Page 1

April 2011 

CULTURE OF INNOVATION Taking the First Steps on the Quest to Create a Regional Culture of InnovaƟon

Our region can be recognized internationally as a vibrant hub for commerce and lifestyle if we take action to cultivate a true culture of innovation where the predominant mindset is one of openness and collaboration.

Great” conversa on  and  embrace  the  changing  global economy. 

in our  area  and  illustrated  how  the  changing  global  economy  is  separa ng  regions  into  winners  and  losers.  According to Longworth, those areas who fail  to embrace this new landscape will have no place in  tomorrow’s economy. 

What steps  are  required  as  we  begin  our  quest  toward a regional culture of innova on? 

We are  already  witnessing  many  Midwestern  communi es  educa ng  young  people  only  to  see  them leave; taking their ideas and dreams with them  as they seek out vibrant areas adept at assis ng and  leveraging the talents they offer.  These increasingly  mobile  workers,  and  the  companies  for  whom  they  work  and  create,  will  gravitate  to  regions  that  embrace a mindset of inclusiveness – one defined by  open networks of ideas, people and capital.   

The Midwestern  mindset  has  not  always  been  an ‐ innova on.    Companies  such  as  John  Deere,  Pella,  Amana and others became what they are as a result  of embracing challenging ideas and taking calculated  risks.  A er economic shi s and scares of the 1980s  and  early  2000s,  Midwesterners  now  relish  our  role  and  responsibility  for  being  the  devil’s  advocate,  protec ng our turf.    

We have many of the assets and ingredients in place  or  at  hand  to  join  other  dynamic  regions  such  as  Aus n and Boulder which a ract people and capital.   When we realize the potential of this cultural shift, These  regions  truly  demonstrate  and  constantly  we will improve the way in which we live and work work to enhance their cultures of innova on.  and, as economic development organizations, be more successful at our core work creating, retaining Nothing is preven ng our region from achieving this  same  kind  of  success  and  genera ng  interna onal  and attracting commerce. recogni on  and  acclaim.    Nothing,  that  is,  except  a Introduction deep‐rooted Midwest mindset that all too o en Richard Longworth, Fellow at the Chicago Council on  perpetuates comfort with the tradi onal status quo, Global  Affairs  and  author  of  Caught in the Middle,  is overly risk averse, and considers novel thinking as a recently  keynoted  an  economic  development  event  fad challenging tradi onal ins tu ons.  

The Cedar  Rapids/Iowa  City  Corridor  has  fared  compara vely well during this most recent recession,  but  now  is  not  the  me  to  return  to  business  as  usual.    Rather,  it  is  me  to  engage  in  the  “Good  to 

Step One: Understand What it Means to Live in a Culture of Innovation

When confronted  with  new  ideas,  we  are  quick  to  discuss  poten al  pi alls,  sa sfied  that  we  have  helped  a  friend  or  colleague  mi gate  unnecessary  risk  and  in  doing  so  have  unknowingly  held  to  the  status  quo.    What  appears  to  be  leadership  is 

Page 1 

actually prejudgment and assump on.  We are prone  threatened.  We must recognize that long term social  to ge ng bogged down in the “how” before we truly  capital  is  as  important  as  short  term  monetary  gain  understand the value of the “why.”  to  our  collec ve  vision  and  our  future  success  as  organiza ons,  businesses  and  Ask  anyone  who  has  ever  started  a  business  in  our  individuals,  area  or  state  in  the  past  twenty  years  how  communi es.  In the end, we will learn that longevity  challenging it can be to open minds and gain support  is  fueled  by  innova on,  rather  than  seeing  them  as  for a new concept.  Be er s ll, ask those who chose  adversaries.    not  to  open  a  business  or  who  le   the  area  A culture of innova on is not merely the realm of the  altogether.  It is hard enough to start a new venture  entrepreneur,  but  an  embrace  of  a  level  of  thinking  without the addi onal challenges of overcoming the  for  each  of us  in  the  Corridor  who  yearn  to  achieve  antagonists.    You  may  our  highest  poten al.    It  is  be prone to this state of  a  systemic  rethink  of  how  A culture of innovation is not mind  even  now,  we  plan,  engage  and  solve  merely the realm of the without  knowing  it,  problems  as  people,  entrepreneur, but an embrace of coming up with reasons  professionals,  businesses,  a level of thinking for each of us why  a  culture  of  organiza ons  and  in the Corridor who yearn to innova on  is  not  the  governments.    Led  by  an  achieve our highest potential. best approach.    understanding  that  the  conven onal  may  not  be  It  is  not  surprising  the  the  most  effec ve,  this  state of Iowa is near the bo om of most rankings on  new  company  forma on  and  capital  growth,  while  cultural shi  would move us away from the impulse  also  near  the  top  in  percentage  of  companies  to  limit,  control,  protect,  predetermine  and  restrict.   Instead,  we  would  embrace  a  collec ve  mindset  opera ng  for  more  than  thirty  years.    It  is  not  that  which looks for the possibili es of new ideas and the  company  longevity  is  bad,  in  fact  reten on  and  opportuni es of change.    growth  are  economic  drivers.    What  is  becoming  increasingly  important  is  developing  a  balanced  A  richness  of  experience  and  personal  growth  arise  por olio  of  new  and  emerging  companies  with  when  people  begin  interac ng  and  sharing  with  established  opera ons  that  embrace  crea vity  and  those  they  have  not  worked  with  or  taken  the  me  innova on.  to understand.    We must realize our turf need not  Overcoming  the  status  quo  mindset  will  be  THE  be  mutually  exclusive  and  sta c,  but  will  be  CHALLENGE.    But  just  like  in  business,  where  significantly more solid when flexible and shared.    successful  companies  recognize  everything  they  touch  is  part  of  the  sales  process,  so  too  must  we  seek  to  realize  innova on  should  be  the  founda on  of everything we do as a region.   This culture will be  defined  by  an  inquisi ve  nature  which  is  open  to  serendipity;  realizing  new  markets  are  found  and  created when we look beyond sector limita ons and  open our thinking.  We must reprogram ourselves to  accept  the  merits  of  new  ideas  without  feeling 

