Page 1

The  Selves  We  Tell  Our  Stories   by  Stephen  R.  Mercer  a.k.a.  Wizard  Lond  

Wednesday,  6:10pm   “So  I  take  her  up  there,  and,  man,  she  was  impressed.  We’re  up  there  not  more  than  forty  five   minutes  when  –  you  gotta  understand…  you  can’t  hear  anything  up  there  –  sound  just  doesn’t   carry.  She  and  I  were  up  there,  and  I  just  happened  to  look  up,  and  I  see  the  Eagle  dropping  right   down  at  us.  I  really  hadn’t  expected  company  –  hadn’t  thought  to  check  the  news.  But  I’m  quick.  I   teleported  us  out  of  there  just  in  the  nick  of  time.  Otherwise  Buzz  and  Neil  would’ve  squashed  us   flat.”  Ur  slaps  the  table  with  his  hand,  vibrating  the  beer.   Nicholas  is  unimpressed.  “I  don’t  suppose  you  have  any  evidence  of  this  trip  to  the  moon?  Perhaps   you  can  demonstrate  this  mythical  ‘teleport  to  the  moon’  spell?”   “Wish  I  could.  But  I  traded  that  spell  away  in  the  early  1980s  for  some  Microsoft  stock.  Now  that   was  a  good  trade,  let  me  tell  you!”   Deep  sigh.  “Of  course.  No  evidence,  just  stories.  Like  always.  Like  your  claim  to  have  survived   despite  being  in  Babel’s  Tower  when  it  fell.”   Ur  takes  another  drink  of  his  beer.  “Well,  I’m  here  today  aren’t  I?  So  I  must’ve  survived!  Q.E.D.!  But,   hey,  if  you  want  evidence  for  my  moon  trip,  all  you  gotta  do  is  look  at  the  photos  from  the  landing.   I’m  right  there  under  the  craft  as  it  is  coming  down.  Course,  NASA  doctored  all  those  photos  before   they  were  released  to  the  public,  so  you’ll  have  to  find  the  originals.  They  were  too  embarrassed  to   show  a  naked  man  standing  on  the  moon.”   “Wait  a  sec…”  I  interrupted.  “You  were  naked  on  the  moon?”   “Well,  yeah.  I  did  say  the  girl  was  impressed,  didn’t  I?  Men  been  promising  women  the  moon  for   millennia,  and  I’m  the  first  to  deliver  the  goods!  Of  course  we  were  naked  on  the  moon!  But  then   that  Eagle  comes  in.  So  I  teleported  us  out  of  there,  but  I  didn’t  have  time  to  focus  and  just  picked  a   point  on  Earth.  We  ended  up  in  jungle  being  bombed  by  napalm.  Just  my  luck,  I  dropped  the  two  of   us  right  into  the  same  damn  war  that  I’d  spent  so  much  time  protesting.  Napalm…  whoo-­‐whee.   That  stuff  is  as  awful  as  any  magick.  A  regular  Viet-­‐nam-­‐shub  that  stuff!  And  me  without  pants.”   Nicholas  bangs  his  mug  on  the  bar.  “Enough!  Enough  of  your  damn  stories.  I  don’t  want  to  hear   any  more  of  your  wild  made-­‐up  tales.”   “Made  up?!  They’re  all  true.  I  ain’t  told  a  lie  since  my  first  mother,  Ug  –  she  was  a  Neanderthal  –   threatened  to  serve  me  to  a  saber  tooth  for  fibbing.  Scared  lying  right  out  of  me.  Trust  me  –  fear  of   a  saber  tooth  tiger  will  last  through  every  incarnation.  Them’s  fearsome  beasts.”   “AAAARRRRRGH.”  Nicholas  holds  his  head  in  his  hands.   Ur  pushes  back  from  the  bar.  “Gotta  use  the  boys’  room.  Call  me  if  my  beer  turns  to  blood.  I  can   change  it  back.  Happens  sometimes  when  I  touch  alcohol.”  He  merrily  wanders  off.   Nicholas  looks  up  at  me.  “You  do  know  the  reason  his  stories  can’t  be  true,  right?”  


I  pause  from  wiping  the  bar.  A  good  bartender  never  acknowledges  eavesdropping  on  customer   conversations,  but  I  doubt  any  bartender  could  tune  out  Ur  stories,  and  by  interjecting  my   question,  Nicholas  already  knows  I’ve  been  listening.  “Why?”   “Because,”  and  here  is  Russian  accent  gets  thicker  –  it  happens  when  he  goes  into  professor-­‐ lecture  mode,  “there  were  not  any  Awakened  Magi  outside  the  Ordo  in  the  1960s.  And  I  can  count   them  on  two  hands.”   “Maybe  your  count  is  wrong?”   Nicholas  shoots  me  a  look.  “That  would  be…  unlikely.”   “And  what  exactly  constitutes  ‘unlikely’  when  Ur  is  involved?”  I  grin.  “You  have  a  Magi  who  claims   to  have  been  born  male  in  every  incarnation,  who  claims  that  in  every  incarnation  his  parents   have  named  him  Ur  –  no  magic  involved,  just  by  random  chance  mind  you  –  and  who  is   acknowledged  to  be  the  author  of  several  of  the  more  interesting  bowazh  spells.  If  any  of  us  were   going  to  escape  the  legendary  Secret  Spy  Network  of  Magi  Nicholas,  I’d  bet  on  Ur.”  This  makes   Nicholas  glare  at  me.  He  likes  to  know  things.  Ur  is  unknowable.  I  go  back  to  wiping  down  the  bar.   Someday  I’ll  make  my  fortune  selling  Ur  stories.  I  have  only  a  few  of  my  past  incarnation   memories  this  time,  but  I  know  this  isn’t  the  first  incarnation  that  I  have  known  Ur.  And,  yes,  he  is   always  male  in  my  memory.  As  a  bartender,  I  have  studiously  ignored  salacious  gossip,  insider   trading  tips,  outlandish  feats  of  magick  and  all  manner  of  deviant  sexual  practices.  But  try  as  I   may,  I  can’t  tune  out  Ur.  The  other  day,  he  claimed  to  have  invented  the  exclamation  point.   “Needed  some  way  to  jazz  up  the  article  on  ‘Proper  Courting  Of  A  Lady’  that  I  was  writin’.  Put  it   right  at  the  end  of  the  sentence  for  emphasis.  I  drew  a  vertical  line  with  two  dots  at  the  bottom  –   you  know  a  better  symbol  for  excitement  than  a  standing  dick?  The  symbol  caught  on,  but  the   damn  Latin  priests  that  transcribed  it  were  scandalized  and  dropped  the  second  period.  Though,   come  to  think  of  it,  maybe  they  all  only  had  one  ball  and  thought  two  was  inaccurate?  Might  have   been  just  as  mind-­‐blowing  as  if  I’d  put  two  vertical  lines…  though  I  did  have  two  in  one   incarnation…”  How  am  I  supposed  to  keep  drink  orders  in  my  head  with  that  kind  of  nonsense   blowing  about?   I  barely  start  on  wiping  the  bar  when  The  Bell  rings  out.  And  then  rings  again.  Nicholas  jerks  his   head  up,  frowning.  Ur  comes  out  of  the  bathroom,  wiping  his  hands  on  his  pants.  Millie,  studying   quietly  in  the  corner,  sighs  and  closes  her  book.  The  four  of  us  looked  at  each  other.   Ur  looks  at  me.  “It’s  your  turn,  Bill.  You  deal  with  ‘em.”   Then  The  Bell  rings  again.  And  again.  Eight  times  total.  I  shrug.  “All  hands  on  deck.  C’mon.  Sounds   like  this  time  was  rough.”  With  pained  looks  the  other  three  follow  me  to  the  back  room  of  my  pub.   I  own  The  Wagging  Tongue  Pub  here  in  Wichita,  Kansas.  I  owned  it  before  I  Awakened.  Eighteen   months  ago,  12  Magi  suddenly  Awakened  in  this  town.  We  all  woke  up  as  high-­‐functioning  Magi  –   lots  of  past  memory  intact.  Most  Magi  cannot  teleport  across  the  room  (much  less  to  the  moon),   which  leaves  us  stuck  in  this  podunk  town  of  barely  400,000  souls.  My  pub  became  a  meeting   place  for  Magi,  neutral  ground  if  you  need  it,  friendly  tavern  if  you  want  it.  I  already  owned  the   pub,  and  I  just  changed  my  services.  And  at  some  point,  Ur  started  wandering  in,  frequently  but   never  expectedly.  


There’s  a  big  front  room  where  the  mutes  can  drink.  Then  there’s  the  back  bar  –  no  mutes  cross   that  threshold  unless  they’ve  been  charmed  by  one  of  us.  And  then  there’s  one  more  room:  The   Octagon.  Bars  aren’t  always  profitable.  Before  Awakening,  I  worried  a  lot  about  money.  Nowadays,   I  make  ends  meet  with  another  service:  health  insurance.   I  designed  The  Octagon,  though  I  give  Ur  credit  for  improving.  Awatum  runes  cover  the  walls;   three  layers  of  spells  continually  fade  in  and  out;  a  well-­‐stocked  first  aid  kit  hangs  by  the  entrance;   a  bed  sits  to  one  side;  special  candles  in  a  candelabra  light  the  room;  The  Bell  hangs  in  the  center,   above  a  wheel  that  sometimes  turns  on  its  own.  This  is  a  resurrection  chamber.  Ley  lines  all  over   the  state  of  Kansas  flow  to  here.  A  dissipated  Magi  who  is  on  my  subscriber  list  will  be  pulled  here.   We  Magi  reincorporate  naturally,  but  doing  that  at  some  random  location  when  injured  is  a  bad   idea.  The  Octagon  is  the  hospital.  I  offer  this  service  to  my  fellow  Magi,  for  a  moderate  fee.  But   lately,  I  have  offered  it  up  pro  bono  to  a  group  that  I  call  “the  kids.”   “Ok.  Eight  incoming.  There’s  not  going  to  be  space  for  them  all  to  incorporate  at  once,  and  they   aren’t  going  to  want  to  take  turns.  Millie,  you  divert  the  flows  once  two  of  them  are  in  the   chamber,  keep  them  in  a  holding  pattern.  Ur,  you  get  the  first  pair.  Once  their  established,  pull   them  to  the  side  and  Millie  will  let    the  next  two  in.  I’ll  take  the  second  pair.  Nicholas,  you  next.   Millie,  take  the  final  two.”   They  all  nod.  It’s  lucky  we  were  all  here.  Most  Magi  would  be  orderly  about  reincarnation  in  a   small  space,  but  not  the  kids.     Twelve  Magi  in  a  space  the  size  of  Wichita,  Kansas.  After  two  centuries  of  no  Magi  awakening,  and   with  humanity  spread  to  the  four  corners,  who  loaded  the  dice  that  dumped  12  of  us  in  Wichita?   No  clue.  But  beyond  that  improbability,  our  incarnations  are  all  typical:  all  of  us  Awoke  well  into   adulthood  and  with,  as  I  said,  a  fair  portion  of  our  past-­‐life  memories  in  tact,  generally  two  or   three  full  lifetimes  and  some  scattered  emotional  bits.   Then,  three  months  ago,  we  were  hit  with  a  plague  of  sorts.  Resonance  flooded  the  town.  Clashing   harmonies  filled  the  weave.  And  an  Ordo  truck  carrying  31  Magi  chests  rolled  into  town.  And   where  were  these  chests  delivered?  To  high  school  students.  We  became  12  parents  (and  one   weird  Uncle  Ur)  to  31  children,  all  between  sixteen  and  nineteen  years  old,  all  hyped  on  hormones   and  high  on  newly-­‐acquired  superpowers.     Awakening  as  a  teenager  is  rough  but  so  long  as  a  Magi  gets  a  good  portion  of  their  memories   back,  they  deal  well  with  the  sudden  flush  of  power.  But,  no,  this  batch  is  all  twisted  up.  Most   remember  only  bits  and  pieces.  The  others  remember  only  trauma.  One  kid,  Kern,  remembers   every  single  death  he  has  ever  died  and  nothing  else.  Collectively  they  are  Not  Doing  Well.  They   are  31  teenage  rebels-­‐without-­‐a-­‐cause…  and  the  duels  are  getting  worse.   The  Octagon  is  suddenly  brighter:  two  shimmering  balls  of  light  that  are  manifesting  Magi  souls   float  from  Millie’s  hands  over  to  Ur.  He  catches  them  and  gently  coaxes  each  into  a  position  against   the  wall.  Millie  is  sweating  as  she  juggles  rifts  to  keep  the  other  kids  from  reaching  the  center  of   the  room  where  manifestation  is  initiated.  Over  the  course  of  ten  minutes,  each  of  us  takes  a  pair   and  connects  them  to  the  healing  matrix  around  the  perimeter  of  the  room.  By  the  time  Millie  gets   her  pair  started,  Ur’s  pair  are  solid  enough  to  communicate  with.  And  Ur  lays  into  them.   “God  damnit,  Julia!  You’re  one  of  the  few  with  a  head  on  your  shoulders.  I  shore-­‐as-­‐hell  never   expected  to  see  you  caught  in  this.  What  in  hell  were  you  thinkin’?  None  of  you  has  the  control  for  


