Terre Seconde: an Earth without us

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Grégory Chatonsky, Terre Seconde : organisme (2017). Modelo 3D generativo e impresión | Generative 3D model and print, 30x30x20 cm.

Grégory Chatonsky, Terre Seconde : organisme (2017). Modelo 3D generativo e impresión | Generative 3D model and print, 30x30x20 cm. Imágenes / images: cortesía del artista | courtesy of the artist.

Terre Seconde: una Tierra sin nosotros Un ordenador solitario está ocupado con la tarea de crear una Tierra imaginaria procesando imágenes satelitales de nuestro planeta. La máquina no sabe lo que son los ríos, montañas, lagos, valles, carreteras o campos. Nunca ha visto la Tierra (de hecho, carece de capacidad de visión) pero puede analizar las imágenes hasta el último píxel, extraer sus valores y generar nuevas combinaciones que dan forma a paisajes siniestros, a la vez familiares e insólitos. Son imágenes de una Segunda Tierra, un planeta ficticio que hereda los rasgos de nuestro mundo y representa la última voluntad de una civilización extinta. Y es que, según nos cuenta el ordenador, la humanidad ha desaparecido, dejando una tierra baldía y una máquina que sigue generando un nuevo mundo en los confines de su disco duro, sin saber por qué ni para quién.

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Terre Seconde: An Earth without us A solitary computer is busy with the task of creating an imaginary Earth by processing satellite images of our planet. The machine knows nothing about rivers, mountains, lakes, valleys, roads or fields. It has never seen the Earth (it is actually deprived of sight) but can analyze images down their pixels, extract their values and generate new combinations that form uncanny landscapes, at once familiar and never before seen. These are pictures of a “Second Earth”, a fictional planet that inherits the traits of our world and represents the dying wish of an extinct civilization. For, as the computer tells us, humankind has disappeared, leav-

En un largo e inquietante monólogo, el artista Grégory Chatonsky narra las cavilaciones de un ordenador que se convierte en el protagonista de una distópica historia de ciencia ficción. Explora el flujo de pensamientos de esta hipotética máquina que se cuestiona a sí misma, su naturaleza, su finalidad, lo que percibe y lo que recuerda. Incluso la voz del narrador y el eventual lector son cuestionados a medida que se suceden todo tipo de reflexiones filosóficas sobre la naturaleza, la realidad y los procesos que lleva a cabo la propia máquina. El tema subyacente en este soliloquio claustrofóbico y en todos los elementos que forman Terre Seconde es la Inteligencia Artificial (IA). Aunque la idea de crear un ser artificial con la capacidad de pensar se remonta a la Antigüedad, la IA empezó a formar parte de las ciencias de la computación en los años 50 y ha evolucionado rápidamente a medida que crecía la capacidad de procesamiento de los ordenadores. Desde 2015, el interés en la IA ha crecido con su uso por parte de las grandes empresas tecnológicas (Google, Facebook, Microsoft, Amazon y Apple) en la mejora de sus productos y la extracción de información útil a partir de la enorme cantidad de datos generados día a día por los usuarios en todo el mundo. Pese a ser tan popular, la Inteligencia Artificial es más bien arcana: resulta difícil comprender su funcionamiento, así que se percibe como algo mágico y potencialmente amenazador. No es sorprendente que cuando, en julio de 2015, Google lanzó su programa

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ing a barren land and a machine that continues to generate a new world in the confines of its hard drive, without knowing why or for whom. In a long and distressing monologue, artist Grégory Chatonsky narrates the inner thoughts of a computer that becomes the main character in a dystopian science fiction story. He explores the stream of thoughts of this hypothetical machine that questions itself, its own nature, its purpose, what it perceives and what it remembers. Even the voice of the narrator and the eventual reader are questioned, as all sorts of philosophical musings about nature, reality, and the processes carried out by the machine succeed each other. The underlying subject of this claustrophobic soliloquy and the elements that form Terre Seconde is Artificial Intelligence (AI). Although the idea of creating an artificial being with the capacity of thought can be traced back to antiquity, AI started as a branch of computer science in the 1950s and has quickly evolved following the increase in computational power. Since 2015, interest in AI has risen as the largest technology companies (Google, Facebook, Microsoft, Amazon and Apple) are using it to improve their products and extract useful information from the large amount of data generated every day by users around the world. As popular as it is, Artificial Intelligence is also arcane: it is difficult to understand, so it tends to be perceived as somewhat magic and

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Grégory Chatonsky, Désunivers (2016). Oculus Rift.

de visión artificial basado en redes neuronales artificiales, lo bautizase DeepDream, sugiriendo la posibilidad de que una máquina tenga alucinaciones y dando pie a conexiones con el surrealismo. Este programa inspiró a Grégory Chatonsky a reflexionar acerca de lo que denomina “Imaginación Artificial” (Imagination Artificielle o ImA, en francés), aplicando la idea de que imaginar es producir imágenes. Según el artista, la ImA trasciende la mera imitación y podría suplantar una habilidad que tradicionalmente se ha reservado al cerebro humano, confirmando así que las máquinas pueden reemplazar cada uno de los aspectos de un ser humano. El artista integra esta idea en una historia que refuerza el miedo a las máquinas al describir una situación en la que los humanos ya no existimos, pero, al mismo tiempo, se adentra en los procesos del ordenador y revela una fragilidad muy humana. “Es difícil imaginar todos los procesos paralelos de una máquina,” afirma el narrador, “es difícil saber que la máquina se observa a sí misma, que verifica sus resultados, que los compara con datos externos. Hace todo este trabajo para que puedas percibir algo y es entonces cuando entra en tu mundo y se convierte en un segundo mundo, un mundo que has deseado, pero que nunca habías anticipado en qué se convertiría.” La máquina nos explica que no sabemos nada acerca de su funcionamiento y sin embargo le suministramos datos, nuestras vidas, mientras nos hacemos cada vez más dependientes de ella. Con esta masa de datos, los ordenadores dan forma a cosas que no conocemos y se comunican entre ellos sin nuestra implicación. Toda esta actividad llega a un punto en que el usuario no es necesario: una vez se han suministrado los datos, el proceso puede continuar de forma indefinida sin intervención humana. Este es el momento en que nos encontramos con la máquina solitaria que construye extraños paisajes aplicando visión artificial y redes neuronales. Terre Seconde es la hipotética producción de la máquina, aunque no se limita a interpretaciones de imágenes satelitales. También incorpora un estudio de lo líquido basado en vídeos de los mares de

