Page 1

Published by the Santa Monica Mountains Conservancy and the Mountains Recreation and Conservation Authority

SYMBIOSIS A Quarterly Newsletter for Mountains Recreation and Conservation Authority Volunteers Brought to you through the generous support of the Santa Monica Mountains Conservancy

Fall 2007

We live between Wildfires

Fall is traditionally the time of greatest  wildfire danger in Southern California.   For thousands of years, wildfires have  played a complex role in shaping our local  Mediterranean ecosystem.  Wildfires are  also a threat to urban development as we  continue to build in formerly open areas.   In a very real sense, both in time and  place, we live between wildfires.   

This issue of Symbiosis is intended to give  the reader a quick introduction to  wildland fires from the perspective of one  land management agency, the MRCA.  We   are responsible for helping protect parks   Inside this issue…. 1 2 2 3 4 5 6 8 9 10 11 12 14 15 16

Feature Story From the Editor Greetings from the MRCA Feature cont. We prepare for the fire How I can prepare We respond to the fire A Fire Volunteer’s story Key ideas about wildfires Earth, Wind, and Fire Red Flag Days Fire Ecology Days after Fire Years after Fire Photo Gallery


On the fire line.  Photo by Matthew B. Wilken 

and open space throughout the Los  Angeles area and much of this land is  located in the wildland/urban interface.   

Beginning firefighters are introduced to  the concept of the “Fire Triangle.”  Fire  needs three things in order to burn:  fuel,  oxygen and heat.  Remove any one of  these and the fire won’t burn.     

We can use this triangle metaphor to  describe more than just fire behavior.  We  can describe how the MRCA deals with  wildfires:  prepare, respond, and restore.   We prepare for a wildfire by clearing  brush, training our (continued on page 3) 

From the Editor….. 


“Be‐beep, Be‐beep, Be‐beep.”  The sound from my pager  was designed to catch my attention; it works as it was  designed.  I stop whatever it is I’m doing (like cooking  dinner) and check the text display.  Most of the time, it says  something like, “Fire in the area of xxx, Ranger xxx is in  route for a size up.”   Then I simply wait for the follow‐up  page saying, “No agency property involved. No personnel  are required.”  But sometimes the text is more ominous:   “Brush fire reported at xx.  All staff report status to Franklin  EOC (Emergency Operations Center).”  Simultaneously with my pager, 60 pagers are going off all  over the LA basin.   The Franklin EOC erupts in a flurry of  activity, with everyone calling in to report their availability  and to receive their assignments.  Ranger trucks,  communications and fire equipment converge on the  staging area.  Some people head off to other locations to  backfill for those called to fire duty.  And so it begins. 

line.  The man you saw cutting brush along the road can  later be found spraying fire retardant on a building lying in  the path of oncoming flames.   The woman who ever‐so‐ politely takes your reservation for an event can later be  found barking out instructions in the noisy EOC.  Even a  gray‐haired, middle‐aged woman like me has driven into a  blackened, smoldering canyon with needed supplies.  Every close‐knit group develops its own jargon and our  agency is no different.  One of my personal MRCA favorites  is “I’m on it.”  I think that phrase expresses our commitment  to each other and, more importantly, to protecting the land  that has been entrusted to our care.  And to the residents of the City of Santa Clarita, let me say “thank  you.”  In the last edition of Symbiosis, we discussed the ecological  reasons to preserve the greenbelt between the Santa Clarita and the  San Fernando Valleys.  In July, Santa Clarita voters approved  the  creation of an Open Space Preservation district by a vote of 69%. 

Because we’re a relatively small government agency,  everyone has a variety of roles and we’re crossed trained to  cover for each other.  What some of us do might surprise  you.  The Ranger who was advising you which trail to take  can later be found directing bulldozers where to cut the fire  

Greetings from the MRCA…..   

Dear Friends, 

Wendy Langhans  310‐858‐7272 x115   


Recently the news has been full of stories about the massive  wildfires in Greece.  To date, 64 people have been killed,  whole villages have been razed and over half a million acres  have been charred.  And it’s not over yet. 

But we cannot afford to be complacent.  In California, there  are areas where it is not safe to build.  And any development  in the wildland/urban interface needs adequate buffer zones  and evacuation routes. 