duelin’  yet.  You  sling  spells  and  act  like  you’re  immortal.  Well  guess  what?  You’re  only  not  mortal.   Big  difference.  You  get  smeared  enough,  you  end  up  a  gaseous  blob  floating  around  the  planet  for   decades!  And  you,  Lisa,  we  all  know  any  shield  you  put  up  has  the  durability  of  blown  glass  in  a   hailstorm!  You’ve  got  no  business  dueling.  None.  Damnit,  we’re  trying  to  keep  you  all  in  tact!”  Ur   pauses  to  take  a  breath.  Some  of  what  Ur  says  is  pure  fiction,  but  perhaps  some  fear  will  keep  the   violence  level  down.  Julia  only  rolls  her  eyes.   “Oh,  Ur,  you  worry  too  much.  We’re  fine.  Besides,  you’d  have  attacked  them  too  if  you’d  heard   what  they  said.  Lisa  and  I  and  Zelda  challenged  Brad,  Geoff  and  Drey  after  Brad  called  Lisa  a  whore   and  –“   “Well,  perhaps  ‘whore’  was  too  polite  a  term.  Skank,  maybe?”  Brad,  one  of  my  pair,  now  has  his   voice  back.  “At  least  a  whore  lets  you  know  up  front  that  she’s  sleeping  with  other  guys.”   “Other  guys?  You  and  I  never  –“     “Oh,  so  now  you’re  denying  me  completely?  What,  did  you  tell  Kern  that  you  were  a  virgin?”   “There  will  be  SILENCE.”  Nicholas  has  one  of  Those  Voices  that  carries  power  even  when  he’s  not   speaking  in  Tongue.  All  conversation  ceases.  “The  eight  of  you  have  used  up  valuable  resources   today.  There  are  Magi  actively  fighting  to  contain  some  of  the  malignant  spirits  that  have  built  up   in  the  world  during  our  long  sleep.  If  one  of  those  Magi  dissipates,  they  need  this  space  to  come   home  to.  But  it’s  tied  up  with  your  childish  squabbling.  Now,  you  eight  are  here.  Someone  probably   walked  away  from  your  little  tet-­‐a-­‐tet  as  a  ‘victor.’  Who  else  was  involved?”   No  one  volunteers  an  answer  at  first.  Then  Zelda  whispers  (only  because  she  is  half-­‐ghost,  not   because  she  is  in  any  way  timid),  “Oh,  I’ll  tell  you  who  else  was  involved.  That  bitch  Elsie  and  her   boytoy  Blake.  And  Shift.  And  Rix.  They  all  need  to  be  strung  up  for  launching  a  surprise  attack.   They  weren’t  in  the  duel.  They  took  advantage  from  the  sidelines.  That  was  an  attack  meant  to   take  a  body  out.  And  I  mean  out  out.”  Her  voice  strengthens  as  she  talks.     Nicholas  faces  Zelda.  “They  will  be  dealt  with  in  time.  As  for  the  eight  of  you…”  He  pauses  and   looks  at  the  three  of  us  adults.  His  eyes  say  that  we  better  back  him  up  here.  I’ve  known  Nicholas   in  many  of  my  lifetimes.  He  is  often  a  friend,  usually  stern  and  always  scary.  “You  eight  will   surrender  your  Codexes  to  us  for  three  days.”   I  think  Ur  gasps,  but  it  is  covered  by  the  cries  from  the  assembled  teens.  I  am  shocked.  I  flip   through  my  memories.  I  cannot  recall,  not  ever,  a  master  ever  demanding  that  of  an  apprentice.   Censuring  individual  spells,  sure,  if  the  apprentice  demonstrated  an  inability  to  control  it,  but   never  censuring  the  whole  book,  and  certainly  never  taking  it  away.  That  would  destroy  trust   between  the  master  and  the  apprentice.  Is  Nicholas  that  desperate  to  see  the  incantations  these   younglings  have?   “That’s  not  fair!  I  wasn’t  even  involved  in  this  duel!  Walt  and  I  just  got  whacked  by  Rix  and  Shift  as   bystanders!”  Ethan  was  the  last  to  come  in  but  he  now  protests  the  loudest.  “I  don’t  deserve  that!”   I  can  see  Walt  struggling  to  get  his  voice  to  work  to  join  this  protest,  but  his  lips  just  move  silently.   If  we  don’t  back  Nicholas  now,  we  were  really  going  to  be  screwed  by  the  lack  of  respect  for   authority.  We  can  discuss  this  later  –  among  adults.  So  I  speak:  “Really?  And  what  did  you  do  to   stop  the  duel?  Did  you  try  to  talk  them  out  of  it?  Did  you  at  least  stand  guard  to  defend  them  if  they   got  attacked  while  their  attention  was  on  the  duel?  No.  You  stood  by  and  cheered,  didn’t  you?”  


Ethan  is  under  the  impression  that  I  have  some  sort  of  clairvoyance  spell  running  at  all  times,  but   the  truth  is  I  just  know  his  type.  It  is  easy  to  make  these  guesses.  “Didn’t  you?”   “Yes…  sir.”     Well,  score  one  for  the  adults.  At  least  we  get  a  bit  of  respect  when  laying  down  the  law.  Nicholas   walks  over  to  the  now  solidified  Julia  and  Lisa.  “Your  Codexes,  please.”  He  holds  one  hand  out  to   each  of  them.   This  never  would  have  worked  if  these  kids  recalled  even  one  previous  lifetime.  But  we  were   dealing  with  a  population  of  lobotomized  Magi.  Reluctantly,  the  two  girls  hand  over  their  books.   Nicholas  whispers  a  binding  Word  that  seals  the  books  shut.  “I  will  not  open  these  while  they  are   in  my  care.  You  have  my  oath  on  that.”   Ur  pipes  up.  “Actually,  they’ll  be  in  my  care.  I  am  a  member  of  the  Ordo.  We  care  for  chests   between  incarnations.  We  do  not  tamper.  Hand  ‘em  over,  Nicholas.”  Ur  is  clearly  upset  by  Nicholas’   punishment  choice,  but  he  does  his  best  to  make  this  work.  With  a  quiet  nod,  Nicholas  concedes  Ur   is  the  better  keeper  and  passes  the  books.  Ur  walks  around  the  circle  silently  until  he  has  eight   tomes  in  his  arms.  He  Speaks:  “Azhwebi  Imi'bawazh  Bizh.”  And  he  is  gone.     The  teens  shuffle  nervously.  They  are  Magi.  They  know  something  is  very  wrong  even  if  they  do   not  know  what  that  is.     Brad,  usually  the  confident  jock,  whispers,  “Um.  So.  How  do  we  defend  ourselves  if,  well,  you   know…?”   They  are  children  who  have  had  their  eyes  opened  to  the  wonders  and  the  horrors  of  the  universe.   They  are  children  who  know  beyond  a  shadow  of  a  doubt  that  there  is  a  monster  under  the  bed   and  a  boogey  man  out  to  get  them.  They  are  children  who  have  just  had  their  security  blankets   taken  away.  Unconsciously,  they  drift  toward  each  other,  huddling  toward  a  corner.   I  think  it  is  only  then  that  Nicholas  realizes  what  he  has  done.  Magi  are  the  guardians  of  Earth   against  the  things  from  Beyond,  and  for  two  centuries,  we  have  neglected  our  work.  And  now  the   things  that  we  used  to  keep  in  check  have  run  rampant.  Instead  of  us  hunting  the  things,  the  things   hunt  us.  We  are  scattered.  Our  places  of  power  are  overseas  –  very  few  were  ever  established  in   this  Western  Hemisphere  before  this  long  sleep  of  ours.  Our  libraries  are  silted  over  with  sand  and   sediment.  Collectively,  our  memories  are  dim.   Nicholas  just  deprived  these  kids  of  all  their  defenses.  He  has  left  them  open  to  the  creatures  of  the   night.  Now  they  are  totally  dependent  on  us  adults.   It  is  Millie  who  salvages  the  situation.  “You  will  all  stay  here,  living  at  the  pub  for  three  days.  You   will  work  hospital  duty.  None  of  you  has  learned  how  this  room  actually  works  despite  having   availed  yourselves  of  its  services  multiple  times.  It’s  time  you  learned.  Someone  has  to  be  on  call   24/7  in  case  The  Bell  rings.  You  will  take  turns  working  with  whichever  one  of  us  is  on  rotation.   Although  it  won’t  be  the  most  comfortable  stay,  you  will  not  leave  this  pub.  You  know  what  is  out   there.  Is  that  clear?”   There  are  scattered  “yes”es  and  a  couple  “yes,  ma’am”s.     Over  the  next  couple  hours,  Ur  brings  in  the  other  four,  having  deprived  each  of  his  or  her  Codex.   None  of  the  kids  are  happy,  and  they  are  vulgar  in  their  epitaphs  for  us  adults.  Rix  in  particular  