Celebra ng and  embracing  the  uniqueness  of  our  communi es, business and people is not diluted nor  lost as we build this culture of innova on, but rather  this  process  produces  exponen al  experiences  and  opportuni es for us all.    Innova on  arises  when  we  allow  ideas  to  migrate  between and among a diverse set of minds.  Rather  than  cove ng  our  thought  process,  innova on 

Page 2 

u lizes an  open  source  model,  embracing  with  confidence  that  the  collec ve  and  the  individuals  within  generate  significantly  more  rewards,  credit  and  profit  than  any  one  en ty  could  have  in  isola on.   

way to  direct  their  own  lives;  to  learn  and  create  new products, services, companies, and the like, and  to  do  so  in  such  a  way  that  we  be er  our  lives  and  those around us.     We  should  not  seek  to  predefine  what  this  culture  will  look  and  feel like, but  rather  let  it  take  a shape  and  direc on  of  its  own  voli on.    This  runs  counter  to  how  we  have  tradi onally  solved  problems  or  viewed our roles as Midwesterners in the past, but it  is  vital  to  reshaping  our  culture  into  one  that  can  flourish in the unforgiving global economy at hand.    

These are  traits  that  define  regions  like  Aus n  and  Boulder.  Rather than fearing those with challenging  new ideas, these regions have learned to collec vely  support, encourage and provide assistance.  They do  not  relegate  this  job  to  a  handful  of  organiza ons,  but rather trust it is a part of everyone’s role in the  community to ac vely engage in this process.  So how will we know when we have go en there?   How do we arrive at this culture?   When  people  know  our  story  without  us  having  to  tell it.  When people, businesses and capital gravitate 

Step Two: Make the Commitment to here autonomously, without extensive outreach and  Bringing this Culture to Life in the Corridor If  we  want  to  live  in  a  region  recognized  interna onally as having a culture for innova on and  an entrepreneurial spirit for everyone, we must first  commit to making this our goal.    

unsustainable financial  incen ves.    In  fact,  this  new  environment will be our strongest incen ve.  We will  need a new set of metrics to measure our success in  the new economy.  This too will be an enjoyable part  of  the  journey  in  defining  who  we  are  and  how  far  we  have  come;  one  that  will  require  us  to  ask  different ques ons of different people than we have  in the past.   

It has  been  said  that  you  cannot  “create”  a  culture,  and  with  this  we  agree.      A  truly  genuine  culture  of  this type cannot be created but it can be envisioned  and endeavored with new thinking, new approaches  Again, our basic priori es as economic development  and by u lizing exis ng assets in more crea ve ways.   groups  are  not  changing.    We  are,  however,  Moving  toward  this  culture  has  its  own  set  of  challenging the way in which the world sees us, such  challenges.    Typically  when  we  desire  change,  a  that we are be er able to accomplish our missions.  group  of  leaders  seeks  to  enact  it  into  reality.    This  runs counter to what we envision, because a culture  of  innova on  cannot  be  controlled  or  shaped  by  a  handful  of  minds.    We  must  resist  the  urge  to  overthink  and  over  plan  and  instead  allow  this  culture  to  take  shape  on  its  own.      This  type  of  culture,  like  each  of  us,  works  best  and  produces  more  when  given  room  to  breathe  and  afforded  autonomy. 

So where do we start at achieving such a seemingly  ambiguous and ambi ous goal?   

