Page 1

Vjenčanje je krivo za sve JULIE JAMES


mart@ & nymphe

ZAHVALE DUGUJEM ZAHVALNOST mnogim ljudima koji su mi pomogli ilu od ove knjige napravim ono što ona danas jest. Na prvom je mjestu i prije svih Brent Dempsey čije su mi znanje i pronicljivost bili neprocjenjivi u razvijanju ove priče. Neopisivo sam mu zahvalna za svu pomoć. Također zahvaljujem Daveu Scalzu zato stoje odgovarao na mnoštvo mojih pitanja o svijetu privatnog kapitala i investicijskog bankarstva, jer je njegov entuzijazam za temu bio ključni faktor u pojedinim fazama razvijanja moje junakinje. Također sam osobito zahvalna Pameli Clare na njezinom znanju o vatrenom oružju i na tome što je dala sve od sebe da mi osigura stručne tehničke podatke za jedan prizor koji se odvijao na streljani, a koji je nažalost morao biti izbačen iz, knjige. Također zahvaljujem dr. Alexu Linu na njegovoj ekspertizi iz područja opstetricije. Iskreno sam zahvalna svojim prvim probnim čitateljicama, lilyssi Papa i Kati Brown, dvjema pametnim i obzirnim ženama koje moje priče čine snažnijima i s kojima je pravi užitak raditi. Hvala mojoj urednici Wendy McCurdy koja uvijek zna kako me uputiti u pravome smjeru za priču i čiji su mi uvidi bili od velike pomoći u prvim nacrtima za ovu knjigu. Zahvaljujem svojoj publicistici Erin Galloway, cijelom limu s Berkeleya, te svojoj agentici Robin Rue, na svoj njezinoj potpori, znanju i hrabrenju proteklih godinu dana. Na koncu, hvala mom suprugu koji je oženio pravnicu, a sada umjesto toga živi sa ženom koja ga budi u tri sata poslije ponoći jer nema pojma u kojem smjeru da krene sa svojom pričom. Hvala ti što me uvijek saslušaš.

2


mart@ & nymphe

Prvo poglavlje Zahvaljujući svojoj vještini čitanja suptilnih znakova govora tijela, specijalni agent FBI-a Vaughn Roberts bio je prilično siguran daje ovaj spoj krenuo prema rubu propasti. Dobra strana je bila ta da nije on bio na tom spoju koji je upravo neslavno propao. Naime, nesretni rendezvous odvijao se između privlačne žene s crvenkastom kosom koju je zapazio kada je prije dvadesetak minuta ušla u kafić i nekog lika u prugastoj košulji tipičnoj za bankare i poslovnjake koji se očigledno natjecao za Guinnessovu nagradu u kategoriji najduže priče na svijetu. Žena je kimala glavom dok je priča trajala, nastojeći izgledati zainteresirano. Zatreptala je, prigušila zijevanje i brzo uzela svoju šalicu kave pa otpila gutljaj da to prikrije. Vaughn se nasmiješio. Nagađao je da je riječ ili o spoju naslijepo ili o sastanku dogovorenom preko online servisa za upoznavanje, s obzirom da je žena prvo pogledala oko sebe po kafiću kada je stigla, zastala, a zatim otišla do stola za kojim je sjedio lik s prugastom košuljom s oklijevajunm osmijehom. Također je nagađao, s obzirom na razvoj situacije, da će ovo biti njihov jedini spoj. Ali odao je ženi priznanje na pristojnosti dok je lik i dalje blebetao. Jedno od najvažnijih pravila na prvome spoju, Vaughn je to znao, bilo je postavljati pitanja. Žene vole muškarce koji su znatiželjni u vezi s njima — i, jednako važno, vole muškarce koje obraćaju pozornost na njihove odgovore. Kao čovjek koji je bio uvježban postavljati pitanja i pozorno slušati odgovore, imao je popriličnu prednost po tom pitanju. Lik u prugastoj košulji, s druge strane, izgleda baš i nije shvatio ovo pravilo. Vaughn se vratio svome poslu, izvadio je mobitel i provjerio e-mail. Imao je još deset minuta prije nego što će se pronaći na večeri sa svojim bratom Simonom i Simonovom djevojkom u restoranu koji se nalazio iza ugla — a bio je jako znatiželjan u vezi s tom večerom. Večeras će prvi put upoznati Isabelle s kojom je njegov brat u vezi tri mjeseca. Ali Simon ju je već mnogo puta spomenuo, a to dosta govori. Naime, kao i Vaughn, i Simon je u krugu svoje obitelji izbjegavao previše pričati o bilo kojoj ženi jer je to odmah izazivalo brojna pitanja od strane njihove vrlo tradicionalne i katolički nastrojene majke koja se nadala da će se bar jedan od njezinih sinova konačno skrasiti. Budući da je Vaughna već otpisala kao izgubljen slučaj — već joj je i sam pojam 34-godišnjeg neženje bio potpuno »neirski« — sve je svoje nade usmjerila prema Simonu.

3


mart@ & nymphe Ali sad su tu — Simon je po prvi put decidirano zamolio Vaughna da upozna ženu s kojom je u vezi. Ne posve neočekivano, Vaughn je dobio stroge upute da čim večera završi nazove majku i podnese joj detaljan izvještaj. Muški se smijeh prolomio kafićem i prekinuo Vaughnove misli. Dignuo je pogled sa svog mobitela, pomislivši da je možda onaj spoj koji je maloprije promatrao krenuo u boljem smjeru. Nema šanse. Lik u prugastoj košulji i dalje je blebetao i sada se još smijao vlastitoj priči jer — očigledno — nije bio samo zgodan frajer u skupom odijelu koji je znao voditi uzbudljive razgovore, nego je još bio i taaaako duhovit! Dobro. Nema sumnje da žene vole samouvjerene muškarce. Ali kao muškarac koji nikada nije imao problema s upoznavanjem žena — upravo suprotno od toga — Vaughn je također znao da svaka žena želi muškarca koji je zainteresiran za to da bolje upozna nju. A lik u prugastoj košulji žalosno je podbacio u tome. Vaughn je primijetio kako je žena promišljenom gestom pogledala na svoj ručni sat. Znatiželjno je nastavio promatrati da vidi što će se sljedeće dogoditi. Čim je lik u prugastoj košulji zastao da uhvati zraka, ona se brzo i s osmijehom ubacila u razgovor. Osmijeh je nakratko ušutkao lika u prugastoj košulji, kao što je i trebao. Imala je divan osmijeh. U tom je trenutku Vaughn zaista počeo obraćati pozornost na nju, umjesto da samo promatra čudnovate okolnosti njihova spoja koje su mu ujedno bile zanimljive za gledanje i ubijanje viška vremena. Njezina crvenkasta kosa bila je stepenasto podšišana i elegantno joj je padala preko ramena. Zapravo, sve |c u vezi s njom izgledalo elegantno i lijepo iskombinirano, od njezine nabrane bluze boje slonovače do ravne sive suknje i lagane ljetne marame oko vrata. Pretpostavio je daje u ranim Iridesetima i da ima neku ozbiljnu profesiju, s obzirom daje nosila finu odjeću i klasične štikle. Drugim riječima, bila je pametna, privlačna i, čini se, slobodna. S ovim bi mogao nešto i započeti. Nakon nekoliko trenutaka lik u prugastoj košulji ustao je od stola emfatično gestikulirajući kao da želi reći: Nema problema, i ja imam druge obaveze. A očito je morao biti negdje drugdje jer ne samo da je bio zgodan i duhovit i imao dobar posao, nego je bio i siiiilno važan. Ma naravno. 4


mart@ & nymphe Sada je crvenokosa morala donijeti odluku. Mogla je stvar riješiti na lakši način — Pošalji mi e-mail, vidjet ćemo se ponovno, i zatim mu se više nikada ne javiti — ili je mogla krenuti čudnijim, ali iskrenijim putem — Ovo je bilo ok, ali mislim da nismo kliknuli. Lik u prugastoj košulji pokazao je na svoj mobitel. Da te nazovem ? Zatim je pričekao da vidi je li ju uspio zainteresirati. I Vaughn je čekao zajedno s njim. Žena je sa žaljenjem odmahnula glavom. Vaughnovo je zanimanje naglo poraslo. S obzirom na to da je u svojim vezama cijenio iskrenost, svidio mu se njezin pristup. Trebalo je imati muda za iskrenost u ovakvim okolnostima. Lik u prugastoj košulji očigledno nije očekivao odbijanje, a Vaughnu ga je zbog toga bilo žao. Promatrao ga je kako ženi postavlja pitanje, ironično odabravši baš taj trenutak da joj konačno pruži priliku da nešto kaže. Ona mu je ljubazno odgovorila, rekla je nešto na što je on kimnuo glavom, te je on s pomalo zbunjenim izrazom lica krenuo prema vratima. Čim je otišao, ona je s olakšanjem uzdahnula i izvadila mobitel iz torbice. Vaughn je promatrao kako je prekrižila svoje duge noge i udobno se smjestila u stolici. Bila bi prava šteta dopustiti da ovakva žena završi svoj izlazak u petak navečer u takvom kiselom raspoloženju.

No, ovo je zaista nesretno završilo. Sidney Sinclair poslala je poruku svojoj najboljoj prijateljici Trish koja joj je prošle subote uz bocu vina pomagala u stvaranju online profila za upoznavanje. U tom joj se trenutku ideja o online upoznavanju činila zabavnom i uzbudljivom — a možda bi se i dalje mogla potvrditi kao takva — ali zasad je rezultat bio nula pogodaka. NEŽENJA BROJ JEDAN JE ČISTI PROMAŠAJ, napisala je U poruci za Trish. PREVIŠE JE PRIČAO. Trish joj je odgovorila za nekoliko sekundi. NIJE LI DOBRA STVAR PRIČATI NA PRVOM SPOJU? Naravno, Trish je pokušavala cijeloj stvari dati pozitivnu notu. Bilo joj je to u opisu dužnosti budući da je bila sretno udana majka, a ujedno i najbolja prijateljica neudanoj 33godišnjakinji. MELJE VIŠE OD ONOG MAGARCA IZ SHREKA, odgovorila joj je Sidney. 5


mart@ & nymphe UPS. TO NIJE DOBRO. Ma nemoj mi reći. William, tj. neženja broj jedan, izgledao je kao da ima potencijala. Bio je broker i bavio se investicijama. Već su tu imali nešto zajedničko, nešto o čemu su uključujući i nju — mogli razgovarati. A rekao je i da voli putovati, gledati filmove, i isprobavati nove restorane u gradu. Sve je to bilo na njezinom popisu pluseva kod muškarca. Ali ono što nije spomenuo na svom profilu bilo je da voli pričati o tim stvarima do iscrpljujućih detalja. Nije bila stvar u tome da Sidney nije shvaćala kako ljudi ponekad postanu nervozni na prvom spoju pa to pokušavaju prikriti tako što mnogo pričaju. Ali William se nije činio nervoznim koliko punim sebe — a to je definitivno zaslužilo veliki minus na njezinom popisu. Jedna od stvari koje je Sidney odlučila, sada kada se nakon osam godina provedenih u New Yorku vratila u Chicago, liila je da mora imati plan kada je riječ o izlascima. Prošlo je već šest mjeseci otkako je prekinula zaruke sa svojim bivšim zaručnikom — sasvim dovoljno vremena da preboli kraj te veze. Preseljenje u Chicago, njezin rodni grad, bila joj je prilika za novi početak. A da bi tu priliku maksimalno iskoristila, Sidney je odlučila iskoristiti vještine koje je razvijala u svom profesionalnom životu. Kao direktorica u jednoj od najuspješnijih investicijskih tvrtki u zemlji, imala je izvrsne instinkte kada se radilo o odlučivanju je li neka investicija dobra ili loša. Zapravo su ti instinkti bili razlog zbog kojeg joj se njezina nova tvrtka obratila prije tri mjeseca dok je još radila u jednoj investicijskoj banci na Manhattanu i ponudila joj da vodi fond vrijedan četiri milijarde dolara koji su upravo osnovali. Sada je samo trebala primijeniti te instinkte na svoj privatni život. Čovjek se mora držati pomalo poslovno ako želi preživjeti u svijetu izlazaka na spojeve u tridesetima; da bi uspjela, morala je biti otvorena prema novim prilikama, ali također znati odlučno i brzo krenuti dalje ako se kandidat nije činio kao sjajna investicija. Možda će netko reći da je njezin pristup spojevima previše pragmatičan, pa čak i ponešto hladan, ravnodušan. Možda će netko reći da bi ona trebala slijediti svoje srce umjesto glave kada je riječ o ljubavi. I ona je nekoć bila takva. »Barem je ovdje dobra kava.« Duboki muževni glas imao je u sebi i notu hrapavosti. Sidney je podignula pogled sa svog mobitela i... 6


mart@ & nymphe Zaboga. To je bio on. Zgodni tip kojeg je primijetila čim je ušla u kafić. Bio je visok i nekako je uspijevao izgledati nemamo seksi, unatoč tome što je nosio klasično tamnosivo odijelo i plavu kravatu. Možda je stvar bila u njegovoj kratko podšišanoj gustoj smeđoj kosi. Ili u njegovim oštroumnim očima boje lješnjaka. Ili u njegovoj snažnoj čeljusti sa savršenom jednodnevnom bradicom. Kakva šteta što ona nije imala pojma o čemu on govori. »Kava?« upitala je. »Za razliku od...?« »Za razliku od razgovora«, rekao je. »Vaš je spoj možda mogao i bolje proći.« »Primijetili ste to, zar ne?« Nije bila sigurna što da misli o činjenici da je potpuni stranac toliko pažljivo promatrao njezin spoj. »Da. Ali jedino zbog toga što sam obučen da primjećujem stvari.« Nasmiješio joj se. »Nisam nekakav ljigavi pervertit ili nešto slično.« »Vjerojatno bi ljigavi pervertit rekao upravo to.« »Istina.« U očima mu je zasjao tračak zadirkivanja. »Mogu vam pokazati svoju značku, ako ćete se tako bolje osjećati.« Sidney ga je pomnije pogledala. Vjerojatno je to spominjanje značke značilo daje policajac ili agent. Mogla je to vidjeti — oko sebe je imao neku odvažnu auru čovjeka koji je naviknut du bude na poziciji autoriteta. »Zašto imam neki osjećaj da nisam prva nepoznata žena kojoj ste pokazali značku?« »Vjerujte mi, u mom poslu ima mnogo nepoznatih žena koje su vidjele moju značku. I nepoznatih muškaraca također.« Rekavši to, zgrabio je stolicu na suprotnom kraju stola i sjeo. Hm... Halo? Sidney je rukom pokazala na stolicu na koju on upravo sjeo. »Što to radite?« Pogledao ju je kao da je riječ o nečem posve očiglednom. »Započinjem razgovor.« »Ali ja vas ni ne poznajem.« »Zato i započinjem razgovor. Počnimo s osnovnim stvarima. Poput vašeg imena.« Aha, dobro. Sidney je točno znala što se to ovdje događa. Tip ju je vidio na spoju koji je loše završio, očigledno zaključio da je slobodna i pomislio da će je lako pokupiti.

7


mart@ & nymphe »Neću vam reći svoje ime«, rekla je. »Onda u redu. Zvat ću vas gđica Nepoznata«, rekao je, ne davši se smesti. »Zašto mi ne kažete štogod o sebi, gđice Nepoznata?« Uputila mu je svoj najbolji »bježi, dečko« pogled koji je usavršila nakon osam godina života u New Yorku. »Znači, sada idemo na foru s izigravanjem dobrog policajca? Kako originalno.« Ton mu je postao pomalo zločest. »Mogu bez problema prijeći na izigravanje zločestog policajca, ako želite.« Sidney se suzdržavala da ne pocrveni na njegovu insinuaciju. »Kladim se da vam inače takva vrsta komentara sasvim dobro prolazi, zar ne?« »Pitanje je prolazi li i kod vas?« »Niti malo.« »Dovraga. Onda je bolje da promijenim taktiku.« »Stvarno bih to voljela vidjeti. Doista.« Sidney je pogledala na sat. »Ali, nažalost, moram ići na jednu večeru.« Zatim ju je iznenadio. Izraz njegova lica postao je iskreniji. »Ok, gledajte. Možda je moj pristup malo agresivan. U normalnim bih okolnostima smislio neku duhovitu opasku i popratio je simpatičnim upucavanjem kojim bih vas šarmirao i impresionirao — da, vidim taj skeptični pogled, ali morate mi vjerovati: imam tu kvalitetnog materijala za upucavanje. Ali kao i vi, i ja moram negdje biti. Pa sam malo pod pritiskom. Jednostavna je istina to da ste me zaintrigirali od trenutka kada ste ušli u kafić. I volio bih znati više. Ne morate mi dati svoj broj telefona niti reći svoje ime. Samo se nađite sa mnom ovdje, sutra u isto vrijeme. Častit ću vas kavom, razgovarat ćemo, a onda možete odlučiti jesam li stvarno kreten kakvim me smatrate.« U kutovima usana zaiskrio mu je smiješak. »Mogao bih vas zapravo iznenaditi po tom pitanju.« Samopouzdan, lepršavo šarmantan i prezgodan. Bila je to ubojita kombinacija za koju Sidney nije ni sumnjala da mu inače odlično prolazi kod žena. Mogla mu je reći Zašto ne?, naći se s njim sutra, i ako ispadne daje on bahat kako je i mislila, to bi bio kraj priče. Dobila bi besplatnu šalicu kave i prolazno zadovoljstvo što joj se upucava tako zgodan frajer poput njega. Ali.

8


mart@ & nymphe Problem je bio u tome što je poznavala taj tip muškaraca. Mazila je s takvim muškarcima. Kvragu, bila je zaručena s takvim muškarcem. Manhattan vrvi muškarcima poput njega: samouvjerenima, zgodnima i vještima u izbjegavanju obaveza. A ona je već jako dobro znala kako bi stvari završile jer je jednom prošla tim istim putem s Brodyjem: ovaj frajer sutra ne bi bio kreten, umjesto toga bio bi šarmantan, pametan i duhovit, a nakon kave bi uslijedilo piće, a nakon pića večera, .I ima bi cijelo vrijeme imala leptiriće u trbuhu od uzbuđenja. Idu. bla, bla. Već je odavno završila s takvim muškarcima. Jer, istinu govoreći, bilo koja žena koja bi si dopustila da je ponese romantična fantazija o tome kako će biti u vezi takvim muškarcem ignorirala bijednu važnu činjenicu. Takav je muškarac bio loša investicija. A ona je to znala bolje od ikoga. No, njezin je razum i dalje bio svjestan da joj smeđooka, iiimnokosa verzija takvog muškarca koja je upravo sjedila Niisnprot njoj zapravo nije učinila ništa nažao. Zbog toga se nasmiješila nastojeći biti ljubazna. »Lijepo od vas da pitate, •ili. nažalost, morat ću reći ne.« »Odlično.« Kimnuo je glavom kao daje očekivao upravo i ii k ¿iv odgovor. Zatim je namrštio obrve i zabacio glavu. » Čekaj — što?« Sidney se ugrizla za usne da ne prasne u smijeh. Ah... kad kasnije bude ovo prepričavala Trish, zaprepašteni izraz njihova lica bit će najbolji dio cijele priče. »Nažalost, moram odbiti poziv na sutrašnji sastanak«, objasnila je. Njegov se zbunjeni izraz lica prometnuo u razumijevanje. »Oi, naravno. Imate neke druge planove, da?« mahnula je glavom. »Ne baš. Ovo je više odlučno ne.« »Uh.« Prekrižio je ruke preko prsa, i na trenutak razmislio o tome. »Moram reći da sam očekivao drugačiji odgovor.« Da, to je shvatila. »Mogu li pitati zašto?« rekao je. »Mislim da niste moj tip«, rekla je želeći izbjeći kompliciranja. »Zanimljivo. Uspjeli ste odrediti >moj tip< u cijelih pet minuta koliko smo proveli u razgovoru?« Sada ju je već malo naljutio. »Da.« 9


mart@ & nymphe »To je impresivno. Vidite, to je inače moj posao — procijeniti ljude. Pa me jako intrigira ustanoviti jeste li zaista tako dobri u tome kao što mislite.« Sidney ga je pogledala. »Dušo, znaš ti točno koji je tvoj tip. A zna i svaka single žena u tridesetima.« »Tako dakle.« Zavalio se u svojoj stolici i odmahnuo rukom. »E sada to stvarno moram čuti.« Logično, Sidney je znala da ovo nije vrsta razgovora koju bi bilo tko trebao voditi s potpunim neznancem u kafiću. Kao prvo, nije imalo nikakvog smisla. Kao drugo, morala je nekud ići, a navodno i on. Ali njegove su je oči izazivale. Unatoč zdravom razumu, osjetila je kako ju je lupila navala adrenalina potrebna da se suoči s ovim izazovom. Nekoć davno kada je tek bila počela raditi kao investicijska bankarica na Manhattanu, poznavala je mnogo muškaraca koji su pretpostavljali da je mogu zastrašiti sličnim taktikama. Pretpostavke su im bile pogrešne. Tako se i ona zavalila i udobnije namjestila u svojoj stolici. Nastojala je biti maksimalno diplomatična kad ga je odbila, ali, hej, ako je ovaj frajer odlučio inzistirati na tome da dobije odgovore, onda će ih i dobiti. »U redu.« Promotrila ga je procjenjujući ga. »Imate 34 ili 35 godina, radite dobro plaćen posao, nikada se niste ženili. Mislite da biste se mogli skrasiti jednoga dana, možda kada vam bude 40, ali zasad mnogo radite na svom poslu, ili želite i mnogo zabave. Skloniji ste izlaziti s ženama u srednjim dvadesetima, jer su one u ranim dvadesetima možda malo premlade, a one u tridesetima vas frustriraju zato što sve one žele pričati o braku i djeci već na trećem spoju. Nekoliko ćete puta izaći s djevojkom, dobro ćete se zabaviti, a onda kada ona počne očekivati nešto ozbiljnije, prijeći ćete na neku drugu, pitajući se kako to da žene ne mogu biti zadovoljne time da samo izlazite, ali bez potrebe za ozbiljnom vezom. A i zašto biste se sada obvezali samo jednoj osobi? Za tako zgodne i privlačne muškarce, ovaj je grad poput velikog dućana sa slatkišima, ispunjenog sjajnim poslasticama, pa kako da odaberete samo jedan slatkiš. Pa umjesto toga trčkarate uokolo zajedno sa svojim očito snažnim egom, sakupljajući sve slatkiše do kojih možete doći — jer to jednostavno možete.« Kada je završila, Sidney je duboko udahnula i shvatila da se osjeća začudo... dobro. Posljednjih šest mjeseci bila je tako odlučna da krene dalje nakon prekida s Brodyjem i da se drži stoički u blizini svojih prijatelja, obitelji i kolega im poslu, da se jedva ikome izjadala. Tako da je bio odličan osjećaj konačno izraziti svoju frustraciju. I to, kako izgleda, ovome frajeru. 10


mart@ & nymphe Bolje njemu, nego nekome drugom, pomislila je. Kao da će ga ikada opet vidjeti. On je položio ruke na stol. »Dobro. U ime svih muškaraca na svijetu, dopustite da ja budem prvi koji će se ispričati za sve što je on učinio.« Sidney je stisnula oči. Bio je sarkastičan — pošteno, s obzirom na to što mu je upravo rekla. Ali malo ju je ipak pogodilo. »Gotovi smo, ok?« »I ja mislim.« Ustao je sa stolice. »Uživajte u kavi, gđice Nepoznata.« Izišao je iz kafića bez ijedne daljnje riječi. Sidney je duboko uzdahnula, nastojeći sve to otresti od sebe. Za nekoliko se minuta trebala naći sa svojom sestrom Isabelle i njezinim dečkom, a nije htjela doći na večeru u šugavom raspoloženju. Primijetila je da je promatra muškarac od šezdesetak godina koji je sjedio za susjednim stolom. Očito je vidio cijelu predstavu. »Pa tražio je moje mišljenje«, rekla je defenzivno. »Samo se pitam što ćete napraviti sljedećem muškarcu koji uđe u kafić«, rekao je postariji muškarac. »Počet će ih iznositi u lijesovima.« Vjerojatno je bilo krajnje vrijeme da ode iz ovog kafića.

11


mart@ & nymphe

Drugo poglavlje Dakle, to je očigledno bilo ne od gđice Nepoznate. Vaughn je prešao na drugu stranu ulice, zaobilazeći taksi im raskršću i pokušavajući istovremeno zaboraviti onaj moralistički govor koji mu nije izlazio iz glave. A i zašto biste se sada obvezali samo jednoj osobi? Za luko zgodne i privlačne muškarce, ovaj je grad poput velikog dućana sa slatkišima, ispunjenog sjajnim poslasticama, pa kuko da odaberete samo jedan slatkiš. Pa, ukratko... da. Nije to poricao; volio se zabavljati. Imao je zdrav ljubavni ?ivot, mogao je slobodno izlaziti s različitim ženama i dobro siprovoditi i nije mu bilo jasno zašto bi se trebao osjećati krivim zbog toga. Nije bilo nekog velikog strašnog razloga zbog kojeg bi izbjegavao ozbiljnu vezu, jednostavno je uživao u svome životu. Bio je neženja s dobrim poslom, živio je u nzurbanom gradu prepunom zanimljivih ljudi, različitih stvari koje se mogu raditi i vidjeti, novih restorana i barova. Nije tiinalovažavao druge ljude zato što se oni žele skrasiti, ali on osobno nije osjećao potrebu da uradi isto u ovom trenutku svog života. Možda kada mu bude četrdeset. Gotovo je mogao čuti kritičnu gđicu Nepoznatu kako mu u glavi samodopadno viče Znala sam! Zaista, poprilično ga je točno opisala — to bi ga nesumnjivo još više impresioniralo da pritom nije bila tako neugodna. Osjećao se pomalo krivim zbog sarkastičnog komentara koji joj je uputio, ali krivnju mu je prilično umanjivala činjenica da je ona očigledno uživala u tome što ga je pošteno izgrdila. Stvari bi obično krenule u drugom smjeru kada se on upucavao ženama — nije da hvali samoga sebe, ali žene inače padaju na tu FBI foru — ali što se može. Kao da će je ikada ponovno vidjeti. Hvala Bogu na tome. Vaughn je ugledao restoran u kojem se trebao naći sa Simonom i Isabelle te je iz glave potisnuo sve misli na zajedljivu gđicu Nepoznatu. Iako je u već nekoliko puta bio u baru restorana, koji je bio poznat po masivnom lusteru napravljenom od devet tisuća vinskih čaša, nikada prije nije jeo u glavnoj sali na trećem katu. Primijetio je da je prostor zanimljivo dizajniran — vidljive grede, drveni parketi, erkeri, i tisuće vinskih boca koje su postavljene na strop poput umjetničke instalacije.

12


mart@ & nymphe Vidio je Simona kako sjedi u jednom separeu pokraj prozora pokraj lijepe žene s crvenkastoplavom kosom u srednjim dvadesetima. Dakle, to je tajanstvena Isabelle. Uputio se prema njihovom stolu. Simon je ustao, pozdravio ga i odmah krenuo s upoznavanjem. »Isabelle, ovo je moj brat Vaughn. Vaughn... ovo je Isabelle.« »Drago mi je, Isabelle«, rekao je Vaughn toplo dok se rukovao s njom. Ovo je očito bilo jako važno Simonu pa se namjeravao ponašati apsolutno pristojno. A to je značilo da će sve sramotne anegdote o njegovom bratu pričekati barem do glavnog jela. »Drago mi je da sam te upoznala«, rekla je ona. »Simon mi je mnogo pričao o tebi.« »Morao sam uljepšati nekoliko priča, ali shvatila je poantu«, zezao ga je Simon. Smijući se, Vaughn je sjeo. Primijetio je da je i mjesto do njega postavljeno za večeru. »Isabellina sestra također dolazi večeras«, objasnio je Simon. »Upoznavanje obiju obitelji?« Vaughn je podignuo obrvu, »ovo je ozbiljno.« »Zapravo, Simon je već upoznao Sidney«, rekla je Isabelle. »Ali mislili smo kako bi bilo lijepo da večeramo i s tobom i njom.« Vaughn je pomislio kako je to pomalo... zanimljivo. Možda se nešto događa? »Što veće društvo, to bolje.« Otpio je gutljaj vode i preko čaše promatrao Simonov široki budalasti osmijeh. Nešto se događa, to je sigurno. »Ah, u pravi čas. Evo i Sidney.« Isabelle je uzbuđeno mulmula nekome na drugoj strani restorana. Vaughn je sjeo okrenut leđima prema ulazu u restoran pa se okrenuo da pogleda. Nema. Jebene. Šanse. Bila je to zajedljiva gđica Nepoznata. Ugledavši ga upravo u tom trenutku, zastala je kao ukopana. Vaughn je bio prilično siguran da si je u bradu promrmljala: Uh, sranje.

13


mart@ & nymphe Upravo je to i on pomislio. Sidney se brzo sabrala i došla do njih. Isabelle je ustala od stola i zagrlila je. »Tako mi je drago .in si ovdje.« Okrenula se Vaughnu. »Ovo je Simonov brat Vaughn. Vaughn, ovo je moja sestra Sidney.« Vaughn je ustao i ispružio ruku. S obzirom na okolnosti nili1 imao namjeru dati do znanja da su se već susreli. »Drago mi je, Sidney.« Razmijenivši pogled s njim, činilo se daje i ona pomislila isto što i on. Rukovala se s njim. »Također.« »Sid«, obratio joj se Simon, kao da su stari prijatelji. Obišao je stol i privukao je u veliki zagrljaj. Zatim su svi sjeli, Vaughn pokraj Sidney. Stavio je ruke na stol. Pa nije Ii ovo baš lijepo? Isabelle je pogledala Simona. Slegnuo je ramenima, još uvijek s onim budalastim smiješkom na licu. Ona se opet okrenula prema Sidney i Vaughnu, ubrzano govoreći. »Ok, znam da bismo trebali malo sačekati, da se vas dvoje možete bolje upoznati, ali ne mogu si pomoći. Simon i ja imamo vijesti.« »U tom slučaju, Vaughn i ja rado ćemo ubrzati cijeli taj dio s upoznavanjem«, rekla je Sidney sa šarmantnim smiješkom. »Vrlo rado«, složio se, ubacujući svoj šarm povrh njezinog. »Ah, baš ste dragi. U redu, onda nema smisla okolišati...« Isabelle je dobacila pogled Simonu i zatim ispružila ruke. »Vjenčat ćemo se!« Vaughnu se razvalila vilica upravo u trenutku kada je Sidney prekrila svoja usta rukom. »O moj Bože«, rekla je Sidney. On se cijelim srcem složio s tom izjavom. Njegov je brat zaprosio Isabelle nakon samo tri mjeseca poznanstva? Mislio je da će možda objaviti kako počinju živjeti zajedno jer bi već i to bio značajan korak naprijed. Ali brak! To je već ozbiljna stvar. »Pa to su divne vijesti«, rekla je Sidney. S velikim osmijehom na licu ustala je da zagrli sestru. Vaughn je pogledao preko stola i vidio kako ga brat promatra s izrazom oklijevanja. Vidjevši to... shvatio je.

14


mart@ & nymphe Da. Po njegovom mišljenju, bilo bi potpuno ludo zaprositi ženu nakon tri mjeseca poznanstva. Kako bi itko, u tako kratkom periodu, mogao biti siguran da želi provesti ostatak svog života samo s jednom osobom? Oko mu se trznulo i na samu pomisao. Nema više zavođenja žena. Nema više zabavnih provoda za jednu noć. Nema više razmišljanja u seksu utroje koji si imao s onom kako-li-se-već-zvala i njezinom seksi prijateljicom i pitanja bi li to možda jednom to ponovile. Puf— nema više ničega, tek tako. Ali ovo je bila Simonova odluka, ne njegova. A iako Vaughn nije bio siguran što je potaknulo njegova brata da je ovako brzo zaprosi, svakako je znao da neće biti kreten koji će im pokvariti ovako važan trenutak. lako je i on ustao. Nasmijao se i pljesnuo Simona po leđima. »Moj se braco ženi. O moj Bože.« Simon se nasmijao i povukao ga u bratski zagrljaj. Uslijedilo je još čestitanja — Sidney je zagrlila Simona, Vaughn je zagrlio Isabelle, a Vaghn i Sidney su se oboje držali na sigurnoj distanci — a zatim su svi sjeli. »Jedan od razloga zašto smo Isabelle i ja htjeli prvo vama reći jest to što bismo željeli da nam budete kumovi na vjenčanju«, rekao je Simon. Isabelle je u šali priprijetila prstom. »Dakle, nema ubrzanog upoznavanja. Kao dvoje najvažnijih ljudi u našem životu« pokazala je na sebe i Simona — »vas ćete dvoje provoditi mnogo vremena zajedno.« »Zar ovo neće biti zabavno?« pitao je Simon oduševljeno. Vaughn i Sidney skeptično su se pogledali. U redu.

S obzirom na sve, večera je protekla prilično glatko. Vaughn je morao odati priznanje Sidney — žena je imala pravo pokeraško lice. Nije previše čavrljala s njim, ali ga nije ni ignorirala. Njezin ton, kao i stvari koje je rekla, bili su savršeno ljubazni. Svakako je pomoglo i to što se prvih sat vremena on i Sidney gotovo i nisu morali obraćati jedno drugome. Gotovo odmah nakon što su Simon i Isabelle priopćili svoju vijest o zarukama, stvorio se pravi vrtlog razgovora o djevojačkoj večeri/vjenčanju i svadbi/medenom mjesecu koji je progutao sve druge potencijalne teme za razgovor na večeri između Robertsa i Sinclaira. Kao odgovor na to, Vaughn je učinio ono što bi učinio

15


mart@ & nymphe svaki specijalni agent kada se nađe u nenadanoj i neugodnoj situaciji — držao se vrlo suzdržano i šutio. Ali kada su stigli deserti, Isabelle i Simon pokušali su potaknuti razgovor između njezine sestre i njegova brata. »Jesi li se već dobro snašla na novom poslu?« Simon je upitao Sidney. Okrenuo se prema Vaughnu da objasni. »Sidney se nedavno doselila natrag u Chicago nakon nekoliko godina u New Yorku.« »Na dobrom sam putu. Prošli smo tjedan završili s prikupljanjem sredstava za fond pa tek sada počinjem s pravim poslom.« »Čime se zapravo baviš?« pitao ju je Vaughn. Osim što držiš moralne prodike frajerima koji ti se pokušavaju upucavati, naravno. »Radila sam u investicijskoj banci. Ali prešla sam na drugu stranu — sada sam direktorica u tvrtki koja se bavi privatnim investicijama.« »Zvuči impresivno.« Zapravo, kao agent u FBI-evu timu za financijski kriminal, Vaughn je bio dovoljno dobro upoznat sa Sidneyinim poslom da bi znao sljedeće dvije stvari: prvo, budući da je dobila poziciju direktora, bila je vrlo dobra u svom poslu, i drugo, zaradila je hrpu novca radeći taj posao. Ali ona nije morala znati da je on impresioniran iz tog poslovnog kuta gledanja. Lako ju je mogao zamisliti na njezinoj moćnoj poziciji, u njezinom finom uredu, kako kupuje tvrtke, razmišlja kako ih restrukturirati i potom ih prodati po dobroj cijeni. U nekim drugim okolnostima, vjerojatno bi mu takav prizor bio poprilično seksi. »Vaughn je specijalni agent FBI-a«, Isabelle se obratila Sidney, nastojeći nastaviti razgovor. Sidney ga je pogledala, vjerojatno se prisjetivši njegove šaljive ponude da joj pokaže svoju značku. »Na kakvim slučajevima radiš?« »Ja sam dio tima koji se bavi financijskim kriminalom. Uglavnom istražujem slučajeve korupcije kod državnih i javnih službenika.« »Vaughn često ide na tajne zadatke«, rekao je Simon ponosno, »On je jedan od rijetkih agenata koji su završili FBI-evu školu za tajne agente u Quanticu.« »Nisam znala da vi dečki iz FBI-a zapravo imate školu za to«, rekla je Sidney. »Ni ja.« Isabelle je izgledala zainteresirano. »Imate ušionice i sve?« »Da, ali većinu vremena bili smo izvan kampusa, koristeći se obližnjim gradom za vježbanje u što autentičnijim situacijama«, rekao je Vaughn. »To su u biti tri tjedna

16


mart@ & nymphe glumljenja scenarija potencijalnih tajnih zadataka i učenja kako reagirati ako stvari krenu po zlu.« »Baš cool«, rekla je Isabelle. »Nije li to zanimljivo, Sid?« »Fascinantno.« Budući da joj je glas zazvučao pomalo suho. Sidney je otpila dugi gutljaj vina. A ples se nastavljao dalje. Vaughn i Sidney snalazili su se u čavrljanju, sve u ljubaznom i primjerenom tonu, i ostatak večeri. Jedini trenutak kada se ta fasada malo raspukla dogodio se nakratko ispred restorana nakon što su završili s večerom. Isabelle se vratila u restoran da ode u toalet nakon što se pozdravila s njima, a Simon je otišao dečku s parkirališta dati potvrdu za parking. Sidney i Vaughn ostali su sami. Ona je krenula prema taksiju koji je čekao sa strane, a Vaughn ju je otpratio i džentlmenski joj otvorio vrata. »Ponudio bih da podijelimo taksi, ali se bojim da bismo te ja i moj >očito snažni ego< previše zagušili.« Nabacio je šarmantni smiješak za slučaj da ga Simon vidi. »Čekao si cijelu večer da to kažeš, zar ne?« odbrusila mu je. »Vjeruj mi, to je svakako najpristojnija stvar od svih onih koje sam želio reći cijelu večer.« Napravio je gestu rukom — nemoj da te vrata taksija udare na odlasku — a zatim ju je promatrao dok je ulazila u auto. Prorez na njezinoj uskoj suknji malo se rastvorio dok je ulazila u taksi i otkrio dio njezina bedra. Podigla je pogled i uhvatila ga kako je gleda. No, dobro. Vaughn je čvrsto zatvorio vrata. Neugodna ili ne, žena je imala prokleto dobre noge. Sidney je odmahnula glavom dok se taksi udaljavao od restorana još uvijek u nevjerici zbog činjenice da je frajer s kojim se porječkala Simonov brat. Isabellin budući šogor. Izgleda da je to bila jedna od onih čudnih slučajnosti. Ona je, budući da je bila tako praktična, zakazala sastanak s Williamom u kafiću u blizini restorana u kojem se kasnije trebala naći sa Simonom i Isabelle. Prema onome što je načula u razgovoru između Vaughna i Simona, Vaughn je završio s poslom kasnije nego što je planirao, a nije imao dovoljno vremena da se probija kroz promet do kuće da bi se presvukao u drugo odijelo, pa je odlučio provesti tih pola sata do večere u istom kafiću. 17


mart@ & nymphe Sudbina je zacijelo umirala od smijeha nad ovime. Izvadila je mobitel da pošalje poruku Trish, a onda vidjela da je prošlo deset sati. Pomislivši da je ipak prekasno za tračanje s bilo kime tko kod kuće ima četveromjesečnu bebu, odlučila je to odgoditi do idućeg jutra. Taksi je stao ispred njezine kuće, gradske kuće od pješčenjaka sagrađene početkom dvadesetog stoljeća, koju su prethodni vlasnici potpuno renovirali. Sidney je platila taksistu, prešla preko ulice i ušla u kuću. Spustila je torbicu i izulu se iz štikli razmišljajući o posljednjem komentaru koji joj je Vaughn uputio. Vjeruj mi, to je svakako najpristojnija stvar od svih onih kuje sam želio reći cijelu večer. Bio je tako... samodopadan. I iritantan. A još je iritantnija bila je činjenica da je baš morao biti tako zgodan, imati tako zanimljiv posao — Oh, gledajte me samo, ja sam seksi agent u FBI-u, išao sam u školu u kojoj sam naučio biti ovako opasan — bla, bla, bla. A sada se njezina sestra udaje za njegova brata, što znači da će zauvijek biti osuđena na to da se susreće s tim frajerom. Krasno. Zvuk kucanja na vratima trgnuo je Sidney iz njezinog razmišljanja. Nije očekivala nikakvo društvo u deset i trideset u petak navečer pa je provjerila sigurnosnu kameru koja je I u l,i povezana s njezinim televizorom. Na svoje iznenađenje, vidjela je da je to Isabelle, Sidney je otvorila ulazna vrata i pustila sestru unutra. »Hej, ti. Pa nisam mislila da ću te večeras opet vidjeti.« »Zamolila sam Simona da me odbaci do tebe pa da možemo razgovarati. Znaš, samo nas dvije.« Sidney se nasmiješila, sada je bila manje iznenađena. Unatoč dobnoj razlici od pet godina, ona i njezina sestra su uvijek su bile bliske. Budući da su odrastale uz uglavnom odsutnog oca i cijeli niz dadilja i pomajki, one su jedna drugoj bile jedina konstanta u životu. Ona i Isabelle stalno su razgovarale telefonski i preko Skypea dok je živjela u New Yorku, ali ipak joj je nedostajalo ovo — da može s njom i (izgovarati uživo. Uvela je sestru u dnevnu sobu i zavalila se na kauč. Bila je željna čuti sve detalje o kojima je nije htjela zapitkivati ispred Simona i njegova ja-sam-specijalni-agent brata. »Pa? Jesi li bila totalno iznenađena kada te Simon zaprosio? Hoću reći, zajedno ste tek tri mjeseca.« Isabelle je sjedila na kauču do Sidney podvijenih nogu. »Da i ne. Ta je tema iskrsnula dok smo razgovarali o nečem drugom.«

18


mart@ & nymphe »O >čemu drugom< točno?« »Upravo sam Simonu bila rekla da sam trudna.« Čekaj — što? Sidney je zatreptala. »O moj Bože.« U kutovima Isabellinih usana pojavio se smiješak. »To je otprilike bila i moja prva reakcija. A i Simonova također.« Opa. Njezina sestra — njezina mlađa sestra — bila je trudna. Sidney nije znala otkud da počne, imala je toliko pitanja. »Znači, ovo je očito bilo neplanirano.« »Hm, da. Prije tri tjedna dala sam Simonu jednu ladicu u svojoj spavaćoj sobi, znaš, da ima gdje ostaviti stvari kada prespava kod mene. Otvorili smo bocu šampanjca da to proslavimo — jer je u tom trenutku to za našu vezu bio veliki korak — i malo smo se napili. Stvari su mi pomalo maglovite, ali čini mi se da nismo na vrijeme stavili kondom.« Ups. Sidney je posegnula za sestrinom rukom, još pokušavajući procesirati informacije. »Što ti misliš o svemu tome?« Isabelle je duboko udahnula i izdahnula. »Sve je pomalo kaotično otkako sam saznala, ali očigledno ću morati mijenjati svoj raspored s klijentima nakon što rodim«, rekla je misleći pritom na svoj posao socijalne radnice. »Ali mislim da sada Simon i ja sve ovo počinjemo ozbiljno shvaćati.« »Je li to razlog zbog čega se želite tako brzo vjenčati? Jer — i sada stvarno ne želim zvučati kao starija sestra — ne moraš se vjenčati samo zato što si trudna, Izz.« »Znam.« Isabelle ju je iskreno pogledala. »Ali stvar je u tome što sam znala da se želim udati za Simona nakon drugog spoja s njim. On je pravi za mene, Sid. A njemu je iako važno da se vjenčamo prije nego što se dijete rodi. Pa, da — možda se stvari odvijaju brže nego što sam očekivala, ali prilagođavamo se situaciji.« Sidney je promatrala sestrino lice tražeći bilo kakav znak nesigurnosti. »Sigurna si da je to ono što želiš?« Isabelle je bez oklijevanja kimnula. »Sto posto.« Sidneyini su se zaštitnički instinkti starije sestre malo opustili. »Onda u redu. Bolje da se bacimo na planiranje vjenčanja.« Uzbuđeno je pljesnula rukama. »Koliko vremena imamo? Osam mjeseci? Možda sedam, za svaku sigurnost?« Isabelle je stisnula usnice. »Pa, vidiš, evo u čemu je problem. Izgleda da je Simonova majka vrlo tradicionalna katolkinja. On se brine da će ona biti razočarana ako sazna da sam

19


mart@ & nymphe zatrudnjela prije vjenčanja, pa se nadamo da ćemo se vjenčati prije nego što joj kažemo za bebu.« »Oh. Znači, pobjeći ćete i vjenčati se nabrzinu?« »Iznijela sam to kao jednu od mogućnosti, ali Simon kaže da bi njegovi roditelji bili jako povrijeđeni ako bismo to napravili. Pa ćemo umjesto toga organizirati vjenčanje ovdje prije nego što moja trudnoća postane očigledna.« »To je odlično, Izz. Ali mislim da će Simonova mama shvatiti cijelu stvar kada se — haaalo — dijete rodi pet mjeseci nakon vjenčanja. Osim ako joj ne mislite reći da rode sada donose djecu ekspresnom dostavom?« Isabelle ju je pogledala. Ha ha. »Očito ćemo joj morati reći prije toga. Samo ne želim da bude uzrujana prije vjenčanja.« Zastala je. »Hoću reći, nisam još ni upoznala ženu, a ne želim da joj prvi dojam o meni bude da sam ja cura koja bi trudnoćom prisilila njezinog sina na brak, i to nakon samo im mjeseca veze. Moje upoznavanje s budućom svekrvom ne bi baš trebalo tako izgledati. Oni bi trebali biti sretni što se udajem za njihova sina, a moja bi svekrva trebala... ne znam... prenijeti mi obiteljske recepte, naučiti me kako da napravim savršenu koricu na piti, pomoći mi da odaberem robicu za djetetovo krštenje, i jednostavno... raditi sve one stvari koje majke inače rade.« Sidney je odjednom osjetila kako je steže u grlu jer je točno znala o čemu Isabelle govori. Obje su propustile mnogo takvih trenutaka jer je njihova majka preminula od raka dojke kada je Sidney imala devet godina, a Isabelle samo četiri. A kako je njihov otac bio... pa, njihov otac, nije im baš omogućio tipično iskustvo normalne obitelji s oba roditelja. »Samo želim da me Simonovi roditelji zavole.« Isabelle se drsko nasmiješila. »A kada shvate kako sam neodoljiva i kako smo Simon i ja savršeni jedno za drugo, onda ćemo im reći. Ali, iskreno, nije stvar samo u Simonovim roditeljima. Ova je trudnoća nešto posebno, nešto intimno između Simona i mene. Ne želim da hrpa ljudi priča o tome kako sam ostala trudna prije vjenčanja. Mogu govoriti što žele nakon vjenčanja — ali zasad, Simon i ja ovo ne želimo dijeliti s drugim ljudima. Dobro, osim s tobom.« Sidney je stisnula sestrinu ruku. »Znaš što ja mislim? Mislim da se nikoga ne tiče jesi li trudna. Reći ćeš ljudima kada budeš spremna. Kada je Trish bila trudna, čekala je da prođe prvo tromjesečje prije nego što ikome kaže. Ti ćeš to samo još malo produljiti.« »Upravo tako«, emfatično je rekla Isabelle. »Dakle, tri mjeseca, ha? Bit će tijesno.« Sidney joj je namignula. »Nasreću, imaš fenomenalnu kumu da ti pomogne.« Isabelle se ugrizla za usnicu, iznenada izgledajući neodlučno po prvi put te večeri. »Sad slijedi nešto oko čega moraš biti potpuno iskrena prema meni. Po cijelom sam gradu tražila 20


mart@ & nymphe slobodno mjesto za svadbu u sljedeća tri mjeseca — ali nimalo iznenađujuće, sve je već rezervirano. No, pronašla sam jedno mjesto koje je slobodno onu subotu prije Praznika rada1. Mjesto je jako lijepo.« »Odlično. Pa u čemu je problem?« »Riječ je o Lakeshore Clubu.« Sidney je zastala kad je to čula. Oh. »Znala sam da je to grozna ideja«, odmah je rekla Isabelle. »Zaboravi da sam to uopće rekla, Sid.« Grozno je možda prejaka riječ. Ali iskreno, Sidney nije očekivala da će njezina sestra reći kako želi imati svadbu u Lakeshore Clubu — mjestu na kojem je Sidney trebala imati svoju svadbu prije šest mjeseci. S obzirom na to kako ja ta priča završila, Sidney je, naime, dva tjedna prije vjenčanja otkazala vjenčanje, pomisao da Isabelle tamo ima svadbu bila zaista malo... čudna. Ali zar bi ona zaista dopustiti da se to što je to malo čudno ispriječi sestrinim planovima? Znala je koliko Isabelle želi da sve ovo uspije, a osim toga, Lakeshore Club je zaista prekrasno mjesto. Kao i toliko puta u zadnjih šest mjeseci, Sidney je odbacila sentimentalnosti i oslonila se na pragmatičnost. A pragmatična bi osoba rekla da njezina trudna sestra ne bi trebala odustati od svog vjenčanja iz snova samo zbog toga što se Sidneyin bivši zaručnik ševio sa svojom 24godišnjom osobnom trenericom. Odlučivši tako, odgovorila je Isabelle s promišljeno bezbrižnim osmijehom. »To uopće nije grozna ideja. Svadba će biti u Lakeshore Clubu.«

1

Praznik rada (Lahor Day) u SAD-u se slavi prvog ponedjeljka u rujnu (up. prev.).

