Issuu on Google+


HOOFDREDACTIE Neal Petersen Geert Jan Darwinkel EINDREDACTIE Kasper Dijk REDACTIE Lennart Beishuizen Pieter Brouwers Geert Jan Darwinkel Vincent Van Genechten Eva Gerritse Pieter Horstman Justin Kevenaar Paul Klomp Jasper Laman Marco Post Joep Smeets Jurian Ubachs Klaas­Jan ter Veen Jeroen Veenstra Seb Visser Richard van Welie Frank Wielaard Jules Zane COLUMNISTEN Jeroen Elshoff Leander Schaerlaeckens FOTOGRAFIE Getty Images PRODUCTION, ART DIRECTION & DESIGN DarChicago Ltd. MET DANK AAN Issuu, Scribus SportAmerika The Magazine is een uitgave van Petersen Media. Niets uit deze uitgave mag op welke wijze dan ook worden gekopieerd zonder uitdrukkelijke toestemming van de uitgever. © Petersen Media 2012­ 2013 ­ Alle rechten voorbehouden.

Vanuit het niets is de laatste speeldag van het reguliere

NFL‐seizoen één van mijn favoriete sportmomenten van het jaar geworden. Een soort Super Bowl, maar dan in het klein. Ik neem jullie graag mee naar afgelopen zondag, waar de eerste editie van het feestje werd gehouden.

Want zo kan het wel genoemd worden. Een NFL‐feestje. Met redacteuren Lennart Beishuizen, Angelo van Damme en Pieter Horstman en columnist Jeroen Elshoff over de vloer, gingen we er eens goed voor zitten.

Vanaf 19.00 uur stond NFL RedZone op en werden de

eerste biertjes opengemaakt. Waar gedurende het begin van de wedstrijden de gesprekken nog over van alles behalve de NFL gingen, werd het rond een uur of negen toch wat serieuzer.

Dat was ook het moment dat het eten werd afgeleverd. Want een avondje NFL kijken doe je natuurlijk met twee kilo ribs en zestig chicken wings. Het bleek het moment te zijn dat er minder gesproken werd en er om de paar seconden de verbazing werd uitgesproken over de diverse plays in de stadions.

Mijn New England Patriots waren al een tijdje zeker van de playoffs, dus ik kon deze zondag eens goed focussen op de teams die mij ook aan het hart gaan: Miami Dolphins en Chicago Bears. Dit vooral door de intense passie die vrienden en collega’s hiervoor tonen.

Het werd helaas niet hun avond. Neem mijn neef Angelo. Hij is de grootste Dolphins‐fan die ik ken in Nederland en niets is vervelender dan hem teleurgesteld te zien zitten. Datzelfde gevoel had ik later op de avond bij de Bears. Vooral Pieter en Geert Jan had ik het zo gegund om de playoffs te halen, maar het mocht wederom helaas niet zo zijn. Vroeg in de ochtend verlieten de mannen het feestje. Eén goede generale voor de Super Bowl Party was een feit en tevens de start van een traditie. Veel leesplezier met de voorbeschouwing op de play‐offs,


Het was Black Monday in

de NFL en dat betekende slecht nieuws voor enkele coaches. Zo nemen de Cleveland Browns al na één seizoen afscheid van Rob Chudzinski. Het is een opvallende beslissing van Cleveland aangezien Chudzinski werd aangetrokken door het nieuwe management dat vorig jaar aantrad. Naar verluidt was de organisatie ontevreden over het verval in de tweede helft van het seizoen en vonden ze een verandering noodzakelijk. Enkele spelers lieten weten ontevreden te zijn met het ontslag van Chudzinski • Andere coaches die hun congé kregen, zijn: Leslie Frazier (Minnesota Vikings), Mike Shanahan (Washington Redskins), Greg Schiano (Tampa Bay Buccaneers) en Jim Schwartz (Detroit Lions) • Twee hoofdcoaches die al snel opgelucht adem mochten halen waren Rex Ryan (NY Jets) en Jason Garrett (Dallas Cowboys). Ryan kondigde twee weken terug nog in de kleedkamer aan dat hij verwachtte dat dit zijn laatste seizoen zou zijn. Garrett zag op zondag zijn ploeg verliezen van de Eagles waardoor er wederom geen plaats in de playoffs was voor de 'Boys. Toch kondigde eigenaar Jerry Jones aan dat Garrett zich geen zorgen hoeft te maken • Peyton Manning en de Denver Broncos kenden een geweldig regulier seizoen. Zondag verbraken de Broncos het record voor het meest aantal punten in één jaargang (603). Het oude record stond op naam van de New England Patriots (589, 2007) •

Andrew Bynum wil niet meer

basketballen. Althans, niet voor de Cleveland Cavaliers. Dat is wat verschillende bronnen meldden nadat Bynum door zijn team voor onbepaalde tijd werd geschorst vanwege 'gedrag dat schadelijk is voor het team'. De boomlange center zou onder meer respectloos omgaan met coaches en teamgenoten. Bynum vindt het spelen van basketbal niet leuk meer en wil alleen maar uitkomen voor een team dat wint. De laatste geruchten zijn dat Bynum nu free agent wordt en dat de LA Clippers en Miami Heat hem graag zouden willen hebben • Naast de Bynum­saga, zijn het blessures die de NBA bezighoudt. Naast de tweede blessure van Kobe Bryant in korte tijd, moet nu ook Russell Westbrook opnieuw enkele weken toekijken. De pointguard van de Oklahoma City Thunder was snel hersteld van een knieblessure, maar die knie begon nu toch weer op te zwellen. Westbrook liet zich opereren en zal tot de All­Star break niet aan spelen toekomen. Ook de Atlanta Hawks moeten een belangrijke speler missen. Al Horford scheurde een spiertje in zijn schouder en is voor onbepaalde tijd uitgeschakeld • De meningen over de 'nieuwe' NBA­shirts zijn verdeeld. In de kerstwedstrijden speelden alle teams met de speciaal ontworpen basketbaltenues met korte mouwtjes. Hoewel het marketingtechnisch een goede ontwikkeling is, zijn niet alle spelers te spreken over de mouwen. LeBron James twitterde dat hij moeite heeft met schieten. Beno Udrih van de New York Knicks deelde die mening. Dirk Nowitzki vindt het vooral lelijk en ziet liever de oldschool hempjes •


Sensatie Tomas Hertl is

minstens maand uitgescha­ keld. De topscorer onder de rookies liep een knieblessure op tegen de Los Angeles Kings. De aanvaller van de San Jose Sharks gaat deze week onder het mes en moet hoogstwaarschijnlijk de Olympische Spelen missen • Ook de sensatie van de St. Louis Blues moet enige tijd toekijken. Alexander Steen, met 24 goals nummer twee op de topscorerslijst achter Alexander Ovechkin, heeft last van een hersenschudding en is voor onbepaalde tijd uitgeschakeld • De Boston Bruins kennen defensieve problemen. Verdediger Dennis Seidenberg mist de rest van het seizoen. De Duitser scheurde zowel de voorste als de achterste kruisband in zijn rechterknie af. Het herstel zal zes tot acht maanden in beslag nemen • Door een kerstpauze van drie dagen speelden de spelers in de NHL afgelopen week minder wedstrijden, maar dit ging niet ten koste van hun humor. Diverse spelers lieten op Twitter hun kerstcadeaus zien. Paul Bissonette (Phoenix) plaatste een foto met ijsblokken en een horloge, begeleid door de tekst: “Dammit Santa. ICETIME. Not Ice and...... Nevermind” • Ilya Bryzgalov speelde zaterdagavond voor de eerste maal tegen de club die zijn contract afgelopen zomer afkocht, de Philadelphia Flyers. De Rus reageerde zoals altijd koeltjes op het feit. “Het is gewoon een potje hockey.” Bryzgalov speelde een redelijke wedstrijd, maar kon niet voorkomen dat zijn ploeg met 4­3 verloor na shootout •

Werper Masahiro

Tanaka lijkt dan toch op weg naar de MLB. De Rakuten Golden Eagles hebben bekendgemaakt dat Mr. 24­0 met MLB­ teams mag praten. De Yankees hebben zich als eerste gemeld, terwijl ook de Red Sox, Dodgers, Rangers, Cubs en Mariners een aanboud zouden voorbereiden. Eerder uitten ook de Diamondbacks en Angels interesse in de Japanse werper • Raul Ibanez tekent voor een jaar bij de Los Angeles Angels, die daarmee het gat dat Mark Trumbo achterlaat proberen op te vullen. De veteraan kan, afhankelijk van zijn prestaties, maximaal vijf miljoen dollar verdienen • Yasiel Puig is in Floride gearresteerd voor te snel rijden. De nummer twee in de NL Rookie of the Year­ verkiezing klokte 110mph waar 70mph was toegestaan. In april werd de Cubaan ook al eens gearresteerd voor hetzelfde vergrijp. De toen nog Minor Leaguer reed destijds 97mph waar 50mph de maximum snelheid was. De Los Angeles Dodgers hebben in een reactie aangegeven diep teleurgesteld te zijn door het gedrag van de jonge sterspeler • Diezelfde club haalde afgelopen week overigens een Nederlandse speler. In juni zal Misja Harcksen zich melden bij de trainingsfaciliteit van de Dodgers in Arizona. De 18­ jarige werper van landskampioen DOOR Neptunus geldt als een van de grootste talenten in de Dutch MLB en zag zijn debuutseizoen deze maand beloond worden met de Roel de Mon­award voor de meest talentvolle pitcher. Ook op het Europees Kampioenschap met Jong Oranje maakte Harcksen een goede indruk •


Vergissen is menselijk, en fouten maken we

allemaal. Maar wat de arbitrage in de NFL het afgelopen seizoen liet zien, was bij tijd en wijle abominabel. Daar kunnen replace­ ment refs in veel gevallen nog 'n puntje aan zuigen.