hurts  me.  When  Ur  teleports  in  holding  Rix  by  the  collar,  Rix  doesn’t  look  at  Millie  or  Nicholas.  He   looks  at  me.  I  have  betrayed  him.  He  doesn’t  know  why  he  feels  this  way.  But  he  will  hate  me  with   every  fiber  of  his  being  for  this  crime.   The  only  past  lives  Rix  remembers  are  those  where  he  Awakened  and  died  in  less  than  a  year.  For   him,  Awakening  means  he  is  dying.  He  does  not  remember  me.  I  remember  him.  That’s  the  most   painful  part  of  The  Kids.  In  all  my  many  incarnations,  I  have  not,  obviously,  met  all  of  the  Magi,  but   I  have  met  many  of  them,  and  a  surprising  number  of  those  who  Awakened  in  Wichita  this  year   are  Magi  I  know  from  earlier  eras.  In  other  words,  I  know  these  children,  and  I  know  just  how   broken  they  are  without  their  memories.  Especially  Rix.  Rix  and  I  have  been  lovers  in  enough   incarnations  that  we  now  tend  to  recognize  each  other  when  we  sync  up.  Usually  we  are  opposite   genders,  though  not  always.  We  have  never  been  this  far  apart  in  ages,  but  23  physical  years   wouldn’t  matter  so  much  if  he  remembered  the  last  couple  hundred  experienced  years.  I  know  I   hover  right  on  the  edge  of  Rix’s  blocked  memories;  that  tattered  history  leaves  him  very  confused.   This  teenager  at  age  nineteen  had  just  started  to  see  the  light  at  the  end  of  puberty’s  long  tunnel   when  he  got  blindsided  with  the  fragmented  memories  of  millennia.  He  has  no  tools  to  explain   why  one  day  he  is  attracted  to  the  young  ladies  around  him  and  the  next  he  is  fixated  on  a  man  old   enough  to  be  his  father.     Wednesday,  9:20pm   I  have  put  the  twelve  kids  to  work  cleaning  the  pub,  which  gives  me  chance  to  pull  Millie,  Nicholas   and  Ur  together  in  my  private  rooms  upstairs.   Nicholas  is  my  senior  in  rank  among  the  Magi.  Normally  I  defer  to  him,  but  today,  I  am  outraged.   “Ok,  Nicholas,  I  played  along  with  your  extraordinary  justice.  Would  you  care  to  explain  what  the   hell  you’re  thinking?  How  can  you  possibly  justify  this  sentence?”   Nicholas  regards  me  with  that  cold  stare  he  is  known  for,  now  and  in  lives  past.  “William,  what  is   the  purpose  of  a  Magi  duel?”   “How  is  that  relevant?”   “I  am  trying  to  teach  you.  Answer  the  question.”     I  hate  being  treated  like  a  child,  but  I  try  to  calm  myself  and  play  along.  “Duels  are  fought  for  two   reasons,  generally.  Either  they  are  a  way  to  test  one’s  skills  against  others  for  practice,  or  they  are   like  sporting  events,  generally  with  a  wager  on  the  outcome.”   “And  which  of  these  applies  to  the  ‘duels’  that  our  youngsters  have  been  fighting?”   I  pause.  “The  second  one,  mostly.  They’re  kids.  Generally  one-­‐upping  one  another  for  status.”   “I  see.  Let  me  ask  this  another  way…  what  is  the  penalty  for  killing  another  Magi  in  a  duel?”   I  blink.  “Um.  There  is  no  penalty.  You  just  don’t  do  that.  Ever.  You  reduce  your  opponent  until  their   physical  form  discorporates  and  then  you  cease  attack.  Killing  another  Magi  hasn’t  happened  since   1300  B.C.,  at  least,  and  there’s  contention  about  what  happened  in  that  case.”   “Why  don’t  we  kill?”  


“Because  death  is  not  final  for  us,  but  the  pain  of  a  traumatic  incarnation  death  is  so  terrible,  it  is   often  what  we  remember  most  when  we  are  reborn.  Thus  one  Magi  killing  another  leads  to  the   Magi  being  reborn  with  only  one  thought:  the  need  to  extract  revenge.  If  we  kill,  we  become   trapped  in  a  continually  escalating  chaotic  war  without  any  way  to  escape  it.”   “How  do  you  know  that?”   I  squint  at  him.  “Huh?  I  don’t  know.  It’s  just…  something  we  all  know.”   Nicholas  nods.  “Well  done.  Now,  let  me  ask  another  question  on  a  different  topic.  Do  you  know  the   legend  of  Decimus  and  Titus?”   “They  were  identical  twins  in  Ancient  Rome  who  were  so  bonded  together  they  knew  each  other’s   thoughts  no  matter  the  distance  and  were  a  powerful  asset  of  Roman  emperors  for  maintaining   their  far-­‐flung  empire.”   “Indeed.  And  do  you  know  what  happens  if  two  Magi  are  incarnated  as  identical  twins?”   “No.”   “It  has  only  happened  a  handful  of  times  in  our  history.  Their  souls  become  aligned.  In  all  future   incarnations,  they  cannot  help  but  recognize  each  other  and  generally  can  find  the  other  anywhere   in  the  world.  It  is  an  amazing  unexplained  and  unbreakable  link.  A  true  miracle.”   “Ok.  So?”   “So  why  doesn’t  Zelda  have  a  clue  who  Millie  is?”   There  is  a  sharp  intake  of  breath  from  Millie.  Her  hands  cover  her  mouth.  “How…  how  did  you   know?”   Nicholas  shakes  his  head.  “I  just  know.  You  were  Decimus.  Titus  should  know  you.”   Millie  begins  crying  openly.  “She  doesn’t  recognize  me.  She  looks  at  me  and  she  doesn’t  know  me.   I’m  just  this  fat  middle-­‐age  woman  who  interferes  in  her  life.  Something  is  broken.”  Millie  starts  to   sway.  Ur  catches  her  and  pulls  her  in  close.   Nicholas  is  unrelenting.  “Ur.  If  you  really  are  the  same  Ur  of  legend,  then  you  can  tell  us  of   Hemexis.  Tell  me:  would  the  great  hero  Hemexis,  even  in  his  most  disheveled  state,  act  like  the   lying,  sneaking,  dishonorable  brat  Brad?”   Ur  glares  at  Nicholas.  “No.  And  that’s  the  only  reason  I  played  along  with  this  punishment  of  yours.   It’s  him.  He  has  a  few  of  the  memories.  But  none  of  the  character.  It’s  like  his  mind  reincarnated   without  his  soul.  And  he  has  none  of  Hemexis’  restraint.”   “And  you,  William.  What  is  Rix  to  you?”   “How  do  you  know  about  Rix  and  me?”   “I  don’t.  I  just  know  the  pain  in  your  eyes  whenever  you  two  meet.  Rix  knows  you  are  somehow   significant,  but  he  does  not  trust  you.  If  you  and  he  share  the  kind  of  bond  that  your  eyes  tell  me   you  share,  he  should  at  least  trust  you.  Even  when  the  memory  of  events  does  not  survive  the  


interval  between  incarnations,  the  connection  to  other  Magi  does.  But  not  this  time.  I  don’t  know   why.  Maybe  they  slept  too  long.  But  they  are,  as  Millie  said,  broken.”   Nicholas  draws  himself  straighter  and  I  the  evening  air  grows  colder  as  he  speaks:  “None  of  them   knows  themselves  as  Magi.  Their  duels  are  escalating  exactly  the  way  the  duels  did  when  Magi   first  walked  this  Earth.  William,  you  said  we  all  just  know  not  to  kill.  These  children  do  not  know   that.  I  have  interviewed  them.  The  trap  that  Shift  set  up  was  designed  to  kill.  He  is  an  angry  young   man.  He  thinks  he  has  somehow  been  insulted  by  the  others.  And  Rix  and  Elsie  and  Blake  helped   him  set  it  up.  Not  one  of  them  objected.  Not  one!”  Nicholas  whispers  a  Word:  “Zher-­bonaw.”   He  Spoke  it  gently,  without  force,  but  it  still  resonated  –  truth  revealed  has  a  way  of  doing  that.  I   felt  the  world  shudder  in  revulsion.  All  four  of  us  are  surprised  at  the  resonance,  and  we  sit   quietly,  thinking  about  the  implications.  We  are  surprised  again  by  a  timid  knock  on  the  door.  It   opens  a  crack.  One  of  the  kids,  Blake,  peeks  through.  “Um…  I  know  you  said  we  shouldn’t  interrupt,   but  it  sounded  like  you  called  for  us.  Did  you?”   “No,”  I  say.  “Go  back  downstairs.”   The  door  shuts.     Ur  shivers.  “Half-­‐Magi.”  Nicholas  has  disturbed  the  weave  of  magick  with  his  Speech  such  that  now   even  saying  the  English  translation  causes  a  small.  “I  nev’r  wanted  to  never  to  deal  with  them  ever   ag’in.”   I  contemplate  the  stories  I  recall.  They’re  from  the  oldest  memories,  and  though  I  remember  much   this  incarnation,  only  fragments  come  back  to  me.  The  half-­‐Magi  were  deranged,  diseased   somehow.  They  resurrected  like  the  rest  of  us,  but  less  intelligent  each  time,  until  they  came  back   just  gibbering,  sometimes  just  Speaking  one  Word  over  and  over,  oblivious  to  the  consequences.   Nicholas  surveys  the  three  of  us.  “If  they  die  now,  with  so  few  of  their  memories,  I  believe  they  will   reincarnate  even  more  broken.  A  downward  spiral  until  maybe  they  don’t  reincarnate  at  all.  Their   Magi  souls  still  slumber.  We  must  finish  their  Awakening.”   “How  do  you  ‘finish’  an  Awakening?”  asks  Millie.  “It  just  happens  to  us.  And  we  either  have  our   memories  or  we  don’t.”   “Ask  Ur.”   The  three  of  us  turn  to  stare  at  Ur.  He  looks  uncomfortable.  “Now,  look,  I  know  you’ve  heard  the   story.  But  I  don’t  tell  that  story.  That’s  other  people  telling  a  story  about  me.”  His  hands   unconsciously  form  the  sign  of  defense.   “But  is  it  true?”  asks  Nicholas.   “Don’t  matter.  It’s  a  bad  idea.  Think  of  somt’in’  else.”   Nicholas  shakes  his  head.  “There  is  nothing  else.  If  you  know  the  ritual,  you  must  share  it  or  watch   these  children  destroy  each  other.  And  maybe  others.”   Ur  suddenly  seems  even  older  than  his  gray  hair  indicates.  “So  be  it.”  His  accent  is  gone.  “I  will   gather  the  pieces.  The  Nam-­‐Shub  of  Yesterday’s  Embers  takes  time  to  prepare.  I  estimate  I  will  be  