According to a recent article by Tracy Wilkinson in the Los  Angeles Times, some of those fires may not have been  accidental.  “Greece is the only country in the European  Union that does not have a forest registry.  Once a forest  burns down, the legal status of the land also goes up in  smoke…and it is often up for grabs.  In some cases,  developers have moved in with the help of corrupt officials.” 

Take, for example, the development proposed for Lyon’s  Canyon in Santa Clarita.  Earlier this week a car sparked a  small brushfire along The Old Road which was quickly put  out.  But what if that canyon were full of homes, with only  one road in and, more importantly, one road out?  What if,  instead of a humid day with light winds, a strong Santa Ana  wind was blowing?  Under those conditions, even a nearby  fire station would probably not be enough  to keep the fire from spreading. 

Here in California, we are all too familiar with the powerful  destructive effects of wildfires.  But we also have an historic  tradition of natural resource conservation, beginning in the  19th century with the work of people like John Muir.   No  city, county or state parks?  No national forests or recreation  areas?  What would California be without them?   Page 2 

No, we cannot afford to be complacent.   

Michael D. “Mike” Berger, Chair  Mountains Recreation and   Conservation Authority 

We Live Between Wildfires (continued from page 1) …..  people, maintaining equipment, and educating the public.   On pages 4 and 5, we provide more details about our year‐ round preparations.  We respond to a wildfire by protecting  people, endangered habitats and structures.  On pages 6 and  7, we provide more details about how we go about fighting  fires.  We restore public access by removing hazards,  repairing trails and educating the public about fire ecology.   We restore habitats by allowing nature to take its course and  assisting when it is prudent to do so.  On pages 14 and 15,  we provide more details about what to expect following a  wildfire.   

As an alternative to loss, we write about fire ecology and  how wildfires create their own conditions for renewal.  We  have also included a hopeful story about one of our fire  volunteers.  And by opening a window into our natural  world, we carry out our mission of public access and also  help educate the public before for the next wildfire occurs.  After all, in Southern California, we live between wildfires.   


The Basic  Fire   Triangle 

        This issue of Symbiosis has a practical purpose as well:  it is  designed to provide you with background information  about the things you read in the papers and on the internet  or hear on radio or TV.   

Photo Credits 

Do you want to know how a Red Flag Day is  determined (see page 11)?  

Do you want to understand the difference between a  Santa Ana wind and an on‐shore breeze and how  winds impact a wildfire (see pages 10 and 11)?  

I would like to thank the following people for the use of  their photographs:   

Kenn Hughes  Ken Nelson   David Updike  Paul Levine  Jim Nowatzki  Matthew B. Wilken 

Do you want to understand the different types of  wildfires and the role topography plays in fire behavior  (see page 9)?  

Do you want  to know what you can do to prepare for a  wildfire and where to you can go to get more practical  information (see page 5)?  Someday that information  could save your home or even your life. 

Do you want to understand a few basic principles of fire  ecology (see pages 12 and 13)?  

Every naturalist interpreter is trained to know that we make  emotional as well as intellectual connections.  We cannot  write about wildfires without acknowledging the emotional  feelings of helplessness and loss.  These feeling are real, but  they are not the only reality.  We give you knowledge of  what you can do to prepare as an alternative to helplessness.  

A Greener Symbiosis     

You may have noticed that this edition of Symbiosis looks  different than previous editions.  That is because we are  working with a new printer to improve our environmental  stewardship practices.   

We’re using FCS Certified Paper.  The Forest Stewardship  Council is an international organization committed to  social and environmental standards for forest management  practices.   

We’re using soy‐based ink instead of petroleum‐based  ink, which means less airborne release of volatile organic  compounds.    

We’re using waterless offset printing, which eliminates  the production of chemically‐tainted waste water.  Page 3 

We Prepare for the Fire before we see the Smoke…..  Plans are worthless, but planning is everything.        ~ Dwight D. Eisenhower   

A successful response to a wildland fire starts with the  preparations we make throughout the year.  The people of  the MRCA maintain our readiness in several ways.   

We “brush” the land    

In our Southern California Mediterranean‐type ecosystem,  vegetation dries out during our hot and dry summer  months, and dead vegetation decomposes slowly.     Firefighters have a term for this accumulation of dead and  dry vegetation — fuel—and it burns fast and hot.   Our goal  is to prevent this hazardous fuel from accumulating in areas  adjacent to private property.   

