Page 1

     22nd  May  2011  

Part 3.  Lives  that  tell  a  story   Philippians  2:1-­11,  3:4-­11   I  recently  had  a  lovely  offer  from  a  neighbour  to  teach  me  fly-­‐fishing  when  I  retire.  I  am   looking  forward  to  taking  up  that  kind  offer,  both  to  learn  a  new  skill  and  make  a  new  friend.   It  reminds  me  of  a  man  who  had  a  less  subtle  approach  to  fishing  on  his  local  lake.  He  caught   so  many  fish  that  he  caught  the  attention  of  the  Park  Ranger  who  asked  him  what  his  secret   was.  So  the  guy  invited  the  ranger  to  accompany  him  on  his  next  trip.  Once  the  two  boats  were   out  in  the  middle  of  this  large  lake  the  fisherman  opened  his  basket,  picked  out  a  stick  of   dynamite,  lit  the  fuse  and  hurled  it  into  the  water.  The  resulting  explosion  killed  loads  of  fish   which  he  scooped  out  of  the  water.  The  red-­‐faced  ranger  remonstrated  –  ‘You  can’t  do  that,   it’s  against  the  law!’  At  which  the  man  lit  another  stick  of  dynamite  and  threw  it  for  the  ranger   to  catch.  ‘Well,  are  you  going  to  join  me  and  catch  some  fish  or  not?’       Dunamis  –  dynamite  –  is  the  Greek  word  Paul  used  to  describe  the  gospel.  It  is  the  power  of   God.  As  we  have  seen  over  the  last  two  weeks,  it  is  the  power  of  God  to  break  down  all  the   divisions  that  would  separate  us  so  that  whatever  our  race,  gender  or  economic  status  we  can   be  part  of  the  same  community  of  love  and  faith.  We  saw  that  in  the  church  that  was  planted   in  Philippi  with  Lydia,  the  slave-­‐girl  and  the  jailer  all  coming  to  faith.  It  is  also  the  power  by   which  we  rise  above  the  most  challenging  of  circumstances  knowing  that  God  is  at  work  in  us   to  make  us  more  like  Jesus.  For  Paul  that  challenging  circumstance  was  prison  awaiting  a   possible  death  sentence.  It  was  from  prison,  under  the  watchful  eye  of  the  Imperial  Guard,   that  Paul  wrote  his  fabulous  letter  to  the  Philippians.  It  is  that  letter  that  we  are  studying.       At  the  heart  of  this  letter  is  Paul’s  desire  to  help  the  Philippians  live  distinctive  Christian  lives   in  a  Christless  world.  What  could  be  more  appropriate  for  us  in  2011?  He  writes–  Whatever   happens,  conduct  yourselves  in  a  manner  worthy  of  the  gospel  of  Christ  (1:27).  These  guys   have  dual  citizenship.  Of  course,  they  are  citizens  of  Philippi.  But  they  are  also  citizens  of   heaven.  3:20  Our  citizenship  is  in  heaven.  This  is  the  struggle  we  face,  whether  in  Philippi  or   in  Romiley.  How  do  I  live  a  life  that  is  worthy  of  my  citizenship  of  heaven?  How  do  I  live  in  this   world  so  that  the  kingdom  of  God  is  seen  breaking  in?     Philippi  itself  was  a  Roman  military  colony.  It  was  a  colony  that  was  fiercely  loyal  to  the   Emperor.  It  was  in  Philippi  that  the  cult  of  emperor  worship  took  off.  They  hailed  Nero  Caesar   as  ‘Lord  and  saviour’.  But  within  this  Roman  colony  there  was  a  colony  of  heaven  made  up  of   people  like  Lydia,  the  slave  girl  and  the  jailer.  For  them  only  Jesus  could  be  Lord  and  Saviour.   They  refused  to  worship  the  Emperor  and  as  a  result  were  terribly  persecuted.  The  Roman   Empire  was  really  very  tolerant  of  religions  but  not  of  other  kingdoms.  Here  was  a  group  of   insignificant  people  who  dared  to  confront  the  Empire  with  talk  of  another  Lord  and  Saviour.   That  was  treason!  This  new  subversive  movement  was  on  a  collision  course  with  the  most   powerful  military  and  political  institution  the  world  had  known.       But  it  was  not  the  issue  of  persecution  and  external  suffering  that  was  threatening  the   church’s  mission.  It  was  the  issue  of  divisions  and  internal  conflict.  Make  my  joy  complete  by   being  like-­minded,  having  the  same  love,  being  one  in  spirit  and  purpose  (v.2).    Paul  is   saying:  How  are  you  going  to  stand  firm  in  the  face  of  opposition?  How  are  you  going  to  make  a   difference  in  the  world?  How  are  you  going  to  live  lives  that  are  worthy  of  the  gospel  –  if  you  are  