gone  two  days.”  He  pauses.  “Nicholas.  If  I  find  that  you  caused  this  just  to  learn  this  ritual,  I   promise  you  the  same  punishment  I  once  gave  another  Magi  on  a  certain  mountaintop  in  Africa.”   “I  assure  you,  old  one,  I  would  not  willingly  be  the  cause  of  a  disaster  like  this.”   Ur  nods,  touches  the  pocket  that  must  hold  his  Codex,  mutters  Words,  and  vanishes.   We  break  up.  Millie  leaves  the  pub  to  visit  the  other  adult  Magi,  to  tell  them  the  punishment  and   Nicholas’  theory.  Nicholas,  specialist  in  he’sos  magick,  visits  the  biological  parents  of  our  prisoners,   both  to  calm  their  fears  and  to  acquire  clothes,  toiletries  and  other  necessities.  I  keep  watch  over   the  kids.   Thursday,  12:08am   Shortly  after  midnight,  Millie  returns  to  my  pub.  I  have  closed  early,  over  the  protests  of  my  mute   customers,  but  I  am  still  downstairs  and  so  hear  her  knock  on  the  door.  She  enters,  breathless.   “Madrigal  and  Bliss  are  in  the  shadows  tonight.”   “Why?”   “Odd  harmonics  in  the  corn.”     I  rub  my  temples,  still  disturbed  out  by  this  exotic  plant.  I  have  never  been  incarnated  in  the   Western  Hemisphere  before.  I  have  never,  to  the  best  of  my  memory,  been  any  place  with  large   fields  of  corn.  Nothing  in  my  memory  would  prepare  me  to  expect  that  a  plant  growing  on  the  vast   plane  of  Kansas  would  be  the  perfect  amplifier  to  the  vibrations  of  the  universe.  That  is  why  we   call  it  magick:  secrets  hide  in  the  oddest  places.  We  have  few  places  of  power  in  this  New  World,  so   we  have  few  listening  posts  for  the  ghosts  and  other  creeping  nasties.  But  we  have  corn.  When   Discord  elevates,  the  corn  cries.  I  am  surprised  its  mournful  wail  is  not  audible  to  mutes.  Similarly,   when  Harmony  rises,  the  corn  sings.  If  left  unharvested  and  allowed  to  die  in  the  field,  the  field   will  retain  this  property  even  in  winter.    “Odd  how?”   “Jagged,  sharp  sounds.  Like  the  violins  from  Psycho.”   “Ok.  Does  anyone  know  what  that  means?”   “Bliss  said  she  did.  She  armed  herself  for  battle  and  before  she  and  Madrigal  set  out  she  said,  and  I   quote,  ‘Tell  William  that  The  Bell  will  toll  at  half  past  one.  If  it  tolls  only  once,  I’m  not  coming  back   and  he  should  give  my  letter  to  the  Ordo.’  End  quote.”   I  arch  my  eyebrow.  Magi  may  choose  to  use  my  pub  as  a  safe  deposit  box,  another  form  of  health   insurance  that  I  offer.  They  leave  letters  with  me  detailing  where  their  chests  lie  so  the  Ordo  can   round  them  up  for  their  next  incarnation.  Why  would  Bliss  be  so  certain  of  the  time?  I  gesture  to   the  back  room  where  the  kids  are  already  asleep.   “Looks  like  their  education  is  going  to  start  right  away.  Good  night,  Millie.  I  have  enough  help  here   for  tonight.”     She  nods  and  leaves.  On  the  way  out,  she  touches  the  lintel  of  my  door  and  whispers  a  few  Words,   adding  another  layer,  however  small,  to  the  protections  that  guard  this  place.    


Thursday,  1:10am   I  wake  from  my  nap,  going  instantly  from  sleep  to  full  awareness.  This  is  not  magick.  Years  of   timing  spells  and  combat  reflexes  have  trained  me  to  wake  without  an  alarm  at  any  time  I  want.  I   know  many  Magi  who  have  this  skill.  I  look  over  my  12  sleeping  charges  arrayed  around  the   perimeter  of  the  pub’s  back  room  in  sleeping  bags.  I  make  my  choice.   Quietly,  I  approach  Julia  and  gently  nudge  her  shoulder  until  she  wakes,  slightly  startled.  I  put  my   finger  over  my  lips  and  motion  for  her  to  get  up.  I  do  the  same  with  Greg.  These  two  I  lead  into  the   back  room.   “I  am  anticipating  casualties  tonight  –  only  two,  which  I  can  handle  on  my  own.  You  will  watch  and   you  will  learn.”   They  are  wild  eyed.  I  post  them  like  guards  on  either  side  of  the  door.  And  then  I  sit  and  meditate.  I   hear  them  shifting  from  one  foot  to  the  other.  Neither  of  them  can  meditate.  Most  of  the  kids   cannot.  They  are  anxious,  eager,  angry,  fearful  –  all  the  traits  a  Magi  cannot  have.  You  cannot  play   the  Great  Game  without  patience.   Exactly  on  the  mark  of  1:30am,  The  Bell  tolls.  Once.  After  the  tone  fades  away,  there  is  a  pause,  and   then  a  small  ball  of  light  appears  at  the  room’s  middle.  It  grows  until  I  can  reach  out  and  cup  it  in   my  hands,  Speaking  a  small  spell  that  makes  it  solid  to  my  touch.  Gently  I  carry  it  over  to  the   healing  glyphs  carved  into  the  wall.  I  make  sure  the  two  kids  can  see  as  I  touch  the  light  to  one   glyph,  then  another,  then  a  third,  then  let  the  light  go  so  it  hangs  in  the  center  of  the  three.  Then  I   Speak  the  Words  of  the  Regeneration  Form.  The  field  springs  into  life,  amplified  by  the  room’s   arrangement.     Through  all  of  this  I  have  not  allowed  myself  to  consciously  note  that  there  has  been  no  second   ring.  Now  the  silence  seems  particularly  ominous.  And  then…  a  second  tolling  of  The  Bell.  The   Fates  are  generous  this  night.   I  gather  that  ball  of  light  against  a  second  panel  of  the  room.  Once  it  is  settled,  Greg  approaches   me.  “You  do  not  use  your  Codex  for  this?”   “The  room  itself  is  an  inscription.  Very  carefully  set  up  so  that  any  Magi  may  use  it  if  they  have  my   blessing.  I  set  in  motion  the  Regeneration  Form.  The  room  is  a  permanent  standing  Regeneration   Field.”   Julia:  “I’m  not  familiar  with  either  of  those.”   I  turn  to  Greg.  “What  can  you  tell  her  about  them?”   Greg  squints.  “Not  much.  Obviously  from  their  names,  they  regenerate  a  Magi.  I  recall  that  the   Field  doesn’t  do  anything  by  itself.”   “Correct.”  That’s  an  exciting  development  –  Greg  remembered  a  fact  about  a  spell.  He  Awakened   with  near  perfect  recall  of  the  language  and  with  the  ability  to  cast  every  spell  in  his  Codex,  but   with  absolutely  no  idea  what  any  of  them  did.  It  took  weeks  of  comparing  notes  with  his  fellows  to   puzzle  out  what  any  of  his  spells  would  do.  Whereas  most  of  the  kids  were  tight-­‐lipped  about  their   Codex  contents,  as  most  Magi  are,  Greg  had  no  choice  but  to  share.  His  Codex  was  heavy  with   biological  spells,  including  the  regenerators.  Nicholas  was  salivating  –  I  swear  the  man  survives  on   the  adrenalin  of  uncovering  the  secrets  of  other  Magi.  


Julia  asks,  “I  couldn’t  quite  hear  you.  Was  it  ‘Shukhra’  or  ‘Shukhre’  for  the  Regeneration  Form?”     “Shukhra,”  I  reply.  And  I  admonish  her:  “Never  ask  a  question  like  that.  Your  tongue  will  learn  the   mispronunciation.  Simply  ask  me  to  repeat  the  phrase  properly.  Worse,  in  this  room,  certain  spells   are  primed  to  be  activated,  and  given  the  similarity  of  Words,  you  might  trigger  something.”   “Yes,  William.”  She  sees  my  face  and  corrects  herself.  “Yes,  Master  William.”     “Good.”  I  am  much  more  lenient  with  the  kids  than  most  of  the  other  adults.  I  only  insist  on  the   Master  title  when  I  am  actively  teaching.  We  Magi  learned  long  ago  to  have  rules  for  the   interactions  between  teacher  and  student.  The  formalism  seems  stilted,  even  archaic,  in  this   modern  world,  but  it  is  best  to  avoid  over  familiarity  when  in  the  teaching  role.  Taking  advantage   of  one’s  position  causes  problems  for  future  incarnations.   Madrigal  and  Bliss  finish  their  healing,  but  they  still  look  tired.  I  turn  to  them  as  they  step  away   from  the  regeneration  wall.  “How  was  the  hunt?”   Madrigal  cracks  her  knuckles.  “This  one,”  pointing  at  Bliss,  “is  a  scary  bastard  in  a  fight.  She  casts   spells  faster  than  I  can  turn  pages  in  my  book.  A  werewolf  with  diamond  fur,  blinking  in  and  out  of   existence!”     I  arch  my  eyebrow  at  Bliss.  Last  time  we  talked,  she  didn’t  have  any  teleport  spells.  Bliss  waves  a   hand  dismissively.  “The  Sehimi  spell,  of  course.  I  never  studied  any  of  that  ethereal  plane  stuff.”   “And  the  precise  timing?”  I  ask.   “What?  Oh,  that…  I  just  know  the  duration  of  my  shield  cascade.  The  sequence  of  shields  lasts   exactly  one  and  a  half  hours,  if  I  time  it  right.  If  we  weren’t  out  of  there  before  that  last  shield   collapsed,  I  was  going  to  discorporate  Madrigal  and  then  go  out  with  style.”   “Suicide  spells?  What  in  the  name  of  all  the  gods  were  you  fighting  that  would  be  worth  that?!”   The  two  of  them  answer  at  the  same  time:  “An  eggplant.”  They  laugh  and  Bliss  explains,  “No,  really,   it  looks  just  like  a  giant  eggplant.  With  vine-­‐like  tentacles.  Carnivorous  plants.  They’re  magickal,   obviously.  I  knew  their  resonance  pattern.  They  grow  relatively  fast.  They  can  hide  themselves,   which  is  why  I  didn’t  take  a  larger  hunting  party  –  it  would  have  known  we  were  coming.  It  was   critical  to  kill  this  one  before  it  bloomed  –  their  seeds  can  scatter  over  continents  and  they  grow  in   pretty  much  any  soil.  They  used  to  be  all  over  the  world  until  we  Magi  hunted  them  to  extinction.   Or  so  I  thought.  Seems  someone  was  hording  seeds.”  She  pauses.  “This  one  was  planted  in  the  last   three  months.”  She  looks  pointedly  at  Greg  and  Julia.   “It  wasn’t  me!”  yells  Greg.  “I  don’t  go  around  creating  man-­‐eating  eggplants!”   “I  think  it  might  be…”  Julia  looks  around,  ashamed  to  be  ratting.  “It  might  be  Kern.  He  said  he,  ah,   had  some  stuff  in  his  chest.  He  said  it  was  a  lot  of  ‘hippie  trash’  and  dumped  it  out  to  get  to  his   Codex.  There  were  a  bunch  of  pressed  flowers  and  crowns  of  woven  vines.  A  few  seeds,  I  think.”   Madrigal’s  eyes  widen.  “He  had  items  in  his  chest  that  he  just  dumped  out?”   “Kern  said  it  was  probably  just  sentimental  trash  his  previous  self  had  picked  up.  He  knows  he  was   previously  a  girl  and  he  seems  to  think  she  was  pretty  stupid.”  