En wie mocht denken dat de heren referees op de slotdag, waarop nog zoveel beslissingen moesten vallen, hun beste beentje zouden voorzetten, kwam bedrogen uit. Want in niet minder dan drie win­or­go home­duels werd in de slotminuten een kapitale blunder begaan, die de uitkomst van de wedstrijd had kunnen beinvloeden/beinvloedde.

Het begon in Chicago, waar de Green Bay

Packers tijdens hun winnende drive (bij hun tweede 4th and 1) bestraft hadden moeten worden voor delay of game. In plaats van een penalty (dus 4th and 6 op de eigen helft), kon Aaron Rodgers z'n drive naar de playoffs blijven vervolgen. Later die avond, werden de Dallas Cowboys tijdens hun voorlaatste drive plotseling bestraft met een delay of game penalty. De NBC crew toonde tv­kijkend Amerika nog voor de volgende snap dat de game clock ineens van 40 naar 25 seconden was gesprongen, maar de arbitrage had geen benul. Omdat de drive alsnog eindigde in een Dallas touchdown, liep die flater met een sisser af.

Het meest schrijnende speelde zich af in

San Diego, waar Chiefs kicker Ryan Succop een game winning field goal van 41 yards miste. Edoch: de Chargers hadden zeven man aan een kant van de bal opgesteld, waardoor een penalty (opnieuw kicken vanaf 36 yards) had moeten volgen. Had Siccup nu wel raakgeschoten, of was de Chiefs in OT niet een touchdown onthouden, dan waren de Pittsburgh Steelers ­ en niet de San Diego Chargers ­ nu een playoffteam geweest. Maar daar staken de NFL­refs dus 'n stokje voor. Bah.

TEKST GEERT JAN DARWINKEL


Geen Alabama, geen Oregon en geen

Ohio State. Wie aan het begin van dit seizoen zijn geld had gezet op een finale tussen Florida State en Auburn is nu een rijk man. Een ongelofelijk sterk ongeslagen seizoen van de Seminoles en een onvergetelijke overwinning op Alabama van de Tigers waren doorslaggevend in het bepalen van de rankings voorafgaand aan de bowl games. Eigenlijk had dit heerlijke jaar alvast de aanstaande play­offs verdiend. Zoveel geweldige teams die 12­1, 11­1 en 10­2 eindigden en waar we eigenlijk nog niet genoeg onderlinge strijd van hebben gezien. Zo waren het de conferencefinales die de doorslag gaven voor de National Championship Game, want de Big Ten titel van Michigan State kostte Ohio State zowel hun finale als de Rose Bowl en Florida State moest de ACC winnen om te voorkomen dat de SEC mogelijk de finale zou claimen.

Eén team uit de SEC zat er zoals verwacht wel bij, maar het is niet de gedoodverfde verdedigend kampioen Alabama. Zij wilden in de jaarlijkse Iron Bowl game tegen Auburn de wedstrijd winnen dankzij een late en vooral lange field goal, die tekort getrapt werd en door Auburn werd teruggelopen voor de volle 100 yards. Een late kentering in ’n spannend seizoen.

weken en versloegen daarna onder meer Texas A&M, Georgia en Alabama, van wie alledrie veel werd verwacht dit jaar en die ook goed speelden.

Florida State bleef dan wel ongeslagen, maar hun seizoen liep qua lastigste tegenstanders eigenlijk alleen via Clemson en Miami, omdat Florida een vernietigend slecht seizoen speelde en de finale tegen Duke voor Duke alvast de grote finale was. Natuurlijk is ongeslagen blijven in een grote conference een prestatie van formaat, maar 11­1 of 10­2 in de SEC doet daar weinig voor onder.

De grote vraag van de

aankomende strijd om de Coaches’ Trophy is dan ook of de offense van Florida State of de defense van Auburn de doorslag gaat geven. Florida State scoorde gemiddeld 53,3 punten per wedstrijd, tegen 40,2 punten voor Auburn. Dat verschil zal Auburn moeten compenseren door uitstekend te verdedigen en uitgerekend hun passing defense was niet altijd optimaal. FSU’s grote wapen Jameis Winston, die zowel door de lucht als over de grond kan domineren, is daarom een lastigere klus dan Alabama’s McCarron, maar de Tigers versloegen wel Texas A&M en hun dual­ threat QB Johnny Manziel.

De verdediging van FSU zal zich vooral richten op de running game van Auburn, die tegen het normaal onvermurwbare Alabama bijna driehonderd yards wisten te beuken, en zal proberen om zo snel olgens de bookmakers staat Florida mogelijk Winston weer aan het werk te State er goed voor en dus krijg je zetten. De meeste experts noemen de aanzienlijk minder inzet als je voor de Seminoles’ lange drives hun grootste Seminoles gaat. Er zijn zelfs kantoren die wapen, omdat ze de verdediging de spread op meer dan ’n touchdown uitputten en het gameplan van de hebben gezet en die klaarblijkelijk weinig tegenstander in toenemende mate vertrouwen hebben in de kansen van verstoren. Auburn. Dat is opvallend, want de Tigers verloren alleen van LSU in de eerste

V


H elaas voor de Auburn Tigers is hun quarterback niet bepaald een vergelijkbaar wapen als Jameis Winston. In een vlug vergeten verleden was QB Nick Marshall cornerback voor Georgia, maar hij vertrok en vond uiteindelijk zijn weg naar Auburn, waar hij zich opwerkte tot starting quarterback. Zijn atletische vermogen wordt door niemand betwijfeld, maar zijn passing is niet altijd accuraat en in de meeste belangrijke overwinningen bleek vooral de running game de sleutel tot succes.

Marshall is zelf onderdeel van die sterke running game, want gooide hij slechts 12 touchdowns naar anderen, hij rushte voor 11 TDs gedurende het seizoen. Broodnodig, want 128 completions uit 212 passes (60%) is niet bepaald om over naar huis te schrijven. (Winston gooide namelijk 68% � en ook nog eens bij 349 attempts � en liefst 38 touchdowns.)

Er zullen ook veel ogen gericht zijn op Chris Davis, de cornerback die de levensgevaarlijke receivers van FSU in de gaten moet houden. Als hij meerdere fouten maakt zullen de kansen van de Tigers zienderogen slinken. Davis heeft

echter wat krediet dit jaar, omdat hij de held was die te korte field goal van Alabama omtoverde tot de winnende touchdown en een plek in de grote finale.

Uiteindelijk zal Auburn op alle vlakken op C ruciaal op defense wordt defensive end de top van hun kunnen moeten spelen om Dee Ford, die met 8,5 sack van alle Tigers het vaak tot bij de quarterback kwam. Dat zagen de Seminoles door de mobiliteit van Winston gemiddeld twee keer per wedstrijd gebeuren. Een relatief hoog aantal, waardoor mogelijke sacks op Winston zeker tot een speerpunt in het gameplan van Auburn zal behoren. Krijgt Winston de bal wel in het spel, dan zal Tim Jernigan klaar staan om als getalenteerde defensive tackle de flow van FSU te verstoren.

de titel opnieuw naar de SEC te halen.

Dat is mogelijk, maar dan moet FSU tegelijkertijd steken laten vallen en vergeten om foutjes af te straffen. De Tigers hebben een kans, de upset lonkt, maar het wordt een klus van epische proporties.


O nderaan de streep draait dit Florida State Seminoles football team om één man.

Jameis Winston is de absolute ster van dit team en eigenlijk ook de absolute ster van het college football op dit moment. De sterke arm der wet kreeg eerder dit seizoen geen vat op hem en daarmee kan de focus weer definitief op zijn atletische kwaliteiten komen te liggen. Winston behoort zonder twijfel dat een van de beste prospects van de laatste jaren, maar als freshman kan hij zich nog niet beschikbaar stellen voor de NFL‐draft. Dat betekent dat we ook komend jaar nog van Famous Jameis bij de Noles kunnen genieten. En genieten is het altijd, want zoals hij gooit, rent en sacks ontwijkt wordt football tot een kunst verheven. Het is bij vlagen adembenemend om multitalent Winston aan het werk te zien en dat moet Auburn toch behoorlijk wat angst in boezemen.

H ij staat namelijk ook niet bepaald alleen. Receiver Kelvin Benjamin ving 14 touchdowns voor gemiddeld 19,1 yards per catch, running back Devonta Freeman rushte voor bijna duizend yards en 13 TDs

en de offensive line behoort tot de beste in het land. Defensief valt vooral CB Lamarcus Joyner op, die we in een van de eerste rondes van de NFL draft van dit jaar kunnen verwachten.

Dit Florida State team zal de komende jaren uitzwermen over de NFL, want ze zitten boordenvol met talent op vrijwel alle posities, maar eerst moeten ze deze titel

binnenhalen. Het zou de eerste titel sinds 2002 zijn die niet naar de SEC gaat en die reeks doorbreken zou een prestatie van formaat zijn.


Uiteindelijk zegt de spread bij de

bookmakers wel hoe de situatie ervoor staat. Auburn kwam tot enkele knappe overwinningen, maar ze wonnen niet zo dominant als dat FSU deed en hun statistieken laten zien dat een aantal defensieve elementen simpelweg zwakke plekken zijn. Problematisch tegen een offensieve juggernaut als de Seminoles, die als ze hun groove vroeg in de wedstrijd vinden waarschijnlijk niet alleen de titel, maar ook de spread wel zullen halen.

Mocht je echter van het gokken zijn, dan is Auburn last minute bij een goede prijs de moeite. Er is een reële kans dat FSU wel de titel wint, maar dat Auburn lang in de wedstrijd blijft en eventueel met maximaal een touchdown verliest. Dat is bij ‘n spread van FSU ­8,5 voldoende om de centen op te strijken en het maakt voor een interessantere wedstrijd voor de neutrale kijkers.

