Page 1


  Barna Technology Study: Survey Describes the Spiritual Gifts That Christians Say They Have  February 9, 2009    The  Bible  teaches  that  all  followers  of  Christ  are  given  supernatural  abilities by God to serve Him better, known as spiritual gifts. Two‐thirds  of Americans (68%) who say they are Christian noted they have heard of  spiritual  gifts,  according  to  a  national  survey  by  The  Barna  Group.  That  represents  a  small  decline  from  past  surveys,  which  found  72%  awareness in 2000, and 71% in 1995.  Awareness  of  spiritual  gifts  was  most  common  among  self‐described  Christians who live in the South (75%) and West (71%), and least common among those living in the Midwest (63%) and  Northeast (58%).  Such awareness also varied within the various segments of the self‐described Christian population. For instance, 99% of  evangelicals have heard of spiritual gifts, far more than the 74% among non‐evangelical born again Christians and 58%  among notional Christians. Similarly, there was a large gap between Protestants (75%) and Catholics (54%) in awareness.  Even within the Protestant community there was a noteworthy gap between those who attend a mainline church (68%  awareness) and those who attend a Protestant congregation not associated with a mainline denomination (78%).  Which Gifts People Claim  The survey asked people who said they were Christian and who claimed to have heard of spiritual gifts to identify which  gifts they believe God has granted to them. The most commonly claimed gifts were teaching (9%), service (8%) and faith  (7%).  Those  were  followed  by  encouragement  (4%),  healing  (4%),  knowledge  (4%),  and  tongues  (3%).  The  gift  of  leadership was mentioned by just 2%.  There  were  significant  differences  in  the  answers  provided  by  evangelicals,  non‐evangelical  born  agains  and  notional  Christians. Evangelicals were more likely than people from the other faith segments to say that they had gifts of teaching  (28%), service (12%), encouragement (10%), and administration (7%). The non‐evangelical born again segment was the  group most likely to claim the gifts of faith (10%) and hospitality (3%). Notional Christians were most notable for having  the  largest  percentage  who  said  they  had  no  gift  at  all  (37%,  compared  to  16%  of  evangelicals  and  24%  of  non‐ evangelical born agains).       

 Page 1 of 4 

Examining the data for all born again Christians (i.e., evangelical and non‐evangelical combined) over the past 13 years  shows several change patterns:   1. The percentage that claims to have the gift of encouragement has grown steadily from 2% in 1995 to 6% today.   2. Since 1995, the proportion of born again adults claiming the gift of evangelism dropped from 4% to 1%.   3. Those who do not know what their gift is rose from 8% in 2000 to 13% today.   False Gifts  The survey also found that many people who say they have heard of spiritual gifts were not necessarily describing the  same gifts outlined in the Bible. Among the gifts claimed that are not among those deemed to be spiritual gifts in the  passages of scripture that teach about gifts (Romans 12:6‐8, 1 Corinthians 12, Ephesians 4:7‐13, 1 Peter 4:10‐11) were a  sense  of  humor,  singing,  health,  life,  happiness,  patience,  a  job,  a  house,  compromise,  premonition,  creativity,  and  clairvoyance.  In total, one‐fifth of all the gifts cited by respondents (21%) were attributes that do not fit the biblical lists of gifts given  by God.  Thoughts on the Meaning of the Results  The survey data point out several interesting conditions.  1. Between  those  who  do  not  know  their  gift  (15%),  those  who  say  they  don’t  have  one  (28%)  and  those  who  claimed gifts that are not biblical (20%), nearly two‐thirds of the self‐identified Christian population who claim to  have heard about spiritual gifts have not been able to accurately apply whatever they have heard or what the  Bible teaches on the subject to their lives.  2. A specific set of gifts, commonly described as the charismatic gifts, are widely possessed by Christians. Overall,  13%  of  Christian  adults  claimed  to  have  one  of  more  of  those  gifts  (e.g.,  healing,  interpretation,  knowledge,  miracles,  prophecy,  tongues).  The  people  most  likely  to  say  they  have  a  charismatic  gift  are  woman  (twice  as  likely as men); people without any college education; born again Christians; and people 45 or older. Intriguingly,  although 13% say they have one or more charismatic gifts, the survey revealed that nearly twice as many (23%)  described themselves as charismatics.   3. One  of  the  reasons  the  evangelical  community  may  seem  to  be  so  verbal  about  its  faith  and  faith‐driven  convictions relates to the fact that more than one‐quarter of them (28%) claim the gift of teaching. Possessing  that gift might also raise people’s expectations regarding the quality of sermons and other teaching received at  their church, triggering the often‐cited high turnover within evangelical congregations.   4. By the same token, the fact that evangelicals were far more likely to claim the gifts of administration and service  also reflects the widely‐cited tendency of the group to be well‐organized and to be generous in donating its time  and energy to causes it deems worthy.    

 Page 2 of 4 

5. A much  higher  percentage  of  born  again  Christians  claims  to  be  a  leader  than  cites  having  been  given  the  spiritual  gift  of  leadership.  This  suggests  that  perhaps  many  Christian  leaders  are  torn  between  relying  upon  their  natural  talent  and  training  rather  than  depending  upon  God’s  gifting  to  empower  their  leadership.  This  issue  may  be  even  broader  than  the  struggle  of  leaders.  Spiritual  gifts  are  provided  as  “special  abilities”  that  enable  believers  to  serve  each  other  (as  indicated  in  1  Peter  4:10  and  Romans  12:7).  The  struggle  of  the  aggregate Christian Church in America may be related to the fact that a large share of individual believers who  engage  in  ministry  do  so  on  the  basis  of  personal  preference  and  natural  talent  rather  than  supernatural  capacities, resulting in ineffective ministry.   6. The  stagnation  of  evangelism  relates  to  many  factors,  but  one  of  those  is  probably  the  fact  that  just  1%  of  Christian adults (self‐described or born again) claims the gift of evangelism. While the Bible never suggests that  one must possess this gift in order to share the gospel, the depressed proportion of believers who identify with  that gift reflects the stalled growth of the Christian body in America.   About the Research  This report is based upon telephone interviews conducted by The Barna Group in three nationwide surveys. The first of  those included 1006 adults in 1995; the second included 1003 adults in 2000; and the third was among 1006 adults in  2008. In each survey, the first question related to spiritual gifts was limited to people who had described themselves as  Christian.  The  question  regarding  what  spiritual  gifts  they  possessed,  if  any,  was  limited  to  people  who  said  they  had  heard of spiritual gifts. This filtering effectively reduced the original sample size (1,006) to 873 adults who claimed to be  Christian and then further reduced to 576 adults who were self‐defined Christians and aware of spiritual gifts. The range  of  sampling  error  associated  with  the  sub‐sample  of  self‐identified  Christians  is  between  ±1.5  and  ±3.5  percentage  points at the 95% confidence level. The range of sampling error associated with the sub‐sample of self‐defined Christians  who  were  aware  of  spiritual  gifts  is  between  ±1.8  and  ±4.1  percentage  points  at  the  95%  confidence  level.  Minimal  statistical weighting was used to calibrate the aggregate sample to known population percentages in relation to several  key demographic variables.  "Born again Christians" were defined as people who said they had made a personal commitment to Jesus Christ that was  still important in their life today and who also indicated they believed that when they die they will go to Heaven because  they  had  confessed  their  sins  and  had  accepted  Jesus  Christ  as  their  savior.  Respondents  were  not  asked  to  describe  themselves as "born again."  "Evangelicals"  meet  the  born  again  criteria  (described  above)  plus  seven  other  conditions.  Those  include  saying  their  faith  is  very  important  in  their  life  today;  believing  they  have  a  personal  responsibility  to  share  their  religious  beliefs  about  Christ  with  non‐Christians;  believing  that  Satan  exists;  believing  that  eternal  salvation  is  possible  only  through  grace, not works; believing that Jesus Christ lived a sinless life on earth; asserting that the Bible is accurate in all that it  teaches;  and  describing  God  as  the  all‐knowing,  all‐powerful,  perfect  deity  who  created  the  universe  and  still  rules  it  today. Being classified as an evangelical is not dependent upon church attendance or the denominational affiliation of  the church attended. Respondents were not asked to describe themselves as "evangelical."   

 Page 3 of 4 

"Nominal Christians" were defined as individuals who described themselves as Christian but did not meet the born again  criteria (outlined above).  The Barna Group, Ltd. (which includes its research division, The Barna Research Group) is a private, non‐partisan, for‐ profit  organization  that  conducts  primary  research  on  a  wide  range  of  issues  and  products,  produces  resources  pertaining  to  cultural  change,  leadership  and  spiritual  development,  and  facilitates  the  healthy  spiritual  growth  of  leaders,  children,  families  and  Christian  ministries.  Located  in  Ventura,  California,  Barna  has  been  conducting  and  analyzing primary research to understand cultural trends related to values, beliefs, attitudes and behaviors since 1984. If  you would like to receive free e‐mail notification of the release of each new, bi‐monthly update on the latest research  findings from The Barna Group, you may subscribe to this free service at the Barna website Additional  research‐based resources, both free and at discounted prices, are also available through that website.  © The Barna Group, Ltd, 2009.   

 Page 4 of 4 

Barna Study: Survey Describes the Spiritual Gifts That Christians Say They Have  
Barna Study: Survey Describes the Spiritual Gifts That Christians Say They Have  

The Bible teaches that all followers of Christ are given supernatural abilities by God to serve Him better, known as spiritual gifts. Two-th...