Julia’s  comment  reminds  me  again  of  Nicholas’  analysis.  Kern’s  girl-­‐self  would  have  been  no   smarter  or  dumber  than  his  boy-­‐self  now.  These  kids  did  not  think  of  their  past  lives  as  being   themselves.  The  past  lives  were  other  people  who  just  happened  to  own  their  things,  like  the   previous  owners  at  a  garage  sale.  Total  disconnect.  I  can  see  Madrigal  and  Bliss  thinking  the  same   thing.  But  I  have  greater  concerns  now.  “Do  you  know  where  he  dumped  the  items  out?”   “Somewhere  in  McAdams  Park.  Over  by  the  interstate.”   Bliss:  “That  is  near  where  we  found  the  eggplant.  It  will  be  a  big  area  to  search,  but  it  does  seem   like  we  should  round  up  anything  else  that  Kern  discarded.”   I  nod.  “Definitely.  A  project  for  tomorrow.  Well,  ladies,  glad  your  hunt  was  successful.”   I  send  Julia  and  Greg  back  to  bed  and  let  Madrigal  and  Bliss  out  before  heading  to  bed  myself.   Thursday,  10:00am   I  keep  the  twelve  kids  at  the  pub  too  busy  to  complain  about  incarceration.  In  the  last  three   months,  there  hasn’t  been  much  opportunity  to  force  discipline  on  these  rogues.  I  have  them   cleaning  the  pub  from  bottom  to  top  (yes,  including  my  personal  space  –  when  I  have  prison  labor,   I’m  not  above  letting  them  do  my  laundry).  I  make  them  actually  practice  their  gestures  and   pronunciations.  I  make  a  big  deal  of  letting  them  in  on  “secrets”  of  several  spells  that  are  so   common  every  Magi  has  them,  but  somehow  have  slipped  the  minds  of  these  younglings.  These   trinket  spells,  like  the  simplest  Fireball,  long  ago  lost  their  power  to  impress  most  Magi,  but  the   kids  cannot  recall  ever  seeing  one.  I  am  enjoying  having  true  children  full  of  wonder  after  so  many   centuries  of  jaded  Magi.     Thursday,  3:30pm   I  leave  the  pub  under  Nicholas’  watchful  eye  to  join  Madrigal  and  Kern.  We  trek  out  to  the  park  to   find  the  “junk”  contents  of  his  chest.  None  of  us  knows  who  Kern  was  in  his  past,  but  when  we  find   the  pile  of  leaves  and  flowers  –  luckily  still  mostly  in  a  ravine  –  we  all  agree  he  was  a   cryptobotanist  of  the  highest  skill,  which  limits  the  possibilities  considerably.  Technically  the   items  from  his  chest  were  forfeit  under  Magi  law  to  the  first  to  find  them,  but  we  all  agree  under   the  circumstances  to  simply  return  them  to  Kern.  Still,  it  does  appear  that  many  seeds  from  the   chest  are  now  scattered  across  the  park  and  –  knowing  the  nature  of  magical  plants  –  probably  far   further.  We  collect  what  we  can.  As  we  are  leaving,  Madrigal  gasps  and  grabs  my  arm.  “Bill.  Stop.”   Her  other  hand  grabs  Kern’s  shoulder,  pulling  him  back.     The  teenager  jerks  at  her  grasp.  “What  gives?”  he  growls.   “Shut  up,”  she  hisses.   He  isn’t  dumb  and  follows  orders.  I  follow  her  stare.  It  takes  a  moment  to  figure  out  what  has  her   attention.  It  is  a  small  circle  of  mushrooms.  And  I  was  just  about  to  step  into  it.     She  whispers,  “Back  away.  Slowly.”  And  we  do.  It  takes  several  minutes  to  back  out  to  what   Madrigal  considers  a  safe  range.  And  she  spins  on  Kern.  “You  idiot.  And  I  don’t  just  mean  in  this   lifetime.  I  mean  whoever  the  hell  you  were  before!  You  absolute  idiot!  We  cleaned  up  all  those   spores.  We  were  safe.  But  you  obviously  kept  some.  And  now  they’ve  sprouted  again.  What  were   you  thinking?!”  She  steps  into  his  face.  “Do  you  hear  me,  Jenicka?  An  idiot!”  


Kern  blinks.  “Er.  Jenicka?”   “Yes.  I  know  who  you  were.  There  just  weren’t  that  many  people  involved  in  hunting  the  Bermuda   mushrooms.  You  were  Magi  Jenicka  Carpenter.  And  an  idiot.”  She  turns  to  me.  “Bill,  we  have  to   come  back  tonight.  Those  mushrooms  can  only  be  destroyed  at  night,  when  they’re  weakest.”   “What  do  they  do?”  I  ask.   “They  make  any  creature  that  steps  inside  the  circle  disappear.  Gone.  And  every  creature  that   vanishes  makes  the  circle  that  much  bigger.  Even  ants  or  spiders  add  to  the  circle’s  strength.  The   mushrooms  can  move.  They  can  hunt  prey.”   Kern  looks  worried.  “When  you  say  ‘gone’,  where  do  they  go?”   “The  only  answer  we  have  to  that  is  one  Magi  who  they  captured.  The  mushrooms  ate  an  entire   town,  and  he  was  among  the  citizens.  He  never  returned  in  that  life.  But  he  reincarnated  almost   two  centuries  later.  When  he  Awakened,  he  was  instantly  terrified  of  the  dark.  He  was  someplace   with  no  walls,  no  barriers,  just  infinite  empty  space  with  no  light.  He  never  saw  anyone  else.  He   felt  constant  pain  as  his  body  was  drained.  None  of  his  spells  worked  there  –  the  energy  was  just…   eaten.”   Kern  looks  concerned.  “So  he…  he  reincarnated  without  his  Codex?”   Madrigal’s  jaw  drops.  “That’s  the  part  that  bothers  you?  Yes,  his  Codex  was  lost.  It  happens.”  She   turns  to  me.  “Help  me  secure  the  area  now.  We  don’t  want  the  mushrooms  wandering  off.  And  we   don’t  want  anything  large  stumbling  in.”   We  put  up  some  fear  spells  to  turn  aside  mutes  and  animals.  These  will  have  to  be  renewed  every   half-­‐hour  or  so,  so  Madrigal  phones  several  other  Magi  to  come  out  to  tag  team  keeping  the  area   clear.  She  is  emphatic  that  we  have  to  be  careful.  “They  are  sneaky.”   Thursday,  6:46pm   The  bar  is  a  disaster  zone.  There  are  far  more  than  just  12  teenage  Magi  here.  The  others,  hearing   about  the  punishment  Nicholas  handed  down,  have  converged  on  the  bar,  some  to  sympathize,   some  to  mock,  and  then  others  have  followed  just  to  be  part  of  the  action.  I  have  lost  count  of  how   many  are  here.  I  am  grateful  that  I  have  Awakened  in  a  country  that  bans  alcohol  to  the   biologically  young  –  it  gives  me  an  excuse  to  not  serve  them  drinks.  That  has  not  stopped  them   from  behaving  like  out-­‐of-­‐control  drunks.  And  I  still  serve  food.   “Dinner  is  served,”  I  announce  to  the  back  room.  There  is  a  stampede  to  the  bar  where  I  am   serving.     “Dibs!”                      “Take  a  hike,  short  stuff.”                                      “Give  me  my  plate  back!”                                                          “Make  me.”                                                                            “Ses  Har  Khur!”   Did  I  say  I  liked  having  children?  I  lied.  In  a  loud  voice,  I  Speak:  “Tholon!”  I  am  behind  the  bar.  And   the  bar  was  designed  by  me  such  that  the  acoustics  of  the  room  carry  my  voice  to  its  furthest   corners.  Everyone  stops  talking.  


Brad  golf  claps  appreciatively.  “Kotukh,  indeed,  Master!”   I  ignore  him  –  I  cannot  tell  if  he  is  sincere  or  just  giving  Shane  a  hard  time.  Brad  and  Shane  hate   each  other,  and  it  is  Shane’s  spell  I  have  just  reversed.  I  address  Shane,  my  eyes  black  with  anger.   “This  is  neutral  ground.  Neutral.  Ground.  And  you  just  attacked  an  unarmed  Magi  under  my   protection.  My.  Protection.”  When  I  want  to,  I  move  fast,  no  magickal  assistance  needed.  I  reach   across  the  bar  and  have  Shane  by  the  shirt  collar.  “I  banish  you.  I  banish  you  from  this  place  and   from  Magi  society.  I  will  scribe  your  name  on  the  List  of  the  Damned  and  broadcast  it  to  the  world.   No  Magi  will  offer  you  sanctuary.  No  Magi  will  offer  you  aid.  No  Magi  will  acknowledge  you  as  you   pass  in  the  street  until  I  lift  the  banishment.  Go.  Now.  Or  face  worse  punishment.”  I  release  his   collar  and  he  falls  backward,  landing  on  his  ass.   Another  voice  calls  out.  “A  moment,  Magi  William.”  It  is  Selene,  another  one  of  the  adult  Magi  in   this  too-­‐small  town.  Selene  is  in  her  early  60s,  a  very  late  Awakening,  but  she  moves  with  a  young   dancer’s  ease.  The  kids  part  as  she  walks  through.  She  stops  and  looks  down  at  Shane.  “Your   banishment  is  just,  Magi  William.  This  one  –”  she  taps  him  with  her  shoe  “–  is  a  worthless  sack  of   shit,”  she  pauses.  Shane  has  the  grace  at  least  to  look  ashamed.  Somehow  Selene  can  get  through   to  the  kids  better  than  the  rest  of  us.  She  speaks  their  language.  “but  casting  him  out  into  the  literal   and  metaphorical  darkness  will  not  make  him  better.  And  a  Magi  alone  won’t  last  long  in  this   twisted  world  into  which  we  have  Awakened.”  Her  gaze  focuses  on  Shane.  “Boy,  if  you  offer  your   Codex  to  Master  William  as  penance  and  agree  to  share  in  punishment  here,  then  I  suspect  Master   William  could  see  his  way  to  temper  justice  with  mercy.”  A  breath.  “Choose.  Now.”   Shane  moves  fast  as  a  whip.  His  Codex  is  out  of  his  breast  pocket  and  lands  flat  with  a  smack  on   the  bar.  “Master  William,  forgive  me.  I  acted  without  thinking  of  the  consequences.”  He  drops  to   his  knees  before  my  bar.   Selene  Speaks  with  her  voice’s  whisper  such  that  I  suspect  only  I  and  Shane  hear  her:  “Bahuki   Ahmasi.”  And  then  she  speaks  with  her  mind’s  whisper  such  that  I  know  only  I  hear  her:  “We   caNnot  cAst  HiM  ouT,  goOd  wiLliAm.  HE  iS  BroKen.  We  hAve  To  HolD  thEm  togETher  untIl  uR   rEturnS.”   I  nod  and  look  down  at  Shane.  “Magi  Shane  Stockton.  I  acknowledge  your  apology  and  your  desire   to  set  this  right.  I  hereby  lift  the  banishment  from  you,  contingent  upon  your  penance.  You  will  not   leave  this  pub  until  your  Codex  is  returned  to  you,  and  you  will  obey  me  or  my  designate  in  all   things.  Is  that  clear?”   “Yes,  Master.”   “So  moot  it.”     Selene  repeats:  “So  moot  it.”  Many  of  the  others,  recognizing  the  ritual  words,  mutter  it  under  their   breath.  I  go  back  to  serving  dinner  from  the  stew  pot.  But  I  cannot  fully  put  this  event  out  of  my   mind.  Shane  attacked  another  Magi  on  neutral  ground.  That  could  get  him  killed.  But  it  also  means   he  might  kill  others.  I  am  in  a  room  full  of  half-­‐Magi  who  still  carry  their  Codexes,  who  apparently   lack  the  instinct  to  respect  neutral  ground,  and  who  are  so  unstable  they  may  launch  an  attack   over  a  bowl  of  soup.   I  am  more  than  a  little  afraid.   Dinner  is  barely  served  when  The  Bell  tolls  twice.  


