Page 1

NYC Weather 42° F & Fair New York Observer logo Log in / Register Newsletter sign up Browse:     * Author     * Column     * Tags     * navbar­Home     * navbar­Politics     * navbar­Media     * navbar­Arts & Culture­selected     * navbar­Real Estate     * navbar­The City     * navbar­Opinion     * navbar­Blogs     * navbar­Classifieds Arts & Culture A Critic's View Kaldis, a Greek Falstaff, Comes Back to New York by Hilton Kramer Published: July 11, 1999 Tags: Arts & Culture, Foundation for Hellenic Culture, Lori Bookstein, Marc Chagall,  Vitebsk This article was published in the July 12, 1999, edition of The New York Observer. More from A Critic's View     *       Cuban Tomás Sánchez: In His Epic Paintings, Meticulous Metaphysics     *       Cuban Tomás Sánchez: In His Epic Paintings, Meticulous Metaphysics     *       Cuban Tomás Sánchez: In His Epic Paintings, Meticulous Metaphysics     *       Cuban Tomás Sánchez: In His Epic Paintings, Meticulous Metaphysics See on one page >

For people of a certain age­mine, for example­the late Aristodimos Kaldis (1899­1979) is  fondly remembered as a familiar figure on the New York art scene. In every respect but  his painting, which was unmistakably modern in a 20th­century American idiom, Kaldis  resembled a character out of a 19th­century opera­a Falstaff, perhaps, but with a Greek  accent and a temperament to match. He was large, noisy, histrionic, outrageous and  irrepressible. His hair was long and unruly, his highly animated face seemed to sport  many more features than could be entirely accounted for by nature­his very large nose  was especially memorable­and in every weather he was wrapped in a bright red scarf of  Isadora length that instantly set him apart from ordinary mortals. Even his speech,  delivered in a booming guttural basso, was more like an operatic aria than conversation.  It was a style of utterance that commanded attention but did not invite interruption. Given this outsize personality and the many stories about it that circulated in the art  world in the days when it was not uncommon to encounter Kaldis on 57th Street or at the  downtown Artists Club or at some gallery opening, it was often a shock for people to  discover that the man's paintings were beautifully executed landscapes in a lyric mode.  One hardly expected such a commanding pastoral style, all delicacy and nuance and  romance, from the Falstaffian character that had been met on the street or at some art­ world event. Where the public Kaldis seemed all but consumed in rhetoric and bluster,  the painter had all the while been engaged in a highly poetic pursuit. Some of the results of these highly poetic endeavors can currently be seen in two  exhibitions: Kaldis Rediscovered: Paintings, 1941­1977 , at Lori Bookstein Fine Art; and  Aristodimos Kaldis: Monumental Late Paintings, 1974­1977 , at the Foundation for  Hellenic Culture. Together these two exhibitions offer 28 paintings that trace the artist's  development from 1941, the year of his first solo exhibition in New York, to 1977. I hadn't, before now, seen any of Kaldis' earlier paintings, of which there are several fine  examples in the Lori Bookstein exhibition. Aegean Village (1941) gives us a more literal,  more innocent, almost folkloric account of a subject that came to dominate Kaldis'  imagination: the Greek landscape. The really pivotal picture in the Bookstein show is,  however, the extraordinary Panhellenic Landscape (1951), in which the panoramic view  of mountains and villages acquires the kind of painterly turbulence and lyric intensity that  would form the foundation of all the artist's later work. Many of the later paintings are sparer­more "abstract," if you like­in their account of the  Greek landscape, and a lot freer in giving priority to the legendary white light of the  artist's subject. Under the pressure of that light, color too becomes more luminous, less  equivocal, more forthright in feeling. Yet everything in the later paintings seems to derive  from that Panhellenic Landscape of 1951, which is surely one of the best American  paintings of its period. Who, then, was Aristodimos Kaldis? He was Greek, of course, born on the eastern coast  of the Aegean between Pergamon and Troy. He immigrated to this country at 17, living  first in Boston before settling in New York in 1930. Amazingly, he did not become a full­

time painter until the late 30's. Yet, when the Poindexter Gallery in New York organized  an exhibition called The Thirties in 1956, Kaldis was included in the company of Stuart  Davis, John Graham, Willem de Kooning, Ad Reinhardt and Mark Rothko. He seems  from the outset to have been recognized as a significant talent by his fellow artists and in  1978 a group of 100 painters petitioned the Whitney Museum for a Kaldis exhibition.  Needless to say, the Whitney's response was negative. One of Kaldis' great advantages as a painter was that he was in thrall to a subject­the  Greek landscape of his boyhood and youth­that never ceased to fire his imagination.  Another advantage was his ability to respond to the changes that were occurring in  American painting during the earliest years of his development­the changes that in the  1940's and early 50's produced the New York School. That he was also able to harness  the expressive freedom of the New York School to the poetic subject that continued to  dominate his imaginative life was a remarkable feat­and that, too, earned him the high  esteem of his contemporaries. Lest it seem odd that an American painter of Kaldis' generation should devote the bulk of  his oeuvre to memories of a foreign landscape, it is worth recalling that Arshile Gorky  did much the same thing in his late paintings, which are crowded with evocations of his  Armenian childhood. But the parallel that I am especially reminded of in Kaldis' case is  that of Marc Chagall, who produced in Paris in the early years of this century the  wonderful paintings based on the village life of Vitebsk in his native Russia. It was  indeed when Chagall strayed from that cherished subject that much about his art went  wrong. In Kaldis' case, his cherished subject yielded him deeper and richer rewards as he  grew older. Kaldis Rediscovered: Paintings, 1941­1977 remains on view at Lori Bookstein Fine Art,  50 East 78th Street, through July 14. Aristodimos Kaldis: Monumental Late Paintings,  1974­1977 is on view at the Foundation for Hellenic Culture, 7 West 57th Street, through  Aug. 29. Copyright © 1999 The New York Observer. All rights reserved.

Kaldis compared to Falstaff  

Review by Hilton Kramer in NY Observer

Read more
Read more
Similar to
Popular now
Just for you