Issuu on Google+


RECLAIMING WENDELL BERRY ]agrarian0conservatism}  Aaron Belz The Humane Vision of Wendell Berry, edited by Mark T. Mitchell and Natahn Schlueter. ISI, 2011.


his collection of essays is on a mission. That mission is to  reclaim  Wendell  Berry,  who  is  a  Christian,  as  a  member  of  the  conservative  right.  Its  editorial  thesis  is  made  ex‐ plicit  in  the introduction:  “Although  Berry  is  often  asso‐ ciated with the political Left, it is our conviction that his  work  is  profoundly  conservative  and  that,  as  a  consequence,  con‐ servatives should attend carefully to what he writes.”    Why is such a corrective necessary or even desirable? Ostensibly it  is because Berry has something new to offer American Conservatism  that too often defines itself narrowly in terms of a  blue‐blooded na‐ tionalism. Though Berry’s commitment to pacifism and environmen‐ talism, and his much‐discussed tendency to oppose big business and  technology,  represent  values  that  “make  many  American  conserva‐ tives uncomfortable,” this book argues that those values are integral  to  Berry’s  holistic,  essentially  agrarian  worldview  that  at  its  root  is  both conservative and Christian. These views complement and over‐ lap  his  more  obviously  conservative  values—his  zeal  for  monoga‐ mous marriage, intact families, and thriving neighborhoods, and his  recognition of the importance of healthy entrepreneurship to society.   The  essays  themselves  are  topical,  ranging  from  marriage  to  eco‐ nomics to art. Although it is tempting to dive right into them, many  of which are rich with insight into Wendell Berry’s work, the opening  salvoes  warrant  closer  examination.  The  most  striking  aspect  of  the  introduction  and  the  first  essay—which  is  not  really  an  essay  at  all,  but Wallace Stenger’s “open letter” to Berry, written in 1990 and re‐ 92

The City Spring 2012