Issuu on Google+


Interview with Philippe and Lucas Ratton Ratton on the exhibition: “Charles Ratton,the invention of Primitive Arts “

Musée du Quai Branly, Paris From 25 June to 22 September 2013

Interview and pictures made by Elsa Mimran for Lucas Ratton Gallery


Charles Ratton office


Do you find that the Quai Branly exhibition clearly reflects the image you personally have of your uncle / great uncle? Ph R: I find that the exhibition is, on the whole, a big success, especially the section at the entrance featuring his private study. As a young boy I used to come and visit Charles Ratton and I was quite struck when I rediscovered that very same room, just as I had known it in his time … L R: The exhibition is quite revealing , it contributes to understanding the personality of Charles Ratton and his own particular way of mixing different types of objects. He was undoubtedly very talented, and had a sound knowledge of all artistic fields connected with his trade. If we look back to the time when he actually started working and the objects he acquired then, we realize that he had a genius for detecting pieces of outstanding quality and in this he was certainly ahead of his time. How does this exhibition reflect an eventual difference of approach between you and your uncle/great uncle? Do you think he introduced a new way of working? P.R: His way of working was, in my opinion, very different from our own and reflected certain practices typical of his time. For instance, all transactions were then strictly confidential and this involved a series of very private meetings in his office to discuss a particular object over a cup of coffee. The pieces were surrounded by an aura of mystery to which the dealer himself certainly contributed by keeping them hidden in locked cupboards , only to be shown to a small number of privileged amateurs. It was extremely important to show utmost discretion and to develop close personal contact. We obviously still try to keep close contact with collectors nowadays. On the other hand , the public in general has gradually become more and more familiar with the Primitive Arts and this, in my opinion, had led to it being “overexposed” , that is , what was at one time limited to a certain number of “true” enlightened connoisseurs is now accessible to all, which is what happens in art fairs today, for example, where you have dozens of exhibitors dealing in Primitive Arts. L.R: Charles Ratton had the advantage of being a pioneer, he was one of the few great experts of his time who shed light on African Art. And this refers to all fields , the cultural field - in the way of exhibitions organized by him, the commercial field – since he worked as an expert at public auctions, and the private field - when he invited collectors to his apartment.


Charles Ratton “Brocanteur�

Personal and systematic documentation of objects


Have collectors’ “tastes” changed or developed in any way? P.R: Somehow, “tastes” have not changed much. “Classic ” objects are still the most prized objects in private collections. Collected items have always been connected with the colonies and people are still fond of this; yet these last few years we have noticed the development of a series of new trends , more abstract sometimes. I ‘m thinking of certain little- known objects from Nigeria , for instance, which are particularly strong and striking. L.R: Other countries were hardly explored at the time, and certain cultures were discovered much later, such as the Lobi in Burkina Faso, for example, or the Mendé in Sierra Léone, or the Makondé in Mozambique …

Zemi Sculpture and Quetzalecatzin Codex


Charles Ratton was very close to the avant-garde artists in the twenties. How would you describe the relationship between present day Primitive Arts dealers and today’s contemporary artists? P.R: In those days the relationship between the avant-garde artists and the Primitive Arts dealers was stronger since the discovery of these new shapes and forms was still fresh and therefore more intense. With time, African art was duly acknowledged , but on the other hand became so popular that it lost its original force of inspiration. However a certain number of artists do continue to collect African art. L.R: The artist-dealer connection still exists , however I believe that artists now acquire their objects more as amateurs than as creators, in the sense that although they no longer seek their inspiration from these shapes they continue to appreciate them just as much.