21


mart@ & nymphe

Treće poglavlje U ponedjeljak ujutro Sidney je sjedila na čelu ulaštenog, metalnosivog granitnog stola u jednoj od prostorija za sastanke u uredima tvrtke Monroe Ellers. Šest pari očiju zurilo je u nju, bili su to muškarci i žene koji su bili među najboljim i najpametnijim polaznicima njihova MBA programa, a sada su gradili uspješne karijere kao suradnici i analitičari u jednoj od najboljih investicijskih tvrtki u zemlji. Bili su to muškarci i žene koje će ona sada voditi. Proteklih se nekoliko tjedana navikavala na svoju novu ulogu i na tvrtku te je zajedno s drugim direktorima radila na zatvaranju financijske konstrukcije fonda i dovođenju posljednjih investitora. Prikupili su četiri milijarde dolara, što znači da je fond bio dobre veličine, i to od različitih klijenata puput korporativnih investitora, sveučilišnih zaklada, privatnih investitora i učiteljskih mirovinskih fondova. Sada je bilo vrijeme da se krene s poslom. Novac su imali, pa je idući korak bio da ona pronađe tvrtke u koje će njezini klijenti uložiti novac. Bilo je vrijeme da ona preuzme odgovornost i pokaže daje zaista tako dobra kao što partneri u Monroe Ellersu misle da jest. »Tko mi je od vas za stolom pronašao sljedeći Dunkin’ Donuts?« pitala ih je. Šest pari očiju zabrinuto se pogledavalo, očigledno ne očekujući ovo pitanje. Sranje, ona očekuje odgovor na ovo? Dunkin’ Donats posljednjih je godina bio jedan od najuspješnijih proizvoda koji je doživio preokret na tržištu zahvaljujući privatnim investicijama. Kompanija je bila na rubu propasti zbog jake konkurencije Krispy Kreme sve dok je nije kupilo nekoliko privatnih investicijskih tvrtki — koje su potom promijenile marketinški plan te se fokusirale na kavu i napitke umjesto na krafne. To se pokazalo kao odlična strategija: šest godina kasnije, privatni su investicijski fondovi gotovo udvostručili svoju dobit prodavši Dunkin’ Donuts za skoro dvije milijarde dolara. Ali nijedan direktor, koliko god dobar bio, ne bi trebao od svojih suradnika očekivati — niti obećavati svojim klijentima takvu vrstu povrata dobiti na investiciju. »Šalim se, ljudi. Svi ste izgledali tako ozbiljno, nisam mogla odoljeti.« Vidjela je kako su se malo opustili u stolicama. Ovo im je bio prvi zajednički sastanak, pa je razumjela da su nervozni. Nisu imali pojma što da očekuju u smislu njezinog slila vođenja poslovanja i njezinih očekivanja. Vjerojatno su ponešto čuli o njoj, kako je izgradila karijeru stručnjakinje za potrošačke proizvode dok je bila potpredsjednica investicijske banke u kojoj je prije radila, i vjerojatno su pretpostavili da će bili agresivna i htjeti da — kao i mnogi

22


mart@ & nymphe investicijski bankari iz New Yorka — ostavi traga u svojoj novoj ulozi na ovom poslu. I bili bi u pravu što se toga tiče. Ali. Postoji razlika, kao što je to i sama shvatila posljednjih osam godina, između toga da te vodi netko tko je agresivan i željan uspjeha i da te vodi netko tko je jednostavno kreten. Sloga je ovaj prvi sastanak cijelog tima bio prilika za nju da odmah na početku postavi jasnu sliku toga što ovi suradnici i analitičari mogu očekivati dok budu radili za nju. Imajući to na umu, prekrižila je ruke na stolu. »Posljednjih nekoliko tjedana susrela sam se sa svima vama pojedinačno i vodili smo općenite razgovore o nekim mogućnostima koje želim istražiti preko ovog fonda. Ali budući da je ovo naš prvi zajednički sastanak, mislila sam da bismo trebali porazgovarati o mojem konkretnom viđenju ovog projekta. Kada sam prvi put počela pregovarati s partnerima u Monroe Ellersu oko mogućnosti da dođem raditi kod njih, pitali su me kakva bi bila moja strategija za vođenje uspješnog fonda. Moj je odgovor bio jednostavan: rekla sam im da volim razvijati kompanije. Tražim poslove koji imaju potencijala — možda već etabliranu kompaniju koja trenutno ima problema i treba novi smjer razvoja, ili možda manju tvrtku koja ima tržišno ostvarivu ideju, ali nema dovoljno sredstava za širenje. Tu mi uskačemo — pronađemo potencijal i razvijamo ga. I, nadamo se da ćemo kroz taj proces zaraditi mnogo novca za naše klijente.« Sidney je vidjela da su se neki nasmijali na posljednju rečenicu. Suradnici su kimali glavama i čini se da su dobro reagirali na njezin govor. Ali, pet od šest ljudi za stolom imalo je velike šalice za kavu ispred sebe pa je to možda samo bio razbuđujući učinak kofeina. »Dakle, pitanje za četiri milijarde dolara jest — za koje kompanije vjerujemo da imaju takvu vrstu potencijala? Ja imam nekoliko ideja po tom pitanju.« Uključila je PowerPoint prezentaciju koju je pripremila na svom laptopu koji je stajao na stolu ispred nje. Na bijelom zaslonu ispred njih pojavila se fotografija izloga dućana. »Vitamin Boutique. Dobavljač specijaliziran za nabavu, već pogađate, vitamina, sa 125 dućana u dvanaest saveznih država, ali su primarno pozicionirani na području Srednjeg zapada. Prošli sam se tjedan sastala s investicijskim bankarima koji su predstavnici te kompanije. Rekli su mi da traže priliku za proširenje izvan Srednjeg zapada, za širenje u druge distribucijske kanale i za značajno poboljšanje prisutnosti na intemetu. Jasno su dali do znanja da su zainteresirani za akviziciju većinskog dijela dionica.« Sidney je primijetila da su suradnici i analitičari za stolom počeli marljivo bilježiti. »Usput, podijelit ćete se u dva tima te ćete podijeliti i ovaj popis, pa počnite razmišljati o kojim kompanijama želite saznati sve iduća četiri tjedna. Standardna provjera poslovanja: sve njihove financije, neriješeni sudski procesi, tko su im odvjetnici i koliko će naporni ti odvjetnici biti ako sklopimo posao.«

23


mart@ & nymphe Jedan od suradnika, Spencer, zagrcnuo se od smijeha, zatim je naglo stao kao da nije bio siguran. Sidney mu je ohrabrujuće kimnula. »Ne, u pravu si, ovo je bila još jedna šala. Nemojmo se suzdržavati, ljudi, radit ćemo zajedno na ovome projektu sljedećih pet ili šest godina. Slobodno se nasmijte na ove moje male šaljive komentare svaki put kada osjetite potrebu — hej, dobro je, sada se počinjemo zagrijavati...« Dok su se oni smijali, ona je kliknula mišem na svom kompjuteru, a na zaslonu se pojavio logo jedne druge kompanije. »U redu. Sljedeća je kompanija Evergreen Candles.«

Sastanak je potrajao još nekih trideset minuta, a nakon toga su se članovi tima razišli. Sidney je ostala u prostoriji za sastanke još nekoliko minuta da bi porazgovarala s jednim radnikom koji je imao nekoliko pitanja, a zatim se vratila u svoj ured. Nekoliko minuta kasnije čula je kucanje na vratima i podigla pogled upravo u trenutku kada je Michael Hannigan provirio glavom kroz vrata. Najmlađi od trojice partnera u tvrtkinom odboru za investicije, upravo je on bio taj koji ju je najagresivnije želio pridobiti za posao u njihovoj tvrtki i postao joj je mentor kada je počela raditi za Monroe Ellers. »Čuo sam da si razvalila na prvom sastanku tima«, rekao je Michael. Sidney se nikada nije mogla prestati čuditi tome kolikom I se brzinom informacije mogu proširiti uredom. »Kako to već znaš? Sastanak je završio prije pet minuta.« Zabacila je glavu. »Jesu li baš tako rekli >razvalila<?« Iskreno, zaista se trudila uspostaviti dobar odnos s grupom suradnika, ali nije htjela izgledati kao da se previše trudi. Pomalo nalik dobrom prvom spoju. Ako ju je sjećanje dobro služilo. »Stacyn je stol točno ispred prostorije za sastanke«, rekao je misleći na svoju tajnicu. »Rekla mi je da je to ono što su ljudi govorili kad su izašli sa sastanka.« Namignuo joj je prije nego što je otišao. »Jedva čekam da čujem tvoje planove za fond.« Sidney se nasmiješila nakon što je otišao, pomislivši kako zaista ima planove. I ne samo na poslu. Nadolazeće vjenčanje dalo joj je jasniji pogled na neke stvari.

Za vrijeme ručka Sidney se sastala s Trish u restoranu na pola puta između njihovih ureda, jedva čekajući da podijeli planove sa svojom najboljom prijateljicom. Ali prvo ono najvažnije. »Kako ti ide prvog dana na poslu?« Sidney je upitala Trish koja se upravo vratila na svoj posao u odnosima s javnošću u jednoj zrakoplovnoj kompaniji, i to nakon četiri mjeseca porodiljnog dopusta. 24


mart@ & nymphe »Već sam morala rješavati tri krize. Obožavam to«, rekla je Trish smijući se. Sa svojom plavom kosom podšišanom u bob frizuru i u modrom odijelu, izgledala je kao da je spremna osvojiti cijeli svijet. »Ali čekaj, moram obaviti svoj svakodnevni ritual.« Izvukla je mobitel pa su se ona i Sidney divile slatkim slikama njezinog sina Jone, koje joj je tog jutra poslala dadilja. »Kako ti je prošao ostatak vikenda?« upitala je Trish nakon što je odložila mobitel. »Poprilično zanimljivo. Imam vijesti. Isabelle se udaje.« Trish je imala šokirani izraz lica. »Što? Nisam ni znala da je tvoja sestra s nekim u ozbiljnoj vezi.« Budući da su ona i Sidney bile najbolje prijateljice od trećeg razreda, Trish je godinama poznavala Isabelle. »Zapravo, ona i Simon nisu tako dugo u vezi. Upoznala ga je prije tri mjeseca«, rekla je Sidney. »Tri mjeseca? I već su se zaručili?« Sidney je samo slegnula ramenima. Trish joj je bila najbolja prijateljica i nije joj se sviđalo što joj mora tajiti neke stvari. Jedina stvar koja je bila važnija od toga, međutim, bila je njezina odanost sestri — što je značilo da mora tajiti vijest o Isabellinoj trudnoći. »Ona kaže da zna da je Simon pravi čovjek za nju. Vjenčat će se onaj vikend prije Praznika rada. U Lakeshore Clubu.« »U Lakeshore Clubu?« Trish je pažljivo promotrila Sidney. »To je malo čudno, s obzirom na tvoju situaciju s tim mjestom.« Pa... da. »Isabelle me već pitala je li mi to u redu — da tamo održi svadbu.« »I je li ti to u redu?« pitala ju je Trish. Da. Ne. Sidney je cijeli vikend razbijala glavu time. Ali dala je Isabelle svoj blagoslov i sada će izvući najbolje iz te Mtuucije. »Naravno. Ustvari, cijela mije ova situacija dala dodatni poticaj da sredim svoj privatni život. Planiram opet početi izlaziti na spojeve i to brzo.« »Drago mi je što to čujem«, rekla je Trish s entuzijazmom. »Znala sam da ćeš se složiti sa mnom.« »Naravno, uz pretpostavku da si zaista spremna ponovno in na spojeve.« Sidney se odmaknula, iznenađena. »Ja? Naravno da sam spremna. Prošlo je šest mjeseci. Imam trideset i tri godine, ne mogu čekati zauvijek prije nego što opet krenem izlaziti s muškarcima. Imam planove, želje i biološke satove koji otkucavaju.« Irish je podigla obrvu. »I to je sve što ti je dalo taj >novi poticaj<?« 25


mart@ & nymphe »Da.« Sidney je uhvatila Trishin pogled i priznala. »Ok, dobro. Iskreno, i s obzirom na okolnosti, radije bih da se ne moram pojaviti bez muške pratnje na vjenčanju svoje mlađe sestre. Ako se to dogodi, netko će mi uputiti onaj sažaljivi >jadna Sidney< pogled. A znaš što ja mislim o takvim pogledima.« »To svakako znam.« »Jadna Sidney« pogled bio je njezin naziv za poglede koje su joj upućivali njezini bivši kolege u New Yorku nakon što je prekinula zaruke. Budući da su i ona i Brody bili investicijski bankari na Manhattanu, sočna priča o tome kako je ona otkrila da je on vara proširila se poput vatre njihovom poslovnom zajednicom. Nakon toga je dobila mnogo sažalnih pogleda u uredu, a neki su dobronamjerni ljudi zvali, slali mejlove ili navratili da je pitaju »kako se drži«. Iako je znala da njezini prijatelji i kolege samo pokušavaju biti ljubazni, cijela joj je ta situacija bila nevjerojatno ponižavajuća. Nije htjela ponoviti to iskustvo na sestrinom vjenčanju. »Postavila sam svoj online profil i to je već početak, ali sam ovoga vikenda shvatila da mi treba konkretniji plan za napad. Brodyjeva >izlika<« — Sidney je rukama napravila znak za navodnike — »za prijevaru bila je to što se uspaničio zbog vjenčanja. Ustrtario se na ideju da >zauvijek< bude samo s jednom osobom.« Trish je frknula nosom. »Jesam li ti ikad spomenula koliko ga prezirem?« Prezirale su ga obje. »Dakle, ovaj put neću uraditi istu grešku. Nema više muškaraca koji se boje obvezati, nema ženskara, nema muškaraca s problemima, dramama i bilo čime sličnim. Znala sam za Brodyjevu reputaciju prije nego što smo počeli izlaziti, ali sam dopustila da mi njegov šarm pomuti rasuđivanje. To se neće ponoviti. Odsad imam isti pristup kao i u poslu: bez obzira kako dobro neki kandidat izgledao na prvi pogled, čim se pojavi neki znak upozorenja, on otpada.« »Kakvi znakovi upozorenja?« pitala je Trish. Sidney se nasmiješila, spremna na upravo ovakvo pitanje. »Malo sam istraživala ovaj vikend.« Izvadila je svoj iPad iz torbice i pokazala popis koji je napravila. »Ovo je kompilacija raznih članaka koje sam pročitala.« Trish je čitala naglas. »Znakovi da nije spreman za ozbiljnu vezu.« Listala je dalje. »O Bože, pa ovdje ima valjda trideset stvari na popisu.« »Trideset i četiri. Iako su neki članci suvišni.« »Ako prebrzo uđe u vezu, vjerojatno će iz nje brzo i izaći. Ali ako ide presporo, vjerojatno ili nije siguran u vezi s vama, ili još uvijek nije prebolio bivšu.« Trish je nastavila čitati. »Nije slobodan za vikende. Ne upoznaje vas sa svojom obitelji ni prijateljima. Ne govori o

26


mart@ & nymphe budućnosti. Ne govori ni o svojoj prošlosti. Nema stalan posao.« Podigla je pogled. »Što je sad to?« »Prema mom istraživanju, muškarci moraju biti sigurni i pouzdani u svoju mogućnost da dovoljno privređuju prije nego što postanu spremni za dugoročnu vezu.« »U redu.« Trish je nastavila s popisom. »Govori loše o svojoj bivšoj, ne želi uopće govoriti o svojoj bivšoj, nema dobar emocionalni odnos sa svojim roditeljima, većina njegovih prijatelja nije u ozbiljnim vezama...« »Jer muškarci obično provode vrijeme s onim ljudima čije vrijednosti dijele«, objasnila je Sidney. »Uh uh.« Trish je nastavila čitati. »Ne pita vas kako ste proveli dan, ne nosi se dobro sa stresom i kritikom na poslu, ne zove vas onda kada kaže da će nazvati...« Brzinski je prošla kroz preostale naslove. Zatim je položila iPad na stol i zastala na trenutak, kao da pažljivo razmišlja o sljedećim riječima. »Ovo je vrlo... opširan popis. I bez sumnje, ovdje ima i nekih dobrih savjeta.« Nježno je stisnula Sidneyinu ruku. »Ali, Sid, draga, nikada nema garancije da nećeš biti povrijeđena u nekoj vezi. Bez obzira na to koliko oprezno tražiš znakove upozorenja ili istražuješ.« Sidney je razmislila o tome. Razmislila je o danu kada joj se život preokrenuo naopako, kako je bila zaslijepljena, kako se priča proširila do gotovo svih ljudi koje je poznavala, kako se mjesecima osjećala slabom, glupom i lakovjernom, a nimalo nalik sebi. Jer je Sidney Sinclair koju je ona oduvijek poznavala bila snažna, samopouzdana, pametna žena. Ali Brody ju je jednim okrutnim potezom uspio natjerati da posumnja u sve to. Imajući to na umu, pogledala je svoju prijateljicu u oči. »Ovaj je popis najbliže garanciji što imam, Trish. Moram vjerovati u to. Jer nema šanse da još jednom prolazim kroz iskustvo kakvo sam imala s Brodyjem.« Spremila je iPad — kao da time želi poručiti da je rasprava završena — a zatim se nasmiješila. Tijekom proteklih šest mjeseci naučila je daje najbolji način kako kontrolirati razgovor koji je krenuo u previše osobnom smjeru jednostavno promijeniti temu. »Dakle. Jesu li Joni počeli rasti zubi?« Uživajući u toplom lipanjskom vremenu, Sidney i Trish odlučile su se u svoje urede vratiti pješice umjesto taksijem. Dok su šetale preko jednog od mostova preko rijeke Chicago, Sidney se nečeg sjetila. »O moj Bože, uz ovaj razgovor o Isabellinom vjenčanju i svemu ostalome potpuno sam ti zaboravila ispričati o Vaughnu.« »Tko je Vaughn?« upitala je Trish.

27


mart@ & nymphe »Simonov brat. A ovo nećeš povjerovati.« Ispričala je Trish sve detalje o njezinu i Vaughnovu ne tako lijepom susretu u kafiću i čudnom ponovnom susretu na večeri s Isabelle i Simonom. »FBI-ev agent, ha?« Trish je nabacila lukavi izraz na lice. »Je li zgodan?« »Cijela ta priča, i ta čudna slučajnost, moj slavni govor prepun uvreda, činjenica da ću stalno nalijetati na tog lika i to zauvijek, i ovo je tvoje prvo pitanje. >Je li zgodan?<« Sidney je odmahnula glavom. »Trishelle... u ime svih žena, moram reći da sam očekivala malo razumniji razgovor.« Trish je samo čekala. »Totalno je zgodan«, rekla je Sidney. Kvragu, Trish će ga ionako vidjeti na vjenčanju, pa nema smisla to poricati. »Kada je krenuo prema mome stolu, prva mi je pomisao bila Zaboga. Nažalost, onda je progovorio.« Trish je rukom obgrlila Sidney. »Negdje postoji netko tko je pravi za tebe i čeka te. Pravi Zaboga muškarac koji samo traži pravu ženu za sebe da se s njom skrasi.« Sidney se nasmiješila na to, nije htjela kvariti raspoloženje. Ali pragmatičarka u njoj govorila joj je da se ne nada mnogo tome. Zapravo, pragmatičarka u njoj govorila joj je da se nada mnogočemu od bilo kojeg muškarca, bio on vrijedan uzvika Zaboga ili ne. Ovih je dana ta njezina unutarnja pragmatičarka prava skeptična kučka. Ali nije budala. Nikada više neće biti budala.

28


mart@ & nymphe

Četvrto poglavlje Na drugoj strani grada, u FBI-evoj zgradi u Chicagu, Vaughn se vozio dizalom na dvanaesti kat zajedno sa svojim partnerom, specijalnim agentom Sethom Huxleyem. Upravo su se vratili sa stanke za ručak i išli su se naći sa svojim šefom, višim specijalnim agentom, i razgovarati s njim o novoj istrazi. »Koga istražujemo ovaj put? Gradonačelnika?« upitao je cinično Huxley. »Nadam se ne. Sviđa mi se taj tip«, rekao je Vaughn. Iako je u svom poslu naučio da nikada ne treba vjerovati tome kako se političari javno predstavljaju. Protekle su se godine on i Huxley specijalizirali za tajne operacije i zasjede koje su uključivale korumpirane vladine dužnosnike — bio je to dio borbe državnog tužitelja protiv korupcije u Chicagu. Tijekom proteklih dvanaest mjeseci uhitili su državnog senatora, zastupnika u državnom zastupničkom domu i tri lokalna vijećnika, sve zbog mita. Povrh toga, nedavno su uhitili i čuvara iz državnog zatvora u Illinoisu koji je bivšim zatvorenicima prodavao automatsko oružje. Ovih osam godina koje je proveo u FBI-u Vaughn je radio u nekoliko različitih odjela prije nego što su ga prebacili u odjel za financijski kriminal. Vaughnov šef Nick McCall bio je najstariji agent u odredu prije nego što su ga prije dvije godine promaknuli u šefa odreda, pa je trebalo popuniti Nickovu bivšu poziciju nekim agentom koji je, poput Vaughna, imao iskustva sa sličnim tajnim zadacima. Svi agenti FBI-a bili su obučeni za obavljanje kratkih i usputnih tajnih zadataka u kojima bi agent imao tek nekoliko susreta sa osumnjičenicima. Ali kao jedini agent u odjelu za financijski kriminal koji je prošao kroz školu za tajne zadatke u Quanticu, Vaughn je bio pravi izbor svaki put kada bi u istrazi trebalo odraditi opsežniji tajni zadatak. Što je njemu bilo skroz u redu — smatrao je taj posao zanimljivim i izazovnim, a također mu se sviđalo to zakulisno planiranje koje je bilo dio svake istrage. Svaki put kada bi preuzeo novi identitet, morao je razmisliti o tome kako će se njegov lik ponašati, kako će izgledati, što će nositi, kakav će auto voziti, i ako je to bilo potrebno, kakvo će oružje nositi. Osim vanjske pojavnosti, on je morao biti taj loši frajer kojeg je glumio — jer bi bez obraćanja pozornosti na takve detalje mogao upropastiti cijelu istragu. Ili poginuti. Dok su stajali u dizalu, Vaughn je susprezao osmijeh promatrajući Huxleya kako pažljivo namješta džepnu maramicu u džepu sakoa na svom odijelu šivanom po mjeri. Za razliku od svog izbirljivog partnera, Vaughn nije nosio ni odijelo šivano po mjeri niti džepnu maramicu. Ustvari, dosta često nije nosio ni kravatu jer bi je iznervirano strgnuo već u deset ujutro.

29


mart@ & nymphe Bio je skeptičan prema Huxleyu kada mu je ovaj dodijeljen za partnera prije dvije godine. Tada je znao samo to da je mlađi agent studirao pravo na Harvardu, pridružio se FBI-evu timu za financijski kriminal u Chicagu odmah nakon što je završio školovanje u Quanticu i da je nosio Ralph Lauren šlape za tuširanje u FBI-evoj svlačionici. Da. Ali u međuvremenu je shvatio zašto ih je njihov šef stavio da rade zajedno. Vaughnovi su tajni zadaci uključivali mnogo varijabli i nepoznanica, a najbolji je način za upravljanje tim varijablama i nepoznanicama bio planirati svaku moguću slučajnost. Tu je nastupao Huxley — on je bez sumnje bio najorganiziraniji, najučinkovitiji i najdetaljniji agent kojeg je Vaughn ikada upoznao. Zbog toga je, začudo, njihovo partnerstvo zapravo... funkcioniralo dobro. Vaughn je bio prvi čovjek na terenu koji je preuzimao razne uloge na tajnim zadacima, dok je Huxley spretno upravljao svim zakulisnim detaljima. »Danas počinjemo s treningom«, rekao je Vaughn. Dizalo je stiglo na dvanaesti kat te su obojica izašli. »Morgan će se naći s nama u svlačionici?« upitao je Huxley. Vaughn je kimnuo. »U šest sati.« Prije tjedan dana objavio je da će se on i njegov najbolji prijatelj, zamjenik državnog tužitelja Cade Morgan, natjecati u čikaškom triatlonu. Odlučio je to zbog dva razloga: prvo, volio je pomicati granice svoje fizičke kondicije, a Cade, koji je na fakultetu bio zvijezda američkog nogometa, imao je slične stavove, i drugo, osjetio je da Cade treba neki oblik aktivnosti koja bi ga razonodila otkako je umro njegov nekoć otuđeni otac, i to nakon jedanaest mjeseci teške borbe s rakom mozga. Cade se odmah zagrijao za tu ideju o triatlonu, a zatim im se pridružio i Huxley pa su danas njih trojica odlučili započeti s programom treninga koji će trajati jedanaest tjedana. »Pretpostavljam da si već naručio trenirku Ralpha Laurena s izvezenim monogramom?« našalio se Vaughn. »Provjerio sam. Ne proizvode ih«, rekao je Huxley. »Ono što me straši, Hux, je činjenica da nemam pojma šališ li se ili si smrtno ozbiljan.« Zašli su iza ugla i zastali pred stolom ispred šefova ureda. »Možete ući. Očekuje vas«, rekla je Nickova tajnica. Dok je Vaughn zajedno s Huxleyem išao prema vratima, vidio je da je njihov šef uzrujan zbog nečega. Nick je ubrzano koračao pred Jackom Pallasom, jednim od agenata iz odjela za nasilne zločine.

30


mart@ & nymphe »Cijela je ta stvar nečuvena«, govorio je Nick. »Stjeraju te u kut i uvuku te svojim slatkoiječivim pričama prije nego što ti izvuku i zadnji novčić iz džepa. Trebao bih ih sve dovući ovdje zbog manipuliranja cijenama i profiterstva.« »On i Jordan ovaj su vikend išli kupiti dječja kolica«, objasnio je Jack kad su Vaughn i Huxley ušli i sjeli ispred Nickova stola. »Te stvari koštaju više od mog prvog auta«, rekao je Nick. »Djeca nisu jeftina.« Jack je dignuo glavu. »A podsjeti me — koliko ćeš ono djece dobiti?« S obzirom da je cijenio svoj posao — a i nije bio tako dobar prijatelj s Nickom kao Jack — Vaughn se suzdržao da se ne naceri i pazio je da mu lice bude bezizražajno. Prije nekoliko tjedana Nick i njegova žena saznali su da je ona trudna i da čeka blizance. Nekoliko su sljedećih dana agenti FBI-a, nemalo se zabavljajući, promatrali svog neustrašivog šefa kako u zaprepaštenju hoda po uredima mrmljajući »Bit će ih dvoje« svakome tko bi mu čestitao. Sada kada se oporavio od novosti, Nick se nasmijao na šalu »Samo dvoje. Ako nas nitko ne iznenadi još nekim novostima na sljedećem ultrazvuku.« Otišao je iza svog stola i sjeo. Položio je ruke na stol. »U redu, prijeđimo na posao. Kao što sam ranije spomenuo, imam novu istragu za vas dvojicu. Istraga će uključivati i tajni zadatak«, rekao je Vaughnu i Huxleyu. »U petak popodne Jacka je nazvao jedan od njegovih doušnika koji mu je otkrio neke informacije koje svakako zaslužuju našu pozornost.« Okrenuo se Jacku. »Zašto im ti ne ispričaš ostatak?« »Doušnik se zove Héctor Batista«, započeo je Jack. »Radi u automehaničarskoj radionici na South Sideu. Upoznao sam ga prije nekoliko godina dok sam bio na tajnom zadatku u slučaju Martino. Tada je bio tek sitni krijumčar, uglavnom je preprodavao ukradene cigarete i poker-aparate, ali ta mu je karijera propala nakon što je državno odvjetništvo uništilo Martinovu organizaciju. Batista još uvijek pazi što se događa i prije nam je već davao korisne informacije.« »On je plaćeni doušnik?« upitao je Vaughn. »Da. Ali također mi duguje uslugu«, rekao je Jack, pokazujući time da vjeruje da je Batista osobito vrijedan povjerenja. »Nazvao me u petak ujutro i ubrzo nakon toga smo se našli. Batista je započeo razgovor rekavši mi da je pronašao čikaškog policajca koji je navodno mogao učiniti da prometne kazne >nestanu<. Policajac se zove Craig Pritchett. Već sam ga provjerio, radi u 15. okrugu. Prema Batisti, nakon što su porazgovarali o prometnim kaznama, Pritchett je komentirao kako je čuo da je Batista >povezan<. Batista je tu nešto naslutio i poticao ga je da i dalje priča. A ovaj je to i napravio.« »Pritchett mu je pričao o krijumčarskom poduhvatu koji vodi s još nekoliko policajaca«, nastavio je Jack. »Rekao je da je čuo da Batista možda zna za neke ljude koji bi bili 31


mart@ & nymphe zainteresirani za takve stvari. Pritchett se hvalio kako, budući da su on i njegovi kompanjoni svi policajci, mogu bilo što unijeti u grad a da ih nitko ne uhvati. Spomenuo je cigarete, ukradenu robu — i oružje.« Vaughn je dignuo obrvu na ovo posljednje. Chicago je imao jedan od najstrožih zakona o kontroli upotrebe oružja u SAD-u, a policija se stalno trudila da zaustavi bujicu ilegalnog oružja koja je pristizala iz onih država s blažim zakonima o oružju. Budući da su bili policajci, Pritchett i njegovi prijatelji trebali su pomagati u ratu protiv kriminala — a ne donositi još oružja koje će završiti ravno u rukama kriminalaca. »Izgleda da bi trebalo stati na kraj Pritchettovu krugu krijumčara«, rekao je Vaughn. »Poslat ćemo Batistu natrag k Pritchettu, a on mu može reći da doista poznaje nekoga tko bi bio zainteresiran za njegove usluge.« Nick se okrenuo Vaughnu. »Što misliš o tome da sljedećih nekoliko mjeseci budeš trgovac oružjem?« Vaughn je mislio da je to prokleto dobra ideja, ako bi to značilo da može uloviti nekoliko korumpiranih policajaca. »Već ću popodne početi raditi na profilu«, rekao je Nicku, misleći pritom na razne činjenične detalje — osobne dokumente, broj telefona, itd. — koji će njegov identitet na tajnom zadatku učiniti uvjerljivim. Nick je kimnuo. »Dobro. Kao bivši policajac, ovakve optužbe shvaćam vrlo ozbiljno. Pokažimo tim kretenima što se događa korumpiranim policajcima koji krijumčare oružje u ovaj grad.« Spreman za akciju, Vaughn je odgovorio i u svoje i u Huxleyevo ime. »Već radim na tome, šefe.« Nakon što je sastanak završio, Jack je otpratio Huxleya i Vaughna na sedmi kat gdje se nalazio odjel za financijski kriminal, te im je dao detaljnije informacije o Batisti. »Dogovorit ću ti sastanak s Batistom kasnije tijekom Ijedna«, rekao je Jack Vaughnu prije nego što je otišao. »Zvuči dobro.« Vaughn se smjestio u svoj odjeljak i spremao se početi raditi na svom profilu kadli mu je zazvonio mobitel. Provjerio je tko zove i vidio da je to Simon. »Znam da je u zadnji čas, ali zanimalo me jesi li slobodan u subotu navečer?« pitao je Simon. Vaughn je zapravo tu večer imao dogovoren spoj s istraživačkom novinarkom iz Tribunea koju je upoznao prije nekoliko mjeseci. Imala je 26 godina, bila je usredotočena na svoju karijeru i nije imala nikakve želje za stalnom vezom u ovoj fazi svog života. Povremeno bi se našli na piću, večeri i dobro se zabavili.

32


mart@ & nymphe »Imao sam neke planove, ali ništa previše važno«, rekao je Vaughn. »Što se događa?« »Izgleda da Isabellin otac i pomajka u subotu priređuju svoju godišnju ljetnu zabavu pa su odlučili tom prilikom >objaviti< naše zaruke.« »Zvuči vrlo otmjeno.« »Oh, svakako će biti vrlo otmjeno. Isabellin tata vodi hedge fond i ima veliku kuću u North Shoreu. Zato izvadi svoje laneno odijelo jer su i tebe također pozvali.« Laneno odijelo? Ma da, Vaughn je imao tri takva u ormaru za sve one utakmice kriketa i vrtne zabave na koje su ga pozivali. »Kad bolje razmislim, stvarno ne bih trebao otkazivati svoje subotnje planove. Jer ti planovi znače da ću ševiti, a ova zabava zvuči... jako dosadno.« Simon se zagrcnuo od smijeha. »Dakle, vidimo se ondje u sedam sati?« »Da, da.« Vaughn je već uzeo penkalu da zapiše adresu. »Hej, sada barem poznaješ Sidney«, rekao je Simon. »To je već jedna osoba s kojom možeš razgovarati.« Zasigurno. Jer je to dosad uvijek bilo tako zabavno.

33


mart@ & nymphe

Peto poglavlje Vaughn je izašao na terasu s koje se pružao pogled na zemljište iza kuće u tudorskom stilu koja je pripadala Rossu Sinclairu i odmah je vidio da se Simon nije šalio kada je rekao da je riječ o ljudima iz više klase. Po besprijekorno uređenoj tratini i vrtovima raštrkalo se, prema njegovoj procjeni, gotovo dvjesto gostiju u svečanoj odjeći. Konobari u smokinzima nosili su pladnjeve s kanapeima, vinom i šampanjcem, dok je gudački kvartet svirao na balkonu na drugom katu kuće. Moglo bi se reći da je ovo bilo malo drugačije od »ljetnih zabava« na koje su on i Simon odlazili dok su odrastali u gradiću Apple Canyon u Wisconsinu — koji je prema zadnjem popisu stanovništva imao 3468 stanovnika. Vaughn je uočio Simona i Isabelle na suprotnom kraju terase, razgovarali su s nekoliko parova koju su izgleda bili u četrdesetima. Nasmiješio se kada je vidio brata — grafički dizajner koji je obično nosio majice i traperice u svakoj mogućoj prilici — sada je nosio po mjeri krojene bež hlače i ispeglanu lanenu košulju, te je pomislio kako bi im majka bila ponosna da vidi svog mlađeg sina tako skockanog. Simon je vidio Vaughna kako je krenuo prema njima i nacerio se. »Pa tu si — upravo smo razgovarali o tebi.« »Simon je svima pričao kako je odlučio preseliti se u Chicago nakon što je s tobom živio ono ljeto kad je diplomirao«, nadodala je Isabelle. »Zapravo, rekao sam da sam se odlučio preseliti u Chicago usprkos činjenici da smo zajedno živjeli jedno ljeto«, rekao je Simon s hinjenom ozbiljnošću, a pritom je stisnuo Vaughnu ruku u znak pozdrava. »Moj brat, pravi komičar«, obratio se Vaughn grupi ljudi. Rukovao se s njima dok su se upoznavali. Izgleda da su ti parovi bili prijatelji Isabelline pomajke Jenny. Nakon nekoliko minuta razgovora pridružio im se još jedan par — visoki muškarac prosijede kose i prodornih plavozelenih očiju u šezdesetima i privlačna brineta koja je od njega bila mlađa vjerojatno dvadeset godina. »Tata, Jenny, ovo je Simonov brat Vaughn«, rekla je Isabelle. »Vaughn, ovo su moj otac Ross Sinclair i njegova žena Jenny.« »Agent FBI-a«, rekao je Ross promatrajući Vaughna dok su se rukovali. »Jeste li vi bili među onim dečkima koji su uhitili onog devetnaestogodišnjaka koji je htio postaviti bombu na stadion Wrigley Field?« upitao ga je misleći pritom na slučaj koji je nedavno bio u svim lokalnim medijima.