Thursday,  7:18pm   I  race  to  The  Octagon.  The  party  that  is  going  to  hunt  mushrooms  should  not  have  left  yet  –   sundown  isn’t  for  another  half-­‐hour.  I  have  no  idea  who  is  coming  through  my  gate.  I  look  over  my   shoulder  and  see  many  of  the  kids  piled  around  the  door,  watching  me.  An  idea  occurs  to  me.   “Greg!  Front  and  center.”     “Yes,  Master?”  he  answers,  threading  his  way  among  his  peers  into  the  room.   “Tell  me  what  to  do.”   “Sir?”   “Tell  me  what  to  do.  You  know  the  steps.  Guide  me  through  them.  What  do  I  have  to  do  first?”   I  can  see  him  panic.  But  there’s  a  fierce  whisper-­‐shout  from  the  doorway,  “Turn  the  wheel!”  I   recognize  Julia’s  voice.   Greg  recovers  his  nerve.  “Right.  The  wheel.  In  the  center  of  the  room.  Turn  it  to  make  sure  the   arrow  on  it  is  lined  up  with  the  entry.”  I  turn  the  wheel.  “Now  make  sure  that  the  candles  are  all   lit.”  One  of  them  has  blown  out,  so  I  relight  it  with  the  matches  I  keep  handy.  “Now,  wait  for  the   soul  to  appear.”  The  words  are  no  sooner  out  of  his  mouth  than  a  small  ball  of  blue  light  forms  in   the  center  of  the  room.  The  wheel  starts  spinning  on  its  own.  “Cup  your  hands  under  the  ball  of   light  and  Speak  the  words  to  the…  um…  I  don’t  know  what  you  call  the  spell.  I  don’t  want  to  Say   the  Word.”   I  nod  and  Speak  the  word:  “Eline.”  The  ball  congeals  in  my  hands.   “Now  carry  it  to  the  wall.  Touch  it  to  the  three  inscribed  runes.  First  the…  um…  Thi.  Then  Ma.  And   then…  um…”   I  finish  for  him.  “And  then  Fas.  For  the  body.”       “Right.  And  then  you  release  the  sphere  into  the  activated  Field  and  cast  Regeneration  Form.”   “Shukhra,”  I  Say,  with  firmness.  I  step  aside.  “There  is  another  one  coming  through  the  gate.  Greg,   you  handle  this  one.”   “But…”   “Now.  Or  will  you  make  the  patient  suffer  longer?”   “Yes,  Master.”     Few  things  sharpen  the  mind  and  the  will  like  on-­‐the-­‐job  training  when  life  is  on  the  line.  Greg   performs  the  ritual  flawlessly.  It  is  only  when  he  steps  aside  after  activating  the  Regeneration   Form  that  I  realize  something  is  very  wrong  with  the  second  soul.  The  Octagon  cannot  diagnose   problems,  but  it  amplifies  harmonies  and  discords  so  I  can.  “Move  aside,  Greg.  You  did  very  well,   but  this  one  needs  special  attention.”   I  pull  out  my  Codex  and  bow  my  head  in  prayer.  “Bo-­wi  Luntho.”  I  start  with  this  spell  so  it  will  be   available  when  I  finish  the  sequence.  “Zhorufekhi  Shodair.”  The  air  vibrates.  Several  of  the   watching  kids  gasp  –  they  can  feel  the  stir  of  energy  that  I  have  just  summoned,  pulling  from  the  


pain  of  the  soul  before  me.  “Kelnatha  Wauzhi.”  This  last  spell  I  Speak,  and  as  I  do,  I  channel  my  will   into  it,  letting  my  soul  sing  out,  driving  it.  The  cost  is  considerable,  but  the  twin  curses  afflicting   this  soul  shatter.  My  second  and  third  spells  come  to  an  end,  and  as  they  do,  the  first  spell  I  cast   takes  their  dying  energies.  I  feel  the  pain  of  the  sacrifice  I  have  made,  but  that  pain  is  quickly   balmed  by  the  re-­‐harmonization  of  my  soul.   The  two  souls  solidify  into  bodies.  I  should  have  known  –  two  more  of  the  kids.  Marcus  and   Cindy…  sorry,  I  mean  Morgana.  Since  Awakening,  she  wants  nothing  to  do  with  her  birth  name,   but  she  does  not  remember  any  of  the  names  she  has  carried  in  the  past,  so  she  picked  a  name.  If   she  had  her  memories,  she  would  not  assume  a  name  so  reviled  among  the  Magi.   I  am  tired  of  this.  “Marcus.  Morgana.  We  said  there  would  be  no  more  dueling.  This  chamber  and   my  resources  are  limited  and  are  needed  by  Magi  who  are  actually  working.”     The  Regeneration  Field  is  clearly  working  to  clean  up  Marcus’  black  eye.  “Blow  it  out  your  ass,  old   man.  I  didn’t  ask  you  to  save  me.  I’d  be  just  fine.  I’ll  reform  out  in  a  cornfield  somewhere.  Save  me   from  having  to  spend  time  around  repressive  farts  like  you.”   In  other  circumstances,  I  might  have  laughed  at  his  mixed  metaphors.  But  I  am  tired.  To  my   eternal  shame,  I  haul  back  and  come  within  a  hairs’  breath  of  slapping  him  across  the  face.  I  check   my  swing  in  time.  “You  are  lucky  we  are  here  on  neutral  ground.  Apprentices  who  speak  thus  to  a   master  have  been  known  to  suffer  some  fairly  malignant  transformations.”     “I’m  not  your  f-­‐ing  apprentice.  I  didn’t  sign  on  for  your  shit.”   “You  don’t  get  a  choice.  You’re  a  walking  time  bomb,  and  I’m  responsible  from  keeping  everyone   else  safe  from  you.  And  that  means  training  you  until  you  have  your  Magi  skills  back  –  including   your  self  control.”   I  project  my  voice  to  the  faces  peering  through  The  Octagon’s  door.  “That  goes  for  all  of  you.  I  have   had  it.  You  have  no  understanding  of  the  forces  you  are  playing  with.  None.  You  think  you  do.  You   make  the  gestures.  You  mouth  the  Words.  You  pantomime  at  being  Magi.  The  world  we  now  live  in   has  no  time  or  space  for  your  pathetic  games.  During  our  long  sleep,  the  world  has  gone  mad.   Listen  to  the  Discord.    Somewhere  in  your  petty  souls,  you  have  to  be  able  to  hear  it.  No  Magi  has   done  anything  to  settle  the  vibrations  in  this  part  of  the  world  in  centuries.  Something  kept  us   asleep.  And  something  else  took  advantage  of  that  sleep  to  move  into  the  void  we  left.  Maybe  those   are  the  same  somethings.  Who  knows?  What  I  know  is  this  –  each  and  every  one  of  you  is  broken,   and  you  are  a  danger  to  yourselves  and  others.  Look  what  Kern  did  with  his  ignorance  –  unleashed   two  extinct  horrors  back  into  the  world.  One  of  the  curses  that  I  just  dispelled  from  Morgana  was   viral.  It  can  mutate  and  spread  if  improperly  handled,  but  you  probably  didn’t  know  that.  Some  of   you  have  artifacts  that  you  wear  like  costume  jewelry.”  My  eyes  catch  on  Rix’s  face.  My  voice   cracks…  I  cannot  maintain  the  anger.  “Please.  Please  let  us  help  you.  You  are  our  friends.  Our   family.  You  are  sick  in  ways  you  cannot  really  conceive,  but  I  know  each  of  you  feels  the  pain.   Please.  Try  to  cut  each  other  some  slack.  And  trust  those  of  us  who  can  remember  what  it  means   to  be  Magi  to  lead  you  back  to  the  light.”  I  survey  all  the  faces.  “That’s  it.  I’m  done.  Marcus,   Morgana,  the  penalty  for  dueling  at  this  point  is  surrendering  your  Codexes.  Hand  them  over.”   I  am  amazed  –  both  of  them  comply  without  complaint.     Thursday,  11:45pm  