Ongeacht of je inzet of niet, het wordt een

finale om eens goed voor te gaan zitten, want ondanks het gebrek aan playoffs wordt dit seizoen afgesloten met een intrigerende en terechte finale tussen twee zeer goede teams, die elkaar vroeg naar de keel willen grijpen. •


Lions

Jim Schwartz werkte afgelopen zondag

tegen de Minnesota Vikings eindelijk zijn laatste wedstrijd als hoofdcoach van de Detroit Lions af. In vijf seizoenen tijd noteerde Schwartz een 29‐48 record en coachte hij welgeteld één (1) playoffwedstrijd, die hij ook nog eens vrij kansloos verloor van de New Orleans Saints. Het is een onderbelicht wonder dat Jim Schwartz zo weinig deed met zoveel topmateriaal, aangezien Schwartz vijf jaar lang de beschikking had over de op één na beste wide receiver aller tijden: Calvin ‘Megatron’ Johnson.

Laat dat laatste even bezinken. Wat heb je als coach nog meer nodig om eens een playoffwedstrijdje of twee te winnen? Een goede quarterback? Die kreeg Schwartz direct in 2009, met eerste overall draftkeuze Matthew Stafford. Een imposante defensie? Die stond er al vanaf 2010 dankzij tweede keus Ndamukong Suh, toch zeker in 2011 met de toevoeging van Nick Fairley of anders wel in 2013 toen Ezekiel Ansah via de draft en Glover Quin via free agency binnenkwamen. U wilde ook nog een running back, meneer Schwartz? Natuurlijk, regelen we voor u: Reggie Bush, in de zomer van 2013.

Aan general manager Martin Mayhew lag

het dus in elk geval niet. Mayhew had wellicht nog wat meer kunnen doen aan zowel secondary als offensive line, maar dan leggen we de schuld toch echt op de verkeerde plek. Bovendien, wat heb je aan een echt Super Bowl‐waardig team als Jim Schwartz de coach is? De vraag stellen is hem beantwoorden en de nieuwe coach (ze staan letterlijk in de rij hoor!) zal dat zeker doen. ∙

Paul Klomp.


Eén moment veranderde het leven van Magic Johnson.

Als basketballer was hij al een levende legende en de Red Hot Chili Peppers schreven een lied over hem, maar het moment dat de hele wereld zich herinnert, zelfs niet­ sportliefhebbers, is dat waarop hij bekend maakte dat hij HIV had opgelopen. AIDS was op dat moment vooral een ziekte voor homoseksuelen. Een straf van God volgens bekrompen religieuze mensen. Ineens bleek AIDS een echte ziekte, een dodelijke ziekte die iedereen kon treffen. Zelfs een topsporter die miljoenen per jaar verdient. Het was natuurlijk onvermijdelijk dat er een boek over hem geschreven zou worden. Meerdere boeken zelfs. Maar zijn eigen verhaal is natuurlijk altijd het beste, vandaar dat hij een ghostwriter inhuurde en vertelde. Het is een typisch Amerikaans boek. Netjes het verhaal van iemand die the American Dream waarmaakt. Van krantenjongen tot miljonair. Over zijn arme jeugd en zijn mooie leven. Geen kritisch woord te vinden, iedereen is aardig, iedereen is een vriend voor het leven, nergens kom je klootzakken, foute beslissingen, pech of foute vrienden tegen. Elke tegenslag is een levensles en maakt je sterker. Elk familielid, medespeler en coach heeft het beste met hem voor.

Ook als je even door het laagje vernis heen leest, kun je

niet om het beeld heen dat Johnson een aardige vent is. Wel met een raar wereldbeeld soms, maar geen vervelende verwende sportmiljonair. Toch kost het moeite om een aantal van zijn gedachtekronkels te begrijpen. Vooral de manier waarop hij HIV opliep blijft vaag. Alhoewel: met 41 uitwedstrijden per seizoen en tientallen groupies per speler lijkt het vreemd dat hij de enige is die het virus opliep.

Verbazingwekkend of niet, zijn vrouw bleef volledig achter hem blijft staan. ‘Stand by your man’, lijkt het basisprincipe


TITEL MY LIFE AUTEUR EARVIN JOHNSON & WILLIAM NOVAK 1992, 400 PAGINA'S BESTELLEN AMAZON.COM

van bedrogen Amerikaanse vrouwen van mannen met geld en/of macht. Zijn vrouw Cookie, vriendin vanaf de middelbare school, vormt hierop geen uitzondering.

Leuk om te lezen zijn voor de sportliefhebber vooral de

beschrijvingen van wedstrijden, playoffseries en confrontaties met andere sterren. Verhalen over Larry Bird, Michael Jordan en Kareem Abdul­Jabbar. Legendes die tegenover een legende kwamen te staan. Verhalen waar de sport van leeft.

'The truth is, I wouldn’t be writing this chapter at all if I hadn’t contracted HIV somewhere along the way. That’s why I have a responsibilty to deal with this subject, although I’d be a lot happier not to. This is my private life we’re talking about.' Een niet te diepgaande biografie, al had dat best gekund of misschien wel gemoeten. Wel veel mooie sportverhalen en dat past dan ook wel weer bij de hoofdrolspeler. Want ondanks zijn beroemdheid door die ene persconferentie twintig jaar geleden, is Johnson natuurlijk gewoon één van de beste basketballers aller tijden. Een genot om naar te kijken, ook leuk om over te lezen.

Twintig jaar later is Magic een succesvol zakenman,

mede­eigenaar van de LA Dodgers en heeft hij nog steeds geen AIDS. • TEKST GERBEN KAPPERT


Drijfveer

E ven rust, even wat tijd voor bezinning, even tot mezelf komen. Dat is de winterstop voor mij als voetbalcommentator. Loskomen van alle onzinnige zaken waar je je tijdens

je werk zo druk om maakt, de tralies om mijn vaak doordraaiende gedachten tijdens het seizoen opengooien. Het is maar werk, het is maar voetbal.

Dit keer ging ik er met een klapper uit qua onnozele irritatie. Vorige week zondag becommentarieerde ik PSV‐ADO Den Haag waar PSV in de tweede helft een schandalige prestatie op de grasmat legde. Bij een voorsprong van 2‐0 in de rust met een man meer vanwege een rode kaart bij de opponent, deed de Eindhovense formatie er daadwerkelijk helemaal geen reet aan om het publiek enigszins te vermaken. Het was belediging voor de eigen supporters, die dat na een half jaar ellende nog pikten ook. Fluiten mag namelijk als PSV‐fan niet meer, als je daar niet achter je team staat krijg je op kop. Ook als je een paar tientjes voor een leuke middag hebt betaald.

M ijn mening is dat je als fan best je onvrede mag tonen. In Nederland zijn we daarin alleen een beetje doorgeslagen. Hier is het bijna normaal om na een aantal zwakke

wedstrijden de spelersbus van je favoriete team zwaar overspannen te gaan staan opwachten. Dan eisen dat de trainer of spelers naar buiten komen en een verklaring afleggen, heel hard schreeuwen dat ze moeten werken voor hun geld en dan hard klappen nadat ze dat hebben beloofd. Intimiderende beelden hebben we wat dat betreft genoeg gezien. De irritatie is goed, zo terug jeuken wat mij betreft niet. De fans van de Washington Redskins deden het een paar weken geleden anders. Zij lieten hun ploeg gewoon een keer voor lul staan. Bij een ruime achterstand in zeer koude omstandigheden verlieten ze ruim voor tijd massaal het stadion. De plaatjes waren ontluisterend. De wedstrijd tegen Kansas City werd uitgespeeld bijna zonder publiek. Het haalde alle Amerikaanse journaals. Meer pijn kan je de sporter en de leiding van een club niet doen. Een duidelijke boodschap: ‘Als het zo doorgaat hoeven jullie niet op onze steun te rekenen.’ En wat is een club zonder fans? Helemaal niks.

Adam Maher schudde twintig minuten voor tijd zijn hoofd en maakte een wegwerpgebaar richting het kleine deel van het publiek, dat wel liet merken wat meer te verwachten. Maher zei na afloop dat hij dat positief bedoelde. Hij hoopte dat de supporters achter PSV zouden blijven staan. Ik hoop dat Adam Maher voor de kerst een hele grote spiegel krijgt.

E enmaal thuis zette mijn lieve vrouw een Corona voor mij klaar. Haar ‘maak je toch niet zo druk’‐blik was duidelijk. Ik keek een documentaire over Demaryius Thomas, receiver van de Denver Broncos. Geboren op eerste kerstdag, opgegroeid met zijn moeder in de gevangenis in moeilijke omstandigheden. Wekelijks speelt hij de pannen van het dak. Zwak presteren is geen optie. Dankbaarheid is zijn innerlijke drijfveer. Er is geen fan in Denver die hem uitfluit. Hij verzaakt namelijk nimmer. Ik maak mij over drie weken weer druk over de kleinste dingen in mijn werk. Als het namelijk niet meer raakt, is de drijfveer verdwenen. En dan bereik je het punt dat je eigenlijk iets anders moet gaan doen. Als fan, sporter of werknemer. ∙


TEKST JASPER LAMAN

Met het thuisvoordeel is Denver de gedoodverfde favoriet in de AFC.


KRACHT Beste luchtaanval van de league. Met de ijzer­

sterk spelende Peyton Manning als spelverdeler scoorden de Broncos per wedstrijd gemiddeld 37,9 punten. Daarmee zijn ze met afstand de best scorende ploeg in de NFL (Chicago Bears en New England Patriots volgen met 27,8).