34


mart@ & nymphe »Ne, gospodine. Priznanje za to ide agentima koji rade u protuterorističkom odjelu.« »Oh.« Ross je odjednom izgledao kao da mu je razgovor dojadio. »U kojem ste vi odjelu?« »Za financijski kriminal.« Ross je podignuo obrvu. »Jeste li ikada uhitili nekog direktora hedge fonda?« našalio se izazvavši smijeh kod gostiju. »Samo one koji su kršili zakon.« Ross je ponovno pogledao Vaughna — naizgled ga odmjeravajući — a zatim je otišao da pozdravi neke goste koji su upravo stigli. Simon se nagnuo tako da ga je samo Vaughn mogao čuti. »Da, to je prošlo otprilike jednako dobro kao i moj prvi razgovor s njim. I u principu svaki moj sljedeći razgovor s njim. Tip je tvrd orah.« Kakav otac, takva kći, pomislio je Vaughn. Konobar je zastao da mu ponudi čašu šampanjca, ali on je odbio. Ali kada se okrenuo u tom smjeru, pogled mu se zaustavio na nekome tko je razgovarao s grupicom ljudi na tratini. Sidney. Budući da ga nije vidjela, Vaughn ju je na trenutak promotrio. Iskreno, on nije znao mnogo o ženskoj modi, ali je pretpostavio da je njezina ružičasta haljina svakako bila dizajnerska. I koliko god da ju je platila, bila je vrijedna svakog novčića. Haljina je bila asimetrično krojena preko njezinih nogu, a nabrani se rukav izazovno spuštao s njezinog desnog ramena. U kombinaciji sa štiklama koje je nosila, izgledala je istovremeno elegantno i vraški seksi. Jednu je ruku držala na boku dok je čavrljala s nekim parom koji je bio otprilike iste dobi kao i njezin otac. Kao da je osjetila da je Vaughn promatra, pogledala je prema njemu i uhvatila njegov pogled. Kratko je promotrila njegovo odijelo bez kravate i raskopčanu košulju. Zatim se, namjerno nezainteresirano, okrenula od njega i nastavila s razgovorom. Ah... ignoriramo se. Dakle, tako ćemo se postaviti večeras. Nije imao ništa protiv. Sljedećih pola sata obilazio je goste sa Simonom i Isabelle pristojno čavrljajući o vjenčanju i zabavljajući ljude duhovitim anegdotama o Simonu, što mu je i bila dužnost kao kumu i starijem bratu. A zatim je uslijedilo kucanje čašama kada je Ross Sinclair stao na središte terase da bi održao zdravicu. Ljudi koji su se družili vani na tratini prišli su bliže. »Jenny i ja želimo vam zahvaliti što ste došli večeras«, započeo je Ross, sa samopouzdanim držanjem čovjeka naviknutog na govore pred drugima. »Divno je što nam se 35


mart@ & nymphe toliko vas pridružilo u ovom sretnom času.« Pogledao je prema svojoj mlađoj kćeri i budućem zetu. »Kao što svi već znate, ili možda ne znate, Isabelle i Simon počeli su izlaziti ne tako davno. Pa kada ga je ona prošli vikend dovela na večeru, a on me odveo sa strane da zatraži moje dopuštenje da se oženi njome, moje je prvo pitanje bilo« — nagnuo je glavu kao da je zbunjen — »Kako se ti ono zoveš?« Svi su se nasmijali. »Simon«, javio se Simon dobrodušno. Ljudi su se još više smijali. »Simon — tako je«, rekao je Ross teatralno. Nastavio je kada su ljudi utihnuli. »Ali kada smo to riješili, moje je drugo pitanje bilo upućeno Isabelle. A ono je jednostavno glasilo: >Čini li te on sretnom?<« Nasmiješio se svojoj kćeri. »A ona je bez oklijevanja rekla da.« Zastao je dok su svi uzdahnuli, a Simon i Isabelle razmijenili su nježan pogled. »To je bilo sve što sam trebao čuti.« Ross je podignuo čašu. »Pa bih volio da dignete svoje čaše i nazdravite sretnom paru dok oni nastavljaju svoje zajedničko putovanje. Za Isabelle i...« Zastao je i složio izraz lica kao da mu je opet zaboravio ime. »Simona«, jednoglasno je i kroz smijeh odgovorila gomila gostiju. »S vremenom ću zapamtiti!« rekao je Ross nadglasavajući zveckanje čaša. Svi se zapljeskali zdravici i popili gutljaj šampanjca. Gomila se razbila u manje grupe gostiju koji su se družili i čavrljali. Simon i Isabelle bili su na drugoj strani terase, razgovarali su. Vidjevši da nema nikoga drugoga s kime bi mogao razgovarati, Vaughn je odlučio razgledati vrtove. Krenuo je prema stepenicama. Kao da je sudbina tako htjela, on i Sidney sreli su se na vrhu stubišta. »Vaughn, bok«, rekla je s ljubaznim osmijehom. »Sidney... drago mi je da te opet vidim«, odgovorio je Vaughn najljubaznije što je mogao. Zajedno su krenuli niz stepenice. Nagnuvši se, Sidney je rekla tako da je samo on može čuti. »Da se raziđemo kada dođemo do kraja stubišta?« »Ja ću nadesno, ti idi nalijevo.«

36


mart@ & nymphe Neka je žena prošla pored njih na širokom stubištu, krenuvši u suprotnome smjeru. Nasmiješila se vidjevši ih zajedno. »Pa nećete li vas dvoje izgledati lijepo kad budete hodali do oltara?« Vaughnu se trznulo oko. »Pogrešni brat i sestra«, rekao je ženi. »Mislila je na vjenčanu povorku«, objasnila je Sidney dok su silazili do dna stubišta. »Oh.« To je definitivno imalo više smisla. »Znaš, u iduća tri mjeseca možda bi mogao malo proguglati i provjeriti što kum zapravo radi na vjenčanju. Ovo je samo prijedlog«, rekla je dok je odlazila, još uvijek s namještenim osmijehom, za slučaj da netko gleda. Vaughn ju je zaustavio kada se okrenula da ode. »Rekla si tri mjeseca?« Prevrnula je očima. »Dobro. Tehnički govoreći sada je to jedanaest tjedana.« Ali on nije na to mislio. »Moj brat i tvoja sestra žene se za jedanaest tjedana?« Iskreno, on nije baš bio neki stručnjak za vjenčanja, ali ovo mu se činilo strahovito brzo. Kao... neobično brzo. Sidney je zastala. »Pretpostavila sam da su ti već rekli za datum vjenčanja. Bit će to onu subotu prije Praznika rada.« »Nisam to znao.« »Oh.« Pomaknula se, kao da nije bila sigurna što odgovoriti na to. »Pa... sada znaš.« Otišla je, slijedeći putić koji je sjekao stazu preko tratine s njezine lijeve strane. Jedanaest tjedana. Još uvijek procesirajući ovu informaciju, Vaughn je išao putem u smjeru suprotnom od onoga koji je Sidney otišla, pitajući se postoji li možda neki osobit razlog zbog kojeg su se Isabelle i Simon željeli vjenčati tako brzo. S obzirom da u tom trenutku nije imao s kime razgovarati, odlučio je obaviti malo izviđanje. Pretvarajući se da se divi vrtovima, pronašao je zgodno mjesto s kojeg je mogao promatrati Isabelle i Simona, koji su stajali na terasi i razgovarali s gostima. Prišao im je konobar, nudeći grupi gostiju još šampanjca. Isabelle je odbila, a dok se konobar okretao prema gostima do njih, Simon je svojoj zaručnici kradomice namignuo. Zanimljivo. Do devet sati Vaughn je bio spreman privesti večer kraju. Bilo mu je vruće u sakou — koji iz logističkih razloga nije mogao skinuti — a poprilično je iscrpio svoje mogućnosti ljubaznog čavrljanja s hrpom ljudi koje nije poznavao. 37


mart@ & nymphe Žedan od svih tih razgovora, odlučio je uzeti piće prije nego što krene na 40-minutnu vožnju natrag do grada. Krenuo je prema baru koji je bio smješten na jednom kraju terase i naručio mineralnu vodu. S pićem u ruci, naslonio se na terasu i promatrao ljude. Proteklih je sat vremena nastavio promatrati i svog brata i buduću šogoricu primijetivši da ona cijelu večer nije popila nijedno alkoholno piće. To nije moralo ništa značiti. Možda je Isabelle te večeri bila zadužena da ih vozi kući pa nije htjela piti. Možda joj se jednostavno nije pilo. Ili je možda bila trudna. Počevši sumnjati u to, Vaughn je »usputno« spomenuo Simonu i Isabelle kako je čuo da u svom kalendaru treba osloboditi onu subotu prije Praznika rada. Oboje su se promeškoljili i užurbano mu ispričali neku opširnu priču o prekrasnom pogledu koji se pruža s terase ladanjskog kluba njezina oca, i o tome kako je Isabelle oduvijek tamo htjela imati svadbu na otvorenom, ali ovo je bio jedini slobodan termin prije travnja, a svi znaju kako je vrijeme u Chicagu tako nepredvidljivo u travnju, a osim toga, nisu htjeli predugo čekati jer je Isabelle razmišljala o širenju svog posla socijalne radnice tijekom iduće godine, a pokušavati to uklopiti zajedno s vjenčanjem bilo bi previše. Uh uh. Vaughn je kimao glavom tijekom cijelog govora kao da vjeruje svakoj riječi. Ali budući da je u posljednjih osam godina ispitao mnogo ljudi, mogao je uočiti kada je neka priča bila previše razrađena, previše detaljna. Bila je to uobičajena greška koju su ljudi radili kada su željeli prikriti laž. Međutim ono što nije mogao dokučiti bilo je zašto je Simon mislio da mu mora lagati u vezi s Isabellinom trudnoćom. Njihova majka? To je mogao razumjeti. Kathleen Roberts bila je iz pobožne irske katoličke obitelji i imala je konzervativne stavove o tome kojim bi se redom trebali posložiti brak i seks. Vaughn nije ni sumnjao da bi se njegova majka uzrujala kada bi saznala da je jedan od njezinih sinova ženi napravio dijete prije braka. Ne bi bila ljuta, samo... razočarana. A kako su oni bili dobri irski dečki — sa zdravom količinom katoličke krivnje — Vaughn i Simon mrzili su kada bi razočarali svoju majku. No očigledno je da je situacija bila različita kod njega i kod Simona. Naravno, Simon mu se mogao povjeriti u vezi s ovakvim stvarima — oduvijek su bili bliski. Ili je barem... uvijek pretpostavljao da su bliski. Vaughn je prevrtao to pitanje u glavi dok je ispijao mineralnu vodu do kraja. Upravo je pio posljednji gutljaj kada mu je nešto privuklo pogled. Bljesak ružičastog i crvenkastog s lijeve strane.

38


mart@ & nymphe Iskreno govoreći, nije ovo bio prvi put da mu je baš taj bljesak ružičastog i crvenkastog privukao pogled. Sidney se pojavljivala na sve strane na večerašnjoj zabavi, družila se, smiješila i smijala i bila naizgled uvijek u njegovom vidnom polju sa svojim vitkim nogama i tim prokletim naborom tkanine koji joj je padao s ramena. Bio je to lukav trik, taj njezin rukav koji više otkriva nego pokriva. Natjeralo bi muškarca da zamišlja... stvari. Bile su to stvari o kojima muškarac definitivno nije trebao razmišljati, posebno ako se radilo o ženi koju je uporno izbjegavao cijelu večer. Ostavljajući to postrani, Vaughn je svoju praznu čašu položio na pladanj pokraj šanka. Upravo je tada načuo razgovor grupe ljudi pored sebe. »... čula sam da će svadba biti u Lakeshore Clubu«, rekla je jedna žena. »Nije li se tamo trebala održati i Sidneyina svadba?« upitala je druga žena. »Da. Možda bi Isabelle mogla uzeti i sestrinu vjenčanicu i veo. Netko bi ih zapravo i mogao iskoristiti«, zahihotala se prva žena. »Nema šanse. Ta je vjenčanica prokleta. Čula si što se dogodilo, zar ne? Kako je saznala da je zaručnik vara?« rekla je druga žena. Treća se žena ubacila u razgovor, ušutkavajući prve dvije. »Pssst. Sidney je ondje«, prošaptala je. Vaughn je pogledao preko ramena i vidio Sidney usred razgovora s dvojicom muškaraca koji su, ako se dobro sjećao nakon svih tih upoznavanja, radili na hedge fondu njezina oca. Sidney je stajala najbliže onoj ženi koja ju je ogovarala pa je svakako bilo moguće da je čula taj razgovor. Ali njezin izraz lica nije ništa odavao dok je i dalje razgovarala, smirena kao i uvijek. Zatim je Vaughn čuo još jedan glas. Svoj vlastiti. Dobro. U ime svih muškaraca na svijetu, dopustite da ja budem prvi koji će se ispričati za sve što je on učinio. Dakle, bio je malo... sarkastičan u kafiću. Možda i više nego malo. Sidney se svakako nije suzdržavala sa svojim morali stičkim govorom, što je značio da je on imao pravo odgovoriti joj na isti način. Ipak, nakon što je čuo da ju je bivši zaručnik varao, osjećao se pomalo krivim zbog svog tadašnjeg komentara. Definitivno je došao trenutak da privede ovu večer kraju. Pronašao je Isabelle i Simona i imao je čvrstu namjeru da se nabrzinu oprosti. Ali umjesto toga, upoznali su ga s još ljudi — ljudi koji su, kao što je to često bio slučaj, bili fascinirani time što je on agent FBI-a i odmah ga zasuli uobičajenom litanijom pitanja. Nosite li pištolj? 39


mart@ & nymphe (Da.) Nosite li ga i upravo sada? (Da.) Mogu li ga vidjeti? (Ne.) Koliko ste ljudi uhitili? (Vjerojatno manje nego što bi se očekivalo; tajne operacije zahtijevaju vremena.) Radite kao tajni agent? Cool! Kako je to? I tako dalje. Na koncu je uspio pobjeći dvadeset minuta kasnije. Odlučio je proći oko kuće umjesto da se vraća unutra, pomislivši kako će mu to biti najbrža ruta za bijeg. Odmah je skinuo sa sebe sako te krenuo popločenom stazom pored bazena i gostinjske kuće prema zaklonjenijem vrtu s elegantnom trokatnom fontanom. Na klupi je sjedila, skrivena od ostatka zabave, Sidney. Poskočila je i ustala, očigledno prenuta njegovim dolaskom. Na djelić sekunde osjetio se loše što ju je tako uznemirio, pomislio je da je možda načula tračeve i došla ovdje da uzme predah od zabave. Ali onda je ona progovorila. »Opet ti«. Rekla je. »Opet ja«, uzvratio je polako Vaughn. Kao daje njegova krivnja što su se stalno susretali na zabavi. Da je bilo po njegovome, on i zajedljiva gđica Sidney Sinclair krenuli bi svatko svojim putem i — vau, taj V-izrez na haljini spuštao se mnogo niže i zavodljivije nego što je mislio. Skoncentriraj se, Roberts. »Upravo sam bio na odlasku«, rekao je. »To sam i pretpostavila.« Pogled joj je pao na sako koji je on ležerno prebacio preko ramena i držao ga jednom rukom. »Vjerojatno si se skuhao od vrućine u tome.« »Profesionalni rizik.« Izgledala je zbunjeno. »Molim?« »Smatra se da nije primjereno za agenta FBI-a da u javnosti pokazuje svoj pištolj«, objasnio je. »Oh.« Oči su joj odlutale do njegova desnog boka gdje je nosio svoj Glock. »Mora da si kreativan kada nosiš kupaće gaće.« Da razgovara s bilo kim drugim, Vaughn bi rekao da je to bila šala. Ali sa Sidney nije bio siguran. Nagnuo je glavu, pokušavajući je shvatiti, i promotrio je. Taj prokleti rukav na njezinoj haljini. Odjednom je shvatio da se bori sa željom da posegne za rukavom i namjesti ga preko njezinog ramena. 40


mart@ & nymphe Ili da ga možda spusti još niže? Pogledi su im se sreli u mekom, prigušenom svjetlu s fontane. »Rekao si da odlaziš?« upitala je. Dobro. »Uživaj u ostatku svoje zabave, Sidney.« Zatim se okrenuo na peti i otišao dok se u daljini gubio zvuk gudačkog kvarteta.

41


mart@ & nymphe

Šesto poglavlje U ponedjeljak nakon posla Vaughn se našao s Huxleyem i Cadeom u modernoj teretani koja je bila smještena na drugom katu FBI-eve zgrade. Tekao je drugi tjedan njihova treninga za triatlon što je značilo da su svome uobičajenom dizanju utega dodali i pedeset minuta trčanja na stazi za trčanje u teretani. Uhvatili su dobar ritam tijekom trčanja, a uglavnom su pričali o krijumčarskom lancu policajca Pritchetta i njegovih kompanjona. Budući da je Cade bio u odjelu za posebne sudske procese u uredu državnog tužitelja, i to u odjeljenju koje se bavilo slučajevima korupcije, često je bio savjetnik za sve pravne probleme koji bi se pojavili tijekom Vaughnovih i Huxleyevih istraga. »Prošli smo se tjedan sastali s Batistom«, rekao je Vaughn Cadeu dok su započinjali četvrti krug na stazi za trčanje. »Pristao je da dogovori sastanak s Pritchettom i da nosi opremu za prisluškivanje. Reći će Pritchettu da poznaje tipa koji treba nekoga da mu preveze neke stvari od točke A do točke B. Tu ja upadam.« »Kako se zoveš ovaj mjesec?« našalio se Cade, misleći pritom na mnoge identitete koje je Vaughn odglumio tijekom godina kao dio svojih raznih tajnih zadataka. »Mark Sullivan. Kupac oružja. Vozi Hummer H3, nosi skupa odijela i ima pištolj Kimber 1911«, rekao je Vaughn. »Nemam pojma što je to«, rekao je Cade. »Recimo samo da je to pištolj sa stavom.« Kada je bio na tajnom zadatku, Vaughn je svoje rekvizite shvaćao vrlo ozbiljno. U svlačionici, nakon vježbanja, Cade i Huxley pitali su ga za zaručničku zabavu, jer su obojica već nekoliko puta sreli Simona. »Trebali ste vidjeti to mjesto«, rekao je Vaughn, brišući se nakon brzinskog tuširanja. »Velika rezidencija na jezeru, bazen, gostinjska kuća, cijeli paket. Isabellin otac vodi hedge fond. Očigledno vrlo uspješno.« »A tebi se sviđa tvoja buduća šogorica?« pitao je Cade. »Naravno. Isabelle se čini kao odlična osoba.« Njezina sestra, s druge strane... Huxley ga je promatrao dok je navlačio svoje bokserice. »Postoji li neki >ali<?« »Nema nikakvog >ali<«, rekao je Vaughn. »Sviđa mi se Simonova zaručnica.« A na njegovu sreću, ona je naslijedila sve ljubazne gene u obitelji. 42


mart@ & nymphe Cade je namrštio čelo. »Evo ga opet — taj pogled. Kao da želiš još nešto reći.« Vaughn se tome podsmjehnuo dok je navlačio odjeću. »Nema nikakvog pogleda.« Cade je poentirao. »Huxley je upravo navukao svoje donje rublje. Nijednom u ove dvije godine otkako ste vas dvojica partneri nisi propustio priliku da se narugaš činjenici da čovjek pegla svoje bokserice.« »Hej. Tako ih urednije složim. A to štedi prostor u ladici«, rekao je Huxley. Cade je pogledao Vaughna. Nemam što dodati. »Dakle? Što je posrijedi?« Vaughn je promatrao uporni izraz lica svoga prijatelja i znao je da bi svako daljnje poricanje samo privuklo još pitanja. Uzdahnuo je. »U redu.« Razmislio je otkud da počne. »Isabelle ima sestru.« Huxley je prevrnuo očima. »Dakle, tu smo.« »Ne, ne. Nema nikakvog >tu smo<. Ona i ja nismo i ne idemo nigdje«, rekao je Vaughn emfatično. »Taje žena...« Zastao je, pokušavajući smisliti pravu riječ. Ugledao je agenta Sama Wilkinsa koji je prolazio pokraj njihovih ormarića. Čovjek je bio hodajući rječnik. »Hej, Wilkins — kako glasi ona riječ koju si upotrijebio neki dan kad si opisivao svjedokinju koja se stalno svađala s tobom?« »Oštrokondža«, odgovorio je Wilkins. »To znači >svadljiva žena<.« Vaughn je zadovoljno kimnuo Cadeu i Huxleyu jer je mislio da ta definicija savršeno opisuje Sidney Sinclair. »Eto. Ona je oštrokondža.« »Ali može značiti i da je lukava«, Wilkins je doviknuo iz susjednog prolaza. »Hvala ti, enciklopedijski rječniče«, odgovorio mu je Vaughn napola režeći. »Mislim da smo shvatili.« Cade je dignuo obrvu zadirkujući ga. »Tako. A ima li lukavica ime?« Da, Vaughn je nasjeo na to. »Sidney.« »Pa tek si je ovaj vikend upoznao«, rekao je Huxley. »Oko čega ste se vas dvoje mogli posvađati?« »Zapravo, upoznali smo se pretprošli vikend. Simon i Isabelle pozvali su nas oboje na večeru da nam objave zaruke.« »A ti i Sidney ste tada oko nečega posvađali?« pitao je Cade. Vaughn je oklijevao. »Tehnički govoreći, rasprava se dogodila prije večere, u jednom kafiću iza ugla.« Zastao je. »Kad sam joj se upucavao.« 43


mart@ & nymphe »Upucavao si se sestri svoje buduće šogorice?« upitao je Huxley, jasno naglašavajući svojim tonom da je to totalno nedopustivo. »Tada nisam znao da je ona Isabellina sestra«, rekao je Vaughn u svoju obranu. »Vidio sam seksi slobodnu ženu i krenuo u akciju. To je ono što radim.« »Kako si znao da je slobodna?« pitao je Huxley. »Vidio sam daje bila na prvom spoju. Ona i taj drugi tip nisu >kliknuli< pa sam joj ja prišao i pokušao je zavesti«, rekao je pragmatično. »Kako je to prošlo?« upitao je Cade. »Ne baš dobro.« Vaughn je zakopčao rasporak na hlačama i vidio kako se njegovi prijatelji suzdržavaju od smijeha. »Profilirala me.« Cade je prasnuo u smijeh. »Ma ne zezaj.« Vaughn je zgrabio svoju sportsku torbu i glasno zalupio vratima svog ormarića. »Ozbiljno ti govorim. Održala je i govor i sve. Rekla mi je da trčim uokolo sa svojim >očito snažnim egom< i usporedila me s djetetom u dućanu sa slatkišima kada je riječ o ženama — rekla je da pokušavam zgrabiti što je moguće više >sjajnih poslastica<.« Cadeova su se usta trznula. »Ma kako se usuđuje. To je tako...« Zastao je kao da razmišlja kako najbolje odgovoriti. »Potpuno točno«, dovršio je Huxley. Njih su se dvojica počeli smijati. Vaughn je ljutito buljio u njih. »Imam dojam da vas dvojica uživate u ovome.« »Oh, svakako«, rekao je Huxley još se smijući. »Zašto?« iznervirano je upitao Vaughn. Oni su mu bili najbliži prijatelji, što znači da bi trebali biti na njegovoj strani. Cade je na to odgovorio protupitanjem. »Roberts, kada te zadnji put neka žena odbila?« Vaughn je zastao jer je morao razmisliti o tome. Cade se nacerio, dokazao je svoje. »Upravo zato uživamo u ovome.«

»Sigurna sam da će doći svakog trena«, Sidney je uvjereno rekla.

44


mart@ & nymphe Jackie, prodavačica u butiku s vjenčanicama, koja je iz usluge prijatelju uspjela pronaći termin za Isabelle, i to za vrijeme svoje stanke za ručak, ljubazno se nasmiješila. »Nema problema.« Budući da je butik bio smješten na Oak Streetu, ulici u kojoj su se nalazili neki od najskupljih dućana i butika, Sidney je nagađala daje Jackie usavršila svoje umijeće izgovaranja »Nema problema« kao odgovora na razne komentare, pitanja i situacije. Ipak, imajući na umu trud koji je prodavačica uložila da im izađe ususret, Sidney se osjećala loše zbog Isabellinog kašnjenja — što joj nije bilo nalik. Provjerila je koliko je sati na telefonu, i taman je htjela sestri poslati poruku, kad su se vrata butika otvorila, a Isabelle je uletjela unutra. »O moj Bože, gdje je WC — trebam ga odmah« viknula je na Jackie. Otvorenih usta, Jackie je pokazala na hodnik sa svoje desne strane. Isabelle je odjurila brzinom svjetlosti. Trenutak kasnije, zalupila su se vrata u hodniku. Nakon neugodne pauze, Sidney se okrenula prema Jackie i nasmiješila. »Pa barem je sada konačno u dućanu. Jeee, napredujemo.« »Možda imate neku predodžbu o sestrinom ukusu i mogli biste početi razgledati haljine koje sam izvadila?« predložila je Jackie. »Bojim se da nema mnogo izbora. S obzirom na iznimno kratak vremenski rok, Isabellina je jedina mogućnost da odabere haljinu koju već imamo u dućanu a da je u njezinoj veličini.« Pet minuta kasnije Sidney se našla u kabini za presvlačenje okruženima metrima tila, svile, šarmeza, satena i organze. Pregledavala je haljine koje je Jackie pripremila za njih i potom zastala kada je vidjela svilenu haljinu s asimetričnim izrezom i nabranim donjim dijelom koja je nevjerojatno nalikovala na vjenčanicu koju je ona sebi bila naručila u New Yorku. Prstima je opipala nježnu tkaninu dok su je preplavljivale uspomene — prvi put kada ju je Brody poljubio na stepenicama ispred njezina stana u Sohou, njegova spontana prosidba u Central Parku, navala uzbuđenja i sreće koju je osjetila kada je isprobavala svoju vjenčanicu, samo dva tjedna prije velikog dana. Ali onda je došla još jedna uspomena, uspomena na nevjeru, bol i šok. Sidney je zgrabila vješalicu i odlučno gurnula haljinu na drugu stranu reda s haljinama, da je ne vidi i ne razmišlja o njoj. Naučila je lekciju, a sada je imala plan — nikada joj više budalasti nestvarni osjećaji neće pomutiti razum kada je riječ o muškarcima. Otvorila su se vrata kabine za presvlačenje. Isabelle je ušla i bacila se na malu sofu. »Pa, ovo nije baš bilo zabavno«, uzdahnula je. Sidney je to već shvatila. »Jutarnje mučnine?« Sjela je do sestre na sofu. 45


mart@ & nymphe »I popodnevne i večernje također. Doktor kaže da mi se to može dogoditi u bilo koje doba dana. Jupiii«, rekla je Isabelle šaljivo podigavši ruku. »Ovaj sam tjedan već morala izjuriti s četiri sastanka s klijentima.« »Bila si na prvom pregledu kod doktora? Kako je to prošlo?« pitala je Sidney. »Popiškila sam se u čašicu, potvrdili su da sam trudna, a zatim sam povraćala u posudu dok je sestra izvadila četiri boce krvi iz mene.« »Pa tko kaže da trudnoća nije prekrasna stvar?« Isabelle se na to slabašno nasmiješila i uspravila se. Pogledala je niz haljina. »Dakle, jedna od ovih će postati moja vjenčanica iz snova.« Sidney je ustala sa sofe. »Većinu sam ih pogledala. Ove su haljine one na koje bi se trebala usredotočiti.« Isabelle je nabrala nos, pokazavši na prvu haljinu na vješalici. »Nisam baš veliki ljubitelj empire kroja.« »Mislim da će za tri mjeseca to biti jedini kroj koji će ti odgovarati ako ti je cilj prikriti trudnički trbuščić.« Isabelle je trepnula. »U redu. Uh.« Duboko je udahnula i nabacila smiješak. »Ok, neka bude empire kroj.« Ustala je i pridružila se Sidney kod vješalica s haljinama. Pregledavala je haljine, isprva s ponešto manje entuzijazma i interesa, ali onda je zastala kada je vidjela posljednju haljinu. »Čekaj. Ova uopće nije loša. Zapravo, ova mi se stvarno sviđa.« S oduševljenjem je izvukla haljinu i pokazala je Sidney. »Što ti misliš?« Haljina je bila bez rukava, s naramenicama koje su se širile u obliku slova V. Imala je srcoliki izrez obrubljen čipkom, visoko rezan struk i suknju krojenu u puni krug i izgledala je otmjeno poput stila klasičnog Hollywooda 1940-ih. »Savršena je«, rekla je Sidney potpuno iskreno. »Isprobaj je.« Uzbuđeno se hihotajući, Isabelle se zavrtjela s haljinom u smjeru kabine za presvlačenje. Stala je usred okreta i stavila ruku preko trbuha. »Oh joj.« Jackie je odabrala upravo taj trenutak da proviri glavom u kabinu. »Kako stvari idu zasad? Mogu li vam nešto donijeti?« »Rekla bih kantu za smeće«, rekla joj je Sidney. »Brzo.« Jackie, i svaka joj čast na tome, nije ni trepnula. »Nema problema.« »O moj Bože, Izz. Moraš probati barem jedan zalogaj.« 46


mart@ & nymphe Isabelle, koja je inzistirala da počasti Sidney u znak zahvale što je s njom išla u kupnju vjenčanice, digla je ruku i odbila zalogaj voćne tortice s glazurom od svježeg sira. »Uh. Ne hvala.« Stavila je ruku na trbuh. »Izgleda da se bebici ne sviđa ta glazura na tortici.« Šetale su Oak Streetom dok je Sidney jela iz plastične posude koju im je žena iza pulta u pekarnici Sprinkles brzo dobacila vjerojatno nakon što je vidjela kako je Isabellino lice pozelenjelo više od glazure na kolaču od limete. Prvotni je plan bio da pojedu kolač u pekarnici, ali onda je Isabelle prekrila usta s još jednim uzdahom »Oh joj« i promumljala nešto o »jakim mirisima« pa su se pokupile iz pekarnice dok si rekao keks. »Moram zapamtiti da ti na djevojačkoj zabavi ne poslužujem nikakve kolače s glazurom od sira«, rekla je Sidney. »Čini mi se da bi malo pokvarilo zabavu ako bi počasna gošća povratila po torti.« Isabelle se jedva nasmijala na tu šalu, izgledala je zbunjeno. »Istina.« Nagnula je glavu kao da razmišlja o nečemu. »Što misliš o Vaughnu?« Sidney je zastala usred zalogaja, a nekoliko joj se odgovora odmah pojavilo u glavi. Iritantan. Bahat. Ženskar. Prezgodan. Opalila je sama sebi jedan šamar u glavi za ovu zadnju pomisao. »Vaughn? Zašto bih išta mislila o Vaughnu?« pitala je, nastojeći zvučati nonšalantno i ne razmišljati o tome kako je izgledao posljednji put kada ga je vidjela, na zaručničkoj zabavi. Bila je pobjegla u vrt s fontanom — omiljeno mjesto njezine majke u vrijeme dok je rak još nije bio prikovao za krevet — jer je trebala nekoliko trenutaka da se smiri nakon što je čula tračeve o svojim propalim zarukama. Dogodio se taj trenutak kada su ona i Vaughn stajali pokraj fontane, sami, i kada je stala zatečena time koliko je on bio zgodan kada je skinuo sako i prebacio ga preko ramena. Njezin je prvi instinkt, naravno, bio da bude cinična. Rekao si da odlaziš? Nije joj trebalo da primjećuje kako je Vaughn Roberts bio zgodan muškarac. »Imam osjećaj da ti se on baš ne sviđa«, rekla je Isabelle. Zamisli samo. »Mislila sam da je sve bilo u redu između Vaughna i mene onu večer kad smo se našli s tobom i Simonom na večeri«, rekla je Sidney okolišajući. Tehnički, to nije bila laž. Te je večeri, kao i na zaručničkoj zabavi, zaista dala sve od sebe da bude ljubazna prema Vaughnu — barem u prisutnosti drugih ljudi. »Možda jednostavno nisam naviknuta vidjeti te u blizini slobodnih muškaraca otkako si prekinula s Brodyjem.« 47


mart@ & nymphe Sidney je okrenula glavu prema sestri. »Što bi to trebalo značiti?« »Znači da si djelovala pomalo napeto u njegovoj blizini. Kao da si mu slala neke signale da te pusti na miru ili nešto slično.« Isabelle je podignula ruku kada je vidjela da je Sidney rastvorila usta. »Što je i potpuno razumljivo s obzirom na ono što se dogodilo s Gospodinom Kretenom«, rekla je, a to je bio njezin nadimak za Brodyja. »Mogu zamisliti da ti je pomalo zastrašujuće razmišljati o tome da opet počneš izlaziti s muškarcima.« Sidney se oduprla porivu da preokrene očima. Prvo Trish, a sada je i njezina sestra pokušava uvući u raspravu koristeći se tehnikama s njezine terapije. »Ja sam skroz dobro«, rekla je uvjereno. »Ustvari, upravo sam dogovorila dva spoja za idući tjedan.« Propustila je spomenuti kako je upravo Isabellino vjenčanje jednim dijelom bilo poticaj za njezinu odluku da svoj ljubavni život dovede u red. Koliko god je bila bliska sa svojom sestrom, bilo joj je čudno priznati to. »Oh.« Isabelle se nakratko činila iznenađenom što nije već znala za te spojeve, ali potom se nasmiješila. »Pa to je odlično. Drago mi je čuti da nastavljaš sa životom.« »Upravo tako.« Sidney je odgrizla zalogaj tortice. »Mmm. Bez uvrede bebici, ali on ili ona je lud ili luda što propušta ovu finu glazuru.« Da, upravo je promijenila temu razgovora. Bila je iskreno sretna što će se Isabelle i Simon vjenčati i dobiti bebu — svojoj sestri ne bi nikad ništa zamjerila. Ali razgovor o njezinom ljubavnom životu samo je naglasio to daje ona sada opet na početku — sama je s 33 godine i silno pokušava zatomiti svoje rastuće strahove da su svi normalni muškarci spremni za ozbiljnu vezu u ovom gradu već zauzeti. Nekoliko su minuta hodale u tišini prije nego što se Isabelle nakašljala. »Dakle, ovaj bih vikend trebala ići u Wisconsin sa Simonom i Vaughnom. Moraju pomoći tati oko nekog projekta, a Simonovi su roditelji predložili da i ja dođem pa da se upoznamo.« »Ooh, tvoja prva prilika da očaraš budućeg svekra i svekrvu.« Sidney je namignula dok je lizala glazuru s vilice. »Hm... da. Vidiš, stvar je u ovome. Simon i ja smo o tome sinoć razgovarali i on mi je rekao da je kuća njegovih roditelja zapravo mali ranč blizu neke šume ili nečeg. Tri spavaće sobe, samo jedna kupaonica.« Sidney je bila sigurna da ovaj iscrpan prikaz tlocrta kuće Robertsovih ima neku svrhu, ali zasada... nije znala koju. »Ranč u šumi zvuči ugodno i intimno. Isabelle Sinclair ide na ladanje.« »To je problem — intimno je. Preintimno. Zbog jutarnjih mučnina stalno trčim u kupaonicu. Misliš da to Vaughn, agent FBI-a, neće primijetiti? Ili Simonova majka?« To je zaista bila nezgodna situacija. Sidney je na trenutak razmislila. »Možda možeš glumiti da si dobila želučanu virozu ili nešto slično.« 48


mart@ & nymphe »A onda za tri mjeseca, kada sve izađe na vidjelo, ona će znati da sam joj lagala. Pokušavam izbjeći direktno laganje, ako je moguće. Zato sam smislila drugačije rješenje za taj problem.« »Oh, dobro. A koje je rješenje?« »I ti ćeš ići na taj put.« Sidney se nasmijala, misleći daje to šala. Zatim je vidjela Isabellin izraz lica. »Aha... nema šanse. Ja ne idem na selo.« Njezina je predodžba rustičnog bila da mora hodati više od tri ulice do najbližeg Starbucksa. Isabelle je sklopila ruke, spremna preklinjati. »Hajde, Sid. Samo jedna noć. Krećemo u subotu ujutro, a vraćamo se u nedjelju navečer. Rekla si mi da ti je raspored na poslu bolji sada otkako si na novom radnom mjestu. Zasigurno možeš uzeti dva slobodna dana.« Apsolutno je mogla. Otkako je prešla na novi posao s privatnim investicijama, ljudi su se prilagođavali njezinom rasporedu, a ne obrnuto. Ali nije bila stvar u tome. »Ne vidim kako će to tebi pomoći ako ja budem išla. Koji je plan? Da idem u kupaonicu s tobom pa se pretvaramo da je meni mučno? Hej, znam — možda da ja budem ona s tajnom trudnoćom.« »Ne, ako ti budeš išla, možemo odsjesti u hotelu. Ionako bi bilo tijesno već sa mnom u njihovoj kući, ali da sam rekla kako želim prespavati u hotelu umjesto kod njih, ispala bih uobražena bogata curica. Ali ako ti dođeš, možemo to zaobići i cijeli se klan Roberts neće morati ujutro buditi uz zvukove mog povraćanja u kupaonici.« »Ok, dobro. Možda bi ti cijela ova stvar s hotelom pomogla. Ali zašto bih vam se ja priključila baš ovaj vikend?« »Zato što si pomislila kako vikend izvan grada zvuči opuštajuće?« predložila je Isabelle. Sidney ju je pogledala preko svojih sunčanih naočala. Pokušaj ponovno. Isabelle je i dalje bila uporna. »Dobro, bit ćeš ondje jer ćeš mi biti korisna. S obzirom da je do vjenčanja ostalo manje od tri mjeseca, imamo hrpu stvari o kojima moramo razgovarati, od darivanja, djevojačke zabave do samog vjenčanja. Pa ćemo iskoristiti trosatnu vožnju u oba smjera da bismo se pozabavile time.« Sidney je uzdahnula na to. Barem je ideja o »korisnosti« imala smisla. Isabelle se nasmiješila s nadom. »Molim te, molim te, molim te? Samo želim da ovaj vikend glatko prođe. Više od ičega drugog.« Sidney je duboko udahnula i zatim rezignirano izdahnula. Svojoj sestri nikada nije mogla reći ne. »Bolje mi je da dobijem fenomenalnu haljinu za kumu zbog ovog.«

49


mart@ & nymphe Isabelle je ciknula i bacila se Sidney u zagrljaj. »Hvala ti! Bit će zabavno, vidjet ćeš. Simon kaže da je kod njegovih roditelja prekrasno, plus ti i ja možemo biti dokasna budne u hotelu, gledati sladunjave romantične komedije i listati časopise o vjenčanjima.« Obgrlivši sestru jednom rukom, Sidney je glavom nježno dotaknula Isabellinu dok su hodale. »Pretpostavljam da ima i gorih načina da provedem vikend.« »Čak i ako vikend provodiš s Vaughnom?« upitala je Isabelle još uvijek istražujući tu temu. Kad bolje razmislim... Sidney se i dalje držala ležerno. »Rekla sam ti, nema loše vibre između mene i njega. Sigurna sam da ćemo se dobro slagati tijekom vikenda.« Barem u prisutnosti drugih ljudi.

50


mart@ & nymphe

Sedmo poglavlje Iza volana svog Dodge Chargera Vaughn je promatrao kako su dvije duge i vitke noge iskoračile s vozačkog mjesta Mercedesa parkiranog nekoliko metara od njega. Iz auta je izašla Sidney, a topli je povjetarac nekoliko centimetara zadignuo njezinu haljinu na preklop. Vaughn je spustio prozor zureći u nju iza svojih sunčanih naočala. »Možda da piješ malo manje vode?« Sidney je prema njemu uperila svoju bocu s vodom, već treću dotad. »Moram biti hidratizirana. Ja sam gradska cura — nisam naviknuta na sav ovaj svježi zrak.« Sa smiješkom koji je poručivao da se može frigati ako mu se to ne sviđa, krenula je u benzinsku postaju. Otvorila su se vrata na suvozačkom mjestu u Mercedesu i Isabelle se izverala iz auta. »Kad smo već stali, mogla bih i ja protegnuti noge.« Naslonila se na auto i nekoliko puta duboko udahnula. Sada je bio red na Simona, koji je sjedio na suvozačkom mjestu do Vaughna, da dometne: »Dobra ideja. Mogao bih se i ja malo protegnuti.« »Samo izvoli«, rekao je Vaughn opušteno. Promatrao je kako je Simon otrčao do Isabelle i zagrlio je tiho joj nešto mrmljajući tako da ga Vaughn nije mogao čuti. Dakle, to je priča koje se svi drže. Stali su tri puta u tri sata, a Vaughn se naslušao toliko priče o »svježem zraku« i »protezanju« da bi čovjek pomislio kako mu suputnici sudjeluju na nekom tečaju putne joge umjesto da se voze. Bilo je poprilično očigledno daje Isabelle zapravo imala mučninu od vožnje i da joj je trebalo nekoliko stanki od vožnje. Zbog toga je Vaughn pazio da se ne žali na puževu brzinu kojom su putovali prema kući njegovih roditelja — bilo mu je žao što je Isabelle bilo neudobno. Uistinu, život bi im svima bio toliko mnogo jednostavniji da su mu svi jednostavno rekli prokletu istinu. Ali kako to očito nije bilo u planu, nastavit će igrati svoju ulogu tipa koji nema pojma što se oko njega događa. Nasreću, do kuće njegovih roditelja preostalo im je manje od trideset kilometara. No, loša je vijest bila to što su za otprilike tri kilometra morali sići s autoceste i ostatak puta bit će spora i zavojita vožnja uzbrdo. Njegovi su roditelji živjeli u malom mjestu blizu jezera, a da biste došli do njihove kuće, morali ste putovati složenom mrežom neoznačenih putova — koji nisu bili zacrtani u GPS-u — i koji su prolazili vapnenačkim liticama, kanjonima i dubokim klancima. Onima koji bi dolazili prvi put bilo je teško pronaći kuću njegovih roditelja — i zbog toga su on i Simon inzistirali na tome da dva auta ostanu blizu tijekom vožnje. 51


mart@ & nymphe Nakon nekoliko minuta Sidney je izašla iz benzinske postaje noseći plastičnu vrećicu. »Grickalice za put«, rekla je veselo. Vaughn je kroz plastičnu vrećicu mogao vidjeti što je unutra te je sumnjao da su boca soka od đumbira i kutijica slanih krekera koje je Sidney kupila namijenjene njoj. Ali nije rekao ništa. Sve je to bilo dijelom igre koju su svi izvodili. Ponovno su krenuli, a Sidneyin je glatki crni Mercedes bio točno iza njega. »Što misliš, što će mama i tata misliti o njoj?« pitao je Simon dok su se vozili posljednjim dijelom autoceste prije skretanja. Vaughn je zamislio Sidneyinu crvenkastu kosu skupljenu u elegantnu pundžu, njezinu ljetnu haljinu, štikle i Guccijeve sunčane naočale koje je nosila. I sam se to pitao. »Da je prava Njujorčanka.« Simon je nagnuo glavu, kao da je zbunjen. »Oh. Ne. Mislio sam na Isabelle. Znaš, onu s kojom se ženim?« Dobro. »Mislit će daje ona divna, Simon.« Njegova ga je majka zvala, a zasigurno i Simona, skoro svaki dan prošlog tjedna jer je htjela znati kada će krenuti na put, kada će u nedjelju krenuti natrag i jesu li »cure« sigurne da žele odsjesti u hotelu. Njegovim je roditeljima bilo drago čuti da Isabelle dovodi svoju sestru. Njegova je majka ipak bila Irkinja — za nju je, kada se radilo o obitelji, vrijedila ona što više, to bolje. U početku se Vaughnu činilo čudnim što im se Sidney pridružila u zadnji tren. Ali sada, kada je snimio situaciju, shvatio je: Sidney je bila tu da pomogne Isabelle i Simonu prikriti cijelu stvar s trudnoćom i da skrene pozornost s toga da se njezina sestra ne osjeća dobro. A iako je njegovo glavno pravilo bilo da ne voli da ga namjerno zavaravaju, budući da je i sam imao mlađeg brata, smatrao je Sidneyin zaštitnički stav poprilično... nježnim. Možda se ispod tog cinizma krila nježnija strana Sidney Sinclair. Barem kada je riječ o nekim ljudima. »Mama mi je rekla da planira napraviti pastirsku pitu za ručak«, rekao je Simon i prekinuo mu misli. »Specijalitet kuće.« Izgleda da se nisu samo Simon i Isabelle nadali da će ostaviti dobar prvi dojam. Pastirska pita koju je radila njegova majka mogla je rasplakati odraslog čovjeka. Simon je pročistio grlo kad su prošli pokraj valovitih polja mljekarske farme koja se nalazila nekoliko kilometara od kuće njihovih roditelja. »Molio bih te da učiniš nešto za mene.«

52


mart@ & nymphe Po Simonovu ozbiljnom tonu Vaughn je mogao pogoditi što će uslijediti. Nemoj reći mami i tati, ali Isabelle je trudna. Dobro, bilo je i vrijeme da uđe u krug povjerenja. Pa pobogu, bio je agent FBI-a. Isabelle i Simon trebali su pomoć oko prikrivanja male tajne? Pih. Pa to mu je specijalnost. »Želio bih da budeš ljubazan prema Sidney tijekom vikenda«, rekao je Simon. Vaughn je iznenađeno zatreptao. »Zašto si mislio da neću biti ljubazan prema njoj?« »Isabelle mi je rekla kako misli da se Sidney ne sviđaš previše.« »Ako je to točno, možda biste ti i Isabelle trebali voditi ovaj razgovor o ljubaznosti sa Sidney umjesto sa mnom.« »Vaughn, ozbiljno mislim«, rekao je Simon. »Sidney je za Isabelle najvažnija osoba na svijetu. Tako da, ako si učinio nešto čime si je uvrijedio, ili si je naljutio ili iznervirao, samo to ispravi.« Vaughn je potiho zagunđao. Da on i Sidney nisu bili tako suzdržani oko toga kako su se zapravo upoznali, objasnio bi svom bratu da se on toj ženi samo malo nabacivao. Teško da je to bio neki zločin, ustvari — halo — to je bio kompliment. Simon nije htio odustati od teme. »Gledaj, znam da se Sidney može činiti kao pomalo teška osoba na prvi pogled. Ali ona i Isabelle jako su bliske — majka im je umrla kada su još bile male, a prema onome što Isabelle kaže, Sidney je praktički preuzela ulogu njezine zaštitnice nakon toga.« »Što je s njihovim ocem?« »Imam dojam da nije baš bio prisutan, posebno zbog svog posla i privatnog života.« »Pa, brak traži mnogo truda. Pogotovo četiri braka.« Simon se nasmijao. »Dakle, bit ćeš fin tijekom vikenda?« »Hoću«, obećao mu je Vaughn. Zbog svog je posla postao pravi majstor u prikrivanju svojih misli. Svakako se sljedećih 36 sati može ponašati pristojno prema Sidney, čak i ako ona bude oštrokondža. I to s odličnim nogama. »Dobro.« Simon je naglasio još jednu stvar, kao da se toga upravo sjetio. »Ali ne previše ljubazan.« »Znaš, pomalo postaješ naporan sa svim tim pravilima. Jesi li ikad čuo za izraz mladoženjačudovište?« Simon se nasmijao na to. »Pa to ne postoji.« Vaughn ga je pogledao kao da mu želi reći da bi se o tome još moglo raspravljati. 53


mart@ & nymphe »Izz, vidiš li ti ovo? Imamo krave. A pogledaj — ondje je prava farmerska kuća.« Sidney je gledala kroz vjetrobransko staklo. »Kao da smo zakoračile u neku country pjesmu.« Sidney Sinclair zaista se uživjela u duh ladanja. Međutim Isabelle kao da nije baš toliko uživala u ovoj avanturi po ruralnoj Americi. »Zašto krave moraju mirisati kao krave?« zastenjala je. Sidney ju je pogledala. »Pa zatvori prozor ako ti smeta miris.« »Treba mi zraka ili ću povratiti. Želiš li da povratim? Ha? Jer ću se ispovraćati odmah sada po cijelome autu.« Ovako su izgledala posljednja tri sata za Sidney — zatočena u paklu s kožnim sjedalima zajedno s ludom trudnicom. Nadala se da su dečki imali lijepu, opuštajuću vožnju u tom nabrijanom muškom autu u kojem su se vozili jer će ona, čim stignu do kuće Robertsovih, ovu ženu koja je nekoć bila njezina sestra uvaliti frajeru čija ju je sperma očigledno pretvorila u totalnu luđakinju. »Znaš što — hajdemo ostaviti luđačko povraćanje za vožnju natrag u grad. Ne možemo odmah prvi dan ispucati sve zabavne igre tijekom vožnje.« Isabelle je stavila ruku preko očiju, opet uzdišući. »Nemoj me nasmijavati. Trbuh me previše boli. Hoćemo li uskoro stići?« Kao da je Sidney imala pojma kuda idu. Poslušno je slijedila Vaughnov auto, prolazeći uz farme i otvorena polja, sve dok nisu sišli s autoceste na prilaznu cestu s oznakom »Apple Canyon«. Ondje je pejzaž postao mnogo šumovitiji, a ceste više nisu imale oznake. Sidney je vidjela žuti prometni znak koji je upozoravao na divljač na cesti, a gradska je cura u njoj odmah usporila i čvrsto objema rukama zgrabila volan — dok su joj pred očima prolazili prizori Bambija koji je smrtno stradao pod kotačima Mercedesa. Zatim su prošli oko jednog brijega, a njoj su se oči raširile na prizor koji se pojavio. Ušli su u prekrasnu dolinu, s valovitim zelenim brežuljcima na obje strane i prošli preko mosta koji se pružao nad zavojitim, pitoresknim potokom. Po dolini je bilo razbacano nekoliko kuća, ali oni su se nastavili voziti, preko još jednog brijega i mimo vodopada. »Izz, uspravi se. Pogledaj vodopad.« »Samo mi reci da to znači da smo blizu i da mogu izaći iz ovog prokletog auta.« Ah, njezina slatka sestra, uživa u svakom trenutku putovanja. Vozili su se još nekoliko minuta, a zatim je Vaughnov auto jako usporio i skrenuo na uski šljunčani put. Kamenčići su poletjeli, udarajući u donju stranu Mercedesa u staccato prasku. Provezli su se uz manju skupinu kuća, njih devet ili deset, između kojih je bio barem hektar zemlje, ako ne i više. Sidney je slijedila Vaughna koji se zaustavio na prilaznom putu ispred bijele farmerske kuće s trijemom koji je obećavao dobrodošlicu i lijepim šarenim vrtom. Sidney se parkirala i okrenula sestri. »Spremna?« 54


mart@ & nymphe Isabelle, koja je izgledala malo bolje sada kada je auto stao, nekoliko je puta duboko udahnula. Zatim je kimnula i čak se malo nasmiješila. »Idemo.« Otvorila je vrata upravo u trenutku kada je Simon došao i pomogao joj da izađe iz auta. Držeći se za ruke, prošli su popločenom stazom do kuće. Vaughn je došao do Sidneyine strane auta, izgledajući nemarno seksi sa sunčanim naočalama i jednodnevnom bradom, u sivoj majici i trapericama. »Izgleda da smo ostali ti i ja«, rekao je dok je ona izlazila iz auta. Divno, pomislila je sarkastično. Ali onda joj se potpetica poskliznula na šljunčanom prilazu, a Vaughn ju je odmah rukom obuhvatio oko struka da ne padne. Sidney je u trbuhu osjetila brzi udar vrućine. Oh, svašta. Bok, hormoni. Ovaj tip? Hm, da, nema šanse. »Hvala«, rekla je. Pogledao ju je preko svojih sunčanih naočala. »Možda da zaboraviš na štikle tijekom vikenda, gradska curo. Osim ako ne želiš moje ruke oko sebe.« S bahatim se smiješkom okrenuo i uputio prema ulaznim vratima, sa širokim ramenima i mišićima koji su dolazili do izražaja u trapericama i majici. Sidney je gledala u njegova leđa dok ga je slijedila po popločanoj stazi. Bit će ovo duga dva dana. Ispred sebe vidjela je sitnu ženu tamne kose, šezdesetak godina staru, kako toplim zagrljajem dočekuje Isabelle. Vidjevši Sidney kako se približava, Kathleen Roberts odmaknula se od Isabelle i nasmiješila. Njezine su oči boje lješnjaka bile iste kao Vaughnove, a u njezinu je glasu bio tračak irskog naglaska. »A ovo je zacijelo Sidney.« Sidney je ispružila ruku. »Drago mi je da sam vas upoznala, gđo Roberts. Hvala vam što ćete nas ugostiti.« »Naravno!« Energično ih je uvela u kuću. »Uđite, mora da umirete od gladi nakon putovanja.« Zastala je na dovratku, uperivši pogled pun neodobravanja u Vaughna. Podignuo je ruke. »Tek sam stigao. Kako već mogu biti u nevolji?« Pokazala je na njegovu tamnu, neobrijanu bradu. »U cijelom se Chicagu nigdje ne mogu nabaviti britvice?« Sidney je tada odlučila da joj se Kathleen Roberts jako sviđa.