No  one  has  gone  to  bed.  We  all  know  that  a  group  of  eight  adult  Magi  set  out  over  four  hours  ago  to   attack  the  mushroom  ring.  It  was  an  attack  that  Madrigal  thought  would  take  about  an  hour,  if  all   went  well.  None  of  them  has  reported  back  yet.     Friday,  12:22am   The  Bell  has  tolled  once,  and  now  Bliss  is  rematerializing  in  The  Octagon.  “They’re  still  fighting.   Did  you  get  our  message?”   I  frown.  “No.  What  message?”   “We  need  reinforcements.  But  not  just  anyone…  our  defenses  are  spread  thin.  We  need  a  Quant.”     Quantum  Magi  are  rare  beasts,  mostly  because  they  tend  not  to  share  their  spells.  I  have  been  told   –  ok,  I  admit,  it  was  an  Ur  story  –  that  there  is  some  secret  that  must  absolutely  not  ever  be  shared   with  most  Magi,  but  certain  Quantum  spells  disclose  the  secret,  so  Quantum  Magi  have  to  be  extra   close-­‐lipped  about  who  they  teach.  “More  secretive  even  than  The  Unraveling?!”  I  asked.  “Yes,”   said  Ur,  with  apparent  seriousness.  I  have  no  better  explanation  for  the  rarity.   Zelda  pipes  up.  “I  know  a  bunch  of  those  spells.”   I  start  to  object.  Zelda  has  a  weird  lisp  that  only  kicks  in  when  she  is  Speaking.  Any  spell  with  Zhi   in  it  she  has  a  high  chance  to  miscast.  Bliss  knows  this,  but  before  I  can  object,  Bliss  says,  “Yes.   Take  us  to  the  park.  Now.”  She  strides  over  and  takes  Zelda’s  arm.  It  takes  Zelda  a  lot  of   concentration  to  establish  a  Rift,  but  she  succeeds,  and  then  Speaks,  “Bizh.”  Being  at  the  end  of  the   word,  her  lisp  doesn’t  cause  a  problem,  and  Zelda,  carrying  Bliss  as  a  passenger,  wrinkle  away.   Friday,  1:52am   A  bell  tolls,  but  not  The  Bell.  This  is  the  pub’s  front  door  bell.  One  of  the  teens  runs  to  answer  it.   Through  my  door  comes  Nicholas  carrying  a  fairly  wounded  Millie.  Behind  them  come  all  the   remaining  adult  Magi,  some  banged  up,  others  playing  nurse.  Bringing  up  the  end  is  Tim,  lending   his  shoulder  to  a  limping  Zelda.     Nicholas  announces,  “Everyone  is  accounted  for.  No  casualties.”   There  are  cheers  throughout  the  bar.     We  doctor  the  wounded.  Adrenalin  quickly  wears  out  and  everyone  sleeps.  Even  the  adults  form  a   palette  from  my  growing  collection  of  blankets  on  the  floor.   Friday,  7:00  in  the  oh-­my-­it-­is-­way-­too-­early-­to-­be-­that-­chipper  morning   “Well,  I’ll  be!  Y’all  decided  to  have  a  family  reunion  without  invitin’  me?  How  is  everyone  this  fine   morning?”  A  locked  door  is  meaningless  to  a  teleporting  Magi,  and  Ur  just  strides  in  like  he  owns   the  place.     “I  haven’t  seen  this  many  Magi  sleeping  on  a  floor  since  old  Magi  Flamius  unleashed  his  dreaded   ‘dusty  furniture’  curse  back  in  the  Dark  Ages.  Made  any  piece  of  furniture  the  bearer  touched   collapse  in  a  pile  of  sawdust.  ‘Course,  that  was  what  lead  bed  makers  to  develop  metal  springs  for   sleeping  on,  so  it  turned  out  to  be  a  blessing  eventually.”  


I  can  hear  his  voice  all  the  way  upstairs  where  I  am  sleeping  comfortably  in  my  bed.  I  can  also  hear   Nicholas’  reply:  “Magi  Ur,  this  is  neutral  ground.  Since  I  consider  your  unbearable  cheerfulness   and  absurd  stories  at  this  early  hour  to  be  a  form  of  attack,  you  will  kindly  cease  both  of  them  at   once.”   “An  attack?  Hell,  Nicholas,  I’m  so  loaded  with  Harmony  this  morning,  flowers  bloom  when  I   whistle.  I  could  sing  away  hangovers  this  morning.  You  could  probably  use  my  piss  to  scrub  away   karmic  debt.”   “Eww,”  says  Lisa,  sitting  up  from  her  palette  of  blankets.   “Sorry,  my  dear.  I  didn’t  mean  to  offend  your  modern  sensibilities.  It’s  my  Neanderthal  upbringing   coming  through.  Nevertheless,  you  can’t  call  it  an  attack,  Nicholas.  I  am  the  lark,  the  herald  of  the   morn!  Cock  a  doodle  doo!”   “Um,  Ur…”  Blake  starts.  “I  mean,  Master  Ur…  I  think  that’s  a  rooster,  not  a  lark.”   “It’s  a  rooster  larking  about,  which  they  do  a  lot  around  sunrise.  Speaking  of  sunrise,  is  Bill  serving   breakfast?  Hey,  Bill…  you  servin’  breakfast?”  Ur  yells  upstairs.     There  is  no  point  in  hiding  in  my  bed.  If  I  ignore  him,  I  worry  he’ll  teleport  under  the  sheets  with   me.  So  I  yell  down,  “I’m  getting  dressed.  Be  there  shortly.”     As  I  come  down  the  stairs  a  few  minutes  later,  I  make  a  headcount  of  the  room.  Every  Magi  living   in  the  city  of  Wichita  is  there.  I  guess  the  last  of  the  teens  managed  to  find  their  way  to  the  pub  last   night.  Millie  and  Nicholas  have  taken  charge  of  the  kitchen  already.  When  did  they  find  time  to   stock  breakfast  supplies?  I  shrug  and  decide  to  just  enjoy  the  minor  miracle  of  sausage  and   pancakes  that  I  didn’t  have  to  make  myself.   Everyone  is  busy  eating  when…  “Ur,”  I  say,  “what  the  heck  are  you  doing  climbing  up  on  my  bar?   You’ll  scratch  it  with  your  shoes.”   “Not  wearin’  any  shoes,  Bill.  Your  bar’s  gonna  be  fine.  But,  everybody,  I  got  an  announcement  to   make.  Listen  up.”  He  waits  while  a  couple  of  conversations  wind  down.  “Ok.  I’ve  been  out  of  town   the  last  couple  days.  Someone  here  asked  me  to  work  on  a  bit  of  a  project.  Now,  which  of  you  kids   can  tell  me  what  a  ‘nam-­‐shub’  is?  And,  no,  that’s  not  the  name  of  the  pole  up  Nicholas’  ass.”   There’s  some  minor  tittering  silenced  quickly  by  Nicholas’  glare  and  clearing  of  throat.     “Isn’t  that…”  Rix  has  his  eyes  squeezed  shut  like  he’s  trying  to  remember  something  long  buried.  “I   think  that’s  the  term  for  a  big  spell,  one  of  the  multi-­‐part  things  that  sometimes  need  multiple   people.”   “Give  the  boy  a  gold  star  and  an  extra  bowl  of  porridge.  Yessiree,  a  nam-­‐shub  is  a  big  spell.  They  do   things  like  make  Mount  Pompeii  erupt  or  shrink  the  city  of  Atlantis  down  so  it  fit  inside  the  eye  of   a  needle.  It  wasn’t  destroyed,  and  the  people  were  fine,  just  smaller.  It  didn’t  get  destroyed  until   that  camel  tried  to  go  through  the  same  eyehole.  But  that’s  not  the  point.  The  point  is,  I  did  a  dance   over  to  a  certain  library  in  Europe  to  find  a  particular  inscription,  and  tonight,  we’s  gonna  have  us   an  old  fashioned  nam-­‐shub  casting  party.”   Rix’s  eyes  get  big.  “We’re  going  to  blow  up  Wichita?”  


“What?  No!  Just  ‘cause  a  spell  is  big  don’t  mean  it’s  gotta  hurt.  This  is  a  balm  spell.  Fixin’  stuff.”   “What  stuff?”   “You’ll  see.  And  I  expect  y’all  to  be  impressed.  I  went  to  a  lot  of  trouble  to  dig  up  this  incantation.   Fought  off  two  fluffy  bunnies  with  big  sharp  pointed  teeth  to  get  to  it,  not  to  mention  their   butterfly  allies.  But  I’ve  got  it  now.  Now  to  cast  this  nam-­‐shub,  gonna  need  some  supplies.”  He   opens  his  backpack  and  pulls  out  a  sheaf  of  papers.  “I’ve  got  one  here  for  every  Magi  in  this  joint.   Round  up  the  items  on  this  list  and  meet  back  here  at  noonish.  Or  sooner.  Some  of  you  folks  can’t   leave  the  pub.  That’s  ok…  your  items  are  all  stuff  around  here.  Now,  let’s  get  started.  Brad!  Lisa!   Blake!  Rix!...”  he  continues  calling  off  names.  Everyone  takes  a  page,  including  me.  I  unfold  mine.  It   just  says,  “See  me  after  everyone  gets  busy.”   I  wait  around.  Most  of  the  lists  are  full  of  the  most  ridiculous  items.  Julia,  trapped  in  the  bar,  has   the  assignment,  “81  square  paper  napkins,  each  with  exactly  one  milliliter  of  vodka  dotted  on  each   of  three  corners.”  At  first  the  kids  suspect  that  they  have  been  given  busy  work  while  the  adults  do   real  stuff,  but  Tim’s  assignment  is  “One  flower  petal  from  every  square  kilometer  section   containing  the  home  of  a  Magi  in  Wichita,  each  petal  a  unique  species.”  After  everyone  is  satisfied   that  everyone  else  is  on  an  equally  ridiculous  task,  they  merrily  go  to  work.  After  all,  Ur  promised   something  big,  and  Ur  has  never  been  anything  if  not  entertaining.     Ur  heads  upstairs  to  my  rooms.  I  follow  him  up.  He  goes  inside  my  bedroom  and  motions  me  to   follow.  I  oblige,  as  much  out  of  concern  for  my  room  as  from  interest  in  his  assignment.  After  all,  it   is  only  the  downstairs  that  is  neutral  ground.   Ur  sits  on  the  floor,  cross-­‐legged.  “Have  a  seat,  Bill.  We  gotta  talk.”   I  sit  down  across  from  him.  It  has  been  many  years  since  I  sat  like  this  and  it  takes  some  doing  to   get  my  legs  to  yoga  like  that.  “What’s  up?”   His  eyes  get  a  bit  sad  and  his  accent  goes  away.  “William,  do  you  know  what  this  spell  does?  Has   Nicholas  told  you?”   “No  idea.  There  hasn’t  been  a  lot  of  time  while  you  were  gone.”   “I  figured  there  must  be  something  that  caused  everyone  to  be  on  your  pub’s  floor.  I  will  get  the   details  later.  But  I  want  to  talk  about  this  spell.  It  is  called  “Yesterday’s  Embers”.  It  is  a  Mind   Sphere  nam-­‐shub.”   “Yesterday’s  Embers?  Like  fire?”   “Indeed.  What  happens  if  you  throw  some  fresh  kindling  on  dying  embers  and  blow  on  them  a   bit?”   “It  flares  back  up.”   “Exactly.  This  spell  takes  the  faded  memories  of  a  Magi,  throws  some  fresh  kindling  on,  and  makes   them  flare  up.  It  gives  a  Magi  access  to  a  fairly  big  sweep  of  their  past  memories.”   “Whoa.  Ur…  that’s  huge.  That’s  like  the  most  wonderful  spell  ever.  Why  don’t  we  cast  it  every  time   we  Awaken?”  