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potentially threatening. Unsurprisingly, when in July 2015 Google launched its computer vision program based on an artificial neural network, it was named DeepDream, suggesting the possibility that a machine could have hallucinations and prompting connections with surrealism. This program inspired Grégory Chatonsky to reflect on what he terms “Artificial Imagination” (Imagination Artificielle or ImA, in French), following the idea that to imagine is to produce images. According to the artist, ImA transcends mere mimicry and could supplant an ability that has traditionally been reserved for the human mind, thus confirming that machines could replace every aspect of a human being. The artist integrates this idea into a story that strengthens the fears towards machines by describing a scenario in which humans do not exist anymore, but at the same time peeks into the computer’s processes and reveals an all-too-human frailty. “It´s hard to imagine all of the parallel processes of a machine,” states the narrator, “It´s hard to know that the machine observes itself, that it verifies its outputs, that it compares them with external data. It does all this work so that you can perceive something and it’s then that it enters your world and becomes a second world, a world that you have desired, although you have not anticipated what it would become.” The machine is telling us that we know nothing of its inner workings and yet feed it our data, our lives, while becoming increasingly dependent on it. With this mass of data, computers shape things of which we are unaware, and communicate between themselves without our involvement. All of this activity reaches a point at which the user is not needed: once the data has been fed, the process can go on indefinitely without human intervention. This is the moment when we meet the solitary machine that builds unearthly landscapes by applying computer vision and artificial neural networks. Terre Seconde is the hypothetical output of the machine, but it is not limited to interpretations of satellite images. It also incor-

Grégory Chatonsky, Terre Seconde : l’abandon des choses (2016). Vídeo 4K | 4K video. Duración variable | variable length.

la Tierra, una elevación artificial en 3D de los paisajes creados (que puede experimentarse con un visor de Realidad Virtual) y una serie de esculturas de impresión 3D que muestran fósiles de organismos imaginarios. En cierto modo, se aplica aquí una terraformación inversa en cuanto no se modifica un planeta para hacerlo similar a la Tierra, sino que se crea un planeta nuevo inspirado en las formas terrestres. La N-aturaleza se convierte en un otro siniestro, tan distanciado de lo humano como lo están las máquinas, e inspira formas fantásticas: Chatonsky compara el fenómeno de pareidolia descrito por Roger Caillois en su estudio de las piedras con las imágenes generadas por la IA y concluye que en ambos casos lo que resulta fascinante es que una imagen pueda crearse sin autoría humana.

porates a study of flows based on videos of our planet’s seas, an artificial 3D elevation of the generated landscapes (that can be experienced in Virtual Reality) and a series of 3D printed sculptures depicting fossils of imaginary organisms. In a way, it applies inverse terraforming in the sense that it does not modify another planet to make it similar to Earth, but rather creates a new planet inspired by Earth’s features. Nature becomes an uncanny other, as distanced from humans as the machines are, and inspires fantastic new forms: Chatonsky compares the phenomenon of pareidolia described by Roger Caillois in his study of the shapes of stones with the images generated by the AI and concludes that in both cases what is fascinating is that an image can be created without human authorship.

Producido durante una residencia en Hangar (Barcelona), Terre Seconde da continuidad a proyectos anteriores en los que Grégory Chatonsky enfrenta al espectador con un mundo que ya no necesita a los humanos. Su proyecto en desarrollo Capture (2009-) empezó como una banda de net rock generativo y ha evolucionado hasta convertirse en una afirmación del hecho de que las máquinas pueden crear música, vídeos y textos a un ritmo que excede la capacidad del consumidor humano. Telofossils (2013) imagina las ruinas de un mundo que vio la extinción de la Humanidad en una serie de paisajes que tienen relación con las imágenes creadas por la IA solitaria. Todas estas obras nos invitan a librarnos de nuestra obcecada visión antropocéntrica y considerar que somos desechables. Y es notorio ver cuán interesantes pueden ser las cosas cuando no estamos.

Currently being produced at a residency in Hangar (Barcelona), Terre Seconde builds on previous projects in which Grégory Chatonsky confronts the viewer with a world that no longer needs humans. His ongoing project Capture (2009-) started as a generative net rock band and evolved into a statement of the fact that machines can create music, videos and texts at a rate that exceeds the capacity of a human consumer. Telofossils (2013) imagines the ruins of a world that saw the extinction of humankind in a series of landscapes that relate to the images created by the solitary AI. All of these artworks invite us to get rid of our stubborn anthropocentric view and consider our dispensability. And it’s remarkable how interesting things can be when we are not around.

Pau Waelder es comisario y crítico de arte, especializado en arte digital. Doctor en

Pau Waelder is a curator and art critic, specializing in digital art. PhD in

Sociedad de la Información y el Conocimiento (UOC) y Editor Adjunto de Media Art

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