55


mart@ & nymphe

Osmo poglavlje Kada su ušli, Sidney i Isabelle upoznale su Simonova i Vaughnova tatu, Adama Robertsa, visokog i krupnog čovjeka s gustom sijedom kosom. Svi su otišli u dnevnu sobu, a Sidney se uglavnom držala postrani u razgovoru dok su se Kathleen i Adam upoznavali s Isabelle. Kuća Robertsovih bila je puna svjetlosti i veselo uređena, s prekrasnim poli-cama za knjige od hrastovine u dnevnoj sobi, za koje je Sidney pretpostavila da su djelo Adamovih ruku — Simon je jednom spomenuo da mu je otac bio drvodjelac. Početna nelagoda oko Simonova i Isabellina upoznavanja s roditeljima brzo je nestala i svi su se uključili u ugodan, opušten razgovor. Kasnije je Kathleen otišla u kuhinju koja je bila u susjednoj prostoriji da bi dovršila ručak, a Simon je Sidney i Isabelle brzinski proveo kroz kuću. »A ovo je moja stara soba«, rekao je Simon napola posramljeno. »Stalno govorim roditeljima da bi je trebali pretvoriti u kućnu teretanu ili nešto drugo, ali moja mama kaže da je prenostalgična da bi to napravila.« Isabelle je povirila unutra i pokrila usta u ne baš ozbiljnom pokušaju da prikrije hihot. »O. Moj. Bože. Na zidu je poster Heidi Klum. A pogledaj tu svoju glamuroznu fotografiju na radnom stolu.« Pogledala je bolje. »Jesu li to laserske zrake u pozadini?« »Aha. To je fotografija iz zadnjeg razreda srednje škole«, rekao je Simon. Isabelle se nasmijala i poljubila ga u obraz. »Neodoljiva je. Pokaži mi još.« Nestrpljivo je ušla u sobu. Simon je mahnuo Sidney da im se pridruži. »Hoćeš li nam se pridružiti?« »Iako mi je žao što neću vidjeti tu glamuroznu fotografiju, pustit ću vas dvoje da imate ovaj trenutak za sebe.« Iskreno, u tom se trenutku osjećala pomalo suvišnom. »Mislim da ću provjeriti treba li tvojoj mami pomoć oko ručka.« Krenula je niz hodnik prema kuhinji. Pronašla je Kathleen kako pere mrkvu u starinskom sudoperu i istovremeno čavrlja s Vaughnom koji je sjedio na jednoj od kuhinjskih stolica kraj stola. Oboje su se okrenuli kad je Sidney došla. Kathleen se nasmiješila. »Sidney. Malo smo pričali. Pridruži nam se.« Sidney je uočila jednu praznu stolicu koja je stajala blizu one na kojoj je već sjedio Vaughn. Preblizu. »Mogu li vam nekako pomoći?« Sidney je upitala Kathleen.

56


mart@ & nymphe »Baš lijepo od tebe da pitaš.« Kathleen je kimnula glavom prema dvije oble crvene rajčice koje su stajale na dasci za rezanje na radnoj površini. »Treba narezati rajčice za salatu, ako bi htjela pomoći s time.« »Rado.« Sidney je krenula prema radnoj površini, tražeći nož. »Na pultu, pored hladnjaka«, rekao je Vaughn. Slijedeći njegovu uputu, Sidney je uočila stalak s noževima. »Hvala.« Sa skeptičnim izrazom lica gledao ju je dok je uzimala dugi, veliki nazubljeni nož i potom se vratila za dasku za rezanje. »Pazi na prste«, rekao je. »Do najbliže bolnice ima 45 minuta.« Dok im je njegova majka bila okrenuta leđima, Sidney mu je uputila suh pogled. »Potrudit ću se.« Uzela je prvu rajčicu i počela je rezati na kriške debljine oko pola centimetra, gotovo do kraja. Zatim je okrenula rajčicu i učinila isto, presijecajući one prve kriške. Kada je završila s tim, okrenula je rajčicu na stranu i presjekla kroz nju, a komadi rajčice ispali su na dasku u savršenim zrelim kockama. Spustila je nož i sa zadovoljstvom pogledala Vaughna dok je mahala prstima. »Svih je pet na broju.« Zatim je ubacila jednu kockicu rajčice u usta. Kathleen je došla da provjeri što je Sidney napravila. »Netko zna kuhati«, rekla je, impresionirana. »Samo malo«, priznala je Sidney s osmijehom. »U New Yorku me jedna prijateljica nagovorila da idem na tečaj >Budite vješti s noževima<. Mislila sam da je to tečaj samoobrane.« Kathleen se nasmijala na šalu, a zatim se okrenula da izvadi nešto iz hladnjaka. Sidney je uzela drugu rajčicu i primijetila da je Vaughn gleda. Zabuljila se. Što je? Njegove su se oči boje lješnjaka stisnule u kutovima dok ju je i dalje promatrao. Njezin se mrki pogled produbio. Odlazi. Namignuo joj je. Očito je uživao u tome da je nervira. Kada je Kathleen zatvorila vrata hladnjaka i vratila se, i Sidney i Vaughn nabacili su normalan izraz lica. Kathleen je na sredinu stola stavila bocu nečega što je izgledalo poput domaćeg preljeva za salatu.

57


mart@ & nymphe Dok je prolazila pokraj Vaughna, bacila je još jedan pogled na sinovu neobrijanu bradu. »Sada je to u modi, je li?« S vragolastim smiješkom koji je govorio da je tijekom godina čuo cijeli niz prodika od svoje majke, Vaughn je ustao sa stolice i krenuo prema kuhinjskom ormariću preko puta stola. »To je samo privremeno, mama.« Otvorio je ormarić i izvadio tanjure. »Sidney, sviđa li se to današnjim djevojkama?« upitala je Kathleen pokazujući na svog starijeg sina. »Ovaj pohabani neuredni izgled?« Pa, to je bilo stvarno direktno pitanje. Osobno, Sidney je smatrala da ta tamna mala bradica na Vaughnu izgleda skroz dobro. I više nego dobro, zapravo. Međutim, radije bi sljedećih 36 sati provela zarobljena u autu s ludom trudnicom nego to priznala pred njim. »Načelno više volim glatko obrijane muškarce.« Slegnula je ramenima — oprosti — kada ju je Vaughn pogledao ispod oka dok je postavljao stol. »Vidiš? Ako ne vjeruješ meni, barem poslušaj nju«, rekla je Kathleen dok je gulila mrkvu poviše posude na radnoj površini. »Ako želiš pronaći dobru ženu, ne možeš trčati uokolo izgledajući kao da si se upravo izvukao iz kreveta.« »Imat ću to na umu. Ali zasad, neuredna brada ostaje. Trebam je za tajni zadatak«, rekao je Vaughn. Iznenađena što to čuje, Sidney ga je pogledala dok je istresala rajčice u veliku posudu za salatu u kojoj je već bila zelena salata. »Trenutno si na tajnom zadatku?« »Pa nisam baš ovog trenutka u svom drugom identitetu«, rekao je Vaughn. »Mislim da bi me majka ionako mogla prepoznati.« Da, hvala, shvatila je to. »Mislila sam reći, kako to ide?« upitala ga je Sidney. »Samo hodaš uokolo kao da je sve u redu, takav kakav jesi, kada nisi... onaj drugi?« »Upravo tako funkcionira. Barem kada govorimo o slučaju koji uključuje samo povremeno preuzimanje tajnog identiteta.« »Ali što kad bih ja negdje naletjela na onog drugog tebe? Naprimjer... u kafiću.« Mala interna šala. »Kada bih te nazvala >Vaughn< ne shvaćajući da si na poslu, ne bi li to razotkrilo tvoj identitet?« »Kao prvo, kao i svi agenti koji redovito idu na tajne zadatke, svim prijateljima i obitelji kažem da mi ne prilaze ako slučajno negdje nabasaju na mene — upravo zbog tog razloga. Kao drugo, u ovom slučaju, taj drugi ja ne provodi vrijeme po kafićima.« »A gdje taj drugi ti provodi vrijeme?« pitala je Sidney. Nije baš željela hraniti njegov ionako bahat ego, ali ovo je bilo prilično zanimljivo. 58


mart@ & nymphe »U mračnim sumnjivim uličicama, radeći mračne sumnjive stvari«, rekao je Vaughn dok je na stol postavljao zdjelice za salatu. »Dakle, taj drugi ti je loš momak«, Sidney je zastala, shvativši nešto. »Je li to što radiš opasno?« »U mom uredu kruži šala da agenti iz odjela za financijski kriminal nikada ne rade ništa opasno.« Sidney je primijetila da to nije bio pravi odgovor na njezino pitanje. Kada je prostorija u trenutku utihnula, Kathleen je pogledala prema Sidney i Vaughnu. »Znaš, Sidney, kada ste vi cure tek došle, provela sam toliko vremena pričajući s Isabelle pa imam osjećaj da nas dvije nismo stigle dovoljno porazgovarati. Reci mi više o sebi. Što ti radiš?« »Direktorica sam u tvrtki koja se bavi privatnim investicijama.« »Oh, to zvuči impresivno. Jesi li uvijek radila u Chicagu?« Završivši s guljenjem, Kathleen je uzela sjeckalicu iz ormarića ispod radne površine. Sidney je oprala nož u sudoperu. »Zapravo, prvo sam radila u New Yorku kao investicijski bankar, nakon što sam završila fakultet. U Chicago sam se preselila prije dva mjeseca.« »Tvoj je otac zacijelo sretan što si se vratila.« Sidney je zadržala nonšalantni izraz lica, ne želeći otkrivati složenost svog odnosa s ocem. S profesionalne strane, jako ga je poštovala. On je potjecao iz srednje klase, sam se uzdržavao tijekom studija, a sada je vodio jedan od najunosnijih hedge fondova u Chicagu. Bio je rođeni vođa: prodoran, odlučan, smiren i sabran kada je povlačio riskantne poteze. Njezin je otac znao nametnuti autoritet; sjećala se kako je bila zadivljena njime kada je bila mlađa, dok ga je gledala na zabavama koje su priređivali njezini roditelji i primjećujući kako se uvijek činilo da je on u središtu pažnje bez obzira na to s kime razgovara. Ali njegova predanost karijeri, kao i egoizam koji je proizašao iz njegova uspjeha, udaljili su ga od njegovih kćeri — i nesumnjivo su pridonijeli problemima u njegovim kasnijim brakovima. Jasno je da je njihovo odrastanje bilo mnogo drugačije od Vaughnova i Simonova. Ovaj ugodni prizor obiteljskog ručka u subotu popodne bio je nešto što nije doživjela otkako je bila djevojčica, prije nego što je njezina mama umrla. Ali da ne komplicira, Sidney je kimnula i dala očekivani odgovor. »Da, sretan je.« U susjednoj dnevnoj sobi završila je neka utakmica koju je Adam gledao. Ugasio je televizor i ustao s kauča. »Kada je ručak?«, doviknuo je. »Upravo sada«, rekla je Kathleen.

59


mart@ & nymphe »To je najbolje vrijeme«, rekao je on. Vaughna su poslali da kaže Simonu i Isabelle da je ručak gotov, te su za nekoliko trenutaka svi sjedili za starinskim stolom od borovine. Na stoluje bilo obilje hrane: svježe pečeni irski kruh,2 salata i glavno jelo, pastirska pita. Kathleen je izgovorila molitvu prije jela, a Sidney i Isabelle su pognuvši glave razmijenile poglede koji su govorili »kakvi smo mi neznabošci« jer se već godinama nisu molile prije jela. Nakon što su svi rekli amen, Vaughn i ostali Robertsi su se prekrižili, a onda su svi srčano posegnuli za najbližim jelom. »Oh! Umalo sam zaboravila.« Kathleen je odmah ustala od stola i vratila se s bocom vina. »Budući daje ovo posebna prilika jer po prvi put upoznajemo našu buduću snahu, pomislila sam da bismo to mogli i proslaviti.« Dodala je bocu i vadičep Vaughnu. »Nikada se ne snalazim s time.« Okrenula se ostatku stola i objasnila. »Jedan nam je Adamov klijent poklonio ovu bocu prije dosta godina. Čuvali smo je za pravu priliku.« »Bogata obitelj, žive u velikoj kući blizu Milwaukeeja«, dodao je Adam. »Željeli su dva zida s ugrađenim policama za knjige u dnevnoj sobi i zamolili su me da to napravim u dva tjedna, prije neke velike obiteljske zabave koju su htjeli prirediti. Obavili smo posao u dvanaest dana«, rekao je ponosno. Rukom je pokazao prema boci. »Ne znam mnogo o vinima, ali rekli su da je ovo dobro.« »Mislim da je vrijeme da saznamo.« Kathleen je uzela bocu koju je Vaughn otvorio i stavio pred nju te svakome natočila čašu. Zatim je podigla svoju čašu da nazdravi. Sjedeći do Sidney, Isabelle joj je uputila nijemu molbu. Pomozi. Sidney joj je uputila ohrabrujući pogled koji je govorio da će ona riješiti stvar. »Postoji jedan irski blagoslov za koji mislim da će biti prikladan u ovom trenutku«, rekla je Kathleen. »Neka ti ljubav i smijeh obasjaju dane, te ugriju srce i dom.« Nakon što su svi nazdravili, Sidney je otpila gutljaj vina. Pričekala je da Isabelle odglumi da je popila gutljaj, a zatim je namjerno stavila svoju čašu na stol odmah pokraj sestrine. Isabelle ju je pogledala i nasmiješila se shvativši što je isplanirala. To što su Robertsovi iznijeli posebnu bocu vina za zdravicu — vina koje Isabelle očigledno nije smjela piti — bilo je tek mala zapreka u njihovom planu pretvaranja da nitko nije trudan, ali ništa što se ne bi moglo riješiti s nekoliko pažljivih manevara. Sidney će jednostavno otpiti malo Isabellinog vina kad nitko ne bude gledao.

2

U originalu soda bread vrsta tradicionalnog irskog kruha koji se ne radi s kvascem nego sa sodom bikarbonom (op. prev.).

60


mart@ & nymphe Svi su jedni drugima dodavali hranu, a Sidney je zastala da omiriše primamljive arome koje su se širile iz pastirske pite — bogati slojevi pirea od krumpira, sotirane janjetine, mrkve, graška i luka. »Ovo odlično miriše, Kathleen.« »Dečkima je to omiljeno jelo«, rekla je. »Isabelle, morat ću ti dati recept.« »Voljela bih to. Hvala vam.« Sidney je pogledala prema sestri, očekujući da vidi veliki osmijeh na njezinu licu. Uostalom, ovo je bilo upravo ono čemu se Isabelle nadala — da se tijekom ovog vikenda zbliži s Kathleen. No umjesto toga, izgledala je blijedo dok je zurila u komad pastirske pite na svome tanjuru. Isabelle je polako izdahnula, rekavši potiho. »Oh joj.« Sidney se smrznula. Znala je taj uzdah Oh joj. Ozbiljno, ovu trudnicu nisu mogli nikuda voditi.

61


mart@ & nymphe

Deveto poglavlje Vaughn je morao priznati da su se »tri amigosa« dobro snalazila pod pritiskom. Simon, koji je sjedio do njega, »ukrao« je posljednji zalogaj pastirske pite s Isabellina tanjura. »Simon«, pretvarala se da se buni. »Oprosti«, rekao je s vragolastim smiješkom, pokazujući na praznu posudu u kojoj se pekla pita. »Nema više, a ja sam mjesecima čekao na tu pitu.« »Pa kako bih ti to mogla zamjeriti?« Nasmiješili su se jedno drugom, potpuno razdragani. Vaughn je morao upotrijebiti sve svoje vještine tajnog agenta da ne prevrne očima. Ova je predstava trajala već dvadeset minuta, a za to je vrijeme Simon uspio pojesti svaki zalogaj pastirske pite s Isabellina tanjura. Izmjenjivali su mnogo stidljivih pogleda, ali Vaughn se pretvarao da ništa ne vidi — jednako ako što se pretvarao da na drugom kraju stola ne vidi gospođicu koja kradom pije iz Isabelline čaše. No iskreno govoreći, Sidney je barem uspijevala biti suptilnija u cijeloj toj šaradi, s majstorskim ispijanjem Isabellina vina. Otpila bi nekoliko gutljaja iz obje čaše, a činilo se da njegovi roditelji toga nisu bili ni svjesni. Ali izgleda da je trojka također bila uvjerena kako su zavarali njega, agenta FBI-a, a Vaughn nije znao je li da se zabavlja ili uvrijedi zbog toga. Možda pomalo od oboje. Nakon ručka Sidney i Isabelle ponudile su se da pomognu s raspremanjem suda, a tri su muškarca izašla u dvorište. Vaughn i Simon planirali su tijekom vikenda popraviti krov od šindre na dvorišnoj šupi, svakako uz veliku pomoć od strane svog oca koji je bio umirovljeni drvodjelac, ali kojemu je njihova majka strogo zabranila bilo kakav naporan rad budući da je prije šest mjeseci imao srčani udar. »Sve sam potrepštine naručio kod McGovema«, rekao je njihov tata misleći na lokalnu željezariju. »Možete mojim kamionetom otići po stvari.« Simon je kimnuo. »Sidney i Isabelle mogu s nama u grad da se smjeste u hotel.« »Uz pretpostavku da će ti majka dopustiti da odvedeš djevojke iz ove kuće«, rekao je Adam. »Trebao si je samo vidjeti posljednja dva tjedna. Mislim da je cijeli Apple Canyon već čuo za njezina sina i njegovu zaručnicu.« Ponosno je pogledao Simona. »Drago nam je zbog tebe, sine. Isabelle se čini kao divna djevojka.« Simon je odgovorio bez oklijevanja. »I jest, tata.« 62


mart@ & nymphe Na trenutak se Vaughn zapitao kakav je to osjećaj, biti tako siguran — znati, bez sumnje, da si pronašao onu osobu s kojom želiš provesti ostatak svog života. S obzirom na Simonovo skoro vjenčanje i Isabellinu iznenadnu trudnoću, Vaughn bi očekivao da njegov brat bude u stanju blage do umjerene panike. Ali umjesto toga, Simon se činio potpuno smirenim u vezi sa svime. Vaughn je gledao kako je njegov tata zagrlio Simona i srčano ga potapšao po leđima čestitajući mu. Nasmiješio se na to, a potom ih ostavio da prožive taj trenutak bliskosti između oca i sina dok je on otišao u kuću uzeti ključeve očeva kamioneta. Dosta je bilo sentimentalnosti — on je, u konačnici, morao popraviti taj krov. *** Pola sata kasnije Vaughn i Simon stajali su na prilazu naslonjeni na očev kamionet i čekali da se žene privremeno oproste na ulaznim vratima. Vaughnu je pao pogled na Sidneyinu slatku guzu dok se ona smijala nečemu što je rekla njegova majka. »Izgleda da se mami ona stvarno sviđa«, rekao je Simon. Vaughn je zagunđao jer je to i sam primijetio. Čini se da je starija sestra Sinclair bila savršeno sposobna zašarmirati svakoga osim njega. »Mislim da je pridobila mamu onog trenutka kad je zarezala rajčicu.« »Ja sam opet mislio na Isabelle.« Očito. Vaughn je otkinuo pogled od zgodne crvenokose žene koja je bila ovdje, u kući njegovih roditelja, osvajajući ih svojim osmijesima i nasmijavajući ih svojim šalama na vlastiti račun poput mislila sam da sam na tečaju samoobrane. Bilo je dobro to što na nekoliko sati ide u hotel, jer mu je trebao predah — predah od tih nogu, plavozelenih očiju, zavodljive haljine na preklop koja je imala pojas oko struka i mogla se lako razvezati jednim hitrim pokretom. Opet je zamišljao neke stvari. Nekoliko minuta kasnije njih su četvero konačno krenuli, a Sidney ga je opet slijedila svojim autom. Vaughn je krenuo najkraćim putem do grada, bilo je to dvadeset minuta vožnje po brdskoj zavojitoj cesti. Zaustavili su se na prilazu ispred pansiona Carter Mansion izgrađenog u viktorijanskom stilu, jer su tu sestre Sinclair planirale prenoćiti. Čim se Sidney in auto zaustavio iza kamioneta, Isabelle je izletjela i žurno se po stepenicama uputila u pansion, ne čekajući ostale.

63


mart@ & nymphe »Valjda jedva čeka da se prijavi na recepciji«, rekao je Simon pokušavajući biti duhovit. Zatim je on izašao iz kamioneta, uzeo Isabellin kovčeg iz prtljažnika Mercedesa i brzo krenuo za svojom zaručnicom u pansion. Pa su ostali njih dvoje. Vaughn je izašao iz kamioneta i došao do Sidneyinog auta. Pronašao ju je kako stoji pokraj otvorenog prtljažnika i upija slikoviti prizor gradića pred njima — starinska popločana uličica obrubljena živo obojenim povijesnim zgradama. »Dakle, ovo je >grad<.« Nakrivila je glavu kao daje iznenađena. »Tako je zgodan i šarmantan.« Okrenula se i digla obrvu. »Stvarno si ovdje odrastao?« Ha ha. »Što si očekivala? Gostionicu, benzinsku postaju i neki lokalni bistro koji se zove Kod Flo i ima ponudu dana — mesnu štrucu za 20 kuna?« »Naravno da ne.« Uputio joj je uporan mogu-čekati-istinu-cijeli-dan pogled u maniri agenta FBI-a. Prevmula je očima. »U redu. Možda je to donekle u skladu s onime što sam zamišljala.« Zadovoljan tim priznanjem, Vaughn je posegnuo za ručkom njezina kovčega. Zagunđao je kada ga je podignuo iz prtljažnika. »Isuse Kriste, što si sve spakirala?« »Aparat za espresso. Ovdje nigdje u blizini nema Starbucksa pa sam morala improvizirati.« Taman joj je htio odgovoriti — Je li ti to mene zezaš — kada je uhvatio tračak smijeha u njezinim očima i shvatio da se šali s njim. »Slatko. A što je zapravo u tom kovčegu?« Uzela je torbu za laptop i prebacila je preko ramena. »Časopisi o vjenčanjima za Isabelle. Cijela hrpa časopisa.« Zatvorila je prtljažnik auta i krenula prema pansionu. »Ah. Misliš na one koji su krcati člancima poput >Kako zadiviti goste nenormalno skupim cvjetnim aranžmanima< i >Gdje kupiti bajoslovno skup porculanski set posuđa koji nikad nećete koristiti<?« »A mislila sam da sam ja cinična.« »Ma daj. Moraš priznati daje cijela stvar čista financijska zamka«, rekao je. »Cijela ta industrija vjenčanja vreba nervozne mladenke, uvjeravajući ih da moraju potrošiti čitavo bogatstvo na stvaranje romantične ideje o savršenom danu.« »A kad tebi bude 45 i tvoja 24-godišnja zaručnica poželi stvoriti prekrasne uspomene kojih ćete se oboje sjećati ostatak života, sigurna sam da ćeš i njoj održati isti govor«, uzvratila mu je Sidney bez oklijevanja.

64


mart@ & nymphe Ooo, opet je zvučala kao da ju je iživcirao. Vaughn se okrenuo i napravio nekoliko koraka nazad da bi je mogao pogledati u lice. Začudo, kada je vidio njezin ljutiti izraz lica, nasmijao se — i poželio ju je još više isprovocirati. »Sviđa mi se taj scenarij. Reci mi još nešto o toj mojoj 24-godišnjoj ženi. Je li seksi? Ima super tijelo?« Sidney mu se slatko nasmiješila. »Sjećaš li se što si mi rekao u onom kafiću? Da bismo se mogli naći idući dan pa bi me iznenadio tako što ne bi ispao takav kreten kakav sam mislila da jesi? Mislim da smo službeno zaključili da ne bi uspio u tom pothvatu.« Zastao je na dnu stubišta. »Ali nisam ti još pokazao svoje najbolje poteze.« »Dušo, ja već znam koji su tvoji najbolji potezi«, rekla je, zabacivši glavu da bi ga pogledala u oči. »A prije pet godina možda bih bila u iskušenju. Ali sada tražim... ozbiljnije kandidate.« Osobno je mislio da je ne bi ubilo da se malo zabavi — imala je cijeli život pred sobom da se dosađuje s ozbiljnim kandidatima. »Ovo je već drugi put da si me nazvala >dušo<. Ne mogu se odlučiti sviđa li mi se to ili bih se trebao osjećati objektivizirano«, zadirkivao ju je. Uzdahnula je. »Stvarno mislim da neću moći proći do oltara u svadbenoj povorci s tobom.« Rekao joj je sporo i s nešto dubljim glasom: »Oprezno, Sinclair. To su vrlo nesmotrene riječi za nekoga poput mene.« Ostavila ga je samog ondje na dnu stubišta. Sa smiješkom se okrenuo i gledao je kako odlazi. Da, još je uvijek zajedljiva. Ali to ne znači da on ne može uživati u pogledu na njezinu pozadinu. Vaughn ju je slijedio do vrata pansiona gdje je vidio plakat na kojem je pisalo da je kuća sagrađena 1849. godine. Zakoračivši unutra, uočio je da se uložilo mnogo truda i pažnje u očuvanje povijesnog karaktera kuće. S njegove lijeve strane nalazio se salon s kaminom i antiknim namještajem. S druge strane predvorja bila je dnevna soba s malom recepcijom. Iza ukrašenog drvenog pulta recepcije sjedila je žena u srednjim 50-ima odjevena u traperice i majicu cvjetnog uzorka. Dočekala ih je s toplim osmijehom. »Dobro došli u Carter Mansion.« Sidney je pogledala uokolo. »Moja sestra Isabelle došla je prije nekoliko minuta. Barem mislim da jest.« »Ona i Simon upravo su otišli na kat. Rekli su da stižete odmah iza njih. Sidney, zar ne?« Žena se predstavila kao Lauren, bila je jedna od suvlasnika pansiona. Navela im je koje sve usluge mogu dobiti u pansionu za vrijeme svog boravka, i potom upisala Sidney u knjigu

65


mart@ & nymphe gostiju. »Vi ćete biti u sobi Jocelyn. Vaša je sestra u susjednoj sobi.« Preko pulta joj je gurnula maleni metalni ključ s logom pansiona. Sidney je raširila oči vidjevši to. »Oh, vauuu. Pa vi imate prave ključeve, a ne kartice.« Izvadila je mobitel i slikala ključ. »Ona je iz grada«, objasnio je Vaughn ženi za recepcijom. Sidney ga je gurnula ramenom. »Pa i ti si sada iz grada.« »Ali ja se svugdje uklopim. Tako je to s nama iz FBI-a.« Frknula je nosom na to. »Ti se uklopiš? U kafiću je onoga dana bilo valjda trideset ljudi, ali samo sam tebe uočila čim sam ušla.« Zanimljivo priznanje. »Malo si me odmjerila, zar ne?« Sidney se zarumenjela, a zatim se okrenula prema Lauren — očito nije imala namjeru odgovoriti na ovo. »Do kada se moramo odjaviti iz pansiona?« »Do podneva. Servirat ćemo vam bogat doručak u sobu u bilo koje vrijeme koje odaberete između 7,30 i 9,30 sati.« Lauren se prijateljski okrenula prema Vaughnu. »Ja sam u crkvenom vrtlarskom društvu zajedno s tvojom majkom. Svakako joj reci da sam je pozdravila.« »Naravno«, rekao je Vaughn. »Mnogo je pričala o Simonovim zarukama, ali nije ništa rekla za vas dvoje.« Vlasnica pansiona pokazala je na njih dvoje. »Jeste li dugo zajedno?« Sidney je zatreptala, a zatim rukom pokazala na Vaughna. »On i ja?« Nasmijala se. »Oh, ne. Neeee, ne, ne.« Vaughn se, nimalo uzrujan, nasmiješio Lauren. »Ako niste shvatili, ovo je bilo ne.«

66


mart@ & nymphe

Deseto poglavlje Nakon što su se raspakirale, Sidney i Isabelle sklupčale su se na Isabellinu krevetu s hrpom časopisa za mladenke i bacile se na posao. Tijekom sljedećih nekoliko sati odabrale su boju haljina za djeveruše, napravile popis gostiju za svečanost darivanja mladenke i djevojačku večer, te zajedno napravile nekoliko kolaža s fotografijama cvjetnih aranžmana za stolove koje će pokazati cvjećaru. Sidney je htjela prijeći na sljedeću stvar na popisu — potencijalne lokacije za pokusnu večeru prije vjenčanja jer je lokaciju trebalo rezervirati pod hitno — kad je digla pogled i vidjela da je Isabelle zaspala podvivši ruku pod glavu. Sidney je tiho ustala i uzela prekrivač koji je bio složen na dnu kreveta. Pokrila je Isabelle koja je na licu imala izraz spokojnog zadovoljstva dok je drijemala, a ispred nje na krevetu stajao je rastvoreni časopis za mladenke. Vidjevši to, Sidney je osjetila ubod nečeg slatkogorkog. I ona je nekoć osjećala takvu sreću i nadu u vezi sa svojim vjenčanjem — prije nego što je nenadano izbačena iz te fantazije kada se pojavila ljubavnica njezina zaručnika. Ostavljajući neželjene uspomene postrani, na prstima je izašla iz sobe. Kada je ušla u svoju sobu, Sidney je provjerila e-mail i zatim poslala Trish fotografiju pravog ključa koji joj je dala vlasnica pansiona. MISLIM DA SAM U MAYBERRYJU3 , napisala je. Za nekoliko sekundi primila je Trishin odgovor. KOLIKO ČUJEM, MALI GRADOVI IMAJU SEKSI ŠERIFE. PROJURI TIM MERCEDESOM KROZ GLAVNU ULICU I NAĐI SI DEČKA. Sidney se nasmiješila. Da je to barem tako lako. Odlučivši da bi ležerniji stil bio prikladniji za večeru, presvukla se u traperice, ravne sandale i lepršavi bijeli izvezeni topić. Raspustila je kosu iz pundže u koju ju je bila skupila tog jutra, pustila je da pada u neurednim valovima i pomoću uvijača za kosu malo uvila krajeve. Upravo je završavala kada je čula kucanje na vratima. Isabelle se zijevajući dovukla unutra. »Simon mi je upravo poslao poruku. Kaže da će doći po nas za dvadeset minuta.« Promotrila je Sidney. »Vau. Nisam te godinama vidjela u tako neposlovnom izdanju.« Sidney je pozorno promatrala svoj odraz u zrcalu na vratima ormara. »Nešto mi nedostaje. Misliš li da u gradu prodaju kaubojske čizme?« 3

Mayberry je izmišljeni gradić i mjesto radnje dviju popularnih američkih serija (The Andy Griffith Show i Mayberry R.F.D.). U američkoj popularnoj kulturi predstavlja arhetip malog mjesta i idiličnog života u provinciji (op. prev.).

67


mart@ & nymphe »Ne one s potpisom Manola Blahnika«, rekla je Isabelle zadirkujući je. Pa, to je stvarno bila šteta. Za večeru je Kathleen napravila odmak od tradicionalne irske hrane i umjesto toga napravila piletinu s limunom, zelenim maslinama i kus-kusom — što je, čini se, bolje odgovaralo Isabelle i bebici. Sidney je sjedila desno od sestre, a Kathleen na začelju stola, s njezine druge strane. Raspoloženje je bilo bučno, svi su razgovarali sa svakime, a Sidney je poprilično mnogo čavrljala s Kathleen. Dok su pili kavu i jeli desert, ukusnu tortu od pistacija i čokolade koja je također »dečkima« bila omiljena, razgovor je krenuo smjerom koji je Sidney smatrala neizbježnim. »Primijetila sam da nisi spomenula da imaš dečka«, rekla joj je Kathleen. »Znači li to da si slobodna?« Galama oko stola naglo je utihnula, a pet pari očiju zurilo je u Sidney. Dakle. Još jedno direktno i nezgodno pitanje za nju. »Da, slobodna sam«, rekla je. »Ne razumijem to«, obratila joj se Kathleen. »Kako to da pametnu, lijepu djevojku poput tebe nije već zgrabio neki dobar muškarac?« »Mama«, rekao je Vaughn. »Siguran sam da Sidney ne želi da je ispitujemo o njezinu privatnom životu.« Duboko u sebi Sidney je znala da Vaughn — koji je očito zaključio da se u prošlosti opekla u ljubavi — samo pokušava biti pristojan. Ali to i jest bio problem, ona nije htjela da on bude ljubazan, kao daje treba štititi od ovakvih pitanja. To nije bilo ništa bolje od prokletog »jadna Sidney« pogleda. »U redu je, mogu odgovoriti na pitanje.« Okrenula se prema Kathleen. »Bila sam u vezi s nekime u New Yorku, ali ta je veza završila taman prije nego što sam se preselila u Chicago.« »Pa sada kada si ponovno slobodna, kakvog muškarca tražiš? Vaughn?« Kathleen je pokazala rukom. »Dodaj mi vrhnje.« To je i uradio, a potom se okrenuo i ponovno pogledao Sidney. Usne su mu se izvile u uglovima, bila je to tek naznaka osmijeha. Izazivao ju je, znala je to, čekajući da se izvuče od pitanja njegove majke. Nikada nije uspijevala odoljeti njegovim izazovima. »Zapravo, imam popis stvari koje tražim u muškarcu.« Sidney je otpila gutljaj kave. Vaughn je podignuo obrvu. »Imaš popis?« 68


mart@ & nymphe »Aha.« »Ma naravno.« Isabelle ju je iznenađeno pogledala. »Nikada mi nisi rekla za to.« »Kakav je to popis?« upitala je Kathleen sa zanimanjem. »To je zapravo test«, rekla je Sidney. »Popis osobina koje upućuju na to je li muškarac spreman za ozbiljnu vezu. To mi pomaže izdvojiti tipove koji se boje obvezati, ženskare, kao i sve druge loše muškarce, tako da se mogu usredotočiti na kandidate s više potencijala za dugoročnu vezu.« Vaughn je prevrnuo očima. »E pa sad sam stvarno čuo sve.« »Gdje si našla taj popis?« pitao je Simon. »Znaju li sve žene za to?« »Zašto pitaš? Strah te da nećeš proći na prozivci?« Isabelle mu je namignula. »Malo sam istraživala«, rekla je Sidney. »Sama sam ga sastavila nakon što sam pročitala nekoliko članaka na intemetu.« »Popisi, testovi, istraživanja, online spojevi, brzi spojevi — ne mogu pratiti sve te stvari koje vi mladi radite«, rekao je Adam s čela stola. »Gdje su nestali oni dani kada bi vidio djevojku u restoranu ili kafiću i jednostavno joj prišao i rekao bok?« Vaughn se okrenuo prema Sidney s vragolastim smiješkom. »Da, stvarno, gdje su nestali ti dani, Sidney?« Dobacila mu je pogled. Ne pametuj. »Znate kako se kaže — vani je džungla. Danas žena mora brzo odlučiti je li neki muškarac dobar za nju.« Odmahnula je glavom s glumljenim oklijevanjem. »Nažalost, neki dečki jednostavno ne prođu selekciju.« »Ali sve što treba je jedan«, rekla je Isabelle uputivši svom zaručniku osmijeh pun Ijubavi. Simon je pružio ruku preko stola i nježno svojom rukom prekrio njezinu. »Onaj pravi.« Sve dok ne povali svoju osobnu trenericu. Sidney je otpila još jedan gutljaj kave, zadržavši cinični komentar za sebe. Nije željela pokvariti Isabellin i Simonov idilični sve-štotrebaš-jeljubav trenutak. Vaughn je nagnuo glavu gledajući sretni par. »Ah, pa vas dvoje ste tako... sladunjavi.« Kathleen ga je ušutkala. »Ne rugaj se bratu.« »Zašto? Pa očekujem da svakog trenutka u kuću dođu ptičice i male šumske životinje i počnu pjevati pjesme o pravoj Ijubavi jer su tako divni.« Sidney se naglas nasmijala. Brzo se ugrizla za usnu da prikrije smijeh. 69


mart@ & nymphe Kada joj se pogled preko stola sreo s Vaughnovim, shvatila je da su se na trenutak složili oko nečega. »Dakle«, rekla je Kathleen uzevši nož za tortu. »Tko je za još torte?« Nakon večere kada je suđe uklonjeno, Kathleen je nestala na nekoliko minuta, a onda se vratila u kuhinju noseći hrpu fotoalbuma. »Oh, sranje, ne«, uzdahnuo je Vaughn. »Nema šanse, mama«, rekao je Simon odlučno. »Ne fotoalbumi.« »Zašto? Pa sigurna sam da bi ih djevojke voljele vidjeti. Vi ste dečki bili tako slatki kad ste bili mlađi.« Otjerala ih je. »Idite popravljati krov dok mi pričamo.« Tri su se žene preselile u dnevnu sobu, a Kathleen je Isabelle i Sidney pokazivala fotoalbume. Pričala im je duhovite obiteljske anegdote i postala nostalgična kada je otvorila Simonov dječji spomenar. »Sve sam zapisivala jer sam znala da će mi on biti posljednje dijete. Adam i ja planirali smo veliku obitelj, ali imala sam neke komplikacije nakon Simonova rođenja. Ali oduvijek sam htjela imati kćer.« Dignula je pogled sa spomenara i nasmiješila se Isabelle. »Sada ću barem dobiti snahu. Konačno.« Isabelle joj je uzvratila smiješak. »Svjesna sam toga da se Simon i ja znamo tek nekoliko mjeseci, ali nadam se da znate da su moji osjećaji prema njemu potpuno iskreni. Mislim da je on jednostavno... divan. Duhovit je, drag i brižan, i tako je dobar čovjek. Jedva čekam da se vjenčamo i zasnujemo obitelj, da počnemo stvarati naše uspomene, baš poput ovih.« Pokazala je na fotoalbume na stoliću za kavu ispred njih. Kathleen su zasuzile oči. »Pa, mislim da je ovo najljepša stvar koju sam ikada čula.« Nasmijala se i obrisala oči. »Mislim da ovo zaslužuje jedan zagrljaj.« Privukla je Isabelle k sebi i zagrlila je. Sidney je osjetila stezanje u prsima kada je vidjela dvije žene u zagrljaju. Isabelle u životu nije imala mnogo ovakvih trenutaka, zapravo obje nisu. A iako je bila sretna zbog Isabelle, vidjevši sestru kako se zbližava s budućom svekrvom, to ju je podsjetilo na stvari koje je i sama htjela ostvariti u ovom trenutku života. Pazi, upozorio ju je pragmatični glas u njezinoj glavi. Ovo počinje zvučati kao zavisi. Sidney je ustala iz fotelje. »Idem po čašu vode. Treba li još nekome štogod?« »Zapravo, Sidney, ako ti nije problem, uzmi koju bocu vode iz hladnjaka pa ih odnesi vani dečkima«, rekla je Kathleen. »I pitaj ih dokad planiraju raditi vani.«

70


mart@ & nymphe Pomislivši da bi joj dobro došlo malo svježeg zraka, Sidney je kimnula. »Naravno, nema problema.« Uzela je tri boce vode iz hladnjaka, a zatim krenula u dvorište slijedeći red šarenog cvijeća sve do dvorišne šupe obojene u bijelo. Vidjela je Simona kako radi na onom dijelu krova koji je bio bliže Ijestvama pa ga je zazvala i pružila mu bocu vode. »Vaša mama želi znati kad ćete bili gotovi s poslom.« Spustio se niz ljestve i uzeo vodu. »Mislim da smo za danas gotovi. Ionako će se uskoro smračiti.« Zazvao je Vaughna koji je promolio glavu iza vrha krova. »Ja idem u kuću.« Vaughn je kimnuo i vratio se svom čekićanju. Sidney nije imala namjeru stajati tu cijelu noć i čekati ga pa je njegovu bocu vode stavila u travu pokraj ljestvi. Okrenula se da pođe za Simonom, ali onda je zastala. Možda bi joj dobro došao mali predah prije nego što se vrati unutra najdivnijem zaljubljenom paru u Chicagu i okolici. Primijetila je stazu s lijeve strane šupe. Vidjevši da staza vodi u šumu blizu kuće Robertsovih, odlučila je malo prošetati. Bliže šumi, staza se dijelila na dvoje. Imajući na umu da će se uskoro smračiti, ignorirala je onu stazu koja je vodila dublje u šumu te odabrala drugu koja ju je dovela na malu čistinu. Usporila je korak kada se približila vrhu čistine zatečena slikovitim prizorom. Imanje Robertsovih bilo je na vrhu brijega, a s čistine se pružao pogled prema dolini. Duboko plavetnilo neba bilo je ispresijecano blistavim nijansama crvene, tamnonarančaste i žute dok je sunce zalazilo iza brežuljaka. Vidjevši da još ima malo vremena dok traje dnevna svjetlost, sjela je u travu. Obgrlila je koljena i položila bradu na podlaktice uživajući i u pogledu i u tim kratkim trenucima kada je bila blaženo slobodna od cijele priče o vjenčanju.