Portrait of Charles Ratton by Jean Dubuffet


Is Primitive Art still a source of inspiration for artists today? What can you say about the connection between Primitive Art and Contemporary Art.? P.R: I find there is less fascination for the Primitive Arts . What, at one time, was considered to be “the” great novelty is today acknowledged by all. I bear a particular interest for these ties that the avant-garde artists established with Primitive Arts. On the other hand I’m not that sensitive to what contemporary artists produce today: it’s less connected with rites, and magic. L.R: It should be quite interesting to establish the connection between Primitive Arts and Contemporary art. In 2011, for Parcours des Mondes, we presented the work of Dominique Zinkpè, an artist from Benin. This somehow meant we had a mixed public at the exhibition , antiques amateurs and contemporary art amateurs, and it worked very well. The exhibit was particularly successful since the primitive pieces and the contemporary pieces were presented together and, contrary to what one might think, the objects were enhanced and highlighted by this striking effect of contrast. We hope to continue to work together with contemporary artists. It’s an extremely interesting and rewarding experience.

The exhibition ends with a set of negatives of objects that makes us want to see objects in their three dimensions. This presentation recalls the series of photographs by Man Ray.


Which pieces or objects would you have added to the exhibition? P.R: This is an exhibition on Charles Ratton himself and not on his art collection. I believe, in this sense , it is particularly well conceived and quite complete. L.R: The exhibition shows the world and life of Charles Ratton and not just his mythical art collection. He had a very special personnality, and the exhibition has, I think, successfully rendered these particular traits of his character . We really have the impression we at home with him, and that we are, in a way, sharing his thoughts. . It’s as if we were allowed to partake in Charles Ratton’s private life.

Vue de l’exposition sur l’art royal du Bénin, au Musée du Trocadéro


Entretien avec Philippe et Lucas Ratton autour de L’exposition «Charles Ratton, l’invention des Arts Premiers»

Musée du Quai Branly, Paris Du 25 juin au 22 septembre 2013

Interview et photos réalisés par Elsa Mimran pour la galerie Lucas Ratton


Reconstitution du bureau de Charles Ratton


Trouvez-vous que l’exposition du Musée du Quai Branly est fidèle à l’image que vous vous faites de votre oncle/grand-oncle ? Philippe Ratton : Je trouve que l’exposition est dans l’ensemble très réussie, particulièrement en ce qui concerne le bureau, reconstitué à l’entrée de l’exposition. Plus jeune, j’ai rendu visite à Charles Ratton, et c’est avec une certaine émotion que j’ai retrouvé ce lieu, tel que je l’avais connu à l’époque… Lucas Ratton : L’exposition est révélatrice de la personnalité de Charles Ratton, la façon qu’il avait de mélanger différents types d’objets. Il avait une réelle compétence, une grande connaissance dans tous les domaines artistiques qu’il collectionnait et vendait. Quand on imagine l’époque durant laquelle il a commencé le métier et les objets qu’il a alors acquis on décèle un vrai génie d’anticipation. En quoi cette exposition reflète différentes façons de travailler entre votre oncle/grand-oncle et vous ? Pensez-vous qu’il a initié une « façon » de travailler ? P. R. : Ses techniques de travail me semblent bien différentes et sont liées à son époque. Tout se passait de façon extrêmement confidentielle, des discussions intimes et secrètes s’organisaient dans son bureau, autour d’un café. Les objets étaient beaucoup plus entourés d’un mystère que le marchand mettait lui aussi en scène d’une certaine façon, en cachant ses objets, en les sortant des placards à un petit nombre d’amateurs privilégiés. Cette discrétion et le rapport humain étaient extrêmement importants. Bien entendu, nous avons aujourd’hui encore une grande proximité avec les collectionneurs. Mais en se popularisant, les Arts Premiers sont, à mon goût trop exposés, leur approche confinée alors aux « vrais » amateurs éclairés se vulgarise lors de foires où ils sont exposés par des dizaines de marchands réunis pour l’occasion... L. R. : Charles Ratton avait le pouvoir d’être l’un des pionniers, l’un des grands experts d’alors reconnus à avoir mis en lumière l’Art Africain. Et ce dans tous les domaines, que ce soit culturel à travers les expositions pour lesquelles il a été commissaire, commercial en étant expert de ventes publiques, ou privé, en accueillant les collectionneurs dans son appartement privé.