The MRCA Vegetation Management program uses a  combination of chemical application and hand labor to  ensure public safety from wildfires.  During the peak season  we employ 100 workers per day, at an average cost of $1250  per acre, or $1.5 million per year.      

Ranger Francine Godoy at a 2007 training exercise   at King Gillette Ranch.   

All our Rangers and some additional MRCA employees are  federally certified wildland fire fighters and are trained to  the same standards used by the US Forest Service.  Besides   S190  (Introduction to Wildland Fire Behavior) and S130  (Basic Firefighter) our people take specialized classes and are  annually tested to maintain their ratings.  For example, to  become a squad boss, 8 of our people had to take 48 hours of  additional training to meet Federal certification standards.   

But training is not limited to our firefighters.  Operations  personnel in the field have to be fed and supplies delivered.   That’s the job of logistics, one of the staff positions in the  Incident  Command  System.  You don’t  have to be able to  fight fires in order  to deliver food to  the base camp.   An MRCA employee from Facilities and   But you do have to  Maintenance clearing space along a roadway.  know a few things,  like how to check  We spray for two reasons:   (1) to prevent growth before it  in (and out) at the  starts, and (2) to provide an efficient, flexible and cost‐ EOC, so that we  effective alternative to labor‐intensive brushing.  know where you  We have two types of spraying programs.  The ʺpre‐ are in case we  emergent” program prevents seed germination and is  need to re‐direct  applied early in the season.   The ʺpost‐emergentʺ program is  you.    designed to knock down growth in areas that were    previously missed and is applied later in the season.    Ranger Laura Just at a 2007 training    exercise at King Gillette Ranch.    We train our employees   Page 4 

How Can I Prepare? 

We Prepare our Equipment     

Sometimes slip‐on’s are not a pair of shoes, water buffalos are  not domesticated bovines from Asia, and air foam does not  come from behind the counter at Starbucks.     

The MRCA has eleven slip‐on’s, which are self‐contained  units that can quickly convert a Ranger’s truck into a piece of  fire‐fighting equipment.  They hold 200 gallons of water.  We  also have two 400‐gallon water buffalo’s, which bring water  to a fire or wherever else it is needed.  And we just put into  service two state‐of‐the art CAF (compressed air foam) units.     

All this is in addition to the four fire engines, water tender,  mobile command post, mobile repeater and other assorted  equipment.  We even have camping gear.  This equipment is  pre‐staged in various locations throughout our parks and  open spaces and is maintained in working order.     

We document our resources in a “Red Book”, an emergency  manual located at each park, that provides evacuation  information for our tenants and visitors, as well as details like  where the water main is located.  Repairs, improvements,  testing, and increasing the knowledge base and skill level of  our people ‐ these are the sorts of activities that take place  year round.   

Ranger Fernando  Gomez monitors  the water pump  during the 2003  Simi Fire. 

Gather information before you buy, build or rent.  As  realtors are fond of saying, it’s “location, location, location!”   When looking for a place where you and your family will  live, ask the realtor these questions.  Are we in the  wildland/urban interface?  Just because the house is in the  middle of a subdivision does not make it an urban area.   What is the topography of the area?  A ridgeline may have  a good view and a box canyon may seem secluded, but fire  behavior is influenced by topography.  See page 9 for more  information.  What are the evacuation routes?  A winding  narrow road, packed with cars, is not the safest option.    Have an Evacuation Plan.  For details see http:// 20Evacuation.pdf.    Complete brush clearance.  For 2007 in LA County the  deadline was April 1 (Lancaster area), June 1 (Coastal  areas) and May 1 (all other areas).  For details see http:// 20Tips.pdf.    Use appropriate building materials.  Here’s a fact sheet  from the California Department of forestry and fire  prevention. downloads/BSR_fact_sheet.pdf.    Design your landscape to be fire resistant.  For details see CE_homelandscaping.pdf.  UC  cooperative extension  offers information and classes.  For details see  http:// Wildland_Fire.htm.    Consider signing up for a free 20‐ hour CERT class  (Community Emergency Response Training).  For details  see   

Page 5 

The MRCA Responds to Fire …..  When a major wildfire occurs, the MRCA shifts into an  Incident Command System (ICS) style of management.   ICS began in California during the 1970’s in response to  several catastrophic wildfires and has become the standard  nationwide model.     

Our Resources are Mobilized.   