71


mart@ & nymphe

Jedanaesto poglavlje Da ti nije palo na pamet slijediti je. Vaughn je sam sebi u glavi ponavljao ovu mantru dok je lupao čekićem. Kada je završio s redom crijepova na kojem je radio, odlučio je daje za večeras dosta. On i Simon imali su još posla sutra, ali dobro su napredovali — već je više od pola krova bilo popravljeno. Rukom je obrisao čelo, a zatim se spustio niz ljestve i otvorio bocu vode koju mu je Sidney ostavila. Primijetio je da je večeras izgledala drugačije. Raspuštene kose, u trapericama koje su se pripijale uz svaku njezinu oblinu i nekom ljetnom topiću koji je bio pripijen preko grudi a lepršao oko njezina struka. Praktički je mogao osjetiti kako joj prstima prelazi preko meke kože, iscrtavajući sporu stazu preko linije njezina struka gore prema zavodljivoj oblini njezinih grudi. Kriste. Frustrirano ispijajući veliki gutljaj vode, Vaughn je pogledao prema stazi koja je vodila na čistinu. Otišla je prije tek nekoliko minuta i znao je da nije mogla daleko stići. Iako... uvijek je postojala mogućnost da se zaplete u otrovni bršljan. Ili da naleti na nekog ljutitog jazavca. Ili bi se mogla poskliznuti u onim svojim skupim sandalama na remenčiće i skotrljati se naglavce niz brijeg pa upasti u čitavo leglo ljutih jazavaca. Vjerojatno bi ipak morao provjeriti gdje je ona. Za svaki slučaj. Kada je to odlučio, krenuo je stazom kroz šumarak koji je poznavao kao svoj džep i vidio je kako sjedi blizu ruba čistine. Pogledala je preko ramena, oprezno ga promatrajući dok se približavao. Stao je pored nje. »Dakle, koliko je stvari na tom tvom popisu?« Promatrala ga je dok je sjedao u travu do nje. »Trideset i četiri.« »Trideset i četiri? Pa ti se šališ.« Vaughn je sumnjao da bi ijedan muškarac mogao proći takav test. Možda je to i bila svrha. Uspravila se i zauzela defenzivni stav. »Možda su neke stvari suvišne, ali sve u svemu popis mi se čini prilično solidnim.« Dobro, sad je već bio znatiželjan. Odmahnuo je rukom. »U redu, objasni mi. Da čujemo taj popis takozvanih znakova koji govore je li muškarac spreman za ozbiljnu vezu.« 72


mart@ & nymphe Nagnula je glavu, glumeći zbunjenost. »A podsjeti me — zašto bih trebala mariti za tvoje mišljenje?« Izazovno je podignuo obrvu. »Možda se bojiš da ću ti reći da ti je taj popis totalno sranje?« Prkosno je izdržala njegov pogled, a onda počela nabrajati na prste. »Ne smije biti fiksiran na bivšu vezu. Mora biti slobodan vikendima. Imati ozbiljnu karijeru. Imati stabilan emocionalni odnos s roditeljima. Imati prijatelje koji su u ozbiljnim vezama.« Zastala je kao da se pokušava prisjetiti drugih stvari s popisa. Vaughn se namrštio. »Nadam se da to nije sve. Jer si upravo opisala mene.« Razrogačila je oči, s užasnutim izrazom lica. Zatim se nakon kratke pauze nasmiješila. »Ah. Ali ti padaš na pravilu broj jedan, najvažnijem pravilu od svih: on kaže da ne traži ozbiljnu vezu.« Vaughn je izdahnuo. Hvala Bogu na pravilu broj jedan. Bio test glup ili ne, nije htio davati nikakve znakove da je »spreman za ozbiljnu vezu«. To je u redu za ostale frajere, ali on je, hvala lijepa, uživao u svom životu ovakvom kakav je sad bio. Sidney je odahnula s olakšanjem. »Uf, ovo me na trenutak malo izbacilo iz takta.« Rukom je mahnula prema njemu. »Ne mogu dopustiti da mi se neprimijećeno prikrade tvoj tip muškarca.« Ta ga je primjedba malo bocnula. »Za tvoju informaciju, moj se tip ne pokušava >prikrasti<. Uvijek sam iskren oko činjenice da ne tražim dugoročnu vezu.« Osmijeh joj je bio sladak, ali ton glasa suh. »Vau, baš si tako dobar momak zbog toga. Jer iskreno kažeš da si ženskar.« A... sad ga je već jako ubola. »Dakle, radije bi da lažem?« Okrenuo se prema njoj. »Da mjesecima izlazim s nekom ženom, zavlačim je i onda joj kažem da ne želim ništa ozbiljno? Zbog toga bih bio dobar momak?« Nagnuo se bliže njoj. »Vidiš, upravo zbog toga ne izlazim sa ženama u tridesetima. Dosadne ste. I teške. I imate popis s trideset i četiri proklete stvari!« Primaknula mu se, a obrazi su joj se zarumenjeli kad je i sama podigla glas. »Ne prebacuj krivnju na mene. Postoji razlog zbog kojeg žene poput mene trebaju popis s trideset i četiri stvari — da se zaštitimo od svih muškaraca koji su poput tebe.« »A što je tako grozno na muškarcu poput mene? Evo kako ja na to gledam: ako tražiš vječnu ljubav, ima muškaraca koji su pravi za tako nešto. Ali ako se hoćeš zabaviti, onda sam ja tvoj čovjek, mala.«

73


mart@ & nymphe »Iskreno ću ti reći, stvarno si vrlo samopouzdan.« Dovraga, pa jest — a ima i razloga za to. Zagledao joj se u oči. »Preokrenuo bih ti život, Sinclair, i znaš to.« Upravo je tada uočio da su bili udaljeni tek nekoliko centimetara. Ali ona se nije pomakla, a nije ni on. »Ah, da. Tvoji takozvani >potezi<.« Naglasila je tu riječ drskim pokretom glave. »To nešto... osobito što čini specijalnog agenta Vaughna Robertsa tako >specijalnim<.« Ta usta. Njezine su ga sarkastične riječi totalno iznervirale, ali ipak nije mogao prestati buljiti u te pune izazovne usne. Spustio je glavu i progovorio dubljim glasom. »Želiš li znati što ja mislim?« Zastala je na trenutak, kao da upija njegovu blizinu. Mogao je čuti kako joj se ubrzava disanje. »Ne osobito«, rekla je. Te su riječi bile oličenje cinične Sidney Sinclair, ali promukli ton njezina glasa bio je nešto novo. Nešto što ga je još više privuklo. »Mislim da se brineš kako bi ti se moglo svidjeti ako te sada poljubim.« Oči su joj sijevnule — nesumnjivo zbog ljutnje, ali i zbog uzbuđenja koje je stiglo odnekud drugdje. I prije nego što je uopće razmislio o tome što radi, Vaughn ju je poljubio. Pritisnuo joj je usne dok su mu se usta micala preko njezinih, prenijevši u jedan poljubac svu svoju frustraciju, svu nervozu i ljutnju. Jezikom je grubo prelazio oko njezinog — ne zamarajući se nježnošću ni pretvaranjem — te je osjetio kako je pritisnula ruke na njegova prsa. Pripremio se da ga gume i odgurne od sebe, ali umjesto toga ona je uhvatila njegovu majicu i privukla ga bliže sebi i o dragi Boze uzvratila mu je poljubac. Njegovo se suzdržavanje samo... slomilo. Zgrabio ju je i privukao sebi u krilo, a njezine su se noge u trapericama obavile oko njegovih bedara. Jednu je ruku zario u njezinu kosu dok su im se usta luđački stapala u jedno. Ugrizla ga je za donju usnicu, zatim sisala to mjesto gdje ga je ugrizla i prešla jezikom preko njega na način zbog kojeg je dobio erekciju. Zagunđao je iz grla i gurnuo ju je na tlo. Zastenjala je kada se smjestio između njezinih nogu i taj ga je zvuk samo još više uzbudio. Ljubio joj je usta posesivno, lakomo, jednom je rukom držeći za potiljak dok mu je ona uzvraćala svaki poljubac. Htio ju je okusiti još više pa je nagnuo glavu i usnama prelazio po 74


mart@ & nymphe glatkoj koži njezina vrata, odmičući joj kosu da otkrije više kože. Zarila mu je nokte u leđa kroz majicu, pa ju je ugrizao u donji dio vrata. Ona je uzdahnula i izvinula leđa, zatim savila jedno koljeno, tako da se on smjesti dublje među njezinim nogama, te je polako počela uvijati bokovima oko njegove pulsirajuće erekcije. Jebote. Disao je brzo i neravnomjerno, a usta su mu još jednom potražila njezina. Željno je prislonila dojke uz njegova prsa, a on je samo mislio na to kako bi jednu uzeo u usta, dok joj je skidao traperice, otvorio je svoj rasporak na hlačama i snažno je pritisnuo na tlo, dok je ona vrištala njegovo ime a on... »Vaughn!« Glas — Simonov glas koji je dopirao iz dvorišta — odmah ih je naveo da poskoče i razdvoje se. Buljili su jedno u drugo, zadihani i raširenih očiju. »Oh, ne«, rekla je Sidney. »Ti i ja ne možemo... Hoću reći, mi stvarno, stvarno ne bismo smjeli... znaš već.« Pokazivala je na njih dvoje, a usne su joj bile otečene od njegovih poljubaca, obrazi rumeni, a njezina divna crvenkasta kosa neuredno razasuta po ramenima. Vaughn je dodirnuo svoja usta, još pokušavajući shvatiti što se tu dovraga dogodilo. Simon ga je opet zazvao, i ovaj je put zvučao kao da je bliže. Vaughn se odmah prebacio u stil ponašanja tajnog agenta. »Samo se ponašaj prirodno«, rekao je Sidney. Pružio je ruku i iz kose joj izvukao nekoliko latica divijeg cvijeća i pritom joj mirno govorio. »Mi smo dvoje ljudi koji su samo uživali u lijepom pogledu. To je sve. Počeli smo razgovarati o vjenčanju i o mogućnosti da uskladimo datume za djevojačku i momačku zabavu. Mislili smo da bi ih Simon i Isabelle htjeli održati istu večer s obzirom na to daje malo vremena preostalo do vjenčanja.« »Dobro. Djevojačka zabava. Shvatila sam.« Sidney je izdahnula nastojeći se sabrati. Vaughnu je pogled pao na liniju njezina vrata. »Imaš trag ugriza.« Popravio joj je kosu, namještajući prema naprijed, preko ramena. »Možda bi bilo bolje da ostatak vikenda imaš raspuštenu kosu.« Uhvatio je Sidneyin pogled dok su se namještali. »Ne gledaj me tako, Sinclair. Ti si mene prva ugrizla.« Ona je porumenjela kada je Simon zakoračio na čistinu. Vaughn se nasmijao. »Hej, brate. Baš smo o tebi pričali.«

75


mart@ & nymphe Ostatak vikenda Sidney je pazila da više nikada ne ostane sama s Vaughnom. To nije bio tako težak zadatak kao što je pomislila: između Isabelle, Simona, gospodina i gospođe Roberts oko nje je bilo dovoljno ljudi, a uz malo planiranja, Sidney se pobrinula da netko od njih uvijek bude pokraj nje. Ona i Isabelle vratile su se u hotel ubrzo nakon što je Simon pronašao nju i Vaughna na čistini, a sljedećeg su dana došle natrag tek u kasno prijepodne, nakon što su prošle Isabelline najgore jutarnje mučnine. U nedjelju kada su stigle u kuću, Vaughn je već bio na krovu i lupao čekićem. Simon se pridružio bratu na krovu, dečki su konačno dovršili popravak i zatim sve počistili. Tijekom ručka Sidney i Vaughn izmijenili su jedva nekoliko riječi — iako ga je uhvatila kako je gleda u trenutku kada je odmaknula kosu s ramena. Nasreću, trag ugriza na njezinu vratu već je nestao — as njim i svi drugi tragovi njezine čudne, vruće avanture s Vaughnom u šumi. A ta se avantura, zaklela se, više nikada neće ponoviti. Nakon ručka došlo je vrijeme da se oproste i krenu na put. »Tako mi je drago što ste nam se pridružili ovaj vikend«, rekla je Kathleen, privukavši Sidney u zagrljaj dok su se opraštale na prilazu ispred kuće. Zatim se pridružila mužu na trijemu te su im oboje mahali kad su se Vaughnov i Sidneyin auto odvezli s prilaza. »I... gotovo«, rekla je Isabelle dok je lijepi bijeli ranč postajao sve manji u retrovizoru Sidneyina auta. Odahnula je s olakšanjem. »Mislim da smo to dobro izvele. Ne želim ispasti cendrava, ali mislim da sam im se stvarno svidjela.« Zahvalno je pogledala Sidney. »Nadam se da ti vikend nije bio predosadan.« Na trenutak Sidney je bila u iskušenju da sestri sve kaže. Evo zanimljive stvari: poljubila sam Vaughna. Ali onda bi Isabelle željela znati je li taj poljubac nešto značio — a kako on apsolutno, sto posto nije značio ništa, Sidney je zaključila da bi bilo bolje uopće to ne spominjati. »Uopće ne. Bilo je zabavno«, uvjeravala je sestru. Isabelle je spustila svoje sjedalo i zaklopila oči, promrmljavši da bi htjela odrijemati. Radio je tiho svirao, a Sidney je slijedila Vaughnov auto kroz sada već napola poznati labirint šuma, brda i dolina koji je vodio prema autocesti. Nakon otprilike petnaest minuta vožnje Isabelle se uspravila. »Mislim da će mi pozliti.« Sidney ju je pogledala. »Da stanem?« »Da — brzo.«

76


mart@ & nymphe Sidney se zaustavila uz rub ceste, a Isabelle je izletjela iz auta i potrčala prema stablima. Vaughnov auto koji je bio ispred njih usporio je, okrenuo se i zastao na drugoj strani ceste paralelno sa Sidneyinim autom. Simon je izašao iz auta sa smetenim smiješkom. »Ponekad ima mučninu od vožnje«, rekao je Vaughnu. »Hmm«, odgovorio mu je Vaughn kroz otvoreni prozor na vozačevoj strani. Simon je brzo otišao prema stablima gdje se Isabelle nagnula i povraćala. Sjedeći svatko u svome autu na suprotnim stranama ceste, Sidney i Vaughn su se pogledali, ali nijedno od njih dvoje nije izašlo iz auta. Zatim su se oboje okrenuli, dok je siva cesta omogućavala da među njima bude dovoljan razmak.

77


mart@ & nymphe

Dvanaesto poglavlje Dva tjedna kasnije Vaughn je prvi put nastupio kao »Mark Sullivan«, trgovac oružjem koji je želio upoznati policajca Pritchetta i njegovu bandu korumpiranih policajaca. Batista je prema njegovim uputama dogovorio sastanak u petak popodne u jednom lokalu u West Townu. Kao Mark Sullivan, odnosno čovjek koji zarađivao fine novce baveći se mutnim poslovima, Vaughn je morao izgledati kao tip koji svoje slobodno vrijeme provodi u skupim striptiz klubovima. Imao je tamnu bradicu, a nosio je dizajnersko odijelo i talijanske mokasine te razmetljivi Rolex na zapešću. Pritchett se pojavio na vrijeme u pratnji dva krupna dvadesetogodišnjaka. Iako to tri policajca nisu znala, i Vaughn je također doveo svoje goste na ovu zabavu — i to cijelu hrpu. Korumpirani su se policajci smatrali opasnim metama. Osim što su bili naoružani, mogli su mnogo toga izgubiti ako bi ih uhvatili. Za neke je kriminalce odlazak u zatvor jednostavno bio sastavni dio života na ulici, praktički uobičajena procedura. Ali za državne je službenike i policajce ako te istražuje FBI to bilo ravno smaku svijeta — a ako bi netko pomislio da je njegovu svijetu došao kraj, nije bilo kraja glupim i opasnim stvarima koje bi mogao učiniti. Zbog toga Vaughn i Huxley nisu riskirali s ovim sastankom. Huxley i još trojica kolega iz njihova odjela sjedili su autima parkiranima blizu bara, a svi će agenti slušati svaku riječ koju Vaughn izgovori putem mikrofona veličine pribadače koji je on pričvrstio na jedan od gumba na svojoj košulji. Također im se pridružio i tim za specijalne operacije, bio je to tim od osam agenata naoružanih jačim oružjem koji je slijedio Pritchetta i njegova dva pratitelja — koje su već identificirali kao policajce Jamesa Mahoneya i Alija Ortiza — na ovaj sastanak te su potvrdili da su tri policajca naoružana samo običnim oružjem te da nemaju nikakvo pojačanje iza sebe. Pritchett je uočio Vaughna za stolom i krenuo prema njemu u pratnji Ortiza i Mahoneya. Nakon nekoliko minuta zauzimanja stava i odmjeravanja Vaughn i Pritchett bacili su se na posao. Rekao je Pritchettu da je imao nekih problema s transportiranjem oružja u Chicago te da se zainteresirao kada mu je Batista rekao za krijumčarski lanac koji je policajac vodio sa strane. »To je jebeno genijalno«, hvalisao se Pritchett Vaughnu. »Imam dobru ekipu. Što god želiš, mi ti to možemo srediti. Iznajmljujemo kombije i kamione, ovisno o obimu posla. Ako nas netko i zaustavi, samo pokažemo značke i kažemo da radimo izvan službene dužnosti, dostavljamo predmete koje je netko kupio na policijskoj dražbi. Nitko u to ne sumnja.« »Često vas zaustavljaju?« pitao je Vaughn skeptično. 78


mart@ & nymphe »Nikad nas nisu zaustavili. Samo ti kažem da imamo plan B, ako ustreba«, rekao je Pritchett, nastojeći ga brzo umiriti. »Ne vodim ja neku amatersku stvar. Mi smo murjaci. To je ono najbolje. Znamo kako drugi murjaci razmišljaju.« »Kao naprimjer?« upitao je Vaughn. »Naprimjer, znamo da se moramo razdvojiti kada vozimo određenom rutom jer bi karavana kombija koji voze Lake Shore Driveom usred noći bila vrlo sumnjiva. Znamo u kojim su četvrtima i ulicama najčešće policijske patrole. Znamo sve takve trikove.« Pritchett je otpio gutljaj kave. »Ali ne treba se brinuti samo zbog policije. Možda netko drugi dočuje da se bavimo transportom oružja i odluči da se i on želi uključiti u akciju. Možda on misli da bi bilo lako ubiti jednog ili dvojicu krijumčara i ukrasti njihovu robu.« Kimnuo je dvojici krupnih policajaca koji su mu stajali svaki s jedne strane. »Spremni smo i za takve stvari. Organizirani smo kao prokleti izviđači. Je li tako, Ortiz?« »Ništa nas ne smije iznenaditi«, odgovorio je krupni policajac s Pritchettove desne strane s prefriganim smiješkom na licu. Vaughn nije pokazao nikakvu reakciju na to, ali u sebi je pomislio kako će porota, ali i novinari, uživati u ovoj izjavi. Korumpirani policajci sebe uspoređuju s izviđačima — ovakve će bombastične izjave osvanuti u svim medijima u trenutku kada cijeli slučaj postane poznat javnosti. »Imamo elektrošokere, oružje i pancirke«, razmetao se Pritchett. »Što god da trebaš prokrijumčariti u grad, mi ćemo to srediti. Nitko se neće petljati u naše poslove.« Vaughn se nagnuo prema natrag u stolici i promatrao Pritchetta, kao da promišlja o svemu. »Imam neki posao u Indianapolisu«, konačno je rekao. »Možda bismo to mogli obaviti za probu.« U Pritchettovim je očima zasjala pohlepa. »Što se prevozi?« »Vatreno oružje — kombinacija automatskog oružja i pištolja«, rekao je Vaughn. Pritchett je slegnuo ramenima. »Nema problema.« »Oružje je teško. Koliko ljudi imaš u svojoj ekipi?« »Osim mene još su četvorica.« »Svi imaju te zgodne značke o kojima si pričao?« Pritchett se na to nacerio. »Svi.«

79


mart@ & nymphe Dakle, suočavali su se s krijumčarskim lancem s pet aktivnih policajaca. »Kako znaš da im možeš vjerovati? Oni su policajci. Što ako ih odjednom spopadne grižnja savjesti?« emfatično je naglasio Vaughn. »Zajebi me s ovime, Pritchett, i bit će ti to zadnji zajeb u životu.« Pritchett ga je brzo počeo smirivati. »Ne brini. Sam sam odabrao te ljude. Trebalo mi je gotovo godinu dana da sastavim ovu ekipu. Ti su dečki pouzdani — znaju prepoznati dobru poslovnu priliku.« Vaughn je iz džepa na hlačama izvadio komadić papira i gurnuo ga preko stola prema Pritchettu. Dosta je bilo čavrljanja — došlo je vrijeme da se posao zaključi. »Gornja adresa je skladište u Indianapolisu iz kojeg ćete pokupiti oružje. Budite tamo idući ponedjeljak u ponoć. Parkirajte se na južnoj strani parkirališta — čekat će vas tip koji se zove Masso. Donijet ćete mi oružje na ovu drugu adresu.« »Koliki je naš dio?« pitao je Pritchett. »Petnaest tisuća«, rekao je Vaughn tonom koji je davao do znanja da oko toga nema pregovora. Pritchett je razmijenio pogled s policajcima do sebe, a onda se okrenuo Vaughnu i kimnuo. »Dogovoreno.« Kasnije te večeri, nakon što se Vaughn presvukao iz kičaste odjeće i skinuo Rolex, on i Huxley su u jednom pubu blizu državnog odvjetništva ispričali Cadeu novosti o istrazi. »Dakle, tko je Masso?« pitao je Cade. S vremenom će, nakon što se dogode uhićenja, agenti predati slučaj državnom odvjetništvu da se pokrene sudski proces — ali do tada je Vaughn, kao stariji agent raspoređen na taj slučaj, bio glavni. »Masso je specijalni agent Brent Lyons iz FBI-eva ureda u Indianapolisu«, rekao je Vaughn. »U ponedjeljak navečer on će sačekati Pritchettovu ekipu s nekoliko torbi oružja, ali oni neće znati da je to oružje neispravno.« Zastao je kada im je konobarica donijela hamburgere i odmah navalio na hranu. Tajni su mu zadaci uvijek budili apetit — možda je razlog tome bila navala adrenalina. Nastavio je nakon što je progutao zalogaj. »Dakle, ako sve bude po planu, za otprilike mjesec dana Hux i ja trebali bismo imati dovoljno dokaza da vi...« Zastao je vidjevši da su se Cade i Huxley smeteno pogledali. »Što je?« »Stvarno nećeš ništa reći o situaciji s tvoje desne strane?« upitao ga je Huxley. »Gledaju ovamo otkako smo sjeli.« Vaughn je pogledao krajičkom oka i uočio stol za kojim su sjedila tri žene u srednjim dvadesetima, sređene za provod u gradu — traperice, štikle i oskudni topići. Brineta koja je 80


mart@ & nymphe sjedila nasuprot njemu uhvatila je njegov pogled i hrabro ga zadržala na jedna dugi trenutak prije nego što se vratila razgovoru sa svojim prijateljicama. Slegnuo je ramenima. »Ma. Previše su nakvarcane.« Cade je buljio u njega i polako govorio. »Petak je navečer. Tri zgodne žene te odmjeravaju, a to je tvoj odgovor? Da su prenakvarcane!« Oštro je pogledao Vaughna. »Što se to događa s tobom? Jesi li bolestan? Imaš unutarnje krvarenje mozga?« Huxley je zamišljeno protrljao bradu. »Slično se dogodilo i neki dan«, rekao je Cadeu. »Nova zgodna konobarica u Starbucksu očijukala je s njim, a on nije ni primijetio.« »Koja nova zgodna konobarica u Starbucksu?« pitao je Vaughn srdito. Huxley je rukom pokazao prema Vaughnu. »Vidiš? Kao da mu je pokvaren radar za žene ili nešto slično tome.« »Hmm.« Cade je pogledao Vaughna i prekrižio ruke preko prsa. »Koliko je dugo ovakav?« Vaughn ga je okrznuo pogledom dok je uzimao nekoliko prženih krumpirića. »Kad god vas dvojica odlučite prestati pričati o meni kao da me nema, to će biti super. Zaista.« »Dva tjedna«, rekao je Huxley Cadeu ignorirajući Vaughna. »Otkako se vratio s onog vikenda kod roditelja.« Čuvši to, Cade je dignuo obrvu. »Kako zanimljivo. Ispravi me ako griješim, agente Roberts, ali nisi Ii tada posljednji put vidio određenu oštrokondžu i ujedno vjenčanu kumu?« »Opet s tim šalama o oštrokondžama?« upitao ga je Vaughn. »Sjećaš li se koliko si me gnjavio kada sam tek bio počeo izlaziti s Brooke?« odbrusio mu je Cade. Vaughn se slatko nasmiješio. Nema sumnje da je tjednima gnjavio i zafrkavao prijatelja zbog toga. Sranje. »A mene, kada sam ja tek započeo vezu s Addison?« nadodao je Huxley, misleći pritom na svoju zaručnicu, koja je također radila kao agentica u odjelu za financijski kriminal. »To je samo slučajnost koja je u FBI-u još uvijek ostala veća tajna od toga tko je ubio Kennedyja«, odgovorio je Vaughn. I Cade i Huxley nepokolebljivo su buljili u njega. Tvrd orah — obojica.

81


mart@ & nymphe »Svejedno. Ovo je potpuno drugačije«, rekao je Vaughn odlučno. »Pa meni se Sidney čak ni ne sviđa. Ona je sve ono što ne želim: svadljiva, nimalo lagane osobnosti, i potpuno iskrena oko toga da želi ozbiljnu i dugoročnu vezu. Nisam je vidio dva tjedna i vjerujte mi — bila su to dva najmirnija tjedna u mom životu.« Ustvari, bilo mu je olakšanje što se mogao zakopati u posao otkako se vratio od roditelja i što se oslobodio određene crvenokose čiji je poljubac bio mnogo uzbudljiviji nego što je trebao biti od nekoga tako mrzovoljnog i teškog. »Opet to radiš«, primijetio je Huxley. »Kao da želiš još nešto reći.« »Stvarno ne želim.« »Jasno ti je da te ne puštamo da odeš dok nam ne kažeš bar nešto, ok?« upitao ga je Cade. Nažalost, Vaughn je to znao. Njegovi će se prijatelji fiksirati na tu situaciju sa Sidney i temeljito ga izgnjaviti sve dok ne dobiju odgovore koje misle da žele dobiti. »Dobro«, rekao je, pomislivši da bi jednostavno mogao reći što ima za reći i završiti s tom pričom. »Poljubio sam je.« »Poljubio si vjenčanu kumu?« pitao je Huxley s nevjericom. »Ne, mislio sam zažvaliti djevojku kojom se moj brat ženi«, rekao je Vaughn suho. »Da, vjenčanu kumu.« Dignuo je ruku vidjevši da je Huxley otvorio usta. »Što god da si mislio reći, nemoj. Učinio sam to u ljutnji, impulzivno.« »Poljubac u ljutnji, ha?« upitao je Cade. »Kako je to prošlo?« Vaughn se umalo nasmiješio. Ugrizla me. Glavom mu je prošao prizor — on i Sidney se zaluđeno ljube u travi — ali prizor je brzo zamijenjen njezinom iznenađenom reakcijom nakon toga, Oh ne. Ti i ja ne možemo... Hoću reći, mi stvarno, stvarno ne bismo smjeli... znaš već. »Recimo samo da smo se složili kako je to bila pogreška«, rekao je Vaughn. Riješivši to, promijenio je temu razgovora, prešavši od svoje avanture sa Sidney koja se više neće ponoviti na temu svojeg tajnog zadatka i grupe korumpiranih policajaca koji unose ilegalno oružje u grad. A to je bila prilično velika stvar.

82


mart@ & nymphe

Trinaesto poglavlje U utorak ujutro Sidney je ponovno sjedila za ulaštenim sivim granitnim stolom u prostoriji za sastanke u Monroe Ellersu. Međutim ovaj su put u nju gledala samo tri para očiju, bili su to partneri koji su ušli u tvrtkin odbor za investicije. Ona i njezin tim obavili su svoje istraživanje. Razmotrila je sve financijske parametre, odvagnula argumente za i protiv, te je vjerovala da je pronašla kompaniju koja će biti odlična investicija za njezin fond. Sada je samo morala u to uvjeriti najstarije partnere u tvrtki. Ovo je izlaganje predstavljalo njezin prvi pravi test otkako je došla raditi u Monroe Ellers. Ako odbor za investicije odobri njezinu ideju, to će pokazati da imaju povjerenja u nju. S druge strane, ako ne odobre njezinu ideju, to znači da se kolebaju — a to bi sigurno bio klimav početak njezine karijere u svijetu privatnih investicija. »Dakle, recite nam više o Vitamin Boutiqueu«, rekao je Michael, jedan od tri člana odbora. Pokazao je na izvješće koje Sidney pripremila, a koje je bilo na stolu pred njim. »Svakako«, rekla je Sidney samouvjereno klimnuvši glavom. Osjećala se dobro u svom »vrućem stolcu« i vjerovala je svojim instinktima. Bila je malo nemirna nakon putovanja u Wisconsin i onog divljeg poljupca s Vaughnom, ali taj je osjećaj otada prošao. Ovdje je imala kontrolu i bila je glavna — i spremna obaviti svoj posao. »Prije nekoliko mjeseci u časopisu Journal pročitala sam članak o maloprodajnim industrijama koje su najbolje poslovale tijekom recesije. Industrija vitamina i dodataka prehrani bila je na tom popisu«, započela je. »To je industrija vrijedna 25 milijardi dolara i jedno od rijetkih područja u maloprodaji koje je zapravo raslo tijekom gospodarske krize. Trenutno je Vitamin Boutique maloprodajni lanac usmjeren primamo na područje Srednjeg zapada, ali mislim da postoji dobra šansa da kompanija preraste u nacionalni lanac.« Započela je PowerPoint prezentaciju koju je pripremila na svom laptopu. Na zaslonu ispred njih pojavila se grafika Sjedinjenih Država označena različitim bojama. »Plave točke pokazuju postojeće lokacije prodajnih mjesta Vitamin Boutiquea. Ali mislim da s pravim strategijama i menadžmentom kompanija za pet godina može biti ovdje.« Kliknula je, a slika na zaslonu se promijenila, pokazujući značajno povećanje broja dućana, i to rasprostranjenih po cijeloj zemlji. »Mislim da u pet godina možemo imati još otprilike 400 dućana.« »A kako ćemo to postići?« pitao je Rick, član odbora koji je imao najviši senioritet. Sidney mu je odgovorila bez oklijevanja. »Prvo ćemo se proširiti u Kaliforniju i Floridu, jer kompanija otamo već dobiva veliki broj narudžbi preko kataloga. Nakon toga ćemo koristiti 83


mart@ & nymphe modele za odabir lokacija koji će nam pomoći da pronađemo potencijalne nove lokacije za dućane.« Nakon što je objasnila da treba odabrati lokacije koje su najuočljivije — prvenstveno udarne lokacije u prigradskim šoping-centrima, a u gradskim područjima dućane na uglu dviju ulica — nastavila je izlaganje objašnjavajući potrebu da se poveća prisutnost kompanije na intemetu te da se prošire oblici direktne prodaje preko vvefrstranice. Objasnila je kako je namjeravala dovesti najbolje ljude u izvršni tim koji će raditi na projektu Vitamin Boutique, zatim je objasnila da kompanija treba povećati lojalnost kupaca pomoću programa kartica pogodnosti te da bi trebali primijeniti agresivnu strategiju formiranja cijena, možda tako da svaki dan snižavaju cijene za 25 do 40 posto. Zatim je pokazala zadnji dio prezentacije, na kojem je bila navedena financijska dobit. »Za pet ćemo godina kompaniju staviti na tržište dionica preko javne prodaje dionica, a ja predviđam da ćemo izaći iz kompanije s deset puta većom zaradom. Ako se to dogodi, mislim da ćemo imati skupinu jako sretnih ulagača.« »To ja volim čuti«, rekao je Michael, na što su se svi nasmijali. Sidney je položila ruke na stol, spremna na to da je izrešetaju pitanjima. »Rado ću odgovoriti na sva vaša pitanja.« Samo navalite.

Sljedeće je subote Sidney je iz prikrajka svoje dnevne sobe gledala kako 25 žena uzdiše i divi se pladnju koji je Isabelle izvadila iz kutije za poklone. Zabava povodom darivanja mladenke bila je vrlo uspješna. Nije to baš bila mala stvar, budući daje imala tek tri tjedna da sve organizira i još je morala sve raditi po uputama koje su joj istovremeno davale Isabelle »sretna buduća mlada« i Isabelle »luda trudnica«. Trebale bismo staviti cvjetne aranžmane na stolove. To bi bilo baš lijepo! Ali ne smije biti ruža, ljiljana, lavande ili bilo kakvog cvijeća s jakim mirisom. Miris cvijeća me tjera na povraćanje. Sid, vidjela sam preslatke mini tortice na tri kata u Martha Stewart Weddings. To bi bilo savršeno za desert! Ali reci slastičarni da moraju staviti glazuru od maslaca — već me sama pomisao na onaj gnjecavi šećerni fondant tjera na povraćanje. Ooh, hajdemo poslužiti neke zabavne koktele. Nema alkohola.

84


mart@ & nymphe Simonova mama morat će se autom vraćati natrag u Wisconsin nakon zabave pa ne smije prekasno početi. . Ali bolje da zabava ne počne prerano, osim ako ne želiš da se ispovraćam po mini sendvičima s jajima. Zapravo, zaboravi na mini sendviče s jajima. Povraća mi se od žute hrane. I tako dalje. Na svojem je mjestu u prikrajku sobe Sidney otpila gutljaj svog koktela od soka od đumbira i soka od naranče, sretna što konačno ima mali predah sada kada su gostima posluženi ručak i desert. Maryann, jedna od Isabellinih djeveruša, zapisivala je koji je dar donio svaki gost, a druge su dvije djeveruše prosljeđivale Isabelle darove da ih otvori i zatim ih ponovno stavljale u kutije nakon što bi ih ona raspakirala. Trish je ušla u kuću iz dvorišta u kojem je tvrtka za catering bila postavila bar te je došla do Sidney. »Organizirala si divnu zabavu, draga«, rekla je pomalo pretjerujući, dok je svojom čašom kucnula o Sidneyinu u znak zdravice. Zatim je otpila gutljaj i napravila grimasu. »Čemu bezalkoholni kokteli?« »Pola Isabellinih prijateljica ili su trudne ili doje djecu«, rekla je Sidney, izgovorivši tako malu dobronamjernu laž koju je pripremila kao odgovor na ovakvo pitanje. »Činilo se da bi alkohol ostao nepopijen.« Zaista, mnogo je žena oko Isabelle bilo odjeveno u slatke ljetne trudničke haljine. »Ali rekla sam barmenu da sa strane stavi jednu bocu šampanjca, ako si zainteresirana.« »Reid čuva Jonu, što znači da imam ovo subotnje poslijepodne samo za sebe po prvi put u gotovo pet mjeseci. Da, zainteresirana sam«, rekla je Trish. Iskrale su se u dvorište stalno se hihoćući dok im je barmen točio šampanjac. Zatim je unutra nalio malo soka od naranče lako da nitko drugi ne shvati što zapravo piju. »Bit će to naša mala tajna«, rekao je namignuvši Sidney. S pićem u ruci, Sidney i Trish su se vratile u dnevnu sobu taman na vrijeme da vide kako Isabelle raspakirava set kristalnih čaša za vodu. Trish se nagnula i prošaptala. »Sladak je.« »Tko?« »Barmen. Izgledaš super u toj haljini — totalno bi trebala očijukati s njim.«

85


mart@ & nymphe Sidney je pogledala preko ramena i promotrila barmena. Da, bio je zgodan, ali je bio i mlad. »Pa još je klinac.« Trish se zločesto nasmiješila. »Ako može točiti alkohol, znači da je sve po zakonu.« »Ma daj. Starija sam od njega valjda deset godina.« Sidney je zatreptala kao da ju je istina upravo pogodila. »O moj Bože, pa kad sam ja postala deset godina starija od tog tipa?« Trish je nagnula čašu sa šampanjcem. »Dobro došla u tridesete.« Zarobljena u mnoštvu udanih izili trudnih žena u dvadesetima, stojeći pokraj svoje najbolje prijateljice koja je imala 33 godine kao i ona, ali je imala supruga, dijete i sve ostalo, Sidney je mogla čuti kako joj se na biološkom satu uključio alarm, urlajući na sav glas dok ona panično traži gumb za odgodu alarma. »Htjela sam te pitati kako napreduje tvoj plan za izlaske?« upitala je Trish. »Izašla sam na osam prvih spojeva u dva tjedna«, rekla je Sidney. Trish je zatreptala. »Osam? Zašto mi nisi ništa rekla?« »Čekala sam da ti mogu poslati sretnu vijest ako s nekim izađem na drugi spoj.« »Nitko od njih nije valjao?« upitala je Trish izgledajući razočarano. Sidney je odmahnula glavom. »Nijedan.« »Zar su muškarci koje upoznaješ online tako loši?« »Zapravo, ugodno sam se iznenadila kad sam vidjela koliko su neki bili zgodni. Ali nisu prošli na testu spremnosti za ozbiljnu vezu. Uvijek je nešto nedostajalo.« »Kao naprimjer?« »Pa, pogledajmo.« Sidney je nabrajala na prste. »Leo od prošlog utorka očigledno je još opsjednut svojom bivšom. Felix od prošlog četvrtka rekao je da bi do prosinca trebao postati partner u svojoj odvjetničkoj tvrtki, ali nije siguran hoće li uspjeti u tome.« Pokazala je prstom prema Trish. »Upamti, dobar kandidat trebao bi imati ozbiljnu karijeru. Zatim je tu bio i Jesse s kojim sam prošli petak otišla na večeru, a on me poslije večere pitao želim li otići k njemu na >piće<. To je prebrzo — i znači da će iz veze izaći jednako brzo kao što je u nju ušao. Za razliku od Jaydena s kojim sam išla na večeru u subotu, koji mi se u početku činio obećavajućim kandidatom, a onda me upitao bismo li se mogli naći za dva tjedna, kada mu se >raščisti< raspored na poslu. Pravila kažu kako je to upozoravajući znak da je lik oženjen za svoj posao.« Zastala je, pokušavajući se sjetiti ostalih. »Hmm, tko još? Ah, Santiago u ponedjeljak. Nitko od njegovih prijatelja nije u ozbiljnoj vezi — on kaže da su još uvijek u fazi kada izlaze s mnogo žena, ali ne ulaze u ozbiljne veze.« Dobacila je Trish znalački pogled. »Koliko bi mu dugo trebalo da odluči kako je to što oni rade zabavnije od veze? Nisam li u 86


mart@ & nymphe pravu?« Prešla je na drugu ruku, trebalo joj je još prstiju. »Zatim srijeda, piće s Masonom. Još živi s roditeljima. Hm, ne. Zatim je tu i Vince s kojim sam se sinoć našla na večeri. Tip mi je cijelo vrijeme buljio u sise. Čovjek bi pomislio da su mi oči na bradavicama.« Trish se nasmijala. »Čekaj — to je samo sedam. Mislila sam da si rekla da si bila na osam spojeva.« »Zaboravila sam vatrogasca Karla. Bili smo na kavi prošle srijede.« »Što ne valja s njim?« upitala je Trish. »Ništa. Zapravo, on mi se jedini svidio. Ali on, uh... nije odgovorio na moj e-mail nakon spoja.« »Oh.« Trish je pomislila na to. »Pa onda je očigledno kreten.« »Očito.« Sidney je dala odgovor koji se mogao i očekivati. A onda je krenulo niotkuda. U očima su je zapekle vruće suze. Ponižena, zakoračila je u blagovaonicu. Trish ju je slijedila sa zabrinutim izrazom na licu. »Sid...« »Nemoj da me Isabelle vidi«, rekla je Sidney, skrivajući se iza zida. Duboko je uzdahnula, odmahujući glavom. »To je tako glupo.« Zatim se posramljeno nasmiješila prijateljici. »Nije stvar u vatrogascu. Stvar je u... svemu. Isabellino vjenčanje, sve ove trudne žene, činjenica da ne mogu dogurati do drugog spoja.« Obrisala je suze. »Tri godine života potrošila sam uludo jer sam bila toliko glupa da sam nasjela na Brodyjevu priču o tome kako se promijenio.« »Toliko glupa?« Trish ju je pogledala u oči. »Sid, shvaćaš li da ti nisi učinila ništa pogrešno odabravši Brodyja? On je taj koji je zaribao stvar.« Sidney na trenutak nije ništa rekla. Zatim je zazvonilo zvono na vratima i poštedjelo je toga da odgovori. Brzo se pribrala, zakoračila iza ugla i vidjela Isabelle kako ide prema ulaznim vratima. Ušao je Simon, a iza njega je bio Vaughn. Sidney je prevmula očima. Samo joj je to trebalo — taj tip. Simon se nasmiješio gostima kad je Isabelle njega i njegova brata uvela u dnevnu sobu. »Dame, nadam se da vas ne prekidamo.« »Zamolila sam Simona i Vaughna da mi pomognu prenijeti darove u moj stan«, objasnila je Isabelle. 87


mart@ & nymphe »Ne smeta mi da malo uposlim mišiće. Barem ako ću zauzvrat dobiti malo torte.« Simon ju je nježno poljubio u obraz. Na spomen riječi mišići dvadeset pari ženskih očiju usmjerilo se prema Vaughnu koji je bio visok i imao široka ramena i naravno opet je izgledao vraški zgodno u trapericama koje su savršeno pristajale uz njegove uske bokove te u košulji s bijelim ovratnikom čije je rukave zavrnuo preko snažnih, mišićavih podlaktica. Bile su to ruke koje su jednom položile Sidney u travu dok ju je on luđački ljubio. Ignorirajući pomalo... uzbudljiv osjećaj koji joj je prouzročila ta slika, Sidney je otjerala tu uspomenu iz glave. Nema smisla misliti o tome. Trish se okrenula prema Sidney, suptilno pokazavši na Vaughna. »To je Simonov brat? Onaj koji ti se upucavao?« Pogledala ga je još jednom. Lijep kao grijeh. »Vjeruj mi, čarolija nestane čim progovori«, progunđala je Sidney. Kao da je osjetio da govori o njemu, Vaughn je uhvatio njezin pogled preko prostorije. Promotrio ju je, upivši pogledom njezinu haljinu i štikle. Zatim je stisnuo čeljust i okrenuo se da pozdravi majku. »Što je to bilo?« upitala je Trish zapovjedno, ali potiho. Sidney se pokušala praviti blesava. »Što je bilo što?« »Taj pogled između tebe i Vaughna«, rekla je Trish. »Ne mogu se odlučiti biste li vas dvoje trebali odraditi nekoliko rundi u boksačkom ringu ili biste se trebali luđački poševiti u smočnici.« »Bože, Trish — pa njegova je majka ondje.« »U tom slučaju, stvarno bih ti savjetovala da zaključaš vrata smočnice ako se odlučiš za opciju B.« Vrlo duhovito. Zatim je Sidney uočila kako Amanda, Isabellina druga djeveruša koja je trenutno bila single, sa zanimanjem promatra Vaughna. Nešto ju je u tome navelo da se nagne prema Trish. »Ako ti nešto kažem, ne smiješ reći Isabelle niti ikome drugome.« Trish je progovorila šapatom. »Ooo, sviđa mi se ovakav uvod.« »Samo ne želim da itko stekne pogrešnu predodžbu«, rekla je Sidney. »Očito.« »To nije ništa značilo.« 88


mart@ & nymphe »Naravno da nije.« Sidney je progovorila još tiše. »Onaj vikend kada sam išla u Wisconsin s Isabelle poljubila sam Vaughna.« »Ne zezaj me. Zašto mi to tek sada govoriš?« Trish je prošaptala zapovjednim tonom. »Zato što se to nije smjelo dogoditi.« Trish je nagnula glavu. »Zašto?« »Zato što mi se on uopće ne sviđa. On je... iritantan. I samodopadan. Previše je samouvjeren, premišićav, prezgodan — i svakako previše svjestan tih stvari.« »Nitko ne kaže da se moraš udati za njega«, rekla je Trish. »Imaš svoj plan. Nastavi s njime. Ali zašto bi se trebala osjećati krivom ako se malo zabaviš s muškarcem koji je pravi za ovaj trenutak dok ne dođe onaj koji će biti pravi zauvijek?« Sidney je otvorila usta, zatim zastala jer nije odmah imala odgovor na to. »Sto ću uraditi s njim?« skeptično je upitala. »Što god poželiš.« Trish se lukavo nasmiješila. »Želiš li moj savjet?« Sidney je razmislila o tome. »Mislim da ne.« Trish je svejedno rekla svoje. »Zaboravi na to je li on iritantan, Sid. Prihvati činjenicu da je premišićav i prezgodan. Znam da si zamišljala kako ćeš u trideset trećoj godini biti u drugačijoj životnoj poziciji, ali ima jedna odlična stvar kada si još uvijek slobodna cura.« Pokazala je na drugu stranu prostorije. »Možeš imati beznačajan, ali fenomenalan seks s onakvim frajerom.« Sidney je povirila preko ramena i vidjela kako Vaughn u šali uzdiše nad finom porculanskom šalicom cvjetnog uzorka koju je Simon izvadio iz jedne od otvorenih kutija za darove. On definitivno nije onaj pravi za nju. S lakim je smiješkom prekrižio ruke preko prsa, zbog čega mu se malo zadigla košulja, taman toliko da otkrije FBI značku i futrolu za pištolj na desnom boku. »Je li ti sinula neka ideja o tome što bi mogla raditi s muškarcem koji je pravi baš za ovaj trenutak?« upitala ju je Trish zadirkujući je. Sidney je zurila u ta široka ramena i u prsa koja su bila nevjerojatno čvrsta u onim trenucima dok su bili priljubljeni jedno uz drugo na čistini. A prošlo je neko vrijeme otkako je zadnji put bila s nekim...