“Because  there’s  a  cost.  Remember…  I  said  kindling.  You  need  fuel  to  burn,  and  memory  fuel  is  not   cheap.”  He  pulls  from  his  shirt  sleeve  a  scroll.  “Many  of  the  items  being  gathered  really  are  needed   for  this  spell,  but  I’ve  put  as  much  distraction  in  as  I  possibly  can.  Nicholas  cannot  be  allowed  to   learn  this  spell.”   “You  don’t  trust  him?”   “William,  I  barely  trust  myself.  Do  you  know  how  seductive  it  is  to  have  access  to  all  your  own   secrets?  So  much  power.”   “But  you  said  there’s  a  cost.  If  it  is  so  expensive,  that  should  keep  a  Magi  from  abusing  the  spell.”   “Oh,  I  wish.  There  is  a  cost.  A  big  cost.  But  not  for  the  caster…”   Friday,  noon-­ish   Magi  are  trickling  back  together.  Ur  has  taken  over  the  front  room  of  the  pub  as  an  altar  of  sorts.   I’ve  hung  out  a  sign  for  the  mutes  that  says  “Closed  For  Private  Event!  Come  Back  Tomorrow!”   Nicholas  is  running  around  in  a  storm  trying  to  keep  track  of  what  each  person  is  bringing  back.  I   am  fairly  sure  he  is  on  to  Ur’s  game.  I  am  walking  a  very  fine  line  on  the  rules  of  neutral  ground.  I   cast  several  illusions  and  some  sound  distortions  so  that  Nicholas  hears  the  wrong  ingredients  or   the  wrong  amounts.  I  do  some  mind  attacks  on  some  of  the  teenagers  while  they  are  outside  the   pub  so  that  they  lie  to  Nicholas  when  he  probes  them.  Nicholas  is  so  busy  monitoring  for  Ur’s   interference  –  and  Ur  does  cast  a  few  token  confusion  spells  –  that  he  never  notices  me.  The  whole   time,  I  keep  thinking  about  Ur’s  kindling.   I  pull  Rix  aside.  I  haven’t  really  approached  him  in  all  the  last  three  months.  I  feel  I  have  to  do  so   now.  “Hey,  Rix…  can  we  talk  a  bit?”   He  flinches  at  my  touch.  “Um.  I’m  kinda  busy.”   “I  saw  you  hand  in  your  items  to  Ur  already.  Please.  There’s  a  lot  of  set  up  work  to  do  for  the  spell   at  this  point,  no  effects  until  later.  Please,  can  we  talk?”   He  looks  around.  “Ok.  Talk.”   “Not  here.”   “I  can’t  leave  the  pub.”   “Upstairs.”   “Your  place?!”  There’s  a  tone  of  panic  in  his  voice,  which  cracks  as  only  a  teenage  male  voice  can.   “Yes.  Please.  You’ll  be  fine.  I  promise.”   He  is  afraid  of  me.  I  think  he  is  going  to  bail.  But  then  he  gets  this  swagger  in  his  movement.  “Ok,   old  man,  let’s  go  upstairs  so  you  can  have  your  way  with  me.”  He  bounds  up  the  stairs  before  I  can   respond.  I  move  slower,  and  by  the  time  I  get  up  there,  he’s  flopped  across  my  bed.  “Something   like  this?”   “Oh,  grow  up  already!”  I  growl.  


“I  thought  you  like  ‘em  young.”   “Rix.  I  know  you  don’t  remember  much.  But  do  you  remember  me  at  all?  Do  the  names  Victoria  or   Antonia  or  N’wabudike  mean  anything  to  you?”   He  hesitates.  “No.  Should  they?”   “Oh,  yes.  They  were  my  names.  How  about  Charles  or  Septimus  or  Baruit?”   “No.”   “Those  were  your  names.  At  the  same  time.  Those  were  the  best  years  –  years  when  we  were  born   almost  the  same  age,  opposite  genders,  and  we  encountered  each  other  young.  Those  were  the   lifetimes  that  I  got  to  grow  old  with  you.  Just  those  three.  I  don’t  recall  all  the  details.  I  do  recall  the   joy  of  raising  children  with  you.  And  there  are  other  lifetimes,  times  when  we  didn’t  quite  line  up,   but  we  still  waved  at  each  other  in  passing.  I  know  you.  Do  you  remember?”   “No.”   “Then  perhaps  you  remember  this  name?  Hamu  Ithal.”  I  Speak  the  words,  but  they  are  not  an   incantation.  I  Name  him,  and  I  put  what  resonance  I  carry  into  that  name.   He  blinks.  “N…o.  Not  quite.”   I  sigh  and  surrender.  “Fine.  I  didn’t  expect  you  to.  There’s  a  wall  in  your  mind,  and  it  will  take  more   than  my  hammering  to  bring  it  down.  But  I  needed  you  to  know  these  things.  You  are  special  to   me,  and  I  am  special  to  you.  The  confusion  you  feel  in  your  soul  when  you  see  me  is  not  some   demonic  corruption.  It  is  love  and  compassion  that  has  grown  over  multiple  lifetimes.  And   although  we  are  not  aligned  in  this  lifetime,  I  just  wanted  to  wave  to  you…  in  passing.”   He  frowns.  It  is  a  look  I  have  seen  on  him  in  many  faces.  “Are  you  going  somewhere?”   “Not  exactly.  Just  having  you  so  close  these  last  couple  days  and  knowing  the  rough  times  ahead   for  you,  I  had  to  say  something.  I  want  you  to  know  that  someone  cares  for  you  –  not  just  your   parents  in  this  lifetime  that  you  say  ‘just  don’t  get  it’.  It’s  true,  they  don’t  get  it,  but  they  do  care.   But  I  do  get  it  and  I  do  care.”  I  stop  babbling.  “I’m  making  a  hash  of  this  aren’t  I?”   He  laughs.  “No,  no,  you  are  making  as  much  sense  as  I’d  expect  from  a  B  movie  plot  about  a  girl   trapped  in  a  guy’s  body  trying  to  talk  to  her  boyfriend.”   “Well,  this  isn’t  a  grade-­‐B  movie.  This  is  our  life.  Our  lives,  I  mean.  And  I  probably  have  to  settle  for   waving  from  a  distance  in  this  lifetime.”   “Probably?  Definitely.  Look,  even  if  I  were  into  that  sort  of  thing,  you’re,  well,  you  look  a  lot  like  my   dad.  It  just  ain’t  happening.  I’ve  accepted  an  awful  lot  in  the  last  three  months.  That  would  cross  a   line.”   “I  don’t  look  anything  like  your  father.”   “You’re  both  old.”   “I’m  32,  thank  you.”  


“Right,  I  thought  so.”  We  stare  at  each  other  at  an  impasse.  He  sighs.  “Look,  I  get  what  you’re   saying.  And,  honestly,  thanks.  I  thought  I  was  going  crazy  every  time  you  walked  in  the  room.  But   I’m  not  this  Charles  guy  you  think  I  am.  I  mean,  maybe  I  am,  but…  but…  but  all  we  are  is  stories,   and  I  am  not  living  that  story  right  now.”   I  nod.  “I  can  live  with  that.  This  time.  But  two  hundred  years  from  now,  I  expect  you  to  have  your   act  together,  or  I’m  dumping  you.”   He  laughs.  “We’ll  always  have  Babylon,  baby.”   Friday,  3:33pm   The  nam-­‐shub  is  in  full  swing.  I  can’t  keep  track  of  half  the  things  Ur  has  people  doing.  There  is   singing.  There  is  drum  playing.  There’s  dancing.  He  had  two  of  the  teens  kiss  each  other  and   another  pair  slug  each  other.  Every  adult  takes  a  turn  reading  long  passages  of  Atawum,  some  of   which  makes  sense  and  feels  potent,  some  of  which  is  definitely  gibberish,  and  some  of  which  I   swear  Ur  just  wanted  to  hear  us  say,  like  Nicholas  reading  in  his  deep  slightly-­‐Russian  tones   something  that  was  ostensibly  Atawum  but  sounded  suspiciously  like  the  English  for  “Luke,  I  am   your  father.”  All  smoke  and  mirrors.  It  takes  me  a  while  to  realize  just  how  small  the  spell  really  is.   Ur  is  casting  it  all  by  himself,  in  tiny  tiny  chunks.  And  I  realize  that  I  know  why  I  know  what  Ur  is   doing  when  no  one  else  does.   Friday,  7:47pm   The  spell  is  wound  tight,  ready  to  spring.  Everyone  is  tired  from  a  full  day  of  dancing  to  Ur’s  tune.   Ur  stands  up  on  the  bar  again  to  speak.  “My  friends,  Magi  all.  I  told  you  this  spell  was  for  fixing   things.  As  you  can  hear,  it  has  fixed  my  accent.  I  assure  you,  that  effect  is  temporary.  But  its  main   effect  will  be  permanent.  The  spell  will  restore  some  of  the  memories  of  every  Magi  present.  For   you  adults,  it  will  be  bits  and  pieces  that  are  important  to  you.  For  you  teenagers,  I  believe  I  have  it   calibrated  so  each  of  you  will  recall  one  full  lifetime  plus  a  smattering  of  smaller  bits.  Everyone   wins.  Except  for  one  of  us.  William,  will  you  come  up  here,  please?”   Ur  had  laid  the  Mind  Hack  on  me  earlier  in  the  day,  and  he  had  slowly  built  up  more  hooks,  such   that  at  this  point,  I  could  no  more  have  refused  him  than  a  fish  could  decide  to  walk  on  land.  I   climb  up  on  my  bar  –  but  still  with  enough  presence  of  mind  to  remove  my  shoes  first.   Ur  continues:  “William  agreed  to  this  voluntarily.  He  is  the  only  Magi  present  with  the  right   qualifications  to  be  the  genesis  for  this  spell.”  I  didn’t  know  if  that  was  true  or  if  it  was  more  smoke   for  Nicholas,  but  I  had  agreed  when  Ur  asked.  Or,  at  least,  at  this  point  I  remembered  that  I  had.   “To  stoke  the  fires  of  memory  from  the  embers,  you  need  kindling.  To  awake  memory,  you  must   sacrifice  memory.  To  Awaken  a  Magi,  a  Magi  must  sleep.  William  is  going  to  need  our  care  in  the   coming  years.  He  is  about  to  lose  this  lifetime.  He  will  become  mute  again,  to  slumber  until  a  new   lifetime  comes  around.  His  ears  will  no  longer  hear  Harmony,  and  he  won’t  know  why  all  music   sounds  flawed.  His  lips  will  no  longer  shape  Sehimu  Thinara,  and  he  won’t  know  why  his  mouth   feels  like  cotton.  He  will  suffer  depression  for  a  loss  he  cannot  name.  And,  worst  of  all,  we  cannot   help  him  along  to  his  next  lifetime  without  doing  trauma  to  him  worse  than  the  darkness  he  will   be  living  in.  He  must  sleep.  We  hope  the  dreams  outweigh  the  nightmares.”  Ur  turns  me  to  face  the   crowd  and  stands  behind  my  shoulder.  “Thank  you,  William,  for  this  gift  to  make  half-­‐Magi  whole   again.  Magi,  Awaken!”  And  then,  as  the  last  rays  of  sunset  stream  into  my  pub  windows,  he   whispers  a  single  Word,  the  last  Word  of  the  incantation,  into  my  ear:  “Semaha.”    


Friday,  7:49pm   I  see  Rix’s  face  light  with  recognition.  I  reach  toward  him  and…  I’m  sorry.  What  was  I  saying?  


the-selves-we-tell-our-stories  
Advertisement
Read more
Read more
Similar to
Popular now
Just for you