Issuu on Google+

Composition: Part IV Isolating  the Subject  Author: Wendy Folse  First published on: July 1, 2001   Isolating the Subject  One of the most important points to consider in  composition is isolating the subject so that it becomes  apparent to the viewer what the photographer is trying  to show. There are many ways to isolate the subject and  in this article, we will cover three of them, framing the  subject, selective focus, and depth of field. The main  purpose for isolating the subject is to make it stand out  from the background and to direct the viewer's eye to  the center of attention, not necessarily the center of the  photo.  In the portrait of the young girl, the eyes are the  center of focus and the hat, leaves, and even her hair  help to frame her face which is the center of attention.   Framing the subject  The first choice in deciding how to frame the subject in the viewfinder is to decide  whether you want a horizontal or vertical composition. In a previous article we  discussed the merits of both. The choice is up to the photographer, but ultimately  the frame choice should compliment the subject. A skyline looks best in horizontal,  while a single tall building looks best in a vertical.   The next consideration is where we get a little more creative and where we start to  make choices, that brings our photography to a new level. This step requires us to  think a little and to scout around for things that we can use to frame our subject in  order to direct the viewers eye towards the main point of interest. Framing devices  help to keep the subject contained within the photo.   A photographer's choice is limited only by his imagination and skill when choosing a  framing element. Maybe it is a palm tree in the foreground that gracefully wraps  around the beach in the distance. Perhaps, it is the outline of a window that the  viewer looks through to the fields beyond. Nothing says, "we're at a football game"  like a shot of the crowd framed by the upright goal post. Or how about the often  overused classic of a bride looking at her reflection in a mirror. This is a technique  called a frame within a frame.  


Even a bare white wall can frame the subject by isolating  it when the only element surrounding the subject is the  white wall. This is the same concept as a photographer  using a backdrop. The purpose for the backdrop is to in a  way frame the subject with a continuous pattern, color,  or tone.   Patterns are often used as framing devices to help  contain the subject within the photo. Look around you  and see what elements are present that may lend  themselves to this technique. In the picture here, the iron  mesh of the gates serve as a frame.   Depth of field can also be used as a framing device to isolate the subject. Using a  very shallow depth of field can blur the background creating a frame that surrounds  the subject.   Another consideration is the eventual framing of the photo itself. Be careful not to  place parts of the composition so close to the edge of the viewfinder that they will  be cutoff either during printing or when matting and framing.   Selective focus  This technique relies on the creative use of depth of field  and a large aperture to direct the emphasis on the  subject by deliberately placing surrounding elements out  of focus. Sometimes the foreground maybe placed out of  focus in order to frame a distant subject. Often the  background will be placed out of focus in order to  emphasize a foreground element. The idea is to use what  is in‐focus and what is out of focus as a tool for isolating  the subject. Again with this technique as with others, it is  limited only by the photographer's imagination and creativity.   In order to use selective focus effectively you must first learn to understand depth  of field and how to control it. In a future article we will be covering depth of field  to a greater extent. For now, it helps to gain a basis for what it is and what it does.   Depth of Field   The term is used to describe the amount of distance in a photograph that is in  sharp focus. Sometimes it is easier to think of depth of field as an imaginary plane  that crosses the "field" of the photo from front to back. The further back or depth  of the plane, than the more that will be in focus. The size of the aperture controls  the depth of field. At very small apertures such as f/22, the plane covers all subjects 


and all are in sharp focus. When we use a very large aperture such as f/2, then  there is a very limited depth of field and only the exact focusing point maybe sharp  while everything else is blurry.   When working with very large apertures it becomes critical to pick out a focal point  and center the focusing on this spot in the viewfinder. As three dimensional objects  do not occupy one plane, the photographer must keep in mind which part of the  object is critical and adjust the focus on this point. This is where a depth of field  preview button on an slr comes in handy. If your camera doesn't have one then  your task is to think about the amount of focus necessary to represent the object  according to your chosen theme. What are you trying to show and how critical is it.  Remember that what you see is not necessarily what you get when working with  larger apertures. The amount of blur may not be apparent in the viewfinder even  with a depth of field preview.   The distance at which you focus on an object also controls  the amount of depth of field. The farther away you focus,  the larger the depth of field. The closer in you focus, the  shallower the depth of field. There is a rule of thumb that  says that from the focal point you have about one‐third of  the distance in front of the focal point and two‐thirds of  the distance behind the focal point. When shooting  landscapes at small apertures this factor is not critical  because everything will be reasonably sharp. However,  when working with smaller objects at closer distances and  using larger apertures, this does become very critical. It  helps to remember that a photograph is a one‐dimensional representation of a  three‐dimensional scene.   For example, say that you wish to take a close‐up portrait of a person and you want  to blur the background. After you work out the correct lighting, you decide you  need a relatively larger aperture in order to blur the background but you don't  want the face to be blurry either. What do you do and where do you place the  focus point in order to assure that the face is in sharp focus? Think of the human  head as being divided into three planes, from front to back. The nose is in the first  plane, the eyes fall in the second plane and the ears and back of head are in the  third plane. If you chose to place the focal point on the nose, one third of the  distance in front of the nose would be in focus and two thirds of the distance  behind the nose would also be in focus. That should mean that the entire head  would be in focus. Maybe, maybe not depending on how large an aperture you are  using.  


By choosing the nose as the front plane you are  accenting it and moving the other planes backwards.  Most people would not find this pleasing. So where else  could you place the focal point? The desired place to  focus on a human face is the eyes. The reason is the  same as mentioned above. The human head is divided  into three planes with the eyes being located in the  second third. This means that if you focus on the eyes,  one third in front (the nose), and two thirds behind (the  ears and then hair) will be in focus. The eyes are the  critical points that must remain sharp.   The focus point is the point at which maximum sharpness is too be obtained, the  degree of sharpness begins to fade away from this point with the degree of fall‐off  depending on the size of the aperture. The smaller the aperture, the greater the  depth of field. The larger the aperture, the smaller the depth of field.   Here is another example, suppose you are taking photo of a large group of people  and you want the background to fade away slightly. Because of the light, you are  using a larger aperture. Now how do you insure that every row will be in sharp  focus? Do you focus on the front row? Or on the back row? Or which row? Go back  to the rule of thirds, remembering that you have about one‐third in front of the  focal point and two‐thirds behind. View the group as a block occupying space and  distance. Mentally divide the block into thirds and place your focus accordingly.  Depending on how large an aperture you are working with, the group should be  relatively in focus and the background should be slightly blurred.   It is always a tradeoff. What is important and what isn't. In this situation a  professional will start adjusting light, changing lens, altering distances and  repositioning himself all in an effort to achieve the precise results he wants. He will  choose the best possible aperture under the conditions. For most amateur and  point and shoot photographers this may not be possible, so keep the above rule in  mind and you can begin to take great pictures with the available equipment.   The article on depth of field goes into greater detail, but for now we are just  covering it as it pertains to composition. What are we taking a picture of and how  do we want it to look.   Distracting Elements  This is a point that should be stressed often. Take the time to look around the  viewfinder. The few extra seconds of attention to details will make a difference in  the quality of your pictures.  



Composition: Part 4