89


mart@ & nymphe Ali onda se vratila u stvarnost. Govore o Vaughnu. Čak i ako bi mogla zanemariti njegovu iritantnost i samodopadnost a to je jedan veliki ako — on je i dalje bio budući šogor njezine sestre. Okrenula se prema Trish da joj objasni. »To lednostavno nije dobra...« Trish ju je zgrabila za ruku i prekinula. »Vau, totalno ti je odmjerio guzu čim si se okrenula.« Povukla se malo unatrag da bolje vidi. »Mmm-hmm, kladim se da voli govoriti prljavo u krevetu. Kladim se da zna sve trikove. Ozbiljno, Sid, stvarno bi trebala započeti nešto s njim.« Ženski ih je glas prekinuo. »O čemu vas dvije toliko ozbiljno tračate?« Sidney se okrenula i nasmiješila se niskoj, tamnokosoj ženi koja im je prišla. »Kathleen, bok«, rekla je s nervoznim smijehom dok im je Vaughnova mama prilazila. Počela je u glavi piemetati što da joj kaže. Tračanje? Ma ne, samo imam neke nečiste misli o vašem starijem sinu. »Trish i ja smo baš govorile kako nam se sviđa porculan koji su odabrali Isabelle i Simon.« »Oh, prema izrazu na vašim licima, mislila sam da je u pitanju nešto sočnije od toga«, rekla je Kathleen i namignula. Koji neugodnjak. »Jeste li uživali u ručku? Mogu li vam još nešto donijeti?« rekla je Sidney želeći što prije promijeniti temu. »Lijepo od tebe da pitaš. Ne treba ništa, hvala ti. Sve je bilo vrlo ukusno.« Nekoliko su minuta prijateljski čavrljale, a onda je Kathleen rekla da mora krenuti natrag u Wisconsin. »Ali prije nego što odem, imam nešto za tebe.« Izvukla je nešto iz svoje torbice, bio je to komad papira boje bjelokosti s cvjetnim obrubom u plavoj i narančastoj boji koji je dodala Sidney. Na vrhu papira pisalo je »Iz kuhinje Kathleen Roberts«. Sidney se nasmiješila dok je čitala što piše ispod toga. »Ovo je tvoj recept za pastirsku pitu.« Bila je to tako jednostavna stvar, ali zaista ju je dirnula ta gesta. »Činilo se da ti se zaista svidjela pita«, rekla je Kathleen. »Pomislila sam da bi je možda jednoga dana i sama htjela pripremiti.« »Hvala, hoću.« Sidney ju je impulzivno zagrlila prije nego što su se oprostile. Trish je digla obrvu nakon što je Kathleen otišla. »Otkad se ti tako voliš grliti?« Dobro pitanje. Sidney je slegnula ramenima. »Draga je. Isabelle je imala sreće što je dobila takvu svekrvu.«

90


mart@ & nymphe Obje su na trenutak zašutjele. Zatim se Trish okrenula prema Sidney. »Da krišom uzmemo još jednu čašu šampanjaca od onog zgodnog barmena?« Sidney je kimnula sa smiješkom. »Može.« Čim su zadnji gosti otišli, ljudi iz cateringa prohujali su poput vihora prizemljem Sidneyine kuće i počeli pakirati svu hranu, piće, čaše i posuđe. Želeći se skloniti s puta, Vaughn je krenuo vani u dvorište i sjeo u jedan od udobnih naslonjača. Ili Sidney ili bivši vlasnici preobrazili su dvorište u ugodan gradski vrt s grmljem, šarenim cvijećem, popločen opekama i s malom kamenom fontanom. Izgleda da su Sinclairovi voljeli fontane. Vaughn je uočio gospodaricu kuće kad je prošla pokraj francuskog prozora odgovarajući na neko pitanje koje joj je postavio čovjek iz cateringa. Nosila je još jednu modernu haljinu, primijetio je. Ova je haljina bila bijela mini haljina na volane, u struku stegnuta tankom zlatnom trakom — koju je ona iskombinirala sa zlatnim štiklama na remenčiće u kojima su joj noge izgledale još dulje. Jedan od razloga zašto je izašao u dvorište bio je se makne od nje. Bilo mu je gotovo nemoguće biti blizu nje i te haljine, a da se ne sjeti onih trenutaka na čistini kada ga je obavila tim spektakularnim nogama dok su se divlje ljubili. A kako je bio poprilično siguran da bi bilo nepristojno hodati uokolo s očiglednom erekcijom, i to još ispred njezine sestre i svog brata, zaključio je kako bi bilo najbolje da se makne. Kao da ga je odlučila omesti u tome, Sidney je otvorila francuske prozore i iskoračila u dvorište. Prvo ga je ignorirala, gledajući po dvorištu, a onda je stavila ruku na bok. »Jesi li vidio Isabelle?« konačno ga je upitala. »Vidio sam nju i Simona kako idu na kat prije deset minuta.« »Oh.« Pogledala ga je svojim hladnim plavozelenim očima. »Još treba utovariti drugu polovicu darova u auto ako želiš biti od koristi.« »Ne, dobro mi je ovako. Biti koristan je precijenjeno.« Vidjevši iskru u njezinim očima, potisnuo je smiješak. »Šalim se, Sinclair. Trebaju mi Simonovi ključevi od auta da bih mogao utovariti ostatak darova, ali mislio sam da ne bi bila dobra ideja slijediti ih gore. Ne želim vidjeti ništa što bi uključivalo njih dvoje, a što bi bilo bolje ostaviti neviđeno.« To joj je izmamilo mali smiješak. »Sumnjam da gore izvode neke gluposti.« Slegnuo je svojim širokim ramenima. »Što ja znam? Možda male čajne šalice mogu napaliti zaručene parove.«

91


mart@ & nymphe Razmislila je o tome, a zatim napravila grimasu kao da je to i vizualno dočarala. »Ako ne siđu za nekoliko minuta, ja ću se okuražiti i otići ih pronaći.« Nije znala što drugo da uradi — on je bio posljednji preostali gost u kući — pa je sjela u naslonjač nasuprot njemu. Prekrižila je noge, a haljina joj se zadignula još nekoliko centimetara preko bedara. Vaughn je to primijetio, a zatim je dignuo pogled prema njoj. Obrazi su joj bili blago rumeni, kao daje primijetila daju je promatrao, ali joj je ton ostao smiren. »Pa. Kako napreduje tvoja istraga? Provodi li taj >drugi ti< svoje vrijeme po mračnim, sumnjivim uličicama radeći mračne sumnjive stvari?« »Zapravo, točno će to u ponedjeljak navečer raditi taj drugi ja«, rekao je Vaughn. »Zaista?« Sidney je nagnula glavu proučavajući ga. »Ne mogu zamisliti tog drugog tebe.« »Ne bi ti se svidio taj tip. Osim što je kriminalac, ne brije se redovito.« Kao odgovor na njegov komentar, zadržala je pogled na njegovoj bradici. Promeškoljila se u naslonjaču. »Vidio sam da ti je majka dala svoj recept za pastirsku pitu«, rekao je Vaughn. »To je s njezine strane veliki znak odobravanja.« »Tvoja majka očito zna jako dobro procijeniti čovjeka«, rekla je. »A meni kažeš da sam samopouzdan.« Riječi su pale između njih, a oboje su bili potpuno svjesni da je ona upravo to i rekla trenutak prije nego što su se spetljali na onoj čistini. Vaughn si nije mogao pomoći. Kada je bio ovako sam s njom, gotovo je mogao osjetiti njezine zube na svojoj usnici, erotični dodir njezinih prstiju koji mu se zabijaju u leđa. Ta prokleta mini haljina. Zamislio je da je kleknuo pred nju, zadignuo joj haljinicu do kraja i ustima je doveo ludila. Prsa su joj se dizala i spuštala, dah joj je postao malo brži. »Ne bi me trebao tako gledati.« Glas mu je bio dubok i promukao. »Vjeruj mi, dušo, nastojim te ne gledati.« Mliječna koža njezina vrata zarumenjela se, a kroz tanku Ikaninu njezine haljine mogao je vidjeti kako su joj se bradavice ukrutile. Kriste. 92


mart@ & nymphe Otvorila je usta da mu odgovori i... »Tu ste « Vaughn se prisilio da ne odreagira na prekid. Simon, opet. Zatim je okrenuo glavu i odmah je po izrazu bratova lica znao da nešto nije u redu. »Što je bilo?« »Isabelle.« Simon je pogledao prema Sidney. »Mislim da bismo je morali odvesti u bolnicu.«

93


mart@ & nymphe

Četrnaesto poglavlje Sidney je u sekundi ustala iz naslonjača. »Gdje je ona?« »Gore, u toaletu za goste«, rekao je Simon. Kimnuvši glavom, požurila je u kuću i počela se penjati stepenicama zajedno s njim. Toalet za goste bio je prvi slijeva; Sidney je gurnula i otvorila vrata i pronašla Isabelle kako sjedi na podu držeći se za trbuh. »Sid. Mislim da nešto nije u redu s bebom.« Sidney je kleknula do sestre, zatečena time koliko je ona bila blijeda. »Krvariš li?« »Ne, provjerila sam. Ali jako me boli.« Isabelle je zadrhtala, teško dišući. »Bol je počela ujutro. U početku sam mislila da su to samo grčevi u trbuhu jer mi je bilo i mučno. Ali postaje sve gore.« Stisnula je Sidneyinu ruku. »U redu je, Izz«, rekla je umirujućim tonom, iako se nije tako osjećala. »Odvest ćemo te u bolnicu i provjeriti što se događa.« Kada je Isabelle kimnula, Simon je priskočio i uzeo je u naručje. »Držim te«, promrmljao je umirujući je kad se uspravio. »Sve će biti u redu.« Vaughn ih je čekao na dnu stubišta. Oči su mu se ispunile brigom kada je vidio da Simon nosi Isabelle. »Moramo je odvesti na hitnu«, rekla mu je Sidney. »Ja ću voziti«, rekao je već krenuvši prema vratima. Nekoliko trenutaka kasnije Vaughn je vješto i žurno vozio kroz gusti promet na Aveniji Michigan. Sidney je pogledala preko ramena i vidjela kako Simon na stražnjem sjedalu nježno gladi Isabellinu ruku. Ležala je sklupčana na njegovim prsima, s jednom rukom preko trbuha, a usta su joj se stegnula od boli. »Drži se, Izz. Skoro smo stigli.« Kad se okrenula, pogled joj se sreo s Vaughnovim. »Još nekoliko ulica«, rekao joj je. »Ostavit ću vas na vratima. Zatim ću ići sparkirati auto i naći se s vama unutra.« »Mislim da u bolnici imaju nekoga tko može preuzeti i parkirati auto.« Sidney je nervozno trznula nogom i bacila još jedan pogled na stražnje sjedalo.

94


mart@ & nymphe »Ovo mi je službeni auto. Ne smijem dopustiti da ga netko drugi vozi.« Vaughn je zgrabio svoj mobitel s konzole iz,među njih dvoje i dodao joj ga. »Upiši svoj broj mobitela u moje kontakte u slučaju da ti moram poslati poruku.« Sidney je duboko udahnula. »Dobro.« Utipkala je broj taman kad su stali pred ulazom u hitnu službu bolnice Northwestern Memorial. Vaugh je parkirao i uzeo mobitel koji mu je Sidney vratila. Kukom je okrznuo njezinu ruku. »Pronaći ću vas«, rekao je. Kimnula je. Zatim su oboje izašli iz auta. Vaughn je držao vrata dok je Simon iznio Isabelle, a zatim je Sidney slijedila Simona dok je on nosio njezinu sestru u hitnu. Nekoliko trenutaka kasnije objašnjavao je sestri na prijemu da je Isabelle trudna i ima jake bolove, a druga je sestra došla s kolicima. Ona je odvezla Isabelle u kolicima kroz dvostruka vrata, dok je Simon išao uz njih i objašnjavao detalje, a Isabelle je kroz stisnute zube opisala sestri simptome. Prošli su iza ugla, a sestra je uvela Isabelle u malu privatnu sobu. Ona i Simon pomogli su Isabelle da legne na krevet, a zatim je sestra otišla do vrata i pozvala Sidney da je slijedi. »Zamolila bih vas da pričekate vani u hodniku«, rekla je s umirujućim smiješkom. »Doktor će odmah doći daje pregleda.« Ali to je moja mala sestra. Sidney je kimnula. »Naravno.« Dok je izlazila iz sobe, vidjela je doktora u bijeloj kuti kako ide niz hodnik prema njima. Sidney se odmakla u stranu kad je doktor prošišao pokraj nje. Čula je kako se predstavio Isabelle i Simonu, a onda... Vrata su se zatvorila za njim. Sidney je na trenutak stajala ondje nasred hodnika. Zatim je vidjela da je u blizini čekaonica, otišla je tamo i sjela na klupu. Toliko je puta bila tako cinična, u sebi je zvala Isabelle ludom trudnicom. A sada... Grizla se za usnicu, potiskujući val osjećaja. Upravo je tada u hodnik ušao Vaughn. Vidio je Sidney te je krenuo prema njoj i sjeo na klupu do nje. »Kako je Isabelle?« Sidney je odmahnula glavom. Nemam pojma. »Ne razumijem što se dogodilo. Bila je dobro tijekom zabave, a onda se ovo dogodilo posve iznenadno.« Potiskivala je suze u očima, a glas joj je malo zadrhtao. »Jako je boli. Nikada prije nisam vidjela Isabelle tako uplašenu.« Vaughn ju je obgrlio rukom. »Bit će dobro«, rekao je nastojeći je utješiti. »U dobrim je rukama, Sidney. Oni će se pobrinuti za nju.« 95


mart@ & nymphe Sidney je naslonila glavu na njegovo rame. Ostali su tako nekoliko trenutaka, dok se toplina njegova tijela prelijevala u njezino. Kada se ona konačno odmaknula, on ju je pogledao u oči. Posegnuo je rukom i nježno joj stavio pramen kose iza uha. Prekinuo ih je zvuk koraka koji se približavaju. Sidney je trepnula i namjestila se na klupi dok je sestra vodila nekog pacijenta u sobu do one u kojoj je bila Isabelle. »Hvala«, rekla je Vaughnu, uspjevši se slabašno nasmiješiti. »Sada sam dobro.« Nasreću, morali su čekati tek nekoliko minuta. Doktor je izašao iz prostorije i požurio niz hodnik, a onda je došao Simon i izvijestio ih o svemu. »Sve je u redu s djetetom«, odmah je rekao. »Napravili su ultrazvuk — Isabelle ima torziju jajnika. Doktor iz hitne želi se konzultirati sa specijalistom opstetricije, ali je rekao da Isabelle odmah mora ići na operaciju. Rekao je da postoji velika šansa da spase jajnik ako je odmah operiraju.« Sidney je izdahnula, procesirajući informacije. »Kako je Isabelle? Mogu li je vidjeti?« Simon je kimnuo. »Pita za tebe. Sestra joj je dala lijek protiv bolova, što je pomoglo.« Hvala Bogu. Ne gubeći ni trenutka, Sidney je ustala i otišla u sestrinu sobu. Kada su Simon i Vaughn ostali sami na hodniku, Simon je ispustio težak uzdah i sjeo na klupu. Prošao je prstima kroz kosu i dao si malo vremena da se smiri. Naposljetku je pogledao postrance u Vaughna. »Tako. Pretpostavljam da bi ovo bio dobar trenutak da spomenem kako je Isabelle trudna.« To je Vaughnu izmamilo sitni smiješak. »To sam već nekako shvatio. Sumnjao sam već nekoliko tjedana.« Simon je kimnuo. »Isabelle se pitala znaš li.« »Mogao si mi to reći, Simon«, rekao je Vaughn, ali ne neljubazno. »Shvaćam zašto nisi htio da mama sazna, ali zašto nisi sa mnom razgovarao o tome?« Simon se nagnuo naprijed, nalaktivši se na koljena. »Pretpostavljam da sam mislio kako to nećeš razumjeti.« »Ja ne bih razumio da se želiš oženiti ženom koja nosi tvoje dijete? Pa mislim da bih tu ideju mogao shvatiti.«

96


mart@ & nymphe »Vidiš, u tome i jest stvar.« Simon je emfatično zamahnuo rukama. »Znao sam da ćeš ti to tako vidjeti. Da se ženim s Isabelle zato što je ostala trudna. A ne želim da ti, ili mama, ili bilo tko drugi razmišlja o Isabelle na takav način — da je ona žena koju sam morao oženiti jer sam morao učiniti ono što je ispravno. Jer istina je da sam znao da se želim oženiti s Isabelle na našem drugom spoju, pozvala me u svoj stan te noći i vidio sam da ima cijelu kolekciju filmova o Jamesu Bondu na Blu-rayu. Naravno, budući da sam i sàm ljubitelj Bonda, postavio sam joj malo trik-pitanje: >Tko je bio najbolji Bond?<« Vaughn se podsmjehnuo. »Kao da postoji više od jednog točnog odgovora na to pitanje.« »Upravo tako. Sean Connery — pa to je očito, zar ne? Ali slušaj ovo — ona kaže Daniel Craig.« Simon je uhvatio Vaughnov zgroženi izraz lica. »Sve mi je jasno. Pa si mislim da je spoj gotov jer je ona očito ili luda, ili ima vrlo upitan ukus, ali onda je ona počela nadugo i naširoko objašnjavati kako je Casino Royale prvi film u kojem je Bond ranjiv i human, a onda smo se zapleli u dugu raspravu koja je trajala gotovo sat vremena. I dok sam sjedio tamo na kauču, počeo sam shvaćati da ne poznam nijednu drugu osobu koja bi tako uporno argumentirala, i to sat vremena, da je Daniel Craig bolji Bond od Seana Conneryja. Izvadila je DVD-e i pokazivala mi isječke iz filma i sve.« Nasmiješio se kao da se prisjeća tog trenutka. »I negdje duboko u sebi shvatio sam. Pomislio sam, oženit ću se s ovom ženom.« Vaughn se nasmiješio i pomislio kako bi ovu priču trebao uklopiti u svoj govor za zdravicu na vjenčanju. »Zašto mi to nisi prije ispričao?« Simon je zastao kao da pokušava odlučiti kako da to najbolje objasni. »Ne znam... možda zato što ti i ja ne razgovaramo o takvim stvarima. S tobom pričam o zabavnim povremenim avanturama. Ili o nekoj seksi curi koja mi je dala svoj broj dok sam čekao u redu u dućanu. Mislim da jednostavno nisam pomislio da bi ti razumio nešto što nije tako, pa znaš, površno.« Vaughn je trepnuo. Uopće se nisam uvrijedio. Simon se brzo ispravio. »Hoću reći, ne mislim da si ti površan. Samo, ovaj, u zadnje vrijeme nijedna tvoja veza nije baš bila ozbiljna, znaš? I to je ok; to je tvoje viđenje stvari — hej, pa i ja sam prije bio takav.« »Prije nego što si postao dubok i ozbiljan.« Vaughn se pretvarao da razmišlja o tome. »Pitanje: mogu li se još uvijek družiti s tobom, hoću reći sada kada si tako ozbiljan? Očito sam ja naviknut na površne stvari, ali možda da stavim neke ozbiljne naočale pa se pretvaram da sam i ja ozbiljan?« »Naslušat ću se sranja zbog ovog komentara o površnosti još neko vrijeme, zar ne?« Prije nego što je Vaughn stigao odgovoriti, doktor je došao iza ugla zajedno s nekom ženom u ranim četrdesetima koja je nosila plavu kiruršku kutu i Crocs natikače. »Gospodine

97


mart@ & nymphe Roberts, ovo je doktorica Takacs s našeg odjela opstetricije i ginekologije«, rekao je Simonu. »Ona će preuzeti vašu zaručnicu.« Nakon kratkog pozdrava dr. Takacs i doktor iz hitne ušli su u Isabellinu sobu. Na ulazu su pričekali Simona da im se pridruži. Simon je nesigurno pogledao u Vaughna. »Ovaj... je li sve u redu između nas?« lako je njihov nedovršeni razgovor još visio u zraku, Vaughn je znao da njegov brat u ovom trenutku ima mnogo važnijih stvari o kojima mora brinuti. »Simon?« »Ha?« »Idi k svojoj zaručnici.« Vaughn je glavom pokazao u smjeru Isabelline sobe s osmijehom koji je govorio da je između njih sve ok. Simon se s olakšanjem nasmiješio. »Dobro.« Ustao je s klupe i požurio u sobu. Kada je njegov brat otišao, Vaughn se nagnuo naprijed i stavio laktove na koljena. Nisam mislio da bi ti razumio nešto što nije tako površno. U redu. Ovo je svakako bio zanimljiv uvid u ono što njegov brat misli o njemu. Naravno, imao je dosta opušten pristup vezama i izlascima, i da, često je govorio o svojim vrućim avanturama. Ali nije shvatio da je to stvorilo neku vrstu rascjepa između njega i ove nove verzije Simona, koji je odjednom bio spreman za brak, djecu i obiteljski karavan u predgrađu. Vaughn nije bio siguran što da misli o svemu tome, pa je pognuo glavu i nakratko zaklopio oči. Čuo je tiho kuckanje potpetica na popločanom bolničkom podu i otvorio oči da bi direktno pred sobom ugledao par zlatnih štikli na remenčiće. Pogledao je prema gore. Sidney je gledala prema njemu, upijajući njegovo netipično ozbiljno raspoloženje. Vaughn se pripremio za neizbježno podbadanje ili oštar komentar. Umjesto toga, ona je samo sjela na klupu pokraj njega. »Kakav dan«, rekla je. Vaughn ju je pogledao i potom kimnuo. Itekakav.

98


mart@ & nymphe

Petnaesto poglavlje Sidney je koračala čekaonicom na katu gdje se nalazila kirurgija i nestrpljivo još jednom provjerila sat. »Rekli su da će operacija trajati otprilike jedan sat, zar ne?« Vaughn je sjedio na jednoj od stolica koje su omeđivale put kojim je ona prošla bezbroj puta otkako su Isabelle odveli iz hitne u bolničkim kolicima te joj je odgovorio izluđujućom mirnoćom. »Mislim da u to vrijeme nije uključena priprema za operaciju i postoperativni oporavak. A to traje.« Što je on sad, kirurg? Naravno da on može biti miran. On nema jajnike, a kamoli torziju jajnika — Sidneyina se maternica zgrčila od same pomisli na to kakav je to osjećaj. Niti je u sebi nosio bebu od jedanaest tjedana. Muškarci. Neznalice i glupani, svi odreda. »Mogu vidjeti kako ti se usne miču dok mrmljaš nešto o meni, znaš«, rekao je. Krasno. Od svih glupana na svijetu, ona je morala biti zatočena u ovoj čekaonici baš s onim koji ima supermoć opažanja. Pogledala ga je i vidjela da se zabavlja promatrajući je, dok je svoje duge noge komotno ispružio ispred sebe. Oh... ma svejedno. U redu. Možda ju je njezina nervoza u tom trenutku učinila malo razdražljivom. U svoju obranu može reći da su njezinu sestru odveli na onim kolicima, njezinu mlađu sestru, njezinu jedinu sestru, za koju se osjeća na neki način odgovornom još otkako su bile djeca. Bila je to sestra koje se još sjećala kao slatke petogodišnjakinje dok je čeka na trijemu njihove kuće onoga dana kada se Sidney vratila iz kampa ono ljeto kad im je umrla majka. Mogla je zamisliti veliki osmijeh na Isabellinu licu kada se auto zaustavio na prilazu, način na koji se sjurila niza stube i čvrsto zagrlila Sidney i objavila da nikad, baš nikada, više ne smije otići od nje na tako dugo vremena. Ne kao mama, bila je rekla. Sada je Sidney imala suze u očima i šmrcala je. Vaughn je ustao, kao da mu je dosta. »Ok, Sinclair. Idemo.« »Gdje?« »Odlazimo iz ove čekaonice«, objavio je. »Treba ti predah. U predvorju bolnice je Starbucks s velikim kapucinom na kojem piše tvoje ime.« Obrecnula se. »Ne mogu otići. Što ako je operacija završila, a Simon nas traži?« »Pa, na svoju sreću, putuješ s agentom FBI-a. A ja trenutno imam najnoviji i najmoderniji uređaj koji omogućava ljudima da pronađu i kontaktiraju bilo koga, bilo gdje u ovome 99


mart@ & nymphe gradu.« Vaughn je nešto izvukao iz džepa i držao u ruci: svoj mobitel. Kradomice je pogledao oko sebe i stavio prst na usta. »Pst. Nemoj nikome reći. Ovo ti je supertajna tehnologija iz FBI-a.« Dobacila mu je pogled. »Jesmo li završili s komedijom?« Pružio joj je ruku, ne rekavši više ništa. Samo je čekao s tim svojim izluđujuće samopouzdanim pogledom. Uzdahnuvši — jer ovo jednostavno nije bilo vrijedno rasprave — Sidney mu je dopustila da je povede iz čekaonice. Otišli su do dizala i pričekali. Mogla je vidjeti izraz zadovoljstva u njegovim očima, i taman je htjela to prokomentirati, kadli je starija žena izašla iz čekaonice i pridružila im se pred dizalom. Žena im se nasmiješila upravo u trenutku kada je dizalo stiglo te su ušli unutra. Kad su se vrata dizala zatvorila, Sidney je primijetila da ih žena i dalje gleda. »U redu je, i ja sam malo emocionalna«, žena se s ljubaznim izrazom na licu obratila Sidney. »Moj muža ima treću operaciju srca u dvije godine. Kada sjedite u tim čekaonicama... to vas natjera na razmišljanje.« Prijazno se smiješeći, pokazala je rukom na Vaughna. »Promatrala sam vas dvoje. Podsjećate me na mene i mog muža prije trideset godina. Oh, kako smo se znali svađati. Mogli smo se tako natezati po cijeli dan.« Namignula je. »Moj je muž to zvao predigrom.« Doooobro. Možda malo previše informacija od potpunog neznanca. Ali Sidney je bila zbunjena zbog nečeg drugog šio je ta žena rekla. Pokazala je na nju i Vaughna. U redu, možda je na djelić sekunde i razmotrila ideju da s njim ima neku beznačajnu seksualnu avanturicu, ali vezu? Dovraga, ne, sestro. »Oh, mi nismo zajedno.« »Definitivno nismo zajedno«, dodao je Vaughn emfatično. »On inače ne ulazi u ozbiljne veze«, objasnila je Sidney. »Ona ima popis osobina koje muškarac mora imati«, ivkao je Vaughn. »S trideset i četiri stavke.« Postarija ih je žena pažljivo promotrila, kao da im ne vjeruje, »Uh uh.« »Vidite, njezina se sestra udaje za mog brata«, nastavio je Vaughn. Kao i Sidney, izgleda da je i on imao potrebu za daljnjim objašnjenjem. »On im je vjenčani kum, a ja sam kuma«, rekla je Sidney. »lako se stalno srećemo zbog tog velikog vjenčanja i drame oko tajne trudnoće između njegova brata i moje sestre.«

100


mart@ & nymphe »Vjerojatno baš i nije neka >tajna< trudnoća ako svima kažeš za nju«, rekao je Vaughn ispod glasa. »Ona nas niti ne poznaje, a to da je kontekst cijeloj priči«, odgovorila mu je Sidney mrmljajući. Zatim se nasmiješila postarijoj ženi. »Vidite? Uopće nismo zajedno.« Dizalo je stalo na trećem katu, a žena se nasmiješila. »Dobro. Očito sam pogriješila. Samo vi nastavite dalje.« Ljubazno im kimnuvši u znak pozdrava, izašla je iz dizala. Nakon što je otišla, Sidney i Vaughn pogledali su se u nevjerici. »Zašto nam se to stalno događa?« upitala je Sidney. »Ona samo misli na svog muža«, rekao je Vaughn. »Želi svugdje vidjeti sretne parove.« Vrata dizala otvorila su se na prvome katu, a Vuaghn je rukom pridržao vrata da Sidney može izaći. Ona je zakoračila naprijed i odjednom osjetila da ju je nešto zadržalo. Pogledala je prema dolje i onda je shvatila. Ona i Vaughn držali su se za ruke cijelo vrijeme otkako ju je odveo iz čekaonice. Vaughn je gledao u njihove spojene ruke, kao da i sam tek pokušava shvatiti tu činjenicu. Zatim je digao pogled i pogledao je u oči. Odmah su pustili ruke. »Spomenuo si kavu?« pitala je Sidney malčice preveselo. »Da, mislim da je Starbucks ondje«, rekao je Vaughn vedrim i nonšalantnim tonom. Požurili su tamo, ali pazeći da među njima bude barem metar razmaka. Otprilike pola sata kasnije Vaughn i Sidney vratili su se s kave, a umireni je Simon došao u čekaonicu s viješću da je Isabellina operacija završila te da su i ona i beba dobro. Odveo ih je na četrnaesti kat bolnice gdje se Isabelle u privatnoj sobi oporavljala od operacije. Vaughn se suzdržavao da se ne nasmiješi kada se Sidney uskomešala oko Isabelline deke i jastuka želeći se uvjeriti da joj je udobno. Ovi kratki trenuci kada je do izražaja dolazila nježna strana inače često prgave starije sestre Sinclair bili su vrlo... simpatični. »Jesu li rekli koliko dugo moraš biti u bolnici?« pitala je Sidney. »Samo 24 sata, jer je zahvat bio laparoskopski«, odgovorila je Isabelle pospano jer je očito još osjećala djelovanje anestezije. »A onda ću se tjedan dana morati odmarati i oporavljati.« »Tjedan ili dva, ovisno o tome koliko ćeš se brzo oporavljati«, ispravio ju je Simon. Isabelle se namrštila. »Morat ću nazvati svoje klijente i otkazati sve sastanke za ovaj tjedan. A sljedeću nedjelju imamo probno kusanje hrane prije vjenčanja u Lakeshore Clubu. 101


mart@ & nymphe Ako to budemo morali otkazati, nisam sigurna kada ćemo naći novi termin za to. Ponestaje nam vremena.« Simon je gladio Isabellino čelo, sjedeći na suprotnoj strani kreveta od Sidney. »Ne brini se za stvari oko vjenčanja. Rekao sam ti, sve će se to srediti. Zasad trebamo biti usredotočeni na to da tebi i bebi omogućimo odmor koji vam je potreban.« »Želiš li da nazovem tatu?« upitala je Sidney. Isabelle i Simon razmijenili su pogled kao da su već razgovarali upravo o tome. »Još uvijek bismo htjeli vijest o trudnoći sačuvati od drugih, ako je moguće. To jest, ako vas dvoje nemate ništa protiv da još malo sudjelujete u ovoj >šaradi<.« Isabelle je nesigurno pogledala Vaughna koji je s jedio podalje od kreveta u stolici pokraj prozora. Vaughn je bio iznenađen što ga je to uopće pitala. Da, dobro, možda on nije bio »onaj tip« s kojim bi ljudi obično lazgovarali o ljubavi, vjenčanjima i djeci, ali nadao se da barem nema nikakve sumnje u to da može držati jezik za zubima. To je Simonova i Isabellina stvar i oni će s drugima podijeliti tu vijest kada budu spremni. »Nemam ništa protiv«, uvjerio je Isabelle. »Ustvari, dobrovoljno se javljam ako će ti ikada ponovno zatrebati netko da ti pojede komad pastirske pile. Prošli se put jadni Simon preznojio pokušavajući pojesti pitu do kraja.« Isabelle i Sidney su se smijale dok je Simon dobrodušno odmahivao glavom. »Neću lagati, tih nekoliko zadnjih zalogaja nije bilo lako pojesti.« Kimnuo je glavom prema Sidney. »Sljedeći put ja želim piti njezino vino.« »Sljedeći bi put netko mogao na vrijeme staviti kondom«, rekla je Isabelle s drskim smiješkom. »To nije baš potpuno moja krivnja, zlato.« Simon se okrenuo prema Sidney i Vaughnu. »Vidite, dogodilo se...« I Sidney i Vaughn su digli ruke u zrak. »Ne moramo znati«, rekao je Vaughn. »Da, sačuvajmo tu malu tajnu života«, složila se Sidney. Isabellin se smijeh pretvorio u zijevanje, a oči su joj je umorno sklopile. »Mislim da bismo trebali otići«, Sidney je tiho rekla Vaughnu. Shvativši da će on morati voziti Sidney kući, kimnuo je i ustao. »Trebam li ti nešto donijeti?« upitao je Simona, pretpostavljajući da će njegov brat prenoćiti u bolnici.

102


mart@ & nymphe »Meni ne treba ništa. Sestre su rekle da dolje u giftshopu mogu kupiti pastu za zube i druge stvari. Moj je auto još parkiran ispred tvoje kuće«, Simon je rekao Sidney. »Je li u redu da zasad ostane ondje? Ujutro ću doći taksijem i pokupiti ga.« Isabelle koja je već bila napola u snu promrmljala je nešto nejasno iz kreveta. Vaughn, Sidney i Simon pogledali su se u nedoumici. »Nisam siguran, ali zvučalo mi je kao >zahvalnice<«, nagađao je Vaughn. Simon je izgledao kao da se istovremeno zabavlja i očajava. »Govorila je o njima prije operacije. Zamolila me da joj donesem zahvalnice za zabavu darivanja mladenke tako da ih može ispisati sutra u bolnici dok bude dolazila k sebi od operacije. Stalno joj govorim da sve to može pričekati, ali ona ima raspored i kaže da ga se svi moramo držati.« Dignuo je ruku i približio palac i kažiprst. »Malčice smo prebukirani ovih dana, istovremeno planiramo i vjenčanje i rođenje djeteta.« Vaughn i Sidney razmijenili su pogled. Kvragu, od same pomisli na planiranje bilo koje od te dvije stvari Vaughnu se trznulo oko, a kamoli od obje u isto vrijeme. »Možemo li nekako pomoći?« upitala je Sidney. »Da.« Simon je pokazao na njih dvoje. »Idite kući. Vas dvoje bili ste divni danas — hvala vam na svemu.« Sidney je tiho izašla, a Vaughn ju je slijedio. Na izlasku se okrenuo i vidio Simona kako nježno miluje Isabellin obraz. Ona je na trenutak otvorila oči i nasmiješila se, te su njih dvoje razmijenili tako intiman pogled da se Vaughn osjećao poput uljeza dok je ondje stajao. Nije imao pojma kakva je to osjećaj imati tako duboku vezu s drugom osobom. Ali vidjevši svog brata koji je izgledao lako smireno unatoč cijelom kaosu koji se dogodio tog dana, odjednom se počeo pitati. »Je li sve u redu?« Vaughn se okrenuo i vidio Sidney kako ga čeka u hodniku. (Mresao je od sebe taj nemirni osjećaj koji ga je obuzeo i kimnuojoj. »Da.« »Je li ti se Simon činio kao da je malo pod stresom?« pitala je Sidney dok su se vozili prema njezinoj kući. »Rekao bih i više nego malo«, rekao je Vaughn. »I Isabelle također. Angažirala je agenciju za organizaciju vjenčanja da joj pomognu, ali još uvijek ima mnogo toga što neba sama napraviti. Brinem se da će se previše naprezati nakon 103


mart@ & nymphe ove operacije.« Njezini zaštitnički instinkti starije sestre pojačali su se još više nakon današnje panike oko Isabelle. »Razgovarat ću s njom i reći joj da neke stvari prepusti meni.« »Možda bih i ja mogao pomoći s nekim stvarima oko vjenčanja.« Sidney se nasmijala, a onda se Vaughn namrštio. »Čekaj da li to ozbiljno misliš?« Slegnuo je ramenima. »Pa da, zašto ne?« »Bez uvrede, ali baš i ne širiš oko sebe neku vibru osobe koje se razumije u vjenčanja.« »I hvala Bogu na tome. Ali mislim da bih mogao obaviti nekoliko zadataka. Pa koliko teško može biti biranje fotografa? Ili benda? Samo ih pitaš sviraju li Y.M.C.A.? Ili onu napornu stvar od Kool and the Gang. Ako kažu ne, dobili su posao.« »Za planiranje vjenčanja treba malo više od toga«, rekla je Sidney suho. Zatim se ugrizla za usnu jer nije htjela načeti tu temu. Vaughn ju je okrznuo pogledom, ali nije ništa rekao. Nekoliko su se trenutaka vozili u tišini, a Sidney se nije mogla suzdržati a da ga nekoliko puta kradom ne pogleda. Zaista je bio tako... privlačan. S rukavima podvrnutima oko podlaktica, tom snažnom, seksi vilicom, i tim tijelom, i upadljivim očima boje lješnjaka specijalni agent Vaughn Roberts bio je tip muškarca kojeg bi svaka žena primijetila — čak i u prepunom kafiću kada se trebala naći s nekim drugim. Znam da si zamišljala kako ćeš u trideset trećoj godini biti u drugačijoj životnoj poziciji, ali ima jedna odlična stvar kada si još uvijek single. Možeš imati beznačajan, ali fenomenalan seks s onakvim frajerom. »Ne bi me smjela tako gledati«, rekao je Vaughn prigušenim glasom. »Oprosti. Samo sam... razmišljala o nečemu što mi je rekla moja prijateljica Trish.« Promotrio ju je. »Kada si zadnji put nešto jela?« Sidney je pogledala sat na ploči s instrumentima i vidjela da je prošlo deset sati. »Vjerojatno onda kada si i ti zadnji put nešto pojeo.« »Možemo negdje stati.« Sidney je na trenutak razmislila o tome. »Zapravo, stvarno bih voljela otići kući i skinuti se iz ove haljine i štikli.« Onda ga je pogledala. »A hladnjak mi je prepun mini sendviča i tortica, ako si zainteresiran.« Zadržao je njezin pogled, oči su mu bile tamne zelenozlatne boje. »Eto, ja baš volim tortice.«

104


mart@ & nymphe

Šesnaesto poglavlje Nakon što je pustila Vaughna u kuću, Sidney se ispričala i otišla se presvući iz haljine i štikli. Nažalost, njega nije pozvala na kat da joj se pridruži. Umjesto toga Vaughn se pomirio s time da samo gleda njihanje njezinih bokova dok se penjala stepenicama. Ponekad nije bio siguran na čemu je točno s tom ženom. U autu mu se učinilo daje među njima bilo malo flertovanja, ali možda je poziv na »mini sendviče i tortice« zaista značio samo to... mini sendviče i tortice. Stavio je ruke u džepove i proučavao dnevnu sobu te susjednu blagovaonicu jer je sada mogao bolje promotriti prostor kada u njemu nije bilo natrpano 25 ljudi. Ono što ga se odmah dojmilo u toj gradskoj kući bilo je to što je kuća bila uređena u zanimljivom stilu koji je bio spoj modernog i antiknog namještaja. Nekoliko minuta kasnije Sidney mu se pridružila u prizemlju upravo u trenutku kada je promatrao rustičnu afričku skulpturu koja je bila postavljena na poklopac modeme lakirane škrinje. »Imaš mnogo eklektičniji stil nego što bih pomislio.« Okrenuo se i vidio da se presvukla u crne hlače za jogu i ružičasti sportski top koji je imao dovoljno dubok izrez da joj otkrije gornji dio grudi. »Nekako sam se našla u tom stilu iz puke nužde«, rekla je. »Napustila sam New York sa samo polovicom namještaja koji sam sakupila dok sam ondje živjela. To nije bilo dovoljno da popuni cijeli ovaj prostor, pa sam umjesto traženja stvari koje bi samo napola odgovarale onome što sam već imala, odlučila ići s nečim potpuno drugačijim.« Osvrnula se po sobi. »Zapravo mi se sviđa kako je ispalo.« »Pretpostavljam da je tvoj bivši zaručnik dobio drugu polovicu tvog namještaja.« Nakrivila je glavu. »Dakle, čuo si priču.« »Ponešto, da.« »Hmm.« Pljesnula je rukama i promijenila temu. »Dakle, nešto smo govorili o mini sendvičima.« Izgleda da su stvarno razgovarali o pravim sendvičima. Kvragu. Nekoliko minuta kasnije Vaughn je sjedio za njezinim kuhinjskim stolom i gledao Sidney kako iz hladnjaka izvlači pladnjeve na kojima su bili naslagani mali sendviči i tortice. 105


mart@ & nymphe »Ima li šanse da iz hladnjaka izvadiš nešto u XL veličini?« Uzeo je jednu od minijaturnih tortica, malu profinjenu repliku trokatne vjenčane torte, i držao je među prstima. »Osjećam se kao div.« Nasmijala se — nije to bilo zločesto smijuljenje niti smeteno hihotanje nego pravi, glasni smijeh koji joj obasjao cijelo lice. »Svakako ću tvoje pritužbe proslijediti kuharima I liliputancima.« Sjela je na stolicu do njega i zgrabila sendvič s krastavcima s vrha hrpe. Vaughn je proučavao hrpu sendviča, nadajući se da je negdje među njima sendvič sa slaninom i sirom ili barem s rostbifom. Nije bio te sreće. Umjesto toga zadovoljio se šunkom, Brie sirom i jabukom. »Pa kako ide posao u svijetu privatnog kapitala ovih dana?« Posegnuo je za vrčem punča od naranče koji je ona slavila na stol i natočio čašu njoj, a potom i sebi. »Dobro.« Ponosno se nasmiješila. »Zapravo, odbor za investicije u mojoj tvrtki upravo je odobrio moj prvi projekt.« Vaughn je posegnuo za svojom čašom. »O koliko velikom fondu govorimo?« Otpio je gutljaj punča od naranče i napravio grimasu. »Što je ovo?« »To je bezalkoholni koktel od naranče, a govorimo o fondu koji je vrijedan četiri milijarde dolara.« Bio je stvarno impresioniran kad je to čuo. »Gle ti nju, moćnu poslovnu ženu. Odgovorna si za mnogo novca.« »Istina.« »Jesi li nervozna?« Odmahnula je glavom. »Ne.« »I svi ti ljudi očekuju od tebe da projekt uspije, a ti mi kažeš da nisi ni malčice uznemirena?« Primijetio je mali kućni bar koji je smjestila u ugrađenu smočnicu s policama koja je povezivala kuhinju i blagovaonicu, te je pošao tamo i provjerio koja pića ima. Ona se okrenula na stolici i pogledala ga dok je prelazio preko prostorije. »Upravo ti to kažem.« »Ma daj.« Uzeo je jednu bocu i vratio se natrag u kuhinju. »Ne, zaista. Uvijek obavim temeljito financijsko istraživanje prije nego što uđem u neko ulaganje, procijenim argumente za i protiv, a onda tjednima razmišljam o tome kako bismo mogli razvijati i dalje graditi neku kompaniju, i to izvan okvira koje drugi vide. Ali jednom kada obavim istraživanje i donesem odluku, potpuno sam posvećena tome.« 106


mart@ & nymphe »Ah, da. Ti i tvoja istraživanja.« Vaughn je otvorio hladnjak i pronašao ono što je tražio — tonik. »Da, ja i moja istraživanja. Hej, pa ne kritiziraj taj sustav — jer funkcionira. Ako unaprijed obaviš istraživanje, manje su šanse da ćeš putem naletjeti na neka neočekivana iznenađenja.« »Zvuči poput tvog pristupa muškarcima.« »To je razumna teorija. Ne vidim zašto se ne bi mogla primijeniti i na muškarce.« Gledala ga je kako uzima dvije starinske čaše za žestoka pića i toči im piće. »Što je to?« »Grey Goose votka i tonik. Nakon današnjeg dana mislio sam da bismo mogli popiti nešto malo žešće od bezalkoholnog koktela od naranče.« Složila se i popila gutljaj. Vaughn je sjeo u stolicu, položivši ruku na stol blizu Sidneyine ruke. »Dakle.« »Dakle«, odgovorila je ona. Pružio je ruku i palcem je dotaknuo iznad gornje usne. »Imaš malo sira.« Nježno je obrisao mrljicu od sira, usredotočivši se na njezine pune usne kao stvorene za ljubljenje. Zatim mu je pogled odlutao prema gore, prema njezinim prekrasnim plavozelenim očima. A te su ga oči, začudo, gledale kao nju sve ovo zabavlja. »Je li moguće da pokušavaš izvesti taj imaš-nešto-na-usni potez sa mnom?« upitala ga je Sidney. »Pa to je valjda najstariji potez za zavođenje.« Stvarno, ova je žena uživala u tome da ga podbada. Malo je frknuo nosom na njezino pitanje. »Imaj malo povjerenja u mene, Sinclair. Sljedeći ću te put pustiti da uokolo hodaš zamazana hranom.« Zapravo, nije imala sira na usni — to jest bio potez. I to očito potez koji je pod hitno trebalo brisati iz svih priručnika za zavođenje. Po iskrici u njezinim očima, izgledalo je kao da mu još nije vjerovala. »Malo sam razočarana, specijalni agente Roberts. A ja sam mislila da će profesionalac poput vas...« Jebeš sve. Vaughn je prstom obuhvatio jednu naramenicu njezinog topa i privukao je da je poljubi. Barem je znao da će joj se taj potez svidjeti. Sidneyine su se usne s nježnim uzdahom željno spojile s Vaughnovima. Stavio je ruku na stražnju stranu njezina vrata, držeći je čvrsto dok su njegova usta preuzela kontrolu, a njegov je jezik kružio oko njezinog u vrućem, snažnom krugu. 107


mart@ & nymphe Pružila je ruke i zarila prste u njegovu tamnu kosu, a prije nego što je shvatila što se događa, on ju je podignuo i smjestio sebi u krilo. Pomaknula se tako daje među nogama osjetila njegovu snažnu erekciju. On je zastenjao i odvojio se od njezinih usta, a rukama ju je obuhvatio oko stražnjice. »Reci mi da odmah odem ako ne želiš večeras ići do kraja.« Zatvorila je oči, prepuštajući se navali osjećaja dok su joj njegova usta žarila kožu na vratu. »Vodi me gore u spavaću sobu«, rekla je promuklo. Podignuo ju je, a ona je obavila noge oko njegova struka. Lice mu je obavila svojim dlanovima, a poljubac je i dalje trajao dok ju je on nosio stepenicama. »Gdje je tvoja spavaća soba?« zagunđao je. »S desne strane.« Iako je bila smetena od žudnje, ipak se pokušala usredotočiti dok su išli hodnikom. »Ovo ne mijenja ništa između nas. Nitko ne smije znati.« Vau, osjećala se tako dobro kada je on zagnjurio glavu u njezin vrat, a po koži ju je grebla seksi bradica kojom je obrasla njegova čeljust. »Je li vi to mene iskorištavate za seks, gospođice Sinclair?« rekao je zločesto. »Da. Totalno da«, rekla je. Prošlo je dugo vremena — i predugo — otkako je bila ovako uzbuđena. Sve dok su oboje shvaćali da ovo nije ništa ozbiljno — a naravno, on je to shvaćao — dovraga, ona želi da se ovo dogodi. Možda u njezin život još nije došao onaj pravi za nju, ali ovaj je ovdje i sada dobro radi svoj posao — a to je da je u međuvremenu uzbudi i zabavi. Spustio ju je na pod do kreveta. Ne gubeći više ni trenutka, zgrabio je rub njezina topića i prebacio ga preko njezine glave. Zatim je vješto otkopčao njezin grudnjak i pustio ga da sklizne s njezinih ramena na pod. Bradavice su joj se ukrutile u hladnoj i klimatiziranoj sobi. »E pa ovo je lijep prizor.« Vaughn joj je rukama obujmio grudi i protrljao bradavice palčevima. »Želiš li osjetiti moja usta na njima?« Izdahnula je. »Da.« »Onda se popni na krevet.« Izgleda da je netko volio malo šefovati u krevetu. Ali, vidjevši da se ta određena naredba slaže s njezinim planovima, Sidney se pokorila. Popela se na plahte i legla dok je gledala kako Vaughn svlači cipele i čarape, zatim skida svoju FBI značku i pištolj. Oboje je stavio na noćni ormarić.