Charles Ratton “Brocanteur”

Documentation personnelle et systématique des objets


Les « goûts » des collectionneurs ont-ils évolué ? P. R. : D’une certaine façon, les goûts n’ont pas tant évolué. Les objets de « type classique » restent toujours les grandes pièces de collections. Les objets collectionnés étaient liés aux colonies et ce goût est resté ; mais depuis quelques années on voit de nouvelles tendances se dessiner, une envie de formes nouvelles, parfois plus abstraites. Je pense par exemple à des objets méconnus du Nigéria, des objets très forts. L. R. : On a découvert plus tardivement des pays peu explorés à l’époque, je pense par exemple au Lobi du Burkina Faso, aux Mendé de Sierra Léone, aux Makondé du Mozambique…

Sculpture Zemi et Codex Quetzalecatzin


Charles Ratton entretenaient des liens étroits avec les artistes, notamment des avant-gardes des 20’s. Comment décririez-vous le lien entre les marchands actuels d’arts premiers et les artistes d’aujourd’hui ? P. R. : A l’époque les relations entre les artistes et les marchands d’Arts Premiers étaient plus fortes, parce que la découverte de ces formes était toute neuve et donc plus intense. Avec le temps, les arts africains ont été reconnus, mais tellement popularisés qu’ils ont perdu la force de l’inspiration du début. Mais certains artistes continuent à collectionner. L. R. : Le lien artistes-marchands perdure, même si il me semble que les artistes achètent des objets plus en amateurs qu’en créateurs, dans le sens où ils s’inspirent moins de ces formes mais continuent tout autant à les apprécier.


Portrait de Charles Ratton par Jean Dubuffet


L’Art Premier est-il toujours une inspiration pour les artistes ? Que pensez-vous des liens entre Arts Premiers et art contemporain? P. R. : Il y a moins de fascination pour les Arts Premiers. Ce qui a été « La » grande découverte est aujourd’hui reconnu, établi. Je m’intéresse à tous ces liens qu’ont su établir les avant-gardes avec les Arts Premiers. Ce qui est produit aujourd’hui par les artistes contemporains me touche moins, est beaucoup moins lié au rites, à la magie de ces objets. L. R. : Il semble assez intéressant d’établir des ponts entre les Arts Premiers et l’art contemporain. En 2011, lors du Parcours des Mondes, nous avons présenté le travail d’un artiste Béninois Dominique Zinkpè. Cela a permis de mélanger des publics, les amateurs d’antiquités et les amateurs d’art contemporain, et cela a très bien fonctionné. La mise en scène des objets primitifs et contemporains était réussie puisque loin de se confronter, les œuvres se mettaient en valeur. Nous espérons continuer à collaborer avec des artistes contemporains. C’est une expérience humainement et artistiquement enrichissante.

L’exposition finit sur un ensemble de négatifs de photographies d’objets qui nous donne envie de voir les objets dans leurs trois dimensions. Leur présentation inversée dans ce mur lumineux qui rappelle la série de photographies de Man Ray est très réussie.


Quels objets auriez-vous ajouté à l’exposition ? P. R. : L’exposition est une exposition sur le personnage qu’était Charles Ratton, et non pas sur sa collection. En ce sens, elle est très réussie. L. R. : L’exposition présente l’univers de Charles Ratton et non pas uniquement ses objets mythiques. C’était un personnage, un caractère, un esprit, ce que l’exposition a très bien su rendre. On a vraiment l’impression d’être chez lui, et de partager un peu son regard. C’est une exposition qui permet de plonger dans l’intimité du personnage.

Vue de l’exposition sur l’art royal du Bénin, au Musée du Trocadéro


Philippe and Lucas Ratton interview