Page 1

Credit Scoring and Wealth   

– the Game of Credit  the Problem –     In most games, it is wise to understand the rules before you begin to play.        ƒ ƒ ƒ ƒ ƒ

Figure 1 Credit Scores 

What if you weren’t aware that you were playing a game?  What if you had not choice whether to play or not? – Everyone plays!    What if this game has an important impact on your financial future?   What if you could see how you’re doing today?  What if you could learn how to better play to win tomorrow? 

You are in fact playing a game, whether you are aware of it or not.  In the  game of credit, your credit score will range from 300 to 850 [see Figure 1] ‐ the  higher the better.  In the game of credit, most of us are unaware that we  are playing a game, much less that there are specific rules that dictate  scoring.  The game of credit is not a team sport, it is played individually.   Each individual has his own credit score.  Married couples will use the low  score for their team.  Your credit score tells lenders what they most want to know – “What is the  likelihood that you will be over 90 days late on money we lend you?”  Play the game well, and  lenders are more likely to offer you their lowest possible interest rates.   [see Figure 2]1    Figure 2    Have all your debt paid off?  You are  Annual Interest Cost – By Credit Score  still in the game, and you could be  playing at a real disadvantage.  Banks  and mortgage lenders aren’t the only  ones determining what you’ll pay for  products and services based on your  credit scores.  Sellers of life insurance,  home owners insurance, auto  insurance, cell phones and utilities, in  addition to employers, are all more  likely to rely on your credit score to  predict how you may perform in your  obligations to them.   


Recent studies show that over 80% of Americans have one or more errors on their credit report,  that 40% of Americans are paying a higher mortgage payment due to lower credit scores, and that  25% of Americans have credit report problems that would prevent them from securing a loan or  new employment.2  Lower credit scores often lead to higher interest rates, and higher interest  rates result in a greater cost of debt – decreasing your ability to save. 

the Question –     How do you play the game of credit to increase the likelihood of the highest possible credit  scores to reduce your overall total cost of borrowing?    CONSIDERATION – You don’t really have a credit score sitting out there with your name  on it.  Your score is actually created in the moment it is requested by a creditor.  For this  reason, your score will actually vary based on the time  it is pulled, and by whom. 

While the actual formulas for credit scoring are closely  guarded, pressure from Congress forced a release of the  22 criteria for credit scoring to the public.  The key to  playing the credit scoring game lies in the five key  categories that make up the majority of your personal  credit score.      Credit scoring is one of four criterion typically used by a  lender to approve a mortgage loan, but it now makes up  approximately 70% of the overall decision.  Surprisingly the other three criteria collectively account  for approximately 30%.  They are:  Character (Employment), Collateral (Down Payment), and  Capacity (Income).    

the Facts  –     You can learn to play the game of credit if you better understand the criteria for how you are being  scored.  Remember, anyone offering you credit of any kind has a primary concern that they’ll  receive their money back as promised.  Your score tells them how risky you are.  Before we look at  how you are scored, let’s take a look at what doesn’t affect your credit scores. [see Figure 3]    TIP – Points awarded in the game of credit are hard to gain, and easy to lose.    2

When thinking about your credit score, consider that there are actually four types of credit scoring:  consumer, auto, renter, and FICO.  We’ll be focusing on your FICO, as it is use for mortgage and  larger credit lending, and tends to be the most accurate and difficult score to manage.  Manage  your credit to the FICO level, and the other three types of credit scores will benefit as well.    Figure 3 What Doesn’t Affect Your Credit Score 

TIP – Knowing what doesn’t affect your credit score helps you focus on what does. 

There are three different credit bureaus that factor into the creation of your FICO score:  Equifax,  Experian and TransUnion.  Each bureau has its own series of three credit scores that they apply to  you.  The middle score of the three bureaus will most often be used by the creditor for qualifying  their risk (meaning your rate).  [see Figure 4]  Figure 4 National Credit Bureaus

Figure 5 What Does Affect Your Credit Score 

TIP – While there are 22 criteria that determine a credit score, and the formulas for this  are a secret, understanding the 5 ‘key’ criteria can help you win the game of credit.