108


mart@ & nymphe Oči su mu zasjale na mjesečini dok se micao poviše nje na krevetu zarobivši je ispod svog dugog, mišićavog tijela. Spustio je glavu tako da su im usta bila udaljena tek nekoliko centimetara. »Poljubi me.« Koketno ga je pogledala, pružila ruku i prešla palcem preko njegove donje usne. Zatim je priljubila svoje usne na to mjesto, isto ono gdje ga je jednom bila ugrizla, te otvorila usta u dugom, vrućem poljupcu. Čula je tiho mrmljanje iz njegovih grudiju. Ruke su mu klizile njezinim tijelom, lagano putujući njezinom osjetljivom kožom. Milovao je dugi uvojak kose koji joj se rasuo preko ramena, puštajući ga da se rasipa kroz njegove prste. »Tako prelijepa.« Prsti su mu nastavili putovati prema dolje, preko vrhova njezinih grudiju. Zatim je slijedio taj trag ustima. Sidney se izvinula u krevetu kada joj je uvukao jednu bradavicu među svoje zube. Rukama mu je milovala leđa, ali joj je smetao dodir pamuka. »Skidaj košulju.« Odmaknuo se dovoljno da može otkopčati i skinuti košulju. Nakon što je košulju bacio na pod, ponovno je posegnuo za njom. »Čekaj.« Gledala je u njega, dok je bio gol do pojasa pred njom. »Treba mi trenutak.« Sranje, bio je savršen. Bilo je to kao da gleda neku skulpturu na mjesečini, a svaki je mišić bio čvrst i definiran. Dodimula mu je prsa, samo da se uvjeri da je stvaran, a zatim je prstima prešla preko njegovih trbušnjaka. Uzdahnuo je kada je to napravila. »Bože moj, koliko ti vježbaš?« pitala ga je. »Sat i pol svaki dan. Treniram za triatlon zajedno s prijateljima.« Ma naravno. »Hm, moja su usta prije nekoliko minuta bila na tvojim grudima. Možemo li nekako skratiti ovo zaljubljeno gledanje i vratiti se tome?« pitao je. »Pametna...« Zastenjalaje kada ju je pritisnuo ispod sebe i nastavio tamo gdje je bio stao. Za nekoliko se trenutaka izvijala pod njim, a žudnja među njezinim nogama bila je gotovo neizdrživa. »Vaughn«, prostenjala je. »Što želiš?« upitao ju je hrapavim glasom.

109


mart@ & nymphe Glavom joj je prošlo mnogo vrućih i zločestih stvari. »Diraj me.« Dohvatio je pasicu njezinih hlača i spustio joj ih niz noge. »Ustima ili prstima?« O Bože. »Svejedno. I jedno i drugo.« Tijelo joj je drhtalo dok je prstom prolazio preko njezinog svilenog donjeg rublja, točno između njezinih nogu. »Tako si vlažna, Sidney. I tako prokleto seksi.« Skinuo joj je svilene gaćice, zatim stavio ruke između njezinih nogu i prstima je raširio. Još ga je čvršće uhvatila za kosu. »Ako brzo ne uđeš u mene, morat ću te ponovno ugristi.« »Malo smo nervozni, ha?« upitao je. »Bit će ti dobro, obećavam.« Stavio je jedan prst u nju i počeo je milovati u sporom, nježnom ritmu. Ugrizla se za usta da ne zavrišti. Bilo je tako dobro — on je bio tako dobar. Stavio je i drugi prst, i micao se unutra i van, a onda je spustio glavu i prelazio jezikom preko jedne njezine bradavice. To ju je potpuno izludilo i svršila je, brzo i snažno. Otvorila je oči i promatrala Vaughna dok je ustao i stajao na rubu kreveta. Intenzivno ju je gledao dok je iz stražnjeg džepa svojih traperica vadio novčanik, a iz njega kondom. Bacio ga je na krevet, a zatim skinuo traperice i bokserice. Sidney je raširila oči kad ga je vidjela. Istina, u zadnje je tri godine vidjela samo jedan penis, ali ovaj joj se činio poprilično... impresivnim. Vragolasto se nasmijao. »Opet trebaš trenutak?« Priprijetila mu se prstom, a on se vratio u krevet. »Želim te dirati«, promrmljala je. Prelazila je rukama preko njegovih prsa, nježno ga ljubeći u vrat. Zatvorio je oči, a dah mu se ubrzavao dok su njezine ruke išle sve niže. Zadirkujući ga, prešla je vrhovima prstiju preko njegova penisa u erekciji. »Stavi ruku oko njega«, rekao je. To je i uradila, nježno ga je milovala, i bila je nevjerojatno uzbuđena od dodira njegova tvrdog, glatkog penisa. Osjetila je kako joj je zario ruku u kosu. »Želim te jebati. Sad«, rekao je grlenim glasom. Vrućina joj se razlila trbuhom kada je legao između njezinih nogu i dohvatio kondom. Stavio ga je, a zatim je zgrabio za zapešća i pritisnuo ih svojom rukom na krevet. Gledali su se dok je on polako ulazio u nju, centimetar po centimetar. Uzdisala je preplavljena njegovom veličinom. 110


mart@ & nymphe Stisnuo je vilicu. »Kriste, tako si prokleto dobra.« Pustio ju je da se privikne na njega s nekoliko dugih i nježnih pokreta, a zatim se počeo brže micati. Intenzivno ju je gledao dok je snažno ulazio u nju. Tijela su im se sudarala, njihovi su uzdasi lebdjeli u zraku, i u tim trenucima nije bilo popisa, ni biološkog sata, ni bivšeg zaručnika koji ju je prevario. Umjesto toga, postojao je samo izvanredan val užitka koji se penjao u njoj dok se prepuštala i puštala Vaughna da je opet dovede do vrhunca. Zavrištala je, žarivši mu nokte u leđa i stišćući noge čvrsto oko njegovih bokova. Ušao je u nju snažno, pa još jednom, a zatim zastenjao dok je drhtao i zabio lice u njezin vrat, usporio i konačno se srušio na nju. Nekoliko trenutaka kasnije, ustao je i otišao u kupaonicu baciti kondom. Kada se gol vratio u spavaću sobu, Sidney se podbočila jednom rukom i promotrila ga sa zadovoljstvom. »Mmm.« Vratio se u krevet i jednom je rukom obgrlio oko struka, a ona se sklupčala na boku, okrenuta licem prema njemu. »Gle ti nju, konačno sva zadovoljna i necinična.« Ubola ga je prstom u prsa. On ju je zauzvrat pljesnuo po stražnjici. A zatim su zajedno utonuli u san.

111


mart@ & nymphe

Sedamnaesto poglavlje U sedam i trideset ujutro Vaughna je iz duboka sna probudila zvonjava mobitela. Glava mu se trznula na jastuku, a on je zatreptao brzo gledajući gdje se nalazi. Sidneyin krevet. Pištolj na noćnom ormariću. Seksi crvenokosa sklupčana na njegovim prsima, koja ga je odgurnula uz mrzovoljno gunđanje i pokrila glavu jastukom. Nekoliko je uvojaka crvene kose pobjeglo ispod jastuka prekrivajući njezina gola ramena i leđa. Očigledno netko nije bio jutarnji tip. Iskreno govoreći, u ovom slučaju ni Vaughn baš nije bio jutarnji tip. Inače nije imao problema s ustajanjem u sedam i trideset, ali kao što je to pokazala i seksi gola crvenokosa pored njega, imao je dugu noć. Uzeo je mobitel s noćnog ormarića i vidio da ga zove Cade. S obzirom na rano doba dana, u glavi je prošao kroz sve slučajeve na kojima su on i Cade radili, pretpostavljajući da je riječ o nekoj hitnoj situaciji. »Da«, javio se Vaughn promuklim i pospanim glasom. Njegov je prijatelj zvučao poprilično prefrigano. »Pa, Huxley i ja smo ispred tvog stana i pitamo se gdje si ti.« »To zvuči malo vrebalački.« Vaughn je odmah skrenuo pažnju na Sidney koja se promeškoljila i zbacila plahtu prema dolje te otkrila obline svoje slatke guze. Hmm. Zvuk prijateljeva glasa u uhu prekinuo mu je misao. »Ako pod >vrebalački< misliš na to da smo trebali doći po tvoju odsutnu guzicu i krenuti na trening koji smo dogovorili, onda da. Huxley i ja te vrebamo.« Trening. Sranje. Vaughn je ustao iz kreveta, shvativši da je zaboravio da su on, Cade i Huxley pomaknuli termin svog uobičajenog nedjeljnog treninga jer je Cade kasnije tijekom jutra sa svojom djevojkom planirao ići na plažu. »Oprosti, čovječe — totalno sam zaboravio da smo pomakli

112


mart@ & nymphe termin. Stižem za deset minuta.« Završio je razgovor upravo u trenutku kada se Sidney okrenula i uputila mu lijeni jutarnji osmijeh. Kad malo bolje razmislim... Vaughn je potisnuo iz glave tu zabludjelu misao. Ima planove, prijatelji ga čekaju, a uostalom — on ne uživa u lijenim nedjeljnim jutrima nakon ludog seksa. To rade ljudi koji su u vezi. »Neka hitna situacija u FBI-u?« upitala ga je gurnuvši ruku pod jastuk dok se on oblačio. Odmahnuo je glavom. »Zaboravio sam da se moram naći s prijateljima. Danas odrađujemo sat vremena plivanja i pola sata trčanja.« »Sretno s time. Ja, s druge strane, jutros odrađujem sat drijemanja nakon kojeg vjerojatno slijedi pola sata uživanja u kupki.« Zadovoljno se nasmiješila, a onda se ukočila, kao da se nečeg sjetila. »Čekaj — Simonov je auto još vani, zar ne? Sinoć nisam mislila na to. Ako je rano došao po auto, vidio bi tvoj auto ispred kuće i shvatio da si još ovdje.« Vaughn je imao osjećaj da bi u tom slučaju već primio poziv od mlađeg brata — Hej, brate, evo me ispred Sidney ine kuće, a ti si očigledno unutra. Želiš li mi nešto reći? — ali je ipak krenuo hodnikom do gostinjske sobe da provjeri, za svaki slučaj. Pogledao je kroz prozor i vidio da je Simonov auto još uvijek parkiran ispred kuće. Sve je u redu. Vaughn je krenuo natrag u spavaću sobu gdje je Sidney sjedila na krevetu s plahtom omotanom oko sebe. »Auto mu je još uvijek tu. Sigurni smo.« Uzdahnula je. »Uf. Ne bih voljela da moram objašnjavati, pa znaš... ovo.« Pokazala je rukom na njih dvoje. »Zao mi je što ti ja moram priopćiti vijest, ali mislim da tvoja sestra i moj brat vjerojatno već znaju da ti i ja radimo >ovo<.« »Ali ne zajedno.« Gledala ga je kako s noćnog ormarića uzima pištolj, futrolu i značku i stavlja ih na sebe. »Primijetio sam da dosta često gledaš moj pištolj«, rekao je zadirkujući je. Dobacila mu je pogled. »Ne >gledam< tvoj pištolj. Samo nikad prije nisam bila s nekim tko nosi oružje.« Plahta se rastvorila na njezinim grudima, otkrivajući jednu primamljivu dojku i ružičastu bradavicu. Program treninga traje jedanaest tjedana, razmišljao je Vaughn. Stvarno, ako propusti jedno plivanje, to neće biti toliki problem. 113


mart@ & nymphe »Pa, spomenuo si da ideš?« pitala je Sidney. Vaughn je trepnuo, prenuvši se iz svojih misli. Zakoračio je prema krevetu, ni sam nije bio siguran bi li se nasmijao ili uvrijedio zbog njezine netaktičnosti. Možda pomalo od oboje. »Pa nemoj mi sada postati sentimentalna, Sinclair.« Nagnuo se i poljubio je u čelo, a onda se okrenuo da izađe. Njezin ga je glas zaustavio na vratima. »Vaughn.« Pogledao ju je preko ramena. »Reci svom drugom ja da bude oprezan u ponedjeljak navečer kada se bude motao po mračnim, sumnjivim uličicama.« Nešto se stisnulo u Vaughnovim prsima zbog toga što se sjetila. »Hoću, reći ću mu.« Vaughn je pronašao parkirno mjesto u ulici blizu svog stana, parkirao se i pripremio za neizbježno. Cade i Huxley sjedili su na stepenicama pred njegovom zgradom, bicikle su ostavili na pločniku jer je plan bio da se zajedno biciklima odvezu do teretane u zgradi FBI-a za dodatnu vježbu. Dvojica su muškaraca ugledala Vaughna kako dolazi u odjeći koja je bila zgužvana nakon što je cijelu noć ležala na Sidneyinom podu, a njegova je kosa stršala u svim smjerovima. »Barem si prestao misliti o vjenčanoj kumi«, rekao je Cade nacerivši se. »Pa, ne baš...« Vaughn je oklijevao. Cade je razrogačio oči. »Spavao si s vjenčanom kumom?« »Sidney.« Vaughn je otključao vrata zgrade. Rame uz rame s Cadeom, Huxley je slijedio Vaughna stepenicama do njegova stana na drugom katu. »Uh, čovječe. Nadao sam se da je to bila samo ona slatka konobarica iz meksičkog restorana u kojem smo bili prošli tjedan.« Vaughn ga je upitno pogledao preko ramena. »Koja slatka konobarica?« Huxley je značajno pogledao Cadea. »Ovo postaje ozbiljno.« »Ništa ne postaje ozbiljno«, rekao je Vaughn dok ih je puštao da uđu u stan. Bacio je ključeve na ormarić. »I zašto me zafrkavaš s ovime, Hux?« Naravno, njegov je partner bio malo staromodan — zapravo podosta staromodan — činilo se kao da se rodio spreman da zaprosi neku ženu, pogotovo s obzirom na to koliko je brzo stavio prsten na Addisoninu ruku. Ali Huxley je inače na tisuće njegovih avantura sa ženama odgovarao tek prevrtanjem očiju ili s nekoliko sarkastičnih komentara.

114


mart@ & nymphe »Zato što mislim da nije dobra ideja spetljati se sa sestrom buduće žene tvog brata«, rekao je Huxley potpuno iskreno. Vaughn se podsmjehnuo tome. »Mi se nismo >spetljali<.« I Cade i Huxley su podigli obrve. »Ok, možda smo se spetljali na jednu noć. Odrasli smo ljudi. Možemo se nositi s time.« »Vaše su obitelji povezane. Sretat ćeš se s tom ženom do kraja života. Kada ovo propadne« — Huxley je pritom pokazao na Vaughnov neuredan izgled poslije lude noći — »a kad si ti u pitanju, neizbježno će propasti, situacija bi mogla postati komplicirana.« Vaughn je uzeo energetsku pločicu iz smočnice. »Prošle mi je noći seksi, pametna žena rekla da me želi iskoristiti za seks. To nije komplicirana situacija, tojefenomenalna situacija.« »Seksi i pametna? Izgleda da se netko zaljubio«, rekao je Cade. Kriste, ova dvojica baš zabadaju nos u njegova posla. »Jesam li i ja bio ovako naporan kad ste vas dvojica bili samci?« »I gori«, rekli su Huxley i Cade istovremeno i bez oklijevanja. Pa ipak. Okolnosti su s njim i Sidney bile posve drugačije. Vaughn je otvorio bocu vode da spere energetsku pločicu. »Gledajte, shvaćam da ste vas dvojica sretni u svojim savršenim vezama, a zbog toga ste zatvorili dio mozga koji se nekoć znao zabavljati.« Zastao je. »Osim tebe, Hux. Kod tebe je taj dio uvijek bio totalno zatvoren.« Njegov ga je partner ljutito pogledao. »Želim reći da mislim da je sve u redu«, rekao je Vaughn. »Sidney mi je jasno dala do znanja da je ovo sinoć bio seks bez obaveza. A to je područje u kojem sam dobar, gospodo.« Sad kad su to ustanovili, krenuo je niz hodnik prema spavaćoj sobi da se presvuče u odjeću za vježbanje. »Provjeravaš je li ti već poslala poruku?« zavikao je Cade. Vaughn je zatresao glavom. Da. Totalno zabadaju nos u njegova posla. Kasnije tog dana nakon što se Sidney naspavala, istuširala i doručkovala, odvezla se u bolnicu da posjeti Isabelle. Na izlasku je primijetila da je Simon pokupio svoj auto. Po drugi je put toga dana s olakšanjem odahnula jer nije došao u rano jutro i vidio Vaughnov auto ispred kuće. To bi bilo... pa ne baš dobro. Što se nje tiče, Isabelle i Simon nikada ne moraju saznati da se nešto dogodilo između nje i Vaughna. Prošla je noć bila zabavna i seksi, ali to je bilo sve — seks za jednu noć. Naravno, Vaughn joj je bio privlačan i nije požalila zbog toga što su spavali zajedno, ali između njih 115


mart@ & nymphe dvoje definitivno nema ničeg ozbiljnog. Kao što je i Trish rekla, on je pravi muškarac za kratkotrajnu zabavu. A i fantastičan je u tome. Sidney se parkirala u bolničkoj garaži i pomislila kako bi bilo bolje da s lica izbriše sve tragove sumnjivo blistavog upravo-sam-se-ševila osmijeha prije nego što krene u sestrinu sobu. Inače nije ništa tajila svojoj sestri, ali ovo je očito bilo drugačije. Bilo bi čudno za sve njih kada bi Simon i Isabelle znali da su ona i Vaughn spavali — pogotovo zato što ni ona ni Vaughn nisu planirali ništa više od toga. Samo se ponašaj normalno, rekla je sama sebi dok je izlazila iz dizala na Isabellinu katu. Kao da se ništa nije dogodilo. Što se tiče njezine sestre i Simona, reći će im da ju je Vaughn sinoć odvezao kući iz bolnice, a zatim je svatko otišao svojim putem. To je bila njezina priča, a ona kao samopouzdana žena neće imati problema s... Zastala je upravo ispred Isabelline sobe jer je čula poznati muževni glas s tom posebnom seksi, hrapavom notom. Sranje — Vaughn. Sidney je bila zahvalna na tome što je zastor bio navučen pa nitko nije znao da je ondje. U tom je trenutku trebala malo predaha od Vaughna, posebno zato što su joj u glavi još bile svježe vruće uspomene na ono što su radili. Okrenula se da ode, pomislivši da bi mogla ići na Aveniju Michigan obaviti neke stvari pa se vratiti za sat vremena. Ali onda je uhvatila djelić Vaughnova razgovora s Isabelle i Simonom. »Razmišljao sam«, govorio je Vaughn, »s obzirom na sve trenutne probleme koje imate, možda bih vam ja mogao pomoći s nekim stvarima oko vjenčanja.« Uslijedio je potpuni muk. »Pa znate, svi biste mogli prestati buljiti u mene kao da su mi otpale obrve samo zato što sam nešto predložio«, rekao je Vaughn suho. Vani u hodniku Sidney se suzdržavala da se ne nasmije dok su se Simon i Isabelle smijali. Vaughn je nastavio. »Gle, znam da vjerojatno nisam prva osoba na koju ljudi pomisle kada je riječ o vjenčanjima. Ali jako bih volio biti dijelom baš ovog vjenčanja.« Vani u hodniku Sidney nije mogla a da se ne nasmiješi. Dakle. To je zapravo bilo tako slatko. »I mi bismo to jako voljeli, Vaughn. Hvala ti«, rekao je Simon. Čuo se zvuk srčanog muškog tapšanja po leđima — vau, braća Roberts se grle — a onda je Isabelle progovorila.

116


mart@ & nymphe »Zapravo, ako si zainteresiran, sljedeću nedjelju imamo zakazano probno kušanje hrane prije vjenčanja u Lakeshore Clubu, tako da možemo konačno odlučiti kakav će biti meni na svadbi«, rekla je. »Rekli su nam da možemo povesti dva gosta, pa smo planirali pozvati Sidney. Možda bi i ti htio doći?« »Rado«, rekao je Vaughn. Sidney se udaljila od vrata dok su oni završavali razgovor. Dok je hodala natrag prema dizalu, razmišljala je o onome što je Isabelle rekla. Imamo probno kusanje hrane u Lakeshore Clubu... Planirali smo pozvati Sidney. Zadnji je put komunicirala s nekime iz Lakeshore Cluba prije sedam mjeseci kada ju je Douglas, organizator događanja u klubu, sa žaljenjem izvijestio da ne može dobiti natrag depozit koji je uplatila za vjenčanje jer su ona i Brody otkazali vjenčanje u zadnji čas. A sada se u nedjelju mora vratiti tamo ne više kao buduća mlada nego dolična vjenčana kuma koja sama nikad nije postala mladenka. Morala se pripremiti na mnoštvo tih vražjih sućutnih pogleda.

117


mart@ & nymphe

Osamnaesto poglavlje Vaughn je zaustavio auto kod ukrašenih vrata od kovanog željeza na kraju privatnog prilaza Lakeshore Clubu i rekao zaštitaru svoje ime. »Vaughn Roberts, došao sam na probno kušanje hane za svadbu Roberts-Sinclair.« Zaštitar je pogledao na popis uzvanika i kimnuo glavom. »Bit ćete u velikoj sali za zabave. Idite prilazom sve do kraja. Doći ćete do bijele zgrade sa stupovima koja gleda na jezero.« Vaughn je zahvalio zaštitaru i ušao na teren kluba. Prošao je mimo teniskih terena, vanjskog i zatvorenog bazena, zatvorenog klizališta i pitoresknog golf-terena prije nego što je stigao na svoje odredište: impozantnu bijelu zgradu u georgijanskom stilu. Zgodna gajba. Kada se zaustavio na parkiralištu ispred sale, uočio je Sidneyin crni Mercedes. Prošlo je tjedan dana otkako ju je vidio, a oboje su držali distancu nakon one vruće noći koju su proveli zajedno — što je i bilo očekivano. Da bi izbjegao emocionalna vezivanja, imao je strogo pravilo da se nikad ne vidi s istom ženom dvaput u jednom tjednu. Tehnički gledajući, od 7,35 ujutro bio je miran što se tiče tog pravila kada je Sidney Sinclair bila u pitanju. Nije da je nešto očekivao, ali je samo... podsjetio samog sebe na tu činjenicu. Išao je stazicom do otvorenih vrata zgrade. Ušao je unutra i promotrio elegantni kristalni luster u predvoiju te široke i grandiozne zavojite stube. Vrata s lijeve strane vodila su u veliku plesnu dvoranu, gdje se vjerojatno trebala održati svadba. Vaughn je ušao u plesnu dvoranu koja je bila obložena hrastovinom i vidio francuske prozore koji su vodili na terasu. Izišao je vani i upijao prizor svjetlucave plave vode jezera Michigan koji se pružao pred njim. Lagano se nasmiješio jer je kao stariji brat osjetio ponos zamišljajući Simona kako ovdje pleše s Isabelle, ali i roditelje za koje je bio siguran da nikada prije nisu prisustvovali ovako otmjenom vjenčanju. Robertsi iz Apple Canyona u Wisconsinu zaista su daleko stigli. »Vi ste zasigurno Simonov brat.« Začuvši glas, Vaughn se okrenuo i ugledao fino odjevenog muškarca starog oko četrdeset godina koji je zakoračio na terasu. »Glavom i bradom. Vaughn Roberts.« Pružio je ruku dok se predstavljao. Drugi se muškarac, koji je nosio laneno ljetno odijelo i plavu košulju, nasmiješio dok su se rukovali. »Douglas Slater, organizator događanja u Lakeshore Clubu. Isabelle je nazvala prije nekoliko minuta i rekla da su se ona i Simon zadržali na sastanku s cvjećarom koji su imali 118


mart@ & nymphe zakazan ranije popodne. Rekla je da će kasniti nekoliko minuta. Vidio sam vas vani i pomislio da bih mogao doći provjeriti želite li popiti nešto dok čekate.« Upravo u tom trenutku zazvonio je Vaughnov mobitel. Izvadio je mobitel iz džepa i vidio da mu je stigla poruka od Isabelle koja mu je javila da kasne. »Hvala, ne treba«, odgovorio je na Douglasovu ponudu za piće. Strpao je mobitel natrag u džep. »Jeste li vidjeli Isabellinu sestru Sidney?« »Ne još. Vi ste prvi stigli«, rekao je Douglas. Budući da je vidio njezin Mercedes, Vaughn je znao da nije tako. Misteriozno odsutna gospođica Sidney Sinclair bila je tu negdje. Douglas je nagnuo glavu i progovorio tišim tonom. »Kada već govorimo o Sidney... kako je ona ovih dana? Mnogo sam razmišljao o njoj otkako je, pa, znate već.« Zapravo, Vaughn nije znao cijelu priču, iako je u glavnim crtama shvatio što se dogodilo između Sidney i njezinog bivšeg. »Ona je odlično«, rekao je Douglasu. I ostavio stvari na tome. Zatim se osvrnuo oko sebe. »Mogao bih malo prošetati uokolo dok čekam.« »Naravno.« Douglas je pokazao na lijevu stranu gdje se terasa zavijala oko plesne dvorane. »Ne znam jeste li ljubitelj golfa, ali ako se spustite ovim stepenicama iza ugla i slijedite stazicu s lijeve strane, doći ćete do vidikovca iz kojeg se pruža lijep pogled na golfteren.« Možda je i Sidney odlučila uživati u tom pogledu dok čekaju. »Hvala na savjetu.« Vaughn je slijedio Douglasove upute i brzo pronašao stazicu na koju ga je ovaj uputio. Staza ga je vodila dalje od jezera prema velikoj zelenoj livadi koja nije bila vidljiva s ceste i parkirališta. Livada je išla uzbrdo, a na vrhu brežuljka, uz stablo vrbe, smjestio se vidikovac. Primijetivši tračak crvenkaste kose u bijelom vidikovcu, krenuo je prema tamo. Sidney mu je bila okrenuta leđima, naslonila se na ogradu vidikovca, a sunce se igralo s brončanim i zlatnim tonovima njezine kose. Vaughn je usporio kada se približio. Iskreno govoreći, zainteresiralo ga je to što je nosila ubojite crvene Štikle i još jednu od svojih ljetnih haljinica — ovoga puta bila je to haljina crvene, žute i plave boje koja je istovremeno izgledala vrlo moderno i elegantno s gornjim dijelom koji bio krojen kao bluza, dok je suknja bila kratka i nabrana. Ali zastao je jer je u načinu na koji je promatrala golf-teren uočio nešto poput tuge. Tiho je koračao drvenim stepenicama dok se penjao u vidikovac. Sidney ga je pogledala preko ramena dok joj je prilazio. Vaughn joj se pridružio kod ograde. »Skrivaš li se ovdje?« iskreno ju je upitao.

119


mart@ & nymphe Izgledala je iznenađeno. »Ne.« Ali nakon jednog je trenutka priznala. »Možda malo. Dobila sam poruku od Isabelle da kasne, a nije mi se dalo čekati unutra.« »Douglas, organizator događanja, pitao je za tebe. Zanimalo ga je kako si.« »Je li to ovako rekao?« Nagnula je glavu imitirajući ga. »Kako je Sidney?« Malo se nasmiješila. »Toga sam se već dosta nagledala.« Vaughn je pričekao da vidi hoće li nastaviti. »Očigledno znaš da postoji priča o tome«, rekla je. »Da, znam.« »Pretpostavljam da očekuješ da ti je ispričam.« »Ne. Nema nikakvih očekivanja.« Među njih je pala duga tišina. »Pa... kad me već svrdlaš svim tim silnim pitanjima, agente Roberts«, odvratila mu je. »Vidi, mislim daje neizbježno da ćeš saznati sve prije Simonova i Isabellina vjenčanja. Mislim da bi mi bilo draže da čuješ cijelu priču od mene.« Pokazala je rukom na zgradu njima zdesna. »Ovdje sam se trebala udati prošle godine u listopadu. Ali sam prekinula sa zaručnikom mjesec dana prije vjenčanja.« »Ime?« »Brody. Ali nećeš me ispitivati u maniri FBI-eva agenta tijekom cijele priče, zar ne? To pomalo uništi ritam pripovijedanja.« Potisnuo je smiješak. »Oprosti.« »Bila je nedjelja, a ja sam bila u salonu vjenčanica na završnoj probi. Zaposlenici su od toga napravili cijelu paradu pa su me natjerali da isprobam i cipele, i veo, jer su htjeli stvoriti poseban trenutak. Izveli su me iz kabine za presvlačenje i doveli do velikih zrcala nasred butika i svi su uzdisali i divili se vjenčanici i cijelom dojmu. Ali onda je ta žena ušla u butik.« Sidney je zastala, prisjećajući se. »Jedan je trenutak stajala ondje i buljila u mene i vjenčanicu, a zatim rekla: >Ti si Sidney Sinclair, je li?< Pa sam pomislila daje ona mlađa sestra neke od mojih prijateljica jer je ja ne mogu prepoznati, ali izgleda da ona mene poznaje. Zato sam rekla: >Oprosti, poznajemo li se?< Na to je ona dogovorila: >Trebala bi me upoznati. Ja sam žena koja se jebe s tvojim zaručnikom već tri mjeseca.<« »Sidney«, rekao je, a glas mu je bio blaži nego inače. »Sad me sažaljivo gledaš.«

120


mart@ & nymphe U redu. Htio joj je reći da ne treba biti tako detaljna, ali osjetio je da je morala ispričati događaj na svoj način. »Što si onda napravila?« »Pa, s obzirom na to da smo stajale pred svim zaposlenicima butika, a da i ne spominjem sve ostale kupce koji su se okupili da vide moju vjenčanicu, nisam baš mogla bogzna što napraviti. Ispričala sam se i otišla s njom van ispred butika. Dok smo stajale na ulici, samo sam je pogledala i rekla: >Ok. Da čujem.<« Sidney je slegnula ramenima. »Ispričala mi je sve. Kako su se ona i Brody upoznali u teretani, stvari koje joj je ispričao o meni i kako je on šizio zbog vjenčanja, i kako su se sve seksali — čak i u našem stanu, u našem krevetu, dok sam ja bila na putu. Izgleda da je ona neko vrijeme pokušavala uvjeriti Brodyja da prekine sa mnom. Kada on to nije napravio, odlučila me slijediti iz našeg stana do butika s vjenčanicama, misleći da će me moći uhvatiti nasamo i sama srediti stvar.« Pogledala je prema golf-terenu. »Nakon što sam čula sve što je rekla, ja sam samo... počela hodati. Prehodala sam cijeli put do kuće, dvadeset ulica. Dok sam došla do stana, imala sam žuljeve na stopalima, pa sam skinula cipele da se popnem na drugi kat. Kada sam otvorila vrata, Brody je sjedio na kauču i čitao novine kao da je obično nedjeljno poslijepodne. Rastvorio je usta kada me vidio kako stojim ondje, bosonoga i u vjenčanici. Ali onda se nasmiješio i rekao: >Ne donosi li to nesreću ako te vidim u vjenčanici prije vjenčanja?<« »Molim te, reci mi da si zatukla tog kretena cipelama.« To joj je izmamilo mali osmijeh. »Vjeruj mi, bila sam u iskušenju. Ali u tom sam trenutku jednostavno bila gotova s njim. Zato sam mu samo rekla da se spakira i ode.« Vaughn je mnogo toga htio izreći kao odgovor na tu priču. Ali na kraju se sve svelo na jednu stvar. »Tvoj je bivši šupak.« »Da. A ja sam budala kojoj je to nekako promaklo.« Nagnuo je glavu, pomislivši kako je zanimljivo to što je rekla. »Mi u FBI-u imamo sljedeću mantru: >Vjeruj, ali provjeri. < To znači da uvijek moraš tražiti potvrdu za ono što ti netko govori, bez obzira na to koliko iskreno djeluje.« »>Vjeruj, ali provjeri.< Sviđa mi se to«, rekla je. »Šteta što nisam čula za tu mantru prije tri godine.« Vaughn se okrenuo prema njoj. »Stvar je u tome da smo mi obučeni profesionalci. Svaki se agent hvali svojim instinktima, svojom sposobnošću da pročita ljude i otkrije kad netko laže. Ali, ipak tu potvrdu tražimo kad god je to moguće. Jer i mi smo samo ljudi — ponekad poklonimo vjeru pogrešnim ljudima. A i ti si samo čovjek, Sidney.« Malo ju je gurnuo. »Čak i ako te ubija u pojam što to moraš priznati.«

121


mart@ & nymphe »Samo malo.« Nagnula je glavu i promatrala ga. »Što se događa? Odjednom si tako... drag.« »Baš je slatko, Sinclair, kako to uspijevaš reći s takvim iznenađenjem.« Nasmijala se. »Oprosti.« Zatim je njezin mobitel zazvonio u torbici. Provjerila je tko je. »Isabelle javlja da su upravo stigli.« Nekoliko minuta kasnije svi su sjedili u plesnoj dvorani za pravokutnim stolom koji je bio postavljen za kusanje hrane. Vaughn je sjedio s lijeve Sidneyine strane, a zdesna je bio Douglas, organizator događanja. Na suprotnoj je strani stola Isabelle razmišljala o tome koje predjelo odabrati između predloženih. »Ok, zasad imamo košarice sa sirom i rajčicom, gljive punjene kaduljom i kobasicama, mini tortice od rakova i škampe panirane u kokosovom brašnu — što znači da nam trebaju još dva predjela. Što misliš o školjkama omotanima u slaninu?« Okrenula se prema Simonu koji je sjedio do nje. »Da se mene pita, ja bih cijelu večeru omotao u slaninu.« Simon je pogledao Vaughna. »Malo me podrži u ovome, kume.« »Apsolutno. Ništa nije bolje za zabavu od suhomesnatih proizvoda.« Dok se ostatak gostiju raspričao, Sidney se isključila i nije čula njihove glasove. To što je bila ovdje, u ovoj prostoriji, u njoj je probudilo uspomene na njezino vlastito probno kusanje hrane za vjenčanje na koje su ona i Brody doputovali avionom iz New Yorka. Bio je to naporan vikend, a ona je tada bila primijetila da se Brody činio kao da je malo pod stresom i da se želi što prije vratiti kući. Rekao joj je da je zatrpan poslom, ali sada kada je sve znala, shvatila je da se vjerojatno žurio da se vrati njoj. Ja sam žena koja se jebe s tvojim zaručnikom. Seksali smo se u tvojoj kupaonici, na tvom kuhinjskom stolu — i u tvom krevetu. »Sid, što misliš o piticama od muškatne buče? Ili ti se više sviđaju proljetne rolice?« Ali najbolje je bilo onaj put kada smo to napravili uza zid u uličici blizu vašeg stana, dok si ti gore u stanu spremala večeru za njegov rođendan. »Sid?« Trepnula je i vidjela da je svi gledaju. »Oprosti. Samo sam...« Udahnula je i sabrala se. »Ja sam za pitice s bučom.« Isabelle ju je zabrinuto pogledala preko stola, a Sidney je osjetila i Vaughnov pogled na sebi. Oboje ih je ignorirala.

122


mart@ & nymphe »Dakle? Što je sljedeće?« upitala je i nestrpljivo protrljala dlanove. »Salate, zar ne?« Odlučna da ne dopusti neželjenim uspomenama da je obuzmu, Sidney se pobrinula da ostatak kušanja hrane bude apsolutno skoncentrirana i na nivou zadataka — čak je ostala smirena kada se tijekom kusanja prvog slijeda jela dogodio jedan čudan trenutak. »Dakle, imamo biftek i lososa za one koji jedu meso te indijske pogačice od krumpira za vegetarijance.« Douglas je pribilježio sve što je odabrano. Nasmiješio se i uperio penkalu između Isabelle i Sidney. »Zanimljivo, vas ste dvije odabrale identičan prvi slijed.« Čim je to izgovorio, pogledao je Sidney s izrazom nelagode na licu. »Nisam to trebao reći...« »Veliki umovi slično razmišljaju«, rekla je Sidney presjekavši njegovu primjedbu i podignuvši čašu vina prema Isabelle. Kasnije dok su se opraštali na parkiralištu, Isabelle je povukla Sidney sa strane. »Tako mi je žao što je ovo ispalo čudno i neugodno za tebe, Sidney.« Izgledala je pokajnički. »Nisam trebala tražiti od tebe da dođeš.« Sidney je bila velika cura — da nije htjela doći, jednostavno bi joj bila rekla ne. »Koliko se puta planiraš udavati, Isabelle?« »Pa... samo jednom, bar se tako nadam.« »Upravo tako. A ja ne želim ništa propustiti.« S obzirom na to daje njihov otac bio vrlo površno uključen u njihove živote, njih su dvije u načelu bile same — a tako je bilo već dugo vremena. Isabelle ju je čvrsto zagrlila. »Jesam li ti ikad rekla koliko mi je drago što si se vratila iz New Yorka?« Zatim su se njih dvije vratile i pridružile muškarcima koji su razgovarali pored Simonova auta. »Čuo sam glasinu da je neki e-mail o momačkoj večeri poslan ljudima«, rekao je Simon. »Upravo tako«, rekao je Vaughn. »Na ljestvici od jedan do deset koliko se točno trebam zabrinuti oko onoga što si isplanirao?« Vaughn je samo odmahnuo rukom. »Pih. Možda dva.« Simon je podignuo obrvu. »Tvoje viđenje razine dva ili moje?« »Pa pretpostavljam da ćeš to otkriti.« Vidjevši da se Isabelle i Sidney približavaju, Vaughn se nasmiješio. »Je li sve u redu?«

123


mart@ & nymphe »Da, sve je ok«, rekla je Isabelle. Ona i Simon su se pozdravili, ušli u njegov auto i otišli. Sidney je naslonila na svoj auto gledajući kako Simon i njezina sestra odlaze. Nakon što su otišli, izdahnula je i bacila pogled na pitoresknu zelenu livadu i elegantnu bijelu zgradu. »Je li ti teško biti ovdje?« upitao je Vaughn, pomaknuvši se bliže njoj pored auta. Dvojila je da li da odgovori na to. »Priziva mi neke uspomene o kojima radije ne bih razmišljala.« Kimnuo je. Stajali su ondje još trenutak, a onda ju je on pogledao. »Koliko još takvih haljina imaš?« »Zašto? Što fali mojim haljinama?« »Nisam rekao da im išta fali.« Gutao ju je očima. »Uopće ne.« Na trenutak je izgledalo kao da se dvoumi oko nečega, a onda se pomaknuo i objema rukama obgrlio Sidney pritisnuvši je između sebe i auta. Razmotrila je svoju poziciju. »Što to radiš?« Nagnuo je glavu i progovorio tihim, zavodničkim glasom. »Recimo samo da znam jako dobar način da ti skrenem misli od tih neželjenih uspomena.« »Besraman si«, rekla je Sidney. Iako joj se puls već ubrzao u njegovoj blizini. Odgovorio joj je vragolastim osmijehom. Dvadeset minuta kasnije Sidney je zarila prste u glatku sivu kožu Vaughnova kauča dok ju je on žestoko ševio odostraga. »Nagni bokove prema natrag. Pusti me da uđem dublje u tebe«, rekao je dubokim grlenim glasom. Nagnula je bokove prema njemu i počela stenjati kad ga je osjetila tako tvrdog i velikog u sebi. »Dobro... samo tako, dušo. Kriste, mogao bih te zauvijek jebati«, dahtao je. Pridržavajući se rukama za kauč, pomicala je bokove natrag prema njemu. Da, trebalo joj je ovo nakon današnjeg dana. U tom trenutku nije razmišljala o prošlosti, nije se brinula zbog budućnosti — postojao je samo divlji, sirovi seks od kojeg se osjećala dobro. Ona i Vaughn počeli su se ljubiti na stubištu njegove zgrade, a dok su stigli do njegova stana već su bili toliko napaljeni da nisu čak stigli ni skinuti odjeću sa sebe. Umjesto toga, on ju je samo nagnuo preko kauča, zadignuo joj suknju i spustio gaćice, a svoje je traperice otkopčao i spustio oko bokova te ušao duboko u nju.