When a wildfire is  reported, a Ranger is  dispatched to the scene for  a “size up”.  Depending on  the results of that  assessment, additional  resources are mobilized.   The Ranger on the scene  becomes the de‐facto  Incident Commander (IC)  until relieved by a more  Jamie Cabral checking in  qualified staff member.  A  personnel at Franklin EOC.  page goes out to our  personnel to report their availability to the Emergency  Operations Center at Franklin Canyon.     

We gather at the Staging Area.     

Our equipment is pre‐deployed at various locations  throughout our parkland.  Now this equipment is  transported to a staging area near the fire.  Our firefighters  gather there as well to await assignment by the IC.     

We are given our Assignments.     

Our personnel are deployed in various ways, depending on  their training and expertise.  Let’s start with some of the  supporting roles and then go on to describe the work of the  people out on the fireline.   

Public Information Officer.  This person does not   directly serve at the fire scene but keeps the public informed  of the status of our parkland and our firefighters efforts.   

Logistics.  Responsible for providing the firefighters with   the resources they need such as food, heavy equipment, and  porta‐potties.  The operate the EOC and arrange substitute  staffing coverage for employees called to the fire. 

Firefighters burn a lot of calories.  Keeping   them fed is one of the jobs of Logistics.  •

Safety Officer.  Responsible for the safety of all   personnel.  This person ensures that the firefighters are  getting rest, that there are no on‐sight hazards, and that the  people have the training to do what they are assigned to do.    

Operations.  These are the people who fight the fire.  Our   firefighters are organized into squads or units or of 3‐7  people, with each person reporting to only one supervisor.   This is in keeping with the IC concepts of “span of control”  and “unity of command”.    


Liaison Officer.  This person is assigned to the Multi‐  Agency Task force and their role is to protect our ecologically  sensitive areas.  For example, in the Topanga Fire of 2005, our  Liaison Officer identified the endangered red‐legged frog  habitat so that the bulldozers did not damage it while  creating a firebreak.  

Finance Officer.   While not directly serving at the fire   scene, this person plays an important role in making sure that  the agency is reimbursed for expenses related to the  emergency and also serves as a liaison with FEMA and OES. 

Page 6 

Squads of 3 ‐ 7 people maintain a   manageable span of control. 

Firefighting activities are managed by using an Incident    Action Plan (IAP).  Using the principles of Management by    Objective, the plan is designed to achieve measurable, tactical    objectives while keeping in mind the three goals of safety,    incident stabilization, and property protection.  The IAP is    designed to ask four questions:      A roadway serves as a man‐made firebreak.    What do we want to do?    Who is responsible for doing it?    How do we communicate with each other?    What do we do if?                                              Structure Protection.        We mop up and de‐mobilize.  When the fire is over, our    Proper gear is one of the ways we maintain   work is not finished.  There’s at least several days of mopping    the safety of our firefighters.  up hot spots, cleaning and putting away equipment, and    assessing the burned area for hazards.  Then we get some rest  There are a number of tactics that firefighters use.  Here are  and resume our other activities.  some examples.      We consider what    lessons can be    learned.  The final    activity is to review    what worked, what    didn’t work,  and    what corrective    actions need to take    place before the next    fire.  Because that’s    one thing we know    for sure ‐ there will be    a next fire.      The job isn’t complete until the      Laying out hoses and setting up the pumps.  mopping up is finished.    We fight the wildfire.   

Page 7 

One MRCA Fire Volunteer’s Story …..  For the past four years, the MRCA has offered a Fire  Volunteer program for people interested in a career in  emergency services.  The program currently has 12 members,  who meet every Sunday for a 10‐12 hour training day.  If you  are interested in learning more about the program, please  contact Ranger Dave Updike at  or Jon Gustafson at 

was surprised at just how useful my training was.  I knew  how to locate a safe zone to park our equipment.  I knew how  to lay out the hoses properly in order to protect the structures  from the approaching fire.  And all those sweaty miles of  hiking – wearing gear and carrying a heavy pack – prepared  me physically for the task at hand.   

Other opportunities came my way as well, including a split  seasonal position with the MRCA and California State Parks  as a firefighter/park aid.  In April, 2007, I helped at a clean‐up    at Ballona wetlands, where I learned that the MRCA was  Growing up, I always wanted to be a firefighter.  So in April  sponsoring a youth baseball team, named appropriately  2005, when a high school friend told me about the MRCA’s  enough, “The Rangers”.  I wound up helping as an assistant  volunteer fire program, I wasted no time attending an  coach and I had a blast. The kids were great, even when I had  orientation to learn more.  Ranger Dave Updike said it was  them run laps around the baseball field.  great stepping stone for entrance into a career in emergency    Now I work for Pepperdine University in a job that combines  services.  He was right, in more ways than he knew.    firefighting, emergency medical services, and law  Training began on Sunday morning at 6 AM at Towsley  enforcement.  Just as Dave predicted, my volunteer work for  Canyon.  I made a point to get there early at 5:45 AM, but  the MRCA was an entrance into a career in emergency  people were already “gearing up” for a hike.  One of the guys  services.    handed me some Nomex fire gear, a helmet and a hose pack    that must have weighed 40 pounds.  I felt very nervous, like  But volunteering did more for me than just that.  I grew as a  the new kid at school.  person.  I learned valuable life skills – both small and big.  I    learned how to properly hold a wrench without breaking my  At six sharp we headed up the canyon, through the  knuckles.  I learned how friends can help you get through  “narrows” and up the 1000 feet of switchbacks.  “What in the  hard times.  I learned how self respect is more valuable when  world did I get myself into?”, I thought.  “It’s hot, I’m wearing  it is earned.  And I want to take this opportunity to say thanks  two layers of clothes and I’m carrying a fire hose pack and  to everyone who’s helped me, especially the MRCA Rangers.  shovel.”  Even so, we kept hiking.  After about four miles, we  You played a big part in the career I’ve chosen and the person  reached the canyon floor and took a break to drink some  I am becoming.  water while Dave taught us about fire weather.  Then he had    us SPRINT the last mile back to the Ranger Station, where  later we learned the right way to sharpen our fire tools, roll a  fire hose and clean a fire truck.  It was an absolutely amazing  day; I knew I had found my place.   

Over the past 2‐1/2 years, volunteer Matt Hicks has volunteered  over 5000 hours as a Fire Volunteer.  This is his story: 

From then on I volunteered for the fire program on my days  off from work and school.  Besides the local MRCA training I  received, I was able to attend the MRCA’s wildland fire  academy and fire and rescue training classes with California  State Parks, the National Park Service and LA County Fire.  I  even trained on prescribed burns.  All this training paid off in  October, when our volunteer fire crew joined the agency fire  crews in battling the Topanga Fire.  We helped protect  structures at Sage Ranch and Upper Las Virgenes Canyon.  I  Page 8 

Matt Hicks in a structure protection training exercise. 

A Few Key Ideas About Fire…..  Types of Fires  •

Lay of the Land 

Ground Fires burn in natural litter, duff, roots or  sometimes highly organic soils.  Once started they are  highly difficult to detect and control.  Fires may also  rekindle. 

Topography has an influence on fire behavior.  •

Aspect is the direction that the slope faces.  North and  northeastern facing slopes generally have less exposure  to the sun and are therefore cooler, with higher  humidity, heavier fuel and higher fuel moisture.  South  and southwest slopes have greater exposure to the sun  and are therefore warmer, with lower humidity, and  lighter and dryer fuels.   

Slope is the degree of incline.  Fire burns uphill faster  than downhill.  Because the heat rises and preheats the  fuel, the steeper the slope, the faster the fire burns.  Also,  pieces of burning fuel can roll downhill, igniting new  fires. 

Elevation is the height above sea level.  Fuel at lower  elevations dries out earlier in the year.  As the elevation  increases, the type of fuel changes, similar to what we  find when we hike above the tree line.   

The shape of the  mountains and canyons is also  significant.  A fire at the base of a box or narrow canyon  acts like a chimney and spotting occurs more easily in  narrow canyons.  This is a dangerous place to be  trapped.  

Surface Fires burn in grasses and low shrubs (up to 4’  tall) or in the lower branches of trees.  Surface fire may  move rapidly.  Ease of control depends upon the fuel  involved. 

Crown Fires burn in the tops of trees.  Once started, they  are very difficult to control since wind plays an  important role in crown fires. 

Spotting can be produced by crown fires as well as wind  and topography conditions.  Large burning embers are  thrown ahead of the main fire.  Once spotting begins,  the fire will be very difficult to control.   


In wider canyons, wind direction can be changed by the  direction of the canyon.  There is a general difference  between the north and south aspects and spotting does  not occur except in high winds.  Fires burning along lateral ridges may change direction  when the ridge drops off into a canyon, because of a  change in air flow.  Fires burning along mountain saddles may increase in  intensity, due to the channeling of wind through the  saddle leading to increased wind speed.  


Surface      Crown 


Adapted from NOAA 

There are natural and man‐made barriers to the spread  of fire.  Rivers, lakes and rock slides serve as natural  barriers while roads, reservoirs, and firelines are man‐ made. 

Adapted from S‐190, Intro to Wildland Fire Behavior  Page 9 

Earth, Wind and Fire…..  Santa Ana winds begin in the arid Great Basin of Nevada  and Utah and flow westward through our local mountain  ranges towards the Pacific Ocean.  It’s common knowledge  that when the Santa Ana winds are blowing, the risk of a  wildfire is greatest.  But do we know why?  And are there  other common wind patterns that affect fire behavior?  For  the firefighters on the ground, knowledge of local wind  patterns and conditions are essential for suppressing the fire  and for their own personal safety.  Let’s take a brief look at  some local wind patterns and their affect on wildfires. 

exact same thing happens in our atmosphere.  When the  earth’s surface is cold, it causes the air above to become  denser and heavier, as though someone was sitting on top of  the atmosphere.  This creates an increase in pressure, forcing  the air to move to an area where the air is warmer and the  pressure is lower.  Wind from a high pressure will spiral  outwards in a clockwise direction (in the northern  hemisphere).  Wind entering a low pressure will spiral  inwards in a counter clockwise direction.   


How do winds affect fire?  Predicting fire behavior is as  much an art as a science.  But there are a few simple ideas to  keep in mind when considering how winds affect fire  behavior.   

Winds supply oxygen to the fire.

Winds preheat the fuel in the path of the fire by pushing  the flames and radiant heat closer to the fuel. Warm fuel  ignites and burns faster because less energy is required to  bring it to ignition temperature.  

Dry winds tend to remove moisture from the brush due  to evaporation. Dry fuels also ignite and burn faster.

A “crown fire” in the treetops.   

Hot air rises, so fires burn uphill.

When flames “crown” into the treetops, wind will drive  the flames to the next tree.   

Winds drive flames across barriers that would normally  stop a fire and carry sparks ahead of the main fire, causing  “spot” fires to occur. 

General winds – pressure gradient winds.  Air has  properties very similar to that of a liquid.  It undergoes  convection (movement of currents within liquids), and can  flow either by the pull of gravity or by a pressure gradient.   Our local weather patterns are formed by the lowest layer of  our atmosphere, the troposphere, and is trapped bellow the  next highest layer of atmosphere, the stratosphere.  Because  the troposphere cannot mix easily with the surface of the  Earth nor the stratosphere, it acts somewhat like a giant  water bed mattress encircling the planet.   

Most weather patterns are the products of pressure  gradients in the troposphere.  When you sit on a water bed,  the area where you sit undergoes an increase in pressure,  and the water moves away to an area of lower pressure.  The  Page 10 

Local winds  –  “on‐shore” and “off‐shore” breezes.   Because water gains and loses heat slowly, it maintains a  relatively constant temperature throughout the day.  But dry  land gains and loses heat more quickly.  Most evenings, the  ocean surface will be a warmer than the land.  The ocean  becomes an area of low pressure and the land an area of  high pressure, so the wind flows from the land to the ocean,  creating an “off‐shore breeze” of 3 ‐ 10 mph.  During the day,  the sun heats up the land and it becomes warmer than the  ocean.   Now the land becomes the area of low pressure and  the ocean an area of high pressure.  The cool wind flows  from the ocean back onto the land, creating an “on‐shore”  breeze of 10 ‐ 20 mph.   

Local winds  –  “slope winds.”  These winds occur in the  mountains, because of a heating differential between  different slopes, due to aspect and surface composition.   During the daytime, warm air rises and creates upslope  winds of about 3 ‐ 8 mph, which are strongest on south‐ facing slopes and in the mid afternoon.  During the  

A Few Key Ideas About Fire Ecology…..  Wildfires create the conditions for renewal.  Think  about the conditions within a solar greenhouse:  warmer  temperatures, plenty of fertilizer, and protection from pests  and diseases.  All you need to add is water from the winter  rains.        •

Fire releases nutrients into the soil.  In our local  Mediterranean ecosystem, rainfall is seasonal and  plants decompose slowly.  Fire rapidly breaks down  dead plant material into ash and releases the nutrients  into the soil.   


Fire removes the canopy of leaves.  When the 

Gophers churn the soil, mixing   it with nutrient‐enriched ash. 

shady canopy of leaves is removed, more sunlight  reaches the soil.      •

Ash acts as a solar collector.  The dark color of the  ash absorbs solar heat, making the soil warmer and  accelerating the growth of new seedlings. 


Fire is a disinfectant and insecticide.  Certain  plant diseases and damaging insects are destroyed by  fire.   

No leaves means more sunlight   reaches the ground. 

This ground  dwelling  stinkbug   is a bit worse   for wear but  somehow  managed to  survive.  Many  other insects are  not as fortunate. 

Page 12 

The ash surrounding this lupine absorbs   solar heat, keeping the ground warmer. 

Our plants and animals have evolved ways to protect  themselves from wildfires and some even require fire in  order to reproduce. 

Soil acts as insulation.  Wildflowers that grow from  underground bulbs generally survive a wildfire.  Also,  new shoots sprout from the underground roots of old  plants. 


Bark acts as insulation.  Some plants, especially 

Wild Cucumbers grow from   underground tubers. 

oaks, sprout from their trunks.   


Some animals escape by running away or  hiding underground.   Other animals return when  there is lush new growth to feed them. 

Some plants require fire in order to reproduce.   Certain seeds require heat, chemicals from smoke or  nitrogen from the ash in order germinate.  Once they  grow to maturity and distribute their seeds, those seeds  lie dormant for years until the next wildfire. 

New sprouts on a Coast Live Oak Tree. 

Yellow‐throated phacelia is an  endemic fire  follower that  requires fire in   order to germinate. 

This gopher survived to dig again.   

Page 13 

In the Days and Weeks Following a Wildfire…..  It’s human nature to be curious.  We all know that.  The  MRCA is committed to maintaining public access, but  there are good reasons why an area is closed after a wildfire.   Certain things need to occur before it is safe to re‐open.   

We need to make sure the fire is out.  “Hot spots” often   remain in the leaf litter or in the brush and can flare up again.   The fire isn’t over until every ember within 100‐300 feet of  the fire line is extinguished.   

We need to scope out the area for hazards.  Did you   know that a tree trunk or underground root can smolder for  up to 3 weeks after a fire?  Suppose a large tree branch was  overhanging a hiking trail, waiting for just the right amount  of wind to fall.  Or suppose that a hiking trail passes over a  smoldering tree root that’s ready to give way.  We need time  to identify and fix any hazards we find.  

MRCA Interpretive naturalist Wendy Langhans  leads a Fire Ecology Program at Towsley Canyon.   

The surviving animals need time to relocate.  After a   fire, there is little cover remaining and little left to eat unless  you’re a scavenger.  The animals are spooked enough as it is  without our adding to it.  Do we want the animals to spend  their limited energy reserves fleeing from us?   

• The dead animals  need time to decompose, be eaten   by scavengers or removed from within sight from the trails.   Remember the trauma for children when Bambi’s mother  died in the classic Disney movie, “Bambi”?     

Once the park has been deemed safe to reopen, there are  certain things you can do to allow renewal to occur.     

Stay on the trail.  Southern California habitats have   evolved in response to periodic wildfires.   When you walk  in to a burned area, especially when you go “off trail”, you  and your dog can track in seeds from your yard, especially  non‐native seeds.   

• Resist the urge to “help”.  Except when necessary to   prevent erosion, it’s not a wise idea to scatter seeds.  As well  as being against park rules, the underlying reason is that the  seedlings may compete with native plants and hinder their  growth and reproduction.  For certain endemic fire  followers, they only have one season to grow and set their  seed.   It is also against park rules to feed the animals.   Providing food is not the same as providing a sustainable  habitat and will only encourage the surviving animals to  become habituated to humans.  Please be aware that we will  issue citations for these activities, which is something we  would rather not to do.   

Later, MRCA Interpretive Naturalists will lead Fire Ecology  hikes in the burn zone.  If you are on our e‐mail distribution  list for programs, you will be notified when these hikes  occur.  Check our website ( for  hike schedules.  To be added to our distribution list, contact or call 310‐858‐7272 x 117.  There’s not much cover left for the   surviving animals to hide .  Page 14 

Joining us on a guided hike will give you an chance to satisfy  your curiosity in a safe and constructive way.   