Step Three: Start Actively Putting People and Ideas Together

If an innova ve culture is a mindset where ideas flow  freely  between  people  and  organiza ons  and  our  goal is to create such an invi ng and inclusive region,  then we must begin to do just that: bring people and  We  can  begin  by  injec ng  this  way  of  thinking  into  ideas together.  There is already an undercurrent in  each of our organiza ons and businesses.   We must  this market.  At  mes we see it and feel it.  We are  support  an  environment  that  gives  all  our  ci zens  a  not  trying  to  create  something  out  of  thin  air  but  Page 3 

instead ac vely  engage  in  mixing  the  exis ng  To broaden the reach of these events and spaces we  will  u lize  exis ng  social  networking  pla orms  to  ingredients in a new and be er way.   Throughout  2011  we  will  unveil  an  overarching  expand  upon  the  momentum  and  linkages  created.   umbrella brand that will iden fy events in our region  Over  me,  these  events  and  spaces  will  prove  to  which capture the essence of this mindset and bring  catalyze  new  company  forma on,  increase  the  innova ve  minds  together.    Many  of  these  will  be  number  of  workers  living  in  the  region  working  ed  to  larger  global  ini a ves  which  already  have  remotely for outside firms, and develop new markets  some  level  of  brand  recogni on  we  can  leverage.   from  this  collabora ve  process.  Ul mately  this  Examples would be Jellys, Start Up Weekends, Ignite  culture  will  spread  into  all  businesses,  organiza ons  Conferences,  Tech  Brews,  Bar  Camps  and  other  and  government  en es  in  the  region  to  help  them  similar  un‐conferences  and  events,  ul mately  be er engage and capitalize on new opportuni es.    leading  up  to  highly  visible  and  interna onally  The  global  economy  is  changing,  but  it  need  not  be  something  to  fear.    Our  region  can  remain  vibrant  renowned efforts such as TEDx events.     and  be  one  of  the  “winners”  if  we  commit  to  lead  As the economic development en es in the region,  and innovate.  We must rethink how we support our  we can help coordinate and organize some of these  exis ng companies, grow new firms and increase our  ac vi es,  yet  as  the  culture  develops,  other  ideas  a rac veness  for  recrui ng  new  employers.      Our  will  emerge  from  outside  groups.    If  these  concepts  organiza ons  recognize  the  incredible  poten al  of  hold  true  to  the  mission  of  building  this  innova ve  what  we  can  become  if  we  embrace  this  vision  and  culture,  we  can  u lize  the  brand  to  drive  audiences  take  these  steps.      Developing  this  culture  will  take  and resources to help make them successful.   This is  me; it will be an ongoing quest requiring hundreds  how  we  bridge  the  tradi onal  to  the  innova ve;  guiding  and  connec ng  others.    We  stand  united  at  preserving  ins tu ons  while  s ll  encouraging  the  foot  of  the  mountain  excited  for  the  journey  emergent  thought  and  solu ons  un l  the  culture  ahead and confident that together we will succeed.  takes hold and self generates.    Another  way  we  can  influence  the  way  people  engage  and  interact  is  to  create  physical  spaces  or  encourage development of spaces within the region  where  innova on  can  take  place.    Currently  both  ends  of  the  Corridor  are  exploring  how  to  create  knowledge ecosystems.  These are not incubators as  we  tradi onally  think  of  them,  but  rather  physical  coworking  places  where  entrepreneurs  and  freelancers  work  next  to  individuals  from  exis ng  companies, ar sts, students, writers and visitors on a  daily  basis.    Knowledge  ecosystems  are  places  defined  by  their  affinity  for  a rac ng  open  minds  and  facilita ng  the  ongoing  flow  of  ideas.    Similar  spaces, including The Hive and New Work City, have  started  to  take  hold  throughout  the  country  in  the  past few years. 

Supporting this Quest

In December  2008,  twelve  organiza ons  in  the  Corridor  area  started  discussing  a  regional  approach  to  economic  development  and  evolved  into  the  Corridor Business Alliance (CBA).  Current members of  the  CBA  include:    Alliant  Energy,  Cedar  Rapids  Area  Chamber of Commerce, Entrepreneurial Development  Center,  Iowa  City  Area  Chamber  of  Commerce,  Iowa  City  Area  Development  Group,  Kirkwood  Community  College  and  Kirkwood’s  Small  Business  Development  Center,  MidAmerican  Energy,  Priority  One,  the  John  Pappajohn Entrepreneurial Center, University of Iowa  Research  Founda on,  University  of  Iowa  Small  Business Development Center, and East Central Iowa  Council on Governments. 

Page 4 

Advancing Economic Development: Culture of Innovation  

A brief on how spurring a culture of innovation can impact economic development

Read more
Read more
Similar to
Popular now
Just for you