The Five Key Criteria Categories –      The FICO score funnels into five categories that make it easier to understand our strategy for  playing the credit scoring game.  Let’s first look at what each category measures, and some of the  primary ways you earn or lose points for your individual score.  Then we’ll consider a strategy for  what an ideal player in the game of credit might consider based on the current rules.  [see Figure 6]    I ‐ Payment History – 35% of your score ‐ is the history of your payments weighted to the most  recent activity.  You lose more points for recent negative payment history than older negative  history, and any new negative activity results in the biggest loss of points.  Over time, late  payments have a lesser and lesser impact as creditors want to know what’s happening for you now.   To earn points, pay each bill within 30 days of the due date.    II ‐ Utilization Rate – 30% of your score – is the percentage of available credit that you use based  on your high credit limit.  You tend to earn points when you utilize less than 30% of your high credit  limit on revolving credit, and begin to lose points as you exceed 30% of your high credit limit on a  specific limit.   

Figure 6 The Five Key Credit Scoring Criteria 

TIP – Credit Cards with no limit (like American Express) are calculated using the highest  balance ever as the high credit limit.  Consider concentrating all necessary expenses in a  given month to increase your highest balance and lower your utilization rate under 30%.    III ‐ Length of Time – 15% of your score – is the length of time your account is open.  You have an  overall age of all your accounts that goes up or down over time.  Any time you open a new account,  it reduces the average age for all accounts, which temporarily reduces your overall score as you  build a history of making payments on the new debt.  Closing an older account could negatively  impact your credit for the same reason.  As a rule of thumb, new accounts tend to cost you points  for the first 12 months, are neutral for the next 12 months, and gain you points after 24 months of  on time payments.

IV ‐ Types of Credit – 10% of your score – is the varying types of credit you have open.  Some  games require more players than others, and in the credit game you want to have at least one  major installment (mortgage), one other installment loan (auto), and three revolving accounts  (credit cards) to have a chance of the highest credit scores.      TIP – ATM credit cards, such as those offered by Visa and MasterCard, do not count  toward your three revolving credit accounts.    Too few accounts, or none that are currently active, and you’ll likely see a lower score.  Gain points  by having a good mix of credit types that show you continue to have an ability and willingness to  manage your borrowing.    TIP –There is one type of credit that always hurts your credit score ‐ no payment finance  accounts.  These open ended accounts have no payment for 90 days, but they cost you  valuable points in the game of credit scoring;  they can appear as late, even though you  aren’t required to make a payment.  Don’t use them whenever possible.    V ‐ Inquiries – 10% of your score – are generally shown in two categories, soft and hard.  The first,  a soft inquiry, is when you pull your own credit (or an employer pulls your credit) – it has no direct  impact on your credit score.  The second, a hard inquiry, is when a lender pulls your credit – it has a  varying degree of impact on your credit score.  If multiple lenders pull your credit report for a single  new account, all those hard inquiries are counted as one (1) hard inquiry on your credit report.   While inquiries stay on your report for two (2) years, they only reduce your score for the first  twelve (12) months.    TIP – There is a difference in staying power when it comes to the long term impact of your  credit score. While a bankruptcy will stay on your credit report for 10 years, debts,  collections and judgments that are paid off will remain for seven years, and inquiries will  remain for only two years.  Now that you have a feel for the five key criteria, let’s create a simple strategy for how you might  consider playing the credit game.  We’ll call this a first 80% approach.  If you want to go deep,  consider the resources at the end of this paper for more information, and tweak the last 20% based  on your unique individual situation.  The following simple strategy can equip you to better play the  credit score game immediately, while you continue to master it over time as time and experience  allow.