In the Years Following a Wildfire…..  Assume a common scenario ‐ a late summer wildfire in a  park or open space.  How long does it take for the land to  recover?  a) 1 year,  b) 10 years, c) 25 years, or d) it depends?     

The correct answer is d) it depends.  Which habitat are we  talking about:  chaparral, coastal sage scrub, oak woodlands  or a mixture ?  Then there are other factors such as the  amount of time between fires, intensity, soil composition,  aspect (direction), elevation and steepness of slope.  All these  factors will have an affect on post‐fire recovery.   Even so, we  can speak in general terms about what we anticipate will  happen and when it will occur.      

To better  understand  how post‐fire  recovery takes  place, we  group plants  into five  categories  based on their  adaptation to  fire.    

•  Endemic fire 

followers are  annuals whose  germination  depends on  fire. These  grow  abundantly,  Towsley Canyon one hour after the fire and  blossom  that same location six months later.  profusely and  scatter their seeds.  Then most species will disappear until  the next fire.  Examples are fire poppies, whispering bells  and yellow‐throated phacelia.   

•  Frequent fire followers are annuals whose germination is 

enhanced by fire cues such as heat, smoke and charred  wood.  They grow and blossom from seeds that may have  remained dormant for decades.  Examples are stinging  lupine and popcorn flower.   

•  Obligate resprouters are shrubs and perennials that 

survive a fire only by resprouting.  They are found in  moister areas such as north‐facing slopes and canyon 

bottoms.  Examples are toyon, scrub oak and poison oak.   Also in this category are the geophytes (underground bulbs,  corms and tubers), that emerge from safety underground and  produce colorful flowers.  Wild hyacinth is one example.     •  Obligate seeders are shrubs and perennials that do not  survive a fire.  They germinate from seeds that can remain in  the soil for decades and are often found in dryer areas.  Examples are deerweed and about half the species of  ceanothus.   

•  Facultative seeders are shrubs and perennials that survive 

a fire by both resprouting from stumps and germinating  from seeds.   Examples are laurel sumac and chamise.   Some,  but not all facultative seeders require fire cues for  their seeds to germinate.  Chamise is one of those.   

When discussing post‐fire recovery, the two key ideas to  remember are that “fire happens” and “recovery is a process  of ecological succession”.  Succession means that the  characteristics of the habitat change over time as one stage  follows another until it reaches a more‐or‐less stable plateau.   Then another “fire happens” and the process of succession  starts all over again.     

One to two years post fire.  Annuals (endemic and frequent  fire followers) dominate the landscape.  Perennials, shrubs  and geophytes begin to germinate and stump sprouting  occurs.  Lupines and deerweed add nitrogen to the soil.     

Two to three years post fire.  Annuals begin to disappear  and perennials re‐assert themselves, as the shady canopy  increases.  Perennials begin to flower and produce seeds.   

Four to ten years post fire.  The Coastal Scrub Sage habitat is  reaching equilibrium.  Woody and dead plant material  begins to accumulate, full of volatile oils which will provide  fuel the next fire.   

Twenty to thirty years post fire.  Chaparral habitats reach  equilibrium.  Fires more frequent than 10‐20 years may  induce type conversion to non‐native weedy grassland.   Seeds from obligate resprouters do not normally germinate  unless there a sufficient layer of leaf litter, which can take  decades to produce.   

Fire has played an important role in shaping the landscape  of California. As we observe how the land recovers from fire,  we can see in greater detail just how this shaping occurs.  Page 15 

MRCA wildland firefighters are trained to the  same standards as US Forest Service personnel.  Here are a few photos of our people at work  behind the firelines. 

A base or camp is a place to rest and grab a bite to eat.

A hurried shot that captures the heartpumping activity that occurs during a wildfire. Joe Edmiston at Upper Las Virgenes Canyon Open Space Preserve during the 2005 Topanga Fire.

Spraying fire retardant foam on a structure. Fire brings darkness, even during the middle of the day.

Mutual aid on the Day Fire of 2006. We provide mutual aid to other agencies but keep sufficient resources on hand at all times to protect our parkland.

Fall 2007: We Live Between Wildfires  
Read more
Read more
Similar to
Popular now
Just for you