Wide receivers als Demaryius Thomas en Eric Decker behoren tot de besten, en ook tight end Julius Thomas is een klasse apart. De beste passing game wordt mede mogelijk gemaakt door het sterke optreden van running back Knowshon Moreno. De vijfdejaars prof is bezig aan zijn beste seizoen tot nu toe en heeft de grens van de duizend rushing yards dit seizoen al geslecht. Daarnaast scoorde hij al tien rushing touchdowns. Met meer dan vijfhonderd yards laat Moreno zich ook als receiver gelden. Als Moreno even een moment van rust nodig heeft, valt rookie running back Montee Ball uitstekend in: de man met de meeste NCAA touchdowns noteert een respectabel gemiddelde van 4,4 yards per rush.

ZWAKTE De aanval van Denver is één van de

besten ooit in de NFL, de verdediging hoort echter tot de slechtsten in de league. Gemiddeld incasseren de Broncos 26,4 punten per wedstrijd, 26ste in de NFL. Vooral de pass defense is niet in orde – slechts drie teams laten meer passing yards toe dan de 284 yards per wedstrijd die Denver te verwerken krijgt.

De defense krijgt nog een klap te verwerken met het wegvallen van ster linebacker Von Miller. Door een knieblessure is zijn seizoen over.

PROGNOSE Met het thuisvoordeel gedurende de playoffs is Denver de

gedoodverfde favoriet voor de titel in de AFC. De weg naar de Super Bowl lijkt dan ook open te liggen, al moeten de Patriots uit de weg worden geruimd.


TEKST LENNART BEISHUIZEN

Super Bowl. Voor minder doen Tom Brady en kornuiten het niet.


KRACHT Al jaren gaat de weg naar de Super Bowl via New England.

De ploeg van Bill Belichick is er bijna elk jaar dichtbij en dat is dit seizoen niet anders. Zonder Wes Welker, Aaron Hernandez, Danny Woodhead en voor het overgrote deel van het seizoen Rob Gronkowski veroverden de Patriots toch weer een bye in de eerste playoffronde.

Nog meer dan in voorgaande jaren moeten de Patriots het aanvallend van korte passes hebben. Zonder echte wide receiver verzamelen de Pats hun yards stukje bij beetje. Met name slot receiver Julian Edelman en running back Shane Vereen kregen de bal vaak aangegooid van Brady. De Patriots maken ook vaker gebruik van de running backs met Vereen, LeGarrette Blount en Stevan Ridley.

De Pats beschikken over een uitgebalanceerde, maar niet overdonderende aanval, die het in de winterse kou goed moet kunnen doen.

ZWAKTE Het ontbreken van de vertrokken Welker en Woodhead, de

gearresteerde Hernandez en de geblesseerde Gronkowski is duidelijk op het veld te merken. Vooral in het eerste helft van het seizoen had Tom Brady moeite om zijn receivers te vinden.

Dat was overigens niet alleen maar te wijten aan de jonge en onervaren Kenbrell Thompkins en Aaron Dobson (beiden rookies), maar zeker ook aan Brady. Pas in de tweede helft van het seizoen, toen Danny Amendola, Gronkowski en Vereen weer fit waren, begon het te lopen bij de quarterbacklegende van de Patriots. Inmiddels is Gronkowski uitgeschakeld voor de rest van het seizoen en moeten de Patriots het met louter kleine receivers of rookies doen in de aanval. Defensief zijn de Patriots pas echt geraakt door blessures. Starters Vince Wilfork, Jerod Mayo en Tommy Kelly zijn uitgeschakeld. Cornerback Aqib Talib en safety Steve Gregory zijn belangrijk voor de verdediging, maar kampen met veel pijntjes.

PROGNOSE Super Bowl. Voor minder doen Bill Belichick en kornuiten het niet. Het zal dit jaar lastiger dan ooit worden, maar het allerhoogste is verre van ondenkbaar. Brady excelleert in de kou en heeft veruit de meeste ervaring in de playoffs. Ja, ook meer dan Peyton Manning.


TEKST LENNART BEISHUIZEN

Weer geen overwinning kan wel eens het einde van Marvin Lewis in Cincy betekenen.


KRACHT Het seizoen begon voor de Bengals in een diner met rookie

running back Giovani Bernard, die running back coach Hue Jackson vertelde dat hij nog steeds in het bestelbusje van zijn schoonmoeder reed. Dat was in de eerste aflevering van Hard Knocks, waarin de beste speler, wide receiver A.J. Green, een lichte knieblessure opliep. Een half jaar later heeft Bernard een eigen auto en is A.J. Green weer degene die de Bengals naar de playoffs loodste. Dit keer zelfs als divisie­ winnaars, vóór regerend Super Bowl­kampioen Baltimore Ravens en de altijd gevaarlijke Pittsburgh Steelers. De aanval is waar de Bengals het van moeten hebben. Bernard heeft zich ontwikkeld tot een gevaarlijke running back in een tandem met de solide BenJarvus Green­Ellis, en quarterback Andy Dalton heeft een duidelijke stap gemaakt.

Ook defensief staan de Bengals hun mannetje, al is daar wel een beetje slijt in gekomen na de blessures van Geno Atkins en Leon Hall. De Bengals versloegen dit seizoen de Patriots en de Colts en wisten ook de Packers met Aaron Rodgers te verslaan dankzij hun solide spel over de gehele linie.

ZWAKTE De grote vraag die voor het seizoen gesteld werd en eigenlijk nog steeds rond de Bengals hangt is: kan Andy Dalton een Super Bowl winnen? Objectief gezien is hij niet minder dan Joe Flacco en Eli Manning, maar waar Flacco en Eli lijken te excelleren in het naseizoen, doet Dalton een stapje terug.

Vorig seizoen werd Dalton in de Wild Card Round overklast door niemand minder dan Matt Schaub en dit seizoen wisselde Dalton sterke periodes af met enorm zwakke wedstrijden. Wisselvallig is Daltons tweede naam, maar hij is wel de ruggengraat van de Bengals.

Als Dalton een serie kan neerzetten zoals Flacco vorig jaar deed, dan is het hele­ maal niet ondenkbaar dat de Bengals de Super Bowl winnen. Het is alleen wel een ontzettend grote ‘als’.

PROGNOSE Divisional Round. De Bengals bereikten de afgelopen seizoen de

playoffs, maar wisten geen wedstrijd te winnen. Daar zal Marvin Lewis nu veran­ dering in willen brengen. Als hem dat weer niet lukt kan dit wel eens zijn laatste jaar in Cincy zijn.


TEKST LENNART BEISHUIZEN

Alles draait om Andrew Luck, maar is dat voldoende om potten te kunnen breken?


KRACHT Werden de Colts jarenlang gestuurd door quarterback Peyton Manning, nu zijn de Colts het speeltje van Andrew Luck. De eerste draftkeuze van 2012 heeft zijn belofte tot nu toe meer dan waargemaakt en de keuze van Luck boven Robert Griffin III lijkt perfect uit te pakken.

Op offensief vlak moet Luck het vooral hebben van tweedejaars wide receiver T.Y. Hilton, die sinds de blessure van Reggie Wayne als Lucks belangrijkste doel geldt. De defensie van de Colts is niet meer zo treurig als twee jaar terug, maar is er ook niet eentje om over naar huis te schrijven. Outside linebacker Robert Mathis is de enige Pro Bowler in het team en is de grote veteraan bij de Colts.

ZWAKTE Geen playoffteam had zo'n gemakkelijke weg naar het beloofde land als de Colts. De AFC South was dit jaar beneden alle peil. Alleen de Tennessee Titans konden in de eerste helft van het seizoen de Colts bijbenen.

Daarmee rijst de vraag: zijn de Colts 'battle tested'? Ja, er werd van de Seahawks, 49ers en Broncos gewonnen, maar dat was nog met Reggie Wayne, die net als veel andere spelers het blessurespook tegenkwam.

Nu draait alles om Andrew Luck en het is de vraag of dat genoeg is om potten te kunnen breken. Trent Richardson werd eerder dit seizoen aangetrokken van de Cleveland Browns en tot nu toe is hij een grote teleurstelling. Hij lijkt in één jaar NFL al zijn talent verloren te zijn. Niet voor niets zeggen volgers over hem: “Als je één yard van Trent Richardson nodig hebt, krijg je één yard. En als je zeven yards van Trent Richardson nodig hebt, krijg je één yard.” Last but not least: Adam Vinatieri loopt op zijn laatste benen. De playoffheld van weleer heeft steeds vaker problemen bij field goals en dat kan de Colts in het naseizoen opbreken.

PROGNOSE One and done. De Chiefs zijn een lastige tegenstander voor de Colts.

Kansas City is fysiek, gedisciplineerd op offense en sterk op defense en special teams. Ook al wordt de wedstrijd in Indianapolis gespeeld, wordt het lastig voor de Colts om punten op het bord te zetten.


TEKST KLAAS足JAN TER VEEN

Een eventuele overwinning in Indianapolis is waarschijnlijk 't eindstation voor de Chiefs.


KRACHT Volgens de critici hadden de Chiefs vooral veel geluk toen ze op een 9­0 record kwamen. Daarmee doen we ze echter tekort. Het team stond er vanaf minuut één en coach Reid begrijpt één aspect goed: speel ten volle naar je mogelijkheden. Smith is geen elite quarterback, maar levert altijd zo’n 60 procent van zijn passes af en kan een aanval afsluiten in de redzone. Reid is een ster in het lezen van de zwaktes van de tegenstander en anticipeert perfect.

De Chiefs zijn niet de gedroomde wereldkampioen, maar met een ervaren quarterback, Charles als absolute aanvalsster en linebacker Justin Houston weer helemaal fit zijnze lastig te verslaan. Dat bewezen ze in de eerste negen wedstrijden wel. De aanval kan punten op het bord zetten en de verdediging barst van het talent. Reid heeft een goede mix.

ZWAKTE Komend uit een 2­14 seizoen is respect op zijn plaats.

Toch is er nog veel te verbeteren, vooral in de aanval. De Chiefs hebben de op één na jongste aanvalslinie in de league en die moest onder Reid ook nog eens in een nieuw systeem spelen. Het was dan ook niet te doen om het hoge niveau een seizoen lang vast te houden.

De aanvallende linie moet proberen quarterback Smith net even wat meer tijd te geven zodat de receivers meer vrij kunnen lopen. Het feit dat Smith opvallend moest rennen, had vooral te maken met slechte passbescherming. En de aanval draait om één man: Jamaal Charles. Als hij maar gezond blijft...

PROGNOSE Het is lastig in te schatten hoe ver de Chiefs kunnen komen. De

Broncos waren tweemaal overduidelijk een maatje te groot en zijn naar alle waarschijnlijk na een eventuele overwinning in Indianapolis het eindstation.

Het behalen van de playoffs is al een prestatie van formaat en iets om volgend jaar op verder te bouwen.


TEKST KLAAS足JAN TER VEEN

Het is doodzonde dat de slordige verdediging de balans verstoort 足 aan Rivers ligt het niet.


KRACHT De quarterback maakt het verschil in de NFL en dat is in San

Diego niet anders. Rivers speelt tegen veel verwachtingen in een prima seizoen. Met een passing rate van boven de 100 doet hij mee met collega’s als Peyton Manning en Drew Brees en hij mag zich zelfs kronen tot meest nauwkeurige QB (69.7).

Rivers ligt minder vaak op de grond en kan zijn ballen nu wel kwijt – zo blijkt hij een uitstekende quarterback. Bij hem ligt de kracht van de Chargers. Het is een aloude NFL­regel dat running backs gemiddeld vier yards per poging moeten pakken. Dat maakt de situatie voor de quarterback zoveel meer hanteerbaar. Ryan Mathews en Danny Woodhead zitten daarboven. Daarnaast zijn de receivers zeer getalenteerd. Met name rookie Keenan Allen maakte indruk met bijna duizend yards.

ZWAKTE Waar de aanval alle lof krijgt, blijft de verdediging achter. Dat

zegt niet altijd alles, omdat teams als de Patriots en de Broncos het aan deze kant van de bal niet veel beter doen. Zonder alle statistieken erbij te halen mogen we wel stellen dat de Chargers er verdedigend weinig van bakken. De defensie staat te veel yards toe, forceert weinig fumbles en intercepties en ziet wekelijks quarterbacks van de tegenstander met een hoge rating het veld verlaten. De special teams zorgen wel voor adempauzes. Blessures zijn de belangrijkste reden voor de slechte verdedigende prestaties, al speelden de cornerbacks in de eerste helft van dit seizoen dramatisch. Dit had niets met gezondheidsproblemen te maken. De coaches krijgen deze unit niet onder controle.

PROGNOSE Het is doodzonde dat de slordige verdediging de balans

verstoort. Aan Rivers ligt het niet en er zijn genoeg talentvolle receivers die het iedere week weer laten zien. Helaas zal de zwakke defensie ze hoe dan ook opbreken en de Bengals zullen laten zien hoe die aan te pakken.


TEKST JUSTIN KEVENAAR

In eigen huis is Seattle nagenoeg onverslaanbaar 足 in de NFC zijn de Hawks de te kloppen ploeg.


KRACHT De kracht van Seattle ligt achterin. De secondary, beter bekend als The

Legion of Boom, kent met Sherman, Thomas en Chancellor drie ijzersterke verdedigers. Maar ook aanvallend is Seattle heel sterk. Russell Wilson had totaal geen last van een sophomore slump en ook zijn maatje, running back Marshawn Lynch, had wederom een heel sterk seizoen. En dan is Seattle misschien nog niet op zijn sterkst. Reikhalzend wordt uitgekeken naar de terugkeer van Percy Harvin. De receiver kampt al sinds de voorbereiding met de naweeĂŤn van een heupoperatie en is nog steeds niet 100 procent.

Tot slot is er The 12th man. Zoals gewoonlijk is Seattle in eigen huis een (bijna) onneembare vesting. Alleen de Cardinals wisten in week 16 in Seattle te winnen, iets dat de afgelopen twee jaar geen enkele andere ploeg is gelukt.

ZWAKTE Seattle staat defensief als een huis, toch kenden de

secondary wel enkele personele problemen door de schorsingen van Brandon Browner en Walter Thurmond. Thurmond komt echter terug voor de playoffs en zijn vervanger Byron Maxwell liet bepaald geen slechte indruk achter.

Aanvallend beschikt Seattle, tenzij Harvin terugkomt, over weinig wapens met als gevolg dat de offense soms wat langzaam op gang komt aan het begin van wedstrijden. In week 16 tegen Arizona leidde het gebrek aan aanvalskracht tot een verlies en het toonde aan dat Seattle, ondanks het thuisvoordeel, wel degelijk te verslaan is.

PROGNOSE Seattle is in de NFC het te kloppen team. De ploeg

heeft laten zien dat het in eigen huis nagenoeg onverslaanbaar is en beschikt over een defense die bijna elke ploeg kan stoppen. Wel moet de offense iets explosiever worden, anders kan Seattle in een defensief gevecht weleens aan het kortste eind trekken.


TEKST JUSTIN KEVENAAR

Gebrek aan ervaring gaat de Panthers parten spelen.


KRACHT De Panthers verloren de eerste twee wedstrijden van het

seizoen tegen de Seahawks en de Bills. Hierna herpakten de Panthers zich en dit kwam vooral door de geweldige defense.

Vooraan begint het met Greg Hardy (11 sacks) en Charles Johnson (9 sacks) die worden bijgestaan door de reus Star Lotulelei. Verder beschikt Carolina over de beste linebacker in de NFL met Luke Kuechly die een ijzersterk seizoen doormaakt. Toch was het seizoen van de Panthers niet mogelijk zonder Cam Newton. De Auburn­alumnus dirigeerde de offense naar mooie overwinningen, de top van de NFC South en ontpopte zich als een ware leider.

Ook was er Ron Rivera, een van de weinige defensief ingestelde hoofdcoaches die de offensieve hype in de NFL voorlopig lijkt te overleven, die heeft geleerd van fouten uit het verleden. Het gevolg is dat de Panthers weinig weggeven. En dat is iets wat Carolina tot een gevaarlijke en onberekenbare klant maakt in de NFC.

ZWAKTE De vraag is echter of Riverboat Ron in de playoffs niet in oude

fouten vervalt. In het verleden maakte hij vaak twijfelachtige beslissingen die zijn team de wedstrijd kostten en in de playoffs is daar geen ruimte voor. De vraag is dus of het gebrek aan playoffervaring de Panthers zal opbreken.

Verder is er gesproken over de kracht van Cam Newton, maar toch behoort de passing game van de Panthers tot één van de zwakkere in de NFL. Het is dus maar de vraag hoe goed Carolina meekan in een shootout of bij een achterstand. Carolina heeft een gebrek aan explosieve playmakers – Steve Smith is al aardig op leeftijd en goede alternatieven ontbreken.

PROGNOSE De Panthers waren dit seizoen een positieve verrassing. Het gebrek aan ervaring zal Carolina echter parten spelen. Ook de Panthers zullen een mogelijke wedstrijd in Seattle naar alle waarschijnlijkheid niet winnen. Toch ziet de toekomst er veelbelovend uit.


TEKST LENNART BEISHUIZEN

De Philadelphia Eagles hebben een aanval die overal en altijd goed zal draaien.


KRACHT De Eagles gingen dit seizoen van 'worst to first' in het nieuwe tijdperk

Chip Kelly en Nick Foles. Na 2012 besloten de Eagles afscheid te nemen van coach Andy Reid en dat was een uitstekende keuze voor beide partijen. Reid excelleert in Kansas City en het gaf de Eagles de mogelijkheid om aanvallende mastermind Kelly aan te trekken. Voorafgaand aan dit seizoen was er veel te doen om de no­huddle offense van Kelly. Zou het werken in de NFL? Kan Michael Vick het aan? Hoe snel past de league zich aan op het aanvallende spel?

Het antwoord op die vraag werd snel gegeven toen de Eagles in de eerste speelronde de Redskins spectaculair van het veld speelden. Daarna werden er echter drie wedstrijden verloren en leek het experiment Kelly te mislukken. Een geluk bij een ongeluk was, opnieuw, een blessure van Michael Vick. Nick Foles mocht voortaan starten en met Foles als quarterback begon de aanval echt te lopen. Met DeSean Jackson en Riley Cooper als receivers en LeSean McCoy als running back denderden de Eagles over hun tegenstanders heen en pakten de Iggles op de laatste speeldag de NFC East.

ZWAKTE De zwakte van de Eagles ligt duidelijk aan de andere kant van de bal en de aanval helpt daar opvallend genoeg niet bij. In Kelly's systeem trekken de Eagles in recordtijd van hun eigen twintig yards lijn naar de endzone van de tegenstander. Dat resulteerde in het laagste balbezit in de NFL. Die efficiëntie zette vervolgens ontzettend veel druk op de verdediging, die vaak meer dan twintig punten tegen kreeg. In de play­offs is het voor de tegenstanders van de Eagles dan ook zaak om gebruik te maken van de ruimtes die de verdediging geeft, want als die zwakte niet geëxploiteerd wordt is het bijna ondenkbaar dat de Eagles verliezen.

PROGNOSE Divisional round. De Eagles hebben een aanval die altijd en overal

goed zal draaien. In de eerste ronde treffen ze thuis de Saints, die het in de buitenlucht altijd moeilijk hebben. Verder stoten zit er voor de Eagles zeker in, al zal dat dan op bezoek bij de Panthers of Seahawks moeten gebeuren, wat een zware taak is.


TEKST JASPER LAMAN

De Packers zijn 'n outsider in de NFC 足 succes zal afhangen van de arm van Rodgers.


KRACHT Aaron Rodgers. Zonder misschien wel de beste quarterback van de

NFL is de ploeg een stuk minder. Toen Rodgers eerder dit seizoen uitviel met een sleutelbeenbreuk bleek hoezeer ‘the Pack’ op hem leunt. Met Rodgers was de ploeg 5­2, zonder Rodgers 2­5­1. Rodgers' terugkeer in de allesbeslissende wedstrijd tegen de Chicago Bears voor de titel in de NFC North kwam precies op het juiste moment. Rodgers toonde diep in het vierde kwart zijn brille met drie fourth­ down conversions, waaronder de beslissende touchdownpass op 4th ­and­8.

De uitstekende rookie running back Eddie Lacy geeft de Packers de nodige stabiliteit zodat big play threats Jordy Nelson en Randall Cobb goed kunnen renderen in de passing game.

ZWAKTE Green Bay heeft een zwakke verdediging, die gemiddeld 26,8 punten per wedstrijd moet toelaten. Met name de secondary staat veel touchdowns (30) toe en creëert weinig turnovers. Green Bay produceerde in het reguliere seizoen slechts elf intercepties.

In de laatste wedstrijd moest de verdediging het ook nog stellen zonder pass rusher Clay Matthews, die kampt met een duimblessure. Het is de vraag of Matthews op tijd terug is voor de playoffs. Gezien de aard van de blessure lijkt dat uitgesloten.

PROGNOSE In die playoffs komen de San Francisco 49ers naar

Lambeau Field. Die ploeg lijkt op tijd in vorm en heeft een vrijwel fitte selectie. Vorig jaar hadden de Packers in de playoffs geen antwoord op het spel van Colin Kaepernick en succes in de playoffs zal dus wederom afhangen van de arm van Rodgers. In 2010 bewees hij al zijn ploeg naar grote hoogtes te kunnen leiden. De Packers zijn de outsiders in de NFC.


TEKST JUSTIN KEVENAAR

Aangezien de NFC door Seattle loopt, wordt 't lastig voor San Francisco de prestatie van vorig jaar te herhalen.


KRACHT Vorig jaar schopten de San Francisco 49ers het tot de Super

Bowl met een ijzersterke verdediging en een krachtige running game. Ook dit jaar behoort de defense van San Francisco weer tot de beste van de NFL.

De beide Smiths, Justin en Aldon, creëren elke wedstrijd genoeg gevaar en ook de groep linebackers, bestaande uit Navarro Bowman, Patrick Willis en Ahmad Brooks, is een hecht collectief.

Aanvallend is Frank Gore nog steeds één van de meest betrouwbare runningbacks in de competitie en ook Kaepernick sticht vaak genoeg gevaar met zijn snelheid. Overigens valt het succes van zowel Gore als Kaepernick ook voor een groot deel toe te schrijven aan de offensive line die net als vorig jaar zeer degelijk is.

ZWAKTES De 49ers leunen vaak op hun defense. Toch heeft het team dit

jaar enkele pijnlijke nederlagen geleden waarin de verdedigende linies niet thuisgaven en de aanval vervolgens niet sterk genoeg bleek om de wedstrijd om te keren. Colin Kaepernick is een groot gevaar vanwege zijn snelheid, maar kende een minder seizoen wat betreft het passen. De 49ers zijn 31ste in de NFL wat betreft passing yards en dat geeft meteen aan waar de zwakte ligt van San Francisco. De terugkeer van Michael Crabtree heeft het spel door de lucht goed gedaan, maar daar tegenover stond ook het verlies van Mario Manningham die er vanwege een blessure uit ligt voor de rest van het seizoen.

PROGNOSE Vorig jaar stormden de 49ers richting de Super Bowl. Dit jaar

gaat San Francisco echter als wildcardteam de playoffs in en aangezien de route naar New York via Seattle lijkt te gaan, wordt het een lastig karwei voor Harbaugh en zijn mannen om deze prestatie te herhalen.


TEKST JUSTIN KEVENAAR

Voor de Saints lijkt een plek in de NFC title game dit keer te hoog gegrepen.


KRACHT De New Orleans Saints zijn weer terug in de playoffs en dat komt vooral door de terugkeer van coach Sean Payton. Met de offensieve goeroe zijn de Saints week in, week uit een nachtmerrie voor defensies en was Drew Brees weer goed als altijd. Een onderschat onderdeel van de Saints is de passverdediging die tot de besten in de NFL behoort. Dit is grotendeels te danken aan rookie safety Kenny Vaccaro en nieuwkomer Keenan Lewis. Lewis maakt een ijzersterk seizoen door en is momenteel één van de bestbewaarde geheimen in de NFL. Tot slot is Jimmy Graham, de beste tight end in de NFL, een gevaarlijk wapen. Graham dunkte dit jaar weer menig bal over de doelpalen.

ZWAKTE Waar divisierivaal Carolina sterk is over de grond en minder vaak gooit, is het in New Orleans de omgekeerde wereld. Al jaren is de running game een heikel punt en ook dit jaar weten de runningbacks geen potten te breken. Pierre Thomas, Mark Ingram en Khiry Robinson hebben een aardig yards per run­gemiddelde maar bewezen geen van allen constante rushers te zijn. Daarnaast ontbreekt het de Saints ook aan genoeg kracht in de front seven, waardoor de runverdediging beneden peil is. Dit zal tegen de toppers in de NFC een probleem vormen ­ Seattle en Carolina beschikken over sterke running games.

PROGNOSE De New Orleans Saints blijven een gevaarlijke klant dankzij de

tandem Brees/Payton. Van de laatste vijf wedstrijden in het reguliere seizoen gingen er echter drie verloren (allemaal op vreemde bodem), waaronder de confrontaties tegen de Seahawks en de Panthers. En laat de weg naar New York nu net via Carolina en Seattle gaan. Voor de Saints lijkt een plek in de NFC Championship Game derhalve te hoog gegrepen.


Frustratie

Hij is dom, op geld belust, wordt omringd

door bekrompen figuren en doet alleen wat in zijn eigen belang is. Dat en meer schreef CBS‐columnist Dan Bernstein vorige week over de geblesseerde Chicago Bulls‐ster Derrick Rose. Het stukje van Bernstein maakte nogal wat los en is ongetwijfeld in menig huishouden in Chicago onderwerp van gesprek geweest tijdens het kerstdiner. Ja, dit is een column over een column. Want hoewel ik best van een gepeperde mening houd, gaat het bij Bernstein al mis voor hij zijn pen op papier heeft gezet. De aanleiding voor zijn tirade is het bericht dat Rose niet blij zou zijn met de mogelijke plannen van de Bulls om na dit seizoen het team helemaal opnieuw op te bouwen. ‘Wie denkt hij wel niet dat hij is?’, aldus Bernstein. Rose levert immers geen enkele bijdrage en verdient ondertussen wel bakken met geld. De frustratie druipt er vanaf.

Het meest storend is dat Bernstein

compleet voorbij gaat aan het feit dat Derrick Rose er niet zelf voor kiest om geblesseerd te zijn. Natuurlijk valt er op zijn afwezigheid van vorig seizoen van alles aan te merken, maar het is belachelijk om te denken dat Rose zelf niet ook het liefst de Bulls richting een kampioenschap zou loodsen. Precies om die reden heeft Rose dan ook alle recht om zich zorgen te maken over de toekomst van zijn team. Derrick Rose kan niet praten, volgens Bernstein. Gelukkig kan hij wel basketballen. Dat lijkt de enige manier om de mond van gefrustreerde columnisten te snoeren. ∙

Eva Gerritse.

Kaalgeplukt

Sinds de komst van Hideo Nomo in 1995 hebben we meerdere Japanners uit de Nippon Baseball League over zien komen naar de Major League Baseball. Nomo zelf, Ichiro Suzuki, Hideki Matsui en nu Yu Darvish zijn voorbeelden van spelers die zeer succesvol waren na hun komst.

Nomo werd Rookie of the Year, Ichiro verbrak het record voor meeste honkslagen in een seizoen en Matsui werd World Series MVP. Toch konden niet alle Japanse helden goed aarden in de MLB. Hideki Irabu en Kei Igawa waren zeer dure blokken aan het been van de New York Yankees en aan de overkant van de stad gold hetzelfde voor Kaz Matsui bij de Mets.

Om deze spelers binnen te kunnen halen, moesten zij door hun Japanse team 'gepost' worden. Wanneer dit gebeurde, volgde er een gesloten veiling. Hierbij kreeg het team met het hoogste bod het recht om met de speler te onderhandelen over een contract. Die bedragen liepen hoog op: van 26 miljoen dollar voor Igawa tot 51 miljoen voor Matsuzaka en Darvish.

Daar is met het nieuwe 'posting system' een eind aan gekomen. Er is een maximum (20 miljoen dollar) ingesteld en elk team dat bereid is dat te bieden, mag met de speler onderhandelen. De Japanse teams zullen er dus behoorlijk op achteruit gaan en de Rakuten Eagles twijfelden al of zij hun ster Masahiro Tanaka wel wilden posten. Tanaka wilde zo graag dat hij toch de kans krijgt.

Onder druk van de MLB, zo lijkt het, hebben de teams ingestemd met het nieuwe systeem en wordt het Japanse honkbal kaalgeplukt. ∙

Seb Visser.


NAAM: Masahiro Tanaka GEBOREN: 1 November 1988 (Itami, Japan) GOOIT: Rechts SLAAT: Rechts BURGERLIJKE STAAT: Single POSITIE: Startende werper BIJNAAM: Ma­kun TEAM: Rakuten Eagles (NPB) HIGH SCHOOL: Tomakomai High School (Hokkaido, Japan) DRAFT: 2006 NPB High School Draft, 1st overall pick CONTRACT: verwachting voor MLB contract: 6 jaar en ca. 100 miljoen dollar. TOTAAL VERDIEND: onduidelijk hoevel Yen hij al binnengeharkt heeft. PRIJZEN: Japanse Rookie of the Year (2007), Japan Series kampioen (2013), 5x All­Star Japan, 2x Eiji Sawamura Award voor beste pitcher in Japan (2011 en 2013). CAREER STATS: 99­35 W­L Record, 2.30 ERA, 1238 strikeouts, 8.5 K/9 innings. STERKE PUNTEN: Tanaka is een zeer goede werper met meerdere pitches die bovengemiddeld tot goed zijn. Zijn fastball gooit hij rond de 94 mijl per uur en hij zet slagmensen aan de kant met een goede split finger en scherpe slider. ZWAKKE PUNTEN: In Japan heeft hij nauwelijks zwakke punten laten zien. Hij ging dit jaar 24­0 (!) met een ERA van 1.27 (!). De vraag is nu natuurlijk of hij zich ook in de MLB kan manifesteren als een van de beste werpers aller tijden. HALL OF FAME: Daar kunnen we uiteraard nog niets over zeggen. OVER HEMZELF: •"Ik weet dat zij mij graag willen behouden, maar ik heb het gevoel dat ik klaar ben voor een nieuwe uitdaging. Ik heb mij de afgelopen jaren in Japan goed ontwikkeld en ik ben de Eagles erg dankbaar voor hun begeleiding. Als zij mij per sé willen behouden, zal ik blijven, maar het liefst ga ik naar

de MLB.” – Tanaka tegen de Japanse pers vlak voordat de Eagles toch besloten hem beschikbaar te maken voor de MLB. OVER HEM: • "Hij is beter dan Darvish, omdat hij meer slag gooit. Over de helen is Darvish z'n stuff beter, maar Tanaka weet hoe je moet pitchen. Hij lijkt op Kuroda, heeft veel lef en gooit vier goede pitches. Als het erop aankomt gaat hij voor zijn fastball en splitter." – Een MLB­scout vergelijkt Tanaka met Yu Darvish en vindt hem zelfs iets beter. Die mening wordt overigens niet door elke scout gedeeld. • “Naast zijn fastball, die hard, maar recht is, beschikt Tanaka over twee offspeed pitches die 60 of hoger scoren op de 20­80 schaal. Zijn splitter (70) is zijn beste pitch, dankzij late beweging naar beneden raken slagmensen van de wijs. Ook zijn slider is een goed wapen en hij zal zo nu en dan tevens een curveball gooien om de timing van slagmensen in de war te brengen.” ­ Ben Badler van Baseball America over de pitches van de Japanse werper. SPORTAMERIKA OVER TANAKA: Dat Tanaka een goede indruk achter zal laten in de MLB lijkt vrijwel zeker, maar of hij ook echt beter dan Darvish is, valt te betwijfelen. Darvish is een jaarlijkse Cy Young­kandidaat en heeft volgens scouts zelfs zes pitches die hoger dan 60 scoren op de 20­80 schaal. Vanwege het nieuwe posting systeem (zie Curveball) zal hij zeer waarschijnlijk wel meer geld gaan verdienen dan Darvish. De verwachting is dat de righty een zesjarig contract zal tekenen met een waarde van boven de 100 miljoen dollar. De 25­jarige starter zal voor dat geld uit moeten groeien tot een solide nr. 2 werper of een ace van de starting rotation van het team waar hij tekent. Voor nu krijgt hij een 7, nu is het aan hem te bewijzen dat hij beter dan dat is. EINDCIJFER:

7


Peyton Manning kampt met een probleem:

hij is een mooi­weer­quarterback. Wanneer de sneeuwstormen over de Rocky Mountains het imposante Mile High Stadium binnen­ trekken, lijkt de held van Denver plotseling te bevriezen. Dat is tenminste het beeld wat de media graag van Manning neerzet. Begin december kwamen de Tennessee Titans op bezoek in Colorado en het was koud. Manning zou het dus wel eens lastig kunnen krijgen. Zijn Broncos vernederden de tegenstander echter met 51 gescoorde punten. In de vrieskou gooide Manning vier touchdowns en zette hij een franchiserecord neer door maar liefst 39 ballen succesvol af te leveren. Vijf dagen later speelden de Broncos weer thuis, maar was de vorst alweer uit de lucht. Divisiegenoot San Diego Chargers ging er met de winst vandoor. En dat bij temperaturen boven nul. De aanval onder aanvoering van Manning liet het deze avond helemaal afweten. De critici van Manning waren in de war.

Cijfers

De sage over Manning werd vorig jaar weer nieuw leven ingeblazen. Nota bene in eigen stadion werd in de playoffs verloren van de Baltimore Ravens en eerder dat jaar werd in een ijskoud Gillette Stadium verloren van de New England Patriots. Was het de kou waardoor Manning faalde of speelden de tegenstanders gewoon een goede wedstrijd? Dat laatste lijkt het meest waarschijnlijk. Toch is het de moeite waard eens dieper te graven in de materie. Gerekend vanaf 1998, dit seizoen niet meegerekend, speelde Manning 21 wedstrijden waarbij het niet warmer was dan vier graden boven nul. Van die wedstrijden verloor hij er meer dan dat hij er won. Elf om tien om precies te zijn. Tot 2010 betroffen het enkel uitwedstrijden.

Manning begon zijn professionele loop­

baan in 1998 bij de Indianapolis Colts die dat jaar de eerste keuze tijdens de draft hadden. In de daaropvolgende jaren leidde hij zijn team naar acht divisiekampioenschappen, twee AFC titels en één gewonnen Super Bowl (XLI). Vier maal was Manning de meest


waardevolle speler in competitie en hij ont­ ving maar liefst twaalf maal een uitnodiging voor de Pro Bowl. Toonaangevende sportpers in Amerika, zoals FOX Sports en Sports Illustrated, riepen hem bovendien uit tot de meest waardevolle speler in de NFL van het vorige decennium. Ergens is het dus een beetje flauw om Manning aan te vallen om een paar mindere wedstrijden in de kou. Er staan namelijk genoeg topprestaties tegenover.

Toch zijn het niet deze hoogtepunten

waar we deze keer naar kijken. De Super Bowl van dit seizoen wordt gespeeld in New Jersey, vlakbij New York, en daar kan het begin februari behoorlijk spoken. De eerste weken van februari 2013 kenmerkten zich bijvoorbeeld door vorst, sneeuw, hagel en vallend ijs. Dat zijn omstandigheden die van grote invloed kunnen zijn in een stadion zonder dak. De koudste wedstrijd ooit voor Manning was die van 3 januari 2010 in Buffalo tegen de Bills, maar hier speelde hij maar één kwart. De tem­ peratuur lag die avond tussen de ­10 en ­15 en de Colts, die al zeker waren van een vrijstelling in het naseizoen lieten de wed­ strijd lopen met een 7­30 nederlaag. Als we deze wedstrijd niet meetellen, komen we al snel uit bij de bizarre wedstrijd tegen de Baltimore Ravens van vorig jaar. Het werd een spektakelstuk in Denver. Manning en Ravens­quarterback Joe Flacco wisten hun aanval beiden op bij tijd en wijle indrukwekkende wijze over het veld te dirigeren. Flacco zette daarbij overigens betere cijfers neer, maar het was uiteindelijk een verdedigende blunder waardoor de Broncos de wedstrijd verlo­ ren. Het koude weer van die avond (­10) de schuld geven zou dus oneerlijk zijn.

Bovendien staan wedstrijden in de play­ offs altijd op zich. Wanneer we teruggaan in de geschiedenis spreekt het ook voor Manning dat tot 2012 alle ‘koud­weer­ wedstrijden’ uit werden gespeeld.

Redelijk

De vraag is nu of Manning echt zo vreselijk slecht is tijdens de koudere dagen. Het


DATUM

12/1/12 30/12/12 09/12/10 21/11/10 03/01/10 30/11/08 09/12/07 03/12/06 05/11/06 16/01/05 18/01/04 11/01/04 07/12/03 04/01/03 15/12/02 08/12/02 24/11/02 03/12/00 19/11/00 26/12/99 22/11/98

Totaal

HOME AWAY H H A A A A A A A A A A A A A A A A A A A 2/19

OPPONENT

Baltimore Kansas City Tennessee New England Buffalo Cleveland Baltimore Tennessee New England New England New England Kansas City Tennessee New York Jets Cleveland Tennessee Denver New York Jets Green Bay Cleveland Buffalo ‐

RESULTAAT L 38‐35 W 38‐3 W 30‐28 L 31‐28 L 30‐7 W 10‐6 W 44‐20 L 20‐17 W 27‐20 L 20‐3 L 24‐14 W 38‐31 W 29‐27 L 41‐10 W 28‐23 L 27‐17 W 23‐20 L 27‐17 L 26‐24 W 29‐28 L 34‐11 10‐11

TEMP. ‐11 2 2 3 ‐13 1 4 3 4 ‐3 ‐1 4 2 1 2 2 ‐3 ‐2 ‐3 ‐3 3 ‐

TDs 3 3 2 4 0 0 4 1 2 0 1 3 0 0 2 1 0 2 3 0 1 32

QB RATING 88.3 144.8 118.6 96.3 65.5 46.8 157.5 98.8 93.1 69.3 35.5 138.7 83.9 31.2 92.4 61.3 65.4 70.6 90.5 81.2 48.6 83.5


antwoord is dat dit reuze meevalt. Natuurlijk springen de twee nederlagen bij New England in 2004 en 2005 eruit. Maar daarna zijn de prestaties relatief goed te noemen. In de laatste acht wedstrijden kwam meer dan 70 procent van zijn passes aan en scoort Manning een keurige 105.5 QB Rating. Als er iets uitspringt dan zijn het de vele uitwedstrijden. Er is bijna geen team in de NFL te vinden dat het uit beter doet dan thuis. Ook dit mogen we dus als verzachtende omstandigheid aanvoeren.

Ondanks alle pogingen om Manning te

beschermen tegen de critici, mogen we niet voorbijgaan aan het feit dat zijn statistieken bij warmer weer beter zijn. Volgens ESPN verloor Manning zeven van de tien wedstrijden waarbij de temperatuur onder de nul dook. Hij gooide daarbij twaalf intercepties en elf touchdowns met een completion percentage van 59.4 tegenover 65.4 over alle wedstrijden in zijn loopbaan. Tijdens deze wedstrijden wist hij gemiddeld 214.1 yards te gooien. Dat is beduidend minder dan 269.5, zijn loopbaangemiddelde.

Hoe denkt Manning er eigenlijk zelf over?

Wanneer journalisten hem ernaar vragen heeft hij eigenlijk geen zin om antwoord te geven. Zelf heeft hij niet het idee slechter te gooien bij koud weer. Wel draagt hij tegenwoordig een handschoen om zijn werphand. Andere quarterbacks, zoals Ben Roethlisberger dragen deze vaak juist om de andere hand voor meer grip. Het aantrekken van handschoenen ziet Manning als één van de vele aanpassingen die hij tijdens zijn loopbaan heeft gemaakt: “Ik ben teruggekomen van een blessure bij een nieuw team en dan veranderen er dingen. Dit is niet bepalend.” Aanvalscoach Adam Gase van de Broncos kreeg laatst ook de vraag of koud weer invloed had op Manning. Hij ging helemaal niet in op de vraag en nam het op voor zijn quarterback: “Ik ga iedere zondag het avontuur met hem aan en zou niemand anders willen als mijn quarterback. Wanneer dan ook, ik zou altijd kiezen voor Manning. Iedere dag van de week.” Een beter antwoord kun je niet geven.


Ook hoofdcoach John Fox wil niets weten

van de fabel rondom Manning en zijn team. En terugkijkend op de verloren competitie­ wedstrijd tegen de Patriots van vorig seizoen heeft hij daar gelijk in. Tijdens die wedstrijd waren het de turnovers die voor Denver de goede kant niet opvielen. Het is ook eerlijk op de speltechnische elementen te wijzen en niet op de buitentemperatuur. De tegen­ stander was er daarnaast ook één van formaat. De Broncos moeten het vooral hebben van hun passing game en wanneer er dan iets een rol speelt is het niet de tempe­ ratuur, maar eventuele harde wind. Maar net als bij een slecht speelveld is dat iets wat geldt voor beide teams op het veld.

De beste manier om kritiek in te dammen

is door te presteren op het veld. Het spor­ tieve antwoord van Manning kwam vorige maand met de ruime 51­28 overwinning op de Tennessee Titans. Manning gooide 397 yards en vier touchdowns, ondanks een gemeten temperatuur van ­6 en een nog veel lagere gevoelstemperatuur. Manning, die over het algemeen rustig en mild reageert na een wedstrijd, had nog een mooie uitsmijter voor een lokale radioverslaggever: “Wie dit verhaal steeds schrijft mag het wat mij betreft ergens inschuiven waar de zon niet schijnt.” Die Peyton toch. Gelukkig laat de quarterback vooral zijn prestaties voor zich spreken en bereikte hij dit seizoen met twee vingers in de neus het naseizoen.

Teamsport

Het bezitten van een elite quarterback zoals Manning is natuurlijk erg fijn voor een franchise, maar aan het einde van de rit is American football een teamsport. Mochten de Broncos begin februari de eer hebben in de Super Bowl te spelen, dan kan Manning wel eens de wedstrijd van zijn leven spelen. Wanneer de aanval langs de kant staat moet de defensie het echter doen en dat is niet de sterkste unit van de Broncos. Het is dan ook afwachten hoe de enigszins door blessures gehandicapte verdediging zich houdt wanneer veelscorende teams als de Cincinnati Bengals of New England Patriots voorbijkomen. Het is dan simpelweg hopen


dat Manning in tegenstelling tot vorig jaar wel meer punten weet te noteren dan de tegenstander.

we dat nu hebben gedaan rondom Manning. Het mooie daarvan is echter dat de actualiteit je altijd zal inhalen.

zal het internet altijd een bron zijn van mythes rond de sporthelden van nu. Dat mag, want het maakt sport boeiend. Quarterbacks kunnen alleen succesvol zijn met een raket van een arm, je moet eerst rennen voordat je aan een pass mag denken, teams die in een overdekt stadion spelen zijn soft, alleen met een goede defensie win je een Super Bowl en je kunt de Lombardi Trophy niet twee maal op rij winnen. Naar al deze mythes zou je onderzoek kunnen doen, net zoals

natuurlijk met liefde in stand en is het bijzonder interessant om de verrichtingen van de elite quarterback te volgen op weg naar het koude New Jersey. Een heel ander vooruitzicht in vergelijking tot de Super Bowl van 2006 in Miami Gardens, Florida. Daar waar de palmbomen 365 dagen per jaar vriendelijk staan te wuiven. Neem dan New York in februari. Manning kan voor eens en voor altijd iedereen de mond snoeren, maar mochten de Broncos de eindstrijd niet

Critici zullen er altijd blijven. Daarnaast Tot die tijd houden we het verhaal


halen of de Super Bowl verliezen, maken we dan de afspraak dat we het weer erbuiten houden?

Hoe lang Peyton Manning nog op het

veld staat, is lastig te zeggen. Dat hij thuishoort in het rijtje Johnny Unitas, Brett Favre, Tom Brady (jawel), Dan Marino, John Elway en uiteraard Joe Montana is echter zeker. Hij is al zo veel jaren zo ongelooflijk goed dat het bijna saai wordt. Door het ijs zakken doet hij niet en een graadje vorst en een sneeuwvlok in MetLife Stadium zal hem volgende maand niet tegenhouden zich definitief te nestelen tussen de beste quarterbacks die de wereld ooit gezien

heeft. Zo’n anderhalve maand na de Super Bowl bereikt Manning de leeftijd van 38. Hoogste tijd dus om een tweede Vince Lombardi Trophy binnen te slepen. IJs en weder dienende natuurlijk. •


Nog 394 dagen

De laatste keer dat ik in Nederland was,

is al weer anderhalf jaar geleden. Het was 'n bezoek vol boosheid en frustratie. Oor‐ zaak? Het bedroevende spel van Oranje op het EK (ik had m'n visite in al m'n brille rond de voorronde gepland). Oranje‐op‐ grote‐toernooien kan mijn humeur namelijk maken en breken. Ook als ze goed spelen, is er een overdosis aan stress en spanning. Niet geheel toevallig heb ik m'n beste herinneringen aan de WK's van 1982 en 1986. De Chicago Bears hebben op mij dezelfde invloed. De rest van de zondag is naar de gallemiezen als de Bears at noon (lokale tijd) voor de keutel spelen. Ik kan mij alleen maar voorstellen hoe m'n weekend eruit ziet als de voormalige Monsters of the Midway er op de zaterdag van wild card weekend een potje van maken. Goddank hoeven we daar nu niet voor te vrezen. We gaan stressvrij de twee mooi‐ ste weekeinden van 't jaar in! Goed, ik kan niet ontkennen dat de steen van de nederlaag van zondag op moment van schrijven nog stevig op de maag ligt, maar die is over 'n paar dagen heus verdwenen.

En niet getreurd, Bears‐vrienden. De

toekomst ziet er rooskleurig uit. Vier (misschien vijf) versterkingen moeten volstaan om de belabberdste verdediging van de league naar een middle of the road defense te tillen. En dat, gevoegd bij deze awesome offense, moet weer voldoende zijn om in 2014 ECHT een rol van betekenis te spelen. Nog maar 394 dagen tot da Bears de Super Bowl winnen. Phoenix, here we come. ∙

Geert Jan Darwinkel.

Lachertje

De dag na de zeventiende speelronde in

de NFL staat bekend als Black Monday en afgelopen maandag zagen we opnieuw waarom. Sommige coaches als Greg Schiano, Mike Shanahan en Jim Schwartz werden zoals verwacht de laan uit gestuurd, maar er was één ontslag waarbij ik direct dacht: waarom?! De Cleveland Browns zijn al jaren het lachertje van de NFL. Het stiefkindje de AFC North, waarin de Baltimore Ravens, Pittsburgh Steelers en Cincinnati Bengals vaak competitief zijn en waarin de Browns vrijwel altijd laatste eindigen. Dit seizoen was er opnieuw een nieuwe coach: Rob Chudzinski. Hij startte goed, mede omdat hij quarterback Brian Hoyer vertrouwen gaf. Dat werd ook uitbetaald met goede overwinningen en als er werd verloren gingen de Browns strijdend ten onder.

Na de blessure van Hoyer en het ruilen van running back Trent Richardson was het duidelijk dat de Browns verder gingen 'rebuilden'. Dat was slim.

Maar nu is Chudzinski de laan uit gestuurd en moeten de spelers wèèr met een nieuwe head coach werken. Weer andere plays, weer een andere manier van werken.

Waarom toch? Kijk alleen al binnen de divisie. Mike Tomlin, John Harbaugh en Marvin Lewis zijn al jaren het gezicht van hun franchise en hebben daar succes mee. Trek een coach aan (en een quarterback!) en geef hem drie jaar de tijd om iets op te bouwen. Want op deze manier blijven de Browns het lachertje van de NFL. ∙

Lennart Beishuizen.



SportAmerika Magazine No. 1