the Quick Strategy for a Better Credit Score ‐    

Focus on the Five Key Criteria – (Match This Profile).  Potential impact is 50 – 200 points.    I – Payment History – make all payments within 30 days of the due date.  If you had valid late  payments in the past, keep making your payments current now, and the older late payments  will have less and less of an impact.  II – Utilization Rate – keep all balances under 30% of their high credit limit.  If you have credit  cards that you pay in full monthly, but you exceed the 30% high credit limit, consider increasing  your credit limits to lower your utilization rates.  III – Length of History – keep all accounts open and active for as long as possible.  If you have  older credit cards or installment loans, they are more valuable to you, but they must have been  used at least once in the last 12 months to count towards your overall average length of  history.  IV – Types of Credit – keep at least five active accounts at all times.  If you have no need for  credit, consider using credit cards for convenience and pay them off monthly.  Your ideal credit  mix is at least three revolving accounts (credit cards), and two installment accounts secured by  real property (mortgages, autos).  V – Inquiries – keep your private information private.  If you have anyone wanting to pull your  credit other than a potential employer, it will have a negative impact for 12 months.  Multiple  inquiries for one new account will only count as one.  Give out your personal information  carefully, and only when you anticipate a borrowing transaction.    Your first Credit Report Review – (Remove all errors).  Potential impact is 20 – 100 points.   Remember, over 80% of all credit reports have one or more errors on them.  These errors could  be costing you valuable points.  When you do your first review of your credit report make sure  all personal information, names, address, employment, open and closed accounts, high credit  limits, payment history, duplicate information or accounts, etc., are correct.  If you see any  errors, contact Equifax, Experian, or TransUnion and begin the dispute process.  Each of these  bureaus has specific details for how to dispute or correct an error through their websites.  Once  you get all errors corrected, keep a copy of any correspondence and review your old report  against a new one to make sure old errors don’t creep back on your report.    Your Credit Review Plan – (Annual Review).  The most important inquiry on your report is the  one that doesn’t show up; it is the one you make for yourself.  Tie an annual date, like April  15th, to requesting your own credit report.  Services like can be  invaluable as you’ll want to monitor changes.  Once you know your score, and start to play the  game, you’ll be more aware and sensitive to sudden changes that might help you catch identity  theft, or other errors that could create real financial problems for you later.  More importantly,  you’ll keep your high score high and continue to win the credit scoring game.

Sample Ideal Credit Score Candidate ‐     Here’s a sample based on the above of an ideal game player with 720 or above scores:      I – Payment History – make all payments within 30 days of the due date.  If you had valid late  payments in the past keep making your payments current now, and the older late payments  will have less and less of an impact.  II – Utilization Rate – keep all balances under 30% of their high credit limit.  If you have credit  cards that you pay in full monthly, but you exceed the 30% high credit limit, consider increasing  your credit limits to lower your utilization rates.  III – Length of History – keep all accounts open and active for as long as possible.  If you have  older credit cards or installment loans, they are more valuable to you, but they must have been  used at least once in the last 12 months to count towards your overall average length of  history.  IV – Types of Credit – keep at least five active accounts at all time.  If you have no need for  credit, consider using credit cards for convenience and pay them off monthly.  Your ideal credit  mix is at least three revolving accounts (credit cards) and two installment accounts secured by  real property (mortgages, autos).  V – Inquiries – keep your private information private.  If you have anyone wanting to pull your  credit other than a potential employer, it will have a negative impact for 12 months.  Multiple  inquiries for one new account will only count as one.  Give out your personal information  carefully, and only when you anticipate a borrowing transaction.    Closing Thoughts – New changes for FICO ’08 are being rolled out in response to the credit crisis  around mortgage and other lending changes.  The goal is to create greater distinctions around real  credit risk candidates.  The main impact from the adjustments to the current scoring model should  actually make it easier for good to excellent current borrowers to maintain or improve their score,  and more difficult for fair to bad borrowers.  Some older loop holes, like “piggybacking” on someone  else’s good credit history, will be eliminated.  Correct any errors, and make adjustments based on the  Five Key Criteria, and the FICO ’08 changes could give you an added lift toward a 720 or higher score.

Additional Resources ‐   Equifax – 800‐685‐1111 –  Experian – 888‐397‐3742 –  TransUnion – 800‐888‐4213 –    Free Annual Credit Report – – you can receive a free annual credit  report from this site to check how accurate your report is.  Remember, their offer to provide you  your Credit Score is not your FICO score that we’re focused on here.     Fico Score – – provides you a FICO score that the lender would see and provides  additional resources for managing credit scores, identity theft, etc.   

Final Tips –     Have a plan to protect your credit.  • Use technology to automate bill payment – one late payment creates a potentially  difficult journey to regain lost points.  • Consider a service that monitors your credit, notifying you of changes that are reducing  your credit score.  • Review your credit card bills and statements each month when you pay them for  changes.  • Order a full credit score at least twice a year to check your progress.  • Avoid cosigning on loans whenever possible.  • Keep your accounts active, use them at least once a year.  • Establish credit separately, each spouse should maintain their own accounts.  • In the event of divorce, separate all accounts.     

Credit Scoring and the Game of Wealth  
Credit Scoring and the Game of Wealth  

Managing liabilities into assets starts with understanding how your credit score can result in an unnecessary transfer of wealth. You can...