not one  in  mind  and  heart  and  spirit.    You  don’t  have  to  agree  about  every  detail.  You  just   need  to  have  the  same  mind  about  the  gospel  and  how  to  live  it  out.    You  find  the  heart  of  the   problem  in  the  next  verse.  Do  nothing  out  of  selfish  ambition…  Selfish  ambition  has  become   one  of  the  core  values  of  our  materialistic  and  hedonistic  culture.  The  antidote  is  humility.   Paul  continues:  your  attitude  should  be  the  same  as  that  of  Christ  Jesus.    In  your   relationships  together,  your  attitude  should  be  like  that  of  Jesus.  And  then  he  tells  Christ’s   story.       This  is  a  quite  unique  passage  of  scripture,  a  magnificent  moment  in  the  New  Testament.   Christ’s  story  starts  with  glory  and  ends  with  glory,  but  in  the  middle  is  the  cross.  First  we   have  the  steps  leading  down  to  the  cross.  As  God,  Jesus  emptied  himself  and  became  a  man.  As   man,  Jesus  humbled  himself  to  be  a  servant  and  to  die  on  the  cross.  This  is  contrary  to  every   other  theology  on  the  face  of  our  globe.  Every  other  god  or  goddess  is  capricious,  self-­‐seeking   and  selfishly  demanding  at  the  core  of  their  being.  The  true  God  is  so  different.  In  his  essential   being  he  is  self-­‐giving  and  loving.  For  the  sake  of  those  he  loves,  God  poured  himself  out  in  the   person  of  his  Son  who  became  a  slave.  There  is  no  selfish  ambition  here.  And  now  God  has   raised  him,  exalted  him  and  given  him  the  name  that  is  above  every  other  name  so  that  one   day  every  knee  will  bow  and  every  tongue,  including  Nero’s,  will  confess  that  Jesus  is  Lord.   That’s  Jesus’  story.       In  chapter  3  we  have  part  of  Paul’s  story.  And  at  the  heart  of  that  story  is  a  passionate  longing   to  know  Christ  Jesus  my  Lord.  He  talks  about  knowing  Christ,  being  found  in  Christ  and   gaining  Christ.  By  comparison,  everything  else  is  rubbish.  So  great  is  his  desire  to  know  Christ   that  he  not  only  wants  to  experience  the  power  of  his  resurrection  giving  him  new  life  but  he   is  also  willing  to  share  in  his  suffering,  becoming  like  him  in  his  death.    What  does  that   mean?  What  is  Paul  saying?  He  wants  his  story  to  be  in  line  with  Christ’s  story.  He  wants  the   same  story  line  to  be  running  through  both  –  a  story  line  of  being  poured  out  in  humility.  Paul   has  already  spelt  it  out  very  clearly  in  chapter  1:21  For  me  to  live  is  Christ  and  to  die  is  gain.   Whether  living  or  dying,  everything  is  swallowed  up  in  one  reality  –  Christ.  He  wants  the  cross   to  shape  his  life.  This  is  cross-­‐shaped  discipleship  in  a  Christless  world.       When  Jesus  walked  this  earth  he  invited  people  to  be  his  disciples.  He  said  if  you  want  to  be   like  me  and  do  what  I  do,  then  follow  me.  If  you  are  willing  for  your  story  to  fit  my  story,  then   take  up  your  cross  and  follow  me.  This  is  our  God,  the  servant  king,  who  calls  us  now  to  follow   him.  Christ’s  story    is  working  itself  out  in  Paul’s  life.  That  is  why  he  says  in  3:17  –  Join  with   others  in  following  my  example..    Paul  is  the  first  to  acknowledge  he  hasn’t  arrived.  There   are  still  many  imperfections  in  his  life.  He  is  saying  –  follow  the  Christ  you  see  in  me.  Christ’s   storyline  was  being  repeated  in  Paul’s  storyline  and  he  is  anxious  that  that  same  storyline  be   repeated  in  the  Philippians’  storyline.  They  were  writing  their  stories  as  we  are  writing  our   stories.  When  Paul  says  in  2:12  Work  out  your  salvation  with  fear  and  trembling  he  is   encouraging  us  to  get  our  own  stories  lined  up  with  Christ’s  story.    When  he  says  –  live  a  life   worthy  of  the  gospel  –  he  is  saying  –  make  sure  there  is  nothing  in  your  story  that  doesn’t  sit   comfortably  with  Christ’s  story.  At  the  end  of  the  day  it  is  God  who  works  in  you  to  will  and   to  act  according  to  his  good  purpose  (pleasure).  It  gives  God  great  pleasure  to  work  in  our   lives,  working  out  the  salvation  which  Jesus  has  won  for  us,  to  make  our  lives  more  like  his.  Of   course,  we  must  co-­‐operate.       We  are  all  living  our  lives.  We  are  all  writing  our  stories    -­‐    Jesus,  Stephen,  Paul,  the  members   of  the  Philippian  church,  including  Lydia,  the  slave-­‐girl  and  the  jailer,  St  Chad,  Tim  Barlow  and   you.  The  challenge  for  all  of  us  is  whether  the  story  has  the  signature  of  Jesus  written  clearly   across  it.       The  skill  of  fly-­‐fishing  must  be  passed  on  from  generation  to  generation.  So  must  faith  in  Jesus.