124


mart@ & nymphe Ona je zaklopila oči i prepustila se grešno erotičnom osjećaju koji ju je preplavio. »Diraj me«, promrmljala je jer je željela njegove ruke na sebi. »Ustani«, rekao je promuklim glasom, zastavši da joj pomogne da se uspravi. Kada se djelomično uspravila, s njegovim penisom još duboko u sebi, posegnuo je rukom i spustio rukave njezine haljine. Zatim je spustio i košarice njezina grudnjaka. »Daj da vidim te predivne grudi.« Bradavice su joj se odmah ukrutile u iščekivanju dok se grčila među nogama. On je spustio ruku dolje na njezin klitoris. Uzdisala je dok ju je dražio, služeći se prstima da je raširi. Kada je polako počeo opet ulaziti u nju, stenjala je toliko glasno da se bojala da će ih čuti susjedi. Bio je to tako nevjerojatan osjećaj, a da nije mogla učiniti ništa drugo nego se držati za kauč dok sve ne završi. »Daj mi svoja usta«, rekao je hrapavim glasom. Okrenula je glavu, a usne su joj se razdvojile kada ju je poljubio žestokim poljupcem, dok mu je jezik kružio oko njezinog. Kružila je bokovima i počela svršavati, došavši polako do vrhunca koji je bio toliko žestok da je vrisnula. Noge su joj se tresle, ali on ju je pridržao sve dok nije opet bila stabilna na nogama. Otvorila je oči i vidjela da je on gleda toplim i zločestim pogledom. »Još jednom?« pitao ju je. Zaboga.

125


mart@ & nymphe

Devetnaesto poglavlje Vaughn je izašao iz kupaonice i našao Sidney ispruženu na jastucima na njegovu krevetu kako nešto gleda na mobitelu. »Već provjeravaš e-mail?« zezao ju je. Nije da ga je to smetalo — pa žena vodi fond vrijedan četiri milijarde dolara. Naravno da će morati i vikendom provjeravati poruke. »Mmm«, rekla je smeteno. Vaughn je navukao bokserice i traperice. »Sve u redu?« Pogledala ga je i namrštila se. »Što to znači ako ti neki frajer prvo u jednome danu pošalje četiri e-maila, a onda čeka tjedan dana dok ti se opet javi? Ima mnogo posla ili igra igrice?« Vaughn se zabuljio u nju. »Šalješ e-mail drugom frajeru? Mili Bože, ženo, kondom u kanti za smeće još se nije ni ohladio.« Dobacila mu je pogled. Ha ha. »Nisam slala e-mail drugom frajeru, provjeravala sam poruke s posla. Slučajno sam vidjela i taj drugi e-mail.« Digla se iz kreveta i kočoperno prošla pored njega da uzme svoje donje rublje s poda. »I nemoj se praviti da si uvrijeđen. Zapamti, ti si« — produbila je glas imitirajući ga — »>uvijek iskren oko toga da ne želiš ozbiljnu vezu. Ali ako se želiš zabaviti, ja sam čovjek za tebe, mala.<« On je uzeo njezinu haljinu s televizora na koji je sletjela kada ju je nestrpljivo bacio preko ramena tijekom druge runde seksa. »Ipak postoji neki bonton oko ovakvih stvari, Sinclair. Pokušaj to poštovati.« Ispružio joj je haljinu, zatim je nestašno izmaknuo kada je posegnula za njom. Kada ga je ljutito pogledala, nasmijao se i dodao joj haljinu. Pogledala je uokolo tražeći svoj grudnjak i uočila ga na noćnom ormariću ispod njegova pištolja. »Pa tko je taj lik?« upitao ju je prekriživši ruke na prsima. »Koji lik? Aha, da. Zapravo, s njim sam išla u srednju školu. Pronašao me na Facebooku, vidio je da sam se vratila u Chicago i počeo mi slati e-mailove«, rekla je. Vaughn je promatrao kako je dohvatila naramenicu grudnjaka te sporo i vrlo oprezno pokušala izvući grudnjak a da pritom ne dodirne njegov pištolj. Otišao je do noćnog ormarića, uzeo svoj pištolj i značku i dodao joj grudnjak. »Da ti odgovorim na pitanje, nije pretrpan poslom. Igra igrice.« Zaputio se prema kuhinji, a nju pustio da se preznojava oko ovog.

126


mart@ & nymphe Minutu kasnije izašla je iz spavaće sobe, odjevena u haljinu, s cipelama u jednoj, a mobitelom u drugoj ruci. »Ne možeš sa sigurnošću znati da se poigrava.« Vaughn je do kraja ispio čašu vode koju si je bio natočio. »Vjeruj mi, znam kako frajeri razmišljaju.« Natočio je i njoj čašu vode. »Kada ti frajer pošalje više e-mailova ili poruka odjednom, a onda se nekoliko dana ne javlja, to je trik kojim te želi navesti da se pitaš sviđaš li mu se. A onda, baš kada se počneš osjećati malo nesigurno u vezi sa svime, on se javi, znajući da će ti sada biti posebno drago što ti se javio.« Sidney je izgledala ogorčeno. »To je stvarno jadno. I podlo.« Pogledala ga je namrštivši se. »Služiš li se i ti ovakvim trikovima?« Ma molim te. »Ja se ne moram služiti trikovima.« Umirao je od gladi nakon svih aktivnosti u spavaćoj — i dnevnoj — sobi pa je izvadio vrećicu tortilja čipsa i staklenku salsa umaka. »Aha, da. Jer si ti ekstraspecijalni agent Vaughn Roberts.« Sjela je na barsku stolicu pored njega. Namignuo joj je. »Dovoljno sam specijalan da tebe svučem do gola. Dvaput.« Razmislila je o tome dok je uzimala malo čipsa. »U redu, reci mi još.« »O čemu?« »O tome kako slobodni muškarci razmišljaju. Kako razdvojiti dobre momke od ženskara.« Vaughn se malo obrecnuo. »Neću ti davati savjete o tome kako izlaziti s drugim frajerima.« »Zašto ne?« »Zato što smo upravo zajedno spavali. Pa to je... čudno.« Ispružila je ruku i dodirnula njegovu, slatko se smiješeći. »O, dušo, nemoj biti takav. Pa prijatelji smo, zar ne?« Oči su joj nestašno zaiskrile. »Pa zar vi dečki to inače ne govorite?« Možda bi mu bilo bolje da se ne izjašnjava oko ovog. Zato joj je odgovorio protupitanjem. »Ne misliš li da si malo pretjerala s ovom pričom oko spojeva? Mislio sam da sve vi i-živjelisu-zauvijek-sretno ženskice vjerujete da će vam u pravom trenutku sudbina poslati >onog pravog<.« »Pa, sudbinu treba malo požuriti«, rekla je umačući još jedan komad čipsa u staklenku s umakom. »Borim se s vremenom.« »Molim te, nemoj mi početi pričati kako tvoje jajne stanice imaju rok trajanja.« Pokazao je na njezin trbuh. »Stvarno mi ne treba da mislim kako se u tebi nalaze plodne jajne stanice taman nakon što smo se seksali.« 127


mart@ & nymphe »Koristio si kondome, a ja sam na piluli. Možda si ti pravi pastuh, Roberts, ali čak se ni tvoji malci ne mogu probiti kroz sve zapreke. Osim toga, nisam govorila o svom biološkom satu, nego sam mislila da se borim s vremenom po pitanju vjenčanja. Obećala sam sebi da ću do vjenčanja imati nekoga za pratnju.« Uperila je komad čipsa u njega. »Hajde onda. Daj mi pravu istinu o slobodnim urbanim muškarcima u tridesetima. Kako da znam zanima li frajera seks?« »To je lako — sve muškarce zanima seks. No pravo je pitanje je li on zainteresiran za nešto povrh toga.« »A tu na red dolazi moj popis.« Zagrizla je čips izgledajući poprilično uvjerena u to što je rekla. »Žao mi je što ti to moram priopćiti, ali bilo koji frajer koji se želi poigravati tobom znat će kako zaobići taj tvoj popis. Takvi znaju sve prave stvari koje treba reći. Slat će ti slatke poruke u kojima ti žele laku noć ili te samo pitaju kakav ti je bio dan — zato što znaju da zbog takvih stvari žene misle da su oni dobri dečki.« »Čekaj — stani malo.« Sidney je zgrabila mobitel i počela tipkati. Vaughn se zabuljio u nju. »Je li ti to hvataš bilješke?« »Dovraga, da. Ovo je dobro.« Čitala je naglas dok je tipkala. »>Nema slatkih poruka za laku noć.< Primljeno na znanje.« Pogledala ga je. »Što još?« »Ozbiljno, Sinclair. Bio sam u tebi prije deset minuta.« Pružila je ruku i dodirnula njegovu ruku, opet sa slatkim osmijehom. »Oh, dušo. Znaš koliko mi je to bilo posebno.« Hm, da. Uživa ga podbadati.

128


mart@ & nymphe

Dvadeseto poglavlje U srijedu, u ranim poslijepodnevnim satima, Sidney je koračala svojim uredom, koristila je Bluetooth tako da može protegnuti noge. Više od sat vremena razgovarala je s Gabeom Ramosom, headhunterom kojeg je angažirala da joj pomogne pronaći novog izvršnog direktora za Vitamin Boutique — nekoga tko bi inzistirao na rastu kompanije, a da se pritom ne žrtvuju profit i zarada. Spomenula je posljednjeg kandidata na popisu na kojem su bila tri imena, a koji je ranije bila poslala Gabeu da o njemu prodiskutiraju. »Što misliš o Karen Wetzel?« upitala je. Wetzel je bila izvršna potpredsjednica i direktorica prodaje u tvrtki Toys »R« Us i prema Gabeovim informacijama, željela je napredovati još dalje od pozicije potpredsjednice. »Čuo sam da je PetSmart pregovarao s njom oko mjesta izvršnog direktora koje se oslobodilo kod njih«, rekao je Gabe. Sidney je razmišljala o tome. Wetzel je imala više iskustva u maloprodaji od ijednog drugog kandidata i na papiru je bila najbolji izbor. »Znamo li je li tu nešto konkretno dogovoreno?« »Mogu doznati«, rekao je Gabe. Kimnulaje glavom. »Pokušaj doći do nje još danas. Reci joj da bih voljela da dođe u Chicago ako još razmatra druge mogućnosti.« »Vidjet ću što mogu učiniti«, obećao je Gabe. Nakon što je razgovor završio, Sidney je krenula van na brzinski ručak s Isabelle koja je bila u centru grada jer je išla na postoperativnu kontrolu kod ginekologa. »Kako je prošlo kod doktora?« upitala ju je Sidney dok su jele svaka svoju salatu u Corner Bakery. »Rekao je da je sve dobro i sa mnom i s bebicom«, rekla je Isabelle. »Imam nekoliko snimki s ultrazvuka. Bi li željela vidjeti?« Izvadila je snop crno-bijelih fotografija iz svoje torbice i dodala joj ih. »Oh, moj Bože.« Sidney je pokazala prstom na slike. »Pogledaj, pa tu je nosić. I ručica.« »Doktor se našalio da to beba maše >Bok, mama.<« Alarm na Sidneyinom biološkom satu odjednom je tako glasno zatulio da je zvučao poput vatrogasne sirene. Stisnula je mentalni gumb za isključivanje alarma i nasmiješila se sestri. »Hoćete li tražiti da vam otkriju spol djeteta?« 129


mart@ & nymphe Isabelle je odmahnula glavom. »Simon i ja odlučili smo da se želimo držati već zadane teme kada je riječ o ovoj trudnoći i iznenaditi se kada se beba rodi.« Pojela je zalogaj svoje salate. »Ali dosta o meni — što ima kod tebe? Ima li nekih novosti kad su muškarci u pitanju?« Ne baš. Samo smo se Vaughn i ja ludo poseksali nakon probnog kusanja hrane za tvoje vjenčanje. »Zapravo, sutra imam spoj.« Sidney je nakrivila glavu. »Kad bolje razmislim, možda ga se sjećaš — Chad Bailey. Bio je godinu mlađi od mene u srednjoj školi — on je onda bio u zadnjem razredu kada si ti krenula u srednju?« Isabelle je spustila vilicu. »Nema šanse. Bila sam totalno zatreskana u Chada Baileya u srednjoj školi. I nisam bila jedina. Mislim da je pola navijačica izgubilo nevinost na stražnjem sjedalu njegova Mustanga.« »Molim te, reci mi da ti nisi bila jedna od njih, jer — fuuuuj — neću izlaziti s nekim s kim si spavala.« »Možeš biti mirna.« Isabelle je otvorila bocu vode i željno čekala detalje. »Kako ste se vas dvoje opet povezali? I usput, definitivno me moraš nazvati nakon spoja i reći mi je li on još uvijek onako zgodan kao što je bio u srednjoj.« »Pronašao me na Facebooku. Razmijenili smo nekoliko e-mailova i pozvao me da se nađemo na piću.« Sidney nije imala nikakvih dvojbi, posebno ne nakon Vaughnova komentara o tome što znači kada te frajer obaspe e-mailovima, a onda se nekoliko dana ne javlja. Ali što drugo može učiniti single 33-godišnjakinja s biološkim satom koji otkucava — biti otvorena za sve opcije. I očito, ići na mnogo prvih spojeva. U četvrtak je navečer Sidneyin spoj s Chadom počeo bolje nego što je očekivala. Našli su se na piću u jednom vinskom baru nedaleko od njezina ureda i započeli zabavan i ugodan razgovor dok su se prisjećali srednje škole. »Tada sam bio malo zaljubljen u tebe, znaš«, rekao je, a njegove su smeđe oči bile tople i drage. »Slomilo mi se srce kada si otišla na fakultet.« Ovo joj je otvorilo priliku koju je upravo tražila. »Kako čujem, sasvim si se lijepo oporavio«, rekla je zadirkujući ga. »Sestra mi je ispričala neke glasine o tvom Mustangu i navijačicama?« Chad se nasmijao, pomalo posramljeno. »Oh... to. Pa, nisam te mogao baš zauvijek čekati, zar ne?« Zatim se nagnuo prema naprijed i progovorio nešto iskrenije. »Ostavimo šalu postrani, podosta sam sazreo od srednje škole. Više nisam takav.« Ovo je zvučalo obećavajuće. Sidney je otpila gutljaj vina i spustila čašu. »U redu onda. Reci mi kakav si sada, Chad Bailey.« 130


mart@ & nymphe Dok su pili vino, pričao joj je o svom poslu konzultanta, o svom psu i o tome kako je upravo kupio stan u četvrti Bucktown. Zauzvrat je postavljao mnogo pitanja o njoj i činilo se da je iskreno zainteresiran za to da sazna više. Ali jedna je stvar bila problematična. Tijekom spoja primio je nekoliko poruka na mobitel — ustvari, mobitel mu je tako često zvonio da ga je na kraju isključio. »Oprosti«, rekao je, pogledavajući ekran. »Samo se neki kolege nalaze na piću poslije posla.« Nekoliko trenutaka kasnije ispričao se i otišao u toalet. Sidney ga je gledala dok je dolazio, pomislivši kako je ovo izgledalo malo... sumnjivo. No s druge strane, možda je ona bila malo paranoična oko tih stvari. Dosad je Chad dobro prolazio njezin popis kriterija s trideset i četiri stavke. Dovraga, čak je imao i psa — što je, prema njezinu istraživanju, značilo spremnost za ozbiljnu vezu. Žao mi je što ti to moram priopćiti, ali bilo koji frajer koji se želi poigravati tobom znat će kako zaobići taj tvoj popis. Odlučila se obratiti direktno izvoru informacija, pa je izvukla mobitel i poslala Vaughnu poruku. ŠTO ZNAČI AKO FRAJER DOBIJE HRPU PORUKA DOK JE NA SPOJU, ALI NE ŽELI ODGOVORITI NA NJIH PREDA MNOM? SUMNJIVO, ILI JE TEK PRISTOJAN? Trenutak kasnije dobila je odgovor od Vaughna. NA SPOJU SI UPRAVO SADA? Pa to je barem bilo očito. DA, S ONIM FRAJEROM IZ SREDNJE ŠKOLE. MISLIO SAM DA SI GA OTPISALA. OTVORENA SAM PREMA SVIM MOGUĆNOSTIMA, odbrusila mu je. KAŽE ŽENA S POPISOM S TRIDESET I ČETIRI STAVKE. Ok, malo su skrenuli s teme. SAMO Ml ODGOVORI NA PITANJE. CHAD ĆE SE VRATITI SVAKOG ČASA. NARAVNO DA SE ON ZOVE CHAD. Bila je u napasti da uzme mobitel i baci ga. Ali budući da je iskreno željela čuti Vaughnovo mišljenje, duboko je udahnula i izbrojila do deset. MOŽE POMOĆ? DOBIVAM DVOSMISLENE SIGNALE. Uslijedila je duga pauza. MA DAJ... PA NE BI HTIO DA SE OPET OPEČEM, ZAR NE? nagovarala ga je. 131


mart@ & nymphe Odgovorio joj je za trenutak. SAMO BUDI IZRAVNA. OTVORENO GA PITAJ VIĐA LI SE S NEKOM DRUGOM. Prevrnula je očima. To je njegov savjet? TO SAM VEĆ NAPRAVILA. REKAO JE DA UPRAVO SADA NE IZLAZI NI SA KIM. Vaughn joj je brzo odgovorio. VRIJEME JE DA ODUSTANEŠ, SINCLAIR. MULJA TE. Namrštila se. KAKO ZNAŠ? TO JE MUŠKA ŠPIKA. KADA TI FRAJER KAŽE DA NE IZLAZI NI SA KIM »UPRAVO SADA«, ON DOSLOVNO MISLI NA UPRAVO TAJ TRENUTAK. PROŠLE NOĆI? E TO JE DRUGA PRIČA. Podrugnula se tome. MA NE ZEZAJ ME. SAMA GA PITAJ. Prekinuo ih je Chadov glas. »Šalješ poruku prijateljici da joj javiš kako ide spoj?« Sidney je vratila mobitel natrag u torbicu dok je Chad sjeo. »Možda.« Namignuo joj je. »I? Kako mi ide?« »Vrijeme će pokazati«, rekla je šaljivo. Igrala se drškom svoje čaše za vino, zadržavši ležeran ton. »Evo zanimljive stvari, kad se vratimo na nešto o čemu smo ranije razgovarali Moj prijatelj ima teoriju da kada frajer kaže da se ne viđa ni sa kim drugim upravo sada, zapravo je lukav i misli upravo u tom trenutku.« Chad je otvorio usta kao da namjerava reći nešto u svoju obranu. Zatim je, možda zato što je vidio nešto u njezinom pogledu, zastao. Posegnuo je za svojom čašom i otpio gutljaj vina, a njegov je veseli izraz lica zamijenio samodopadan, ali kiseli osmijeh. »Pa izgleda da dajem previše precizne odgovore.« I... još je jedan otpao s popisa. Kasnije te večeri Vaughn, ili Mark Sullivan, promatrao je policajca Pritchetta kako zaustavlja svoj iznajmljeni kombi. Našli su se na uobičajenom mjestu, u ulici iza napuštenog skladišta u južnom dijelu grada. Vaughn je stigao prije dvadeset minuta u svom Hummeru koji je vozio dok je glumio Sullivana, te je provjerio je li lokacija sigurna. Kao i uvijek, Huxley, dodatni tim iz odjela za financijski kriminal i tim za specijalne operacije bili su sparkirani na raznim lokacijama u blizini te ulice i preko zaštićenih radijskih veza prisluškivali sve. Večerašnji će sastanak biti prekretnica u Vaughnovoj istrazi. S obzirom na to da je već napravio probni test s prethodnim poslom — u kojem su Pritchett i njegova ekipa prokrijumčarili nekoliko sanduka oružja — odlučio je podignuti uloge.

132


mart@ & nymphe »Dobra ideja«, rekao je kada je Pritchett izašao s vozačkog mjesta. Pokazao je glavom na policijsku jaknu koju je ovaj stavio na prozor kraj suvozačkog mjesta tako da bude vidljiv logo čikaške policije. Pritchett se samodopadno nacerio dok je drugi policajac izlazio iz kombija — bio je to Ortiz. »I ja sam tako pomislio. Tko će nas zaustaviti kad imamo ovo na prozoru?« Vaughn je vidio prednja svjetla drugog kombija koji se približavao. Zakoračio je prema natrag dok se drugi kombi zaustavljao, a u njemu su bili policajci Mahoney, Cross i Howard, svi iz 16. okruga. Nakon što je druga skupina policajaca izašla iz kombija, Vaughn je rekao Pritchettu i Mahoneyu, koji je vozio drugi kombi, da otvore prtljažnike. U kombiju su bile dvije velike sportske torbe. Dok je otvarao jednu od njih, svi su se policajci okupili i promatrali. Vaughn je izvadio automatsku pušku M-16. Tada je cijelo to sranje postalo vrlo stvarno. U rukama je držao vojnu pušku kojoj je nemoguće ući u trag i za koju su policajci vjerovali da je u potpunosti ispravna i funkcionalna. S obzirom na ono što su znali o »Marku Sullivanu«, u njihovim glavama nije bilo mjesta sumnji da će to oružje završiti u rukama nekog kriminalca koji će ga upotrijebiti protiv drugih kriminalaca, civila, a možda i policajaca. Vaughn je promotrio njihova lica čekajući na bilo koji znak sumnje ili oklijevanja. Umjesto toga, Pritchett je glavom pokazao prema puški i nacerio se. »A ona ne dolazi sama.« Ostali su se policajci nasmijali. Toliko o sumnji ili oklijevanju. Vaughn je izvadio i druge puške te ih je pregledao. Agenti u Idiani prepravili su ih da budu neispravne, iako to nijedan od ovih kretena nije znao. Kada je završio sa svojom »provjerom« sadržaja obiju torbi, opet ih je zatvorio i krenuo prema Mahoneyevu vozilu. U prtljažniku drugog kombija bile su još dvije torbe. Vaughn ih je otvorio i vidio da je u svakoj po dvadeset pištolja, marki Ruger, Glock i S&W. Svi su bili kalibra devet milimetara ili većeg, te su im izmijenjeni serijski brojevi. Nakon što se uvjerio da su svi pištolji koje je »kupio« na broju, zatvorio je torbe. »U redu, utovarimo ih«, rekao je. On i još tri policajca, uključujući Pritchetta, prenijeli su torbe do Hummera i stavili ih u prtljažnik. Zatim je Vaughn sa suvozačkog sjedala uzeo veliku omotnicu.

133


mart@ & nymphe Omotnicu, koja bila puna novca, predao je Pritchettu. »Petnaest tisuća za još jedan dobro odrađen posao. Moj trgovac u Indiani kaže da može imati isporuke svakih dva do tri tjedna. Misliš da biste vi dečki to mogli odraditi?« »Rekao sam ti, Sullivan. Nije ovo amaterska stvar«, razmetao se Pritchett. Podignuo je omotnicu. »Sve dok plaćaš, u grad ćemo unijeti onoliko oružja koliko budeš htio.« Vaughn se nasmijao, zadovoljan što to čuje. Kada se cijela stvar razotkrije, taj će se odgovor tim seronjama obiti o glave. Vaughn je ušao u svoj stan i skinuo sa sebe još jedno dizajnersko odijelo Marka Sullivana. Kao i obično, bio je gladan nakon odrađenog tajnog zadatka, pa je u pećnicu ubacio smrznutu pizzu, natočio si votka-tonik i sjeo za stol da provjeri poruke. Morao je ostaviti mobitel kod kuće prije nego što je otišao na tajni zadatak — očigledno je da Mark Sullivan nije mogao hodati uokolo s mobitelom specijalnog agenta Vaughna Robertsa. Vidio je da mu je pristiglo nekoliko poruka, jedna od Simona koji ga je pitao kako je prošlo s pronalaženjem smokinga — sranje, zaboravio je na to — a druga od Mollie, novinarke iz Triba, koja ga je pitala želi li da se nađu taj vikend. Ostavivši to pitanje postrani, ponovno je otvorio poruke i vidio Sidneyine poruke koje mu je poslala ranije te večeri, kada je bila na spoju. Nije odgovorila na njegovu posljednju poruku. Sama ga pitaj, napisao je. Pitao se što joj je rekao lik iz srednje škole i je li ga ona konačno otkantala. I...? napisao je i gotovo to poslao. Ali onda je shvatio da je prošla ponoć. Vjerojatno bi bilo bolje da joj ne šalje poruku baš tada, kao da razmišlja o njezinom spoju u sitne noćne sate. Što naravno nije ni činio. Samo je bio... znatiželjan. Ništa više.

134


mart@ & nymphe

Dvadeset prvo poglavlje U petak ujutro Sidney je dobila dobre vijesti od svog headhuntera. »Razgovarao sam s Karen — ima ponudu od PetSmarta, ali još je nije prihvatila«, rekao je Gabe. »Voljela bi doletjeti u Chicago i razgovarati s tobom o poziciji u Vitamin Boutiqueu, ali moramo brzo djelovati.« Sidney se okrenula u svojoj uredskoj stolici i pogledala kalendar na svom kompjuteru. »Može li doći na razgovor u utorak? Srijedu? Saznaj što se njoj najbolje uklapa u raspored, a ja ću sve organizirati.« »Hoću.« Ostatak je jutra provela za telefonom, prvo je razgovarala s upravnim odborom Vitamin Boutiquea, da osigura prisustvo barem dvojice članova na razgovoru s Karen idućeg tjedna. Nakon toga je imala podulju diskusiju s konzultantskom tvrtkom s kojom je inače surađivala u ovakvim situacijama tako da bi oni mogli početi otkrivati kakvu je ponudu Karen vjerojatno dobila iz PetSmarta — i što je još važnije, kakvu bi joj ona ponudu trebala dati da Karen dođe raditi za Vitamin Boutique. Sidney je poklopila telefon netom prije podneva i protegnula vrat. Upravo je pomislila da bi trebala poslati e-mail svome timu kako bi im javila najnoviji razvoj događaja, kad joj je pozvonila tajnica. »Nisam vas htjela prekidati u razgovoru pa sam vam došla donijeti poruku«, rekla je Darnell tihim glasom. »Specijalni agent Vaughn Roberts čeka u predvorju. Rekao je da bi želio razgovarati s vama.« Vaughn? Ovdje? Sidney nije znala je li da se nasmiješi ili prevrne očima zbog tajničina prigušenog glasa jer nije imala sumnje da je određeni specijalni agent upotrijebio svoju titulu zato da bi postigao upravo takvu reakciju. »Javite na recepciju da odmah stižem.« Dok je čekao u blistavom, elegantnom predvorju, Vaughn je proučavao primjerke modernog slikarstva na zidovima obloženima orahovinom. Nakon nekoliko minuta čuo je zvuk potpetica koje su samouvjereno kuckale po mramornom podu. Poznavao je taj hod. Okrenuo se i promatrao Sidney dok mu je prilazila. S osmijehom je upijao njezin elegantan, ali nenapadan stil — sive hlače, svilena bluza boje bjelokosti i lagana marama boje breskve nemamo omotana oko njezina vrata. Upravo je nju trebao. 135


mart@ & nymphe »Specijalni agente Roberts«, rekla je Sidney dok mu je prilazila. »Čemu dugujem ovo zadovoljstvo?« »Trebam tvoju pomoć.« Ovo ju je zbunilo. Zakoračila je bliže i stišala glas, a na licu joj se pojavila zabrinutost. »Je li sve u redu? Nije u pitanju Isabelle?« »Ništa takvo. Trebam tvoj modni savjet.« »Oh. U redu.« Pogledala ga je. »Pa, mislim da bi s tim odijelom bolje pasala tanja kravata.« Vaughn joj je dobacio pogled. I upamtio ovo s kravatom. »Moram izabrati smokinge za vjenčanje, za sebe i ostale djevere.« »Ah. To je važno. Smokinzi daju ton cijelome vjenčanju.« »Tako sam upravo i čuo«, rekao je suho. Nagnula je glavu, a njezine su plavozelene oči zaiskrile. »Imate li vi to nekih problema s obavljanjem zadatka, agente Roberts?« Već je znao da će požaliti zbog ovog. »Evo u čemu je stvar. Simon je kupio svoj smoking, a meni je rekao da odaberem što god želim za sebe i ostale djevere. Nema problema. Ali onda sam otišao u butik i prodavač mi je počeo postavljati sva ta pitanja. Obična kravata ili leptirmašna? Koliko široki reveri? Hlače s naborima ili bez njih? Koliko gumba na sakou? Želim li i prsluke? Svileni pojas? Koliko su svečane haljine djeveruša? Jer, kako sam nedavno saznao, vrlo je važno da djeveri budu odjeveni u skladu s onime što nose kuma i djeveruše«, rekao je oponašajući prodavačev ozbiljni ton. »To je istina.« »Dakle? Što ćeš ti nositi?« upitao je. »Haljinu boje šampanjca bez naramenica, s trakom preko boka.« Dignuo je obrvu. »Je li haljina seksi?« I ona je dignula obrvu. »Misliš li da bi ti sada to trebalo biti u središtu pozornosti?« To je svakako bila mnogo zanimljivija tema od toga što će on nositi na toj superotmjenoj zabavi. »Gle, nosim odijela svaki dan — znam odabrati vražji smoking. A da je riječ o smokingu za moje vjenčanje, odabrao bih ga u pet minuta.« Primijetio je da ga čudno gleda. »Što?« »Samo čekam da ti se oko počne trzati nakon ovog spominjanja tvog vjenčanja.«

136


mart@ & nymphe I onda je krenulo, točno po rasporedu. »Stvar je u tome da je ovo važan dan za tvoju sestru i Simona. A kako sam prilično siguran da nema gore furije od trudne žene čije je vjenčanje iz snova uništeno zato što je kum stavio prsluk umjesto pojasa, sve mi se čini da bih ovo trebao ozbiljno shvatiti.« »Onda ništa od prsluka. Isabelle ih ne podnosi.« »Dobro je znati. Onda ipak pojas.« »Ne, ni pojas.« Vaughn se namrštio. »Zar ne bih trebao imati nešto što će se slagati s bojom tvoje haljine?« »Ma da, naravno. Ako smo u 1998. godini, a ti me vodiš na maturalni ples.« I... opet taj cinizam. »Baš uživaš u ovome, zar ne?« »Pa zapravo poprilično.« Približio joj se. »Razmisli o tome na sljedeći način, Sidney. Morat ćeš u svadbenoj povorci proći do oltara zajedno sa mnom. Na mnogim ćemo fotografijama zajedno pozirati — a te će fotografije još godinama gledati cijela obitelj Sinclair. Ako je moj zadatak kao kuma da budem u skladu s tobom, želiš li zaista prepustiti meni da sam odaberem bilo što?« Razmislila je o tome na trenutak. »Samo da odem po svoju torbicu.« Kada su zakoračili kroz vrata dućana sa smokinzima, prodavač koji je ranije uslužio Vaughna izašao je iz stražnje prostorije. Nasmiješio se kada ih je vidio. »Specijalni agente Roberts. Vidim da ste se vratili s pojačanjem.« »Ovo je Sidney, naša slavna kuma.« Pozdravila je prodavača, a potom rukom pokazala na Vaughna. »Zaboravite sve što vam je ovaj čovjek rekao prošli put kada je bio ovdje.« »Malo je sklona sarkazmu«, rekao je Vaughn prodavaču bez imalo oklijevanja. »Rekli su mi da je to tipično za Njujorčane. Što je čudno, jer je ona inače iz Chicaga.« Sidney je malo gurnula Vaughna dok je prolazila pored njega i promatrala jedan smoking koji je bio izložen. »Je li ti Simon rekao štogod o smokingu koji će on nositi?«

137


mart@ & nymphe »Rekao je da nema frak.« Iz njezina je izraza Vaughn shvatio da to ne pomaže mnogo. Slegnuo je ramenima. »Mi smo muški. Ne vodimo duge i detaljne razgovore o odjeći. Zapravo, ne vodimo duge i detaljne razgovore ni o čemu.« Sidney se okrenula prema prodavaču. »Trebamo nešto klasično. Crni sako na dva gumba. Ravne hlače, bez pojasa i ...« Ispitljivo je pogledala Vaughna. »I leptir-mašna. Definitivno.« »Izvrstan izbor«, rekao je prodavač s odobravanjem. »Samo da uzmem metar.« Uzeo je Vaughnu mjeru i zatim ga upitao za visinu, težinu i broj cipela. Otišao je u stražnju prostoriju i vratio se s nekoliko smokinga i cipelama za probu. »Kabina za presvlačenje je ondje. Samo vičite ako nešto trebate.« Pokazao je prstom na privatnu prostoriju za presvlačenje iza velikog trokrilnog zrcala u središtu dućana. Vaughn je svukao svoju odjeću i odjenuo smoking. Pogledao se u zrcalu i bio je zadovoljan što mu smoking dosta dobro pristaje te je izašao iz kabine za presvlačenje. Sidney mu je bila okrenuta leđima jer je čavrljala s prodavačem. Kada se okrenula i vidjela ga u smokingu, zatreptala je. »Izgledaš tako...« Zanijemila je i samo ga je nastavila gledati. Zatim je pročistila grlo i sabrala se. »Dobro izgleda.« Prišla mu je, promatrajući ga dok je stajao pred zrcalom. »Izgleda da ti dobro pristaje. Što ti misliš?« Iznenada joj je u torbici, koja je bila na stolici preko puta zrcala, zazvonio mobitel. »Oprosti. Morala bih se javiti za slučaj da je nešto u vezi s poslom.« Dok se Sidney išla javiti na mobitel, prodavač je prišao Vaughnu. »Biste li isprobali još nešto? Imamo nekoliko različitih stilova odijela, ako biste ih željeli usporediti.« Vaughn je pogledao Sidney koja se nečemu smijala dok je razgovarala na mobitel. Pomislio je na njezinu reakciju kada ga je vidjela u smokingu. »Znate što, mislim da će ovaj biti dobar«, rekao je. Prodavač je s osmijehom kimnuo. »Naravno, gospodine.« Sidney je uzela zalogaj svog rižota i na trenutak razmišljala o svom sljedećem pitanju. »Ok, smislila sam jedno. Tko bi se mogao opiti i održati neugodnu improviziranu zdravicu na svadbi?« Da bi joj zahvalio što mu je pomogla odabrati smoking, Vaughn ju je odveo na ručak u obližnji talijanski bistro koji je imao terasu pa su mogli jesti vani i uživati u lijepom vremenu. Njihov je trenutni razgovor započeo okladom — tko bi od gostiju mogao pitati Isabelle je li trudna — a to ih je odvelo do mnogih drugih predviđanja o tome što bi se moglo dogoditi na vjenčanju.

138


mart@ & nymphe Dok je vrtio svoje špagete s kozicama oko vilice, Vaughn nije ni trenutka zastao prije nego što joj je odgovorio. »Moj ujak Finn. Evo jedne korisne informacije: pola moje obitelji čine Irci. Pa sve pobjede u okladama koje se odnose na ovo vjenčanje, a imaju veze s opijanjem odnosimo mi.« Sidney se nasmijala i uzela još jedan grisin. »Sada si ti na redu.« Ulio je još maslinova ulja na tanjur između njih. »U redu... Možda... koja će žena srušiti neku drugu u pokušaju da uhvati mladenkin buket.« Iskosa je pogledao Sidney. »Tko, ja?« upitala je ona. Vaughn se nasmijao kada je u njegovu smjeru doletio komad grisina. »Što? Nije tvoj stil?« »To definitivno nije moj stil. Da ne spominjem da Isabelle ima još jednu djeverušu, Amandu, koja je već objavila da će srediti svakoga tko pokuša stati između nje i tog buketa na vjenčanju.« Bio je opet red na nju. »Tko će upasti u kadar i pokvariti sliku kada budu fotografirali Isabelle i Simona dok režu tortu.« »Također moj ujak Finn.« »Taj ujak Finn zvuči kao poprilično živopisan čovjek. Jedva čekam da ga upoznam.« »Podsjetit ću te na to kada bude pijan hvatao djeveruše za guzu«, rekao je Vaughn. »Užasno.« Njegov red. »Tko bi mogao biti najnaporniji s onom iritantnom tradicijom da se mladenci moraju poljubiti svaki put kada se netko kucne čašama?« Sidney je odmah replicirala. »Oh, to znam. Moja rođakinja Anna. To je stalno radila na vjenčanju jednog mog rođaka koje je bilo prošlo ljeto. A ako pokuša izvoditi ta sranja na Isabellinoj svadbi, pit će iz plastične čaše.« »Na zabavi obitelji Sinclair? Jesu li te plastične čaše ipak obložene rubinima?« pitao je Vaughn. Slatko. Njezin red. »Tko bi mogao prvi zaplakati na vjenčanju?« Nagnuo se natrag u stolici. »Hmm... ovo je već teže pitanje. Isabelle drmaju hormoni, ali u zadnje je vrijeme Simon dosta osjećajan i cendrav. Ali tu si i ti, još jedan kandidat za ovu okladu — i nemoj me tako gledati, vidim ja tvoju nježniju stranu koja se pojavi onda kada misliš da te nitko ne vidi — ali ipak mislim da ću se ovdje kladiti na svoju mamu. Tako je uzbuđena zbog toga što se ovo konačno događa, pa mislim da će nam trebati cijelo pakiranje papirnatih maramica samo za nju na vjenčanju.« Nagnuo je glavu kao da je znatiželjan u vezi s nečime. »A tvoj tata?«

139


mart@ & nymphe »Moj tata. Ah, ne. Mislim da se pomisao na osjećajnost i plačljivost na vjenčanjima kod njega potrošila negdje oko njegova trećeg vjenčanja.« Uzela je još jedan zalogaj rižota. »Ne pričaš mnogo o njemu«, rekao je Vaughn. Kada je Sidney pojela zalogaj do kraja, slegnula je ramenima. »Nemam mnogo toga za reći, izgleda. Nismo baš jako bliski.« »Je li tako bilo oduvijek?« Uhvatila je dršku svoje čaše za vodu. »Ne uvijek. Bilo je drugačije kada sam bila mlađa. Običavao me voditi na posao i pokazivati me svima u uredu te govoriti da ću jednoga dana biti investicijski bankar, baš kao i on. Očito sam prigrlila tu ideju«, rekla je s malenim smiješkom, a zatim se uozbiljila. »Ali stvari su se promijenile nakon što je mama umrla. Tata se zakopao u posao, a neko smo ga vrijeme moja sestra i ja jedva viđale. A onda je počeo izlaziti s Cecilijom, svojom drugom ženom, samo šest mjeseci nakon što je mama umrla, i to sam mu zamjerila. Možda to nije bilo fer od mene, ali imala sam jedanaest godina. Imala sam osjećaj kao da je krenuo dalje i zaboravio mamu, a ja sam se... još uvijek željela sjećati nje.« Pročistila je grlo, jer nije namjeravala otkriti nešto tako osobno. »A onda, tri godine kasnije, kada sam konačno prihvatila Ceciliju, razveli su se. Kasnije sam saznala da ju je moj otac varao s Lizom, ženom broj tri. Liza je trajala deset godina, a onda se ona razvela od njega, također zbog varanja, ovoga puta s 25-godišnjom instruktoricom tenisa u njegovu klubu«, rekla je, niti ne nastojeći prikriti svoj prijezirni ton. »Onda je na nekoj zabavi upoznao Jenny i oženio se njome nakon šest mjeseci. U braku su već devet godina i čini mi se da im dobro ide. Ne pitam. Iskreno, nisam sigurna želim li znati.« »Misliš da će se odnosi između tebe i tate popraviti sada kada si opet u Chicagu?« upitao ju je Vaughn. »Ne znam. Ne baš, ako je suditi po dosadašnjem razvoju situacije. Kada razgovaramo o poslu, sve je u redu, ali kada je riječ o osobnim temama, imam osjećaj kao da postoji cijeli ponor neizrečenih stvari. Mislim, očigledno već neko vrijeme znam da moj tata ima problem s vjernošću u braku.« Blago rečeno. »I dok sam na to prije gledala s neodobravanjem, sada nakon onoga što mi se dogodilo s Brodyjem, to je postalo drugačije. Ne mogu više gledati svog tatu na isti način. Jednostavno ga... manje poštujem zbog tih odluka koje je donosio u svome privatnom životu.« Zastala je. »I teško mi je to priznati, posebno zato što sam ga tako idealizirala kad sam bila mlađa.« Nakon ovoga je utihnula, zatim duboko udahnula i nakrivila glavu. »Kako smo uopće završili na ovoj temi?« Uprla je prstom u njega, kao da želi izgledati sumnjičavo. »Jesi li ti to izveo trik s dobrim policajcem na meni, Roberts?« Nasmijao se dok je uzimao vrč s hladnom vodom. Natočio je vodu njoj pa sebi. »S mojom je obitelji potpuno drugačije. Nitko se ne razvodi — kako moja majka kaže >Irci to tako ne rade<. Pretpostavljam da oni jednostavno izdrže čak i ako su nesretni.« 140


mart@ & nymphe »Ne znam za ostatak tvoje obitelji, ali tvoji roditelji definitivno nisu nesretni. Oni su divni.« Nasmiješio se tome, nije bilo sumnje u to da voli svoje roditelje. »Sjajni su. Ali nemoj da te mama zavara — zna biti teška kada to želi.« Sidney ga je proučavala, razmišljajući o nečemu. »Zanima me nešto. Kako to da netko tko je odrastao u tako lijepoj obitelji punoj ljubavi postane tako protiv braka?« »Kao prvo, nisam >protiv braka<. Mislim da bi ljudi koji se žele skrasiti trebali napraviti upravo to. Ali to nije nešto što ja osobno u ovom trenutku želim.« »Dobro. Možda nisi protiv braka u tom smislu. Ali ovaj tvoj stav o izbjegavanju ozbiljnih veza... jesi li uvijek bio takav? Jesi li ikada bio u ozbiljnoj vezi?« »Zapravo jesam«, rekao je i zagrizao svoj grisin. Sidney je trepnula. Čekaj — što? Zatim je skeptično podigla obrvu. »Pod >ozbiljna veza< ne mislim samo na to da si bio s istom djevojkom više od jednog puta.« »Zapravo, gospođice Cinična, bio sam s jednom djevojkom više od godinu dana.« Pa, ovo je bilo iznenađenje. »Da? Kada? Kako se zove?« »Prije šest godina, a zove se Cassidy«, rekao je. »Zašto ste prekinuli?« Sidney ga je oštro pogledala. »Nemoj mi reći da si je prevario.« »Ne varam. Ustvari, volim misliti da sam potpuno iskren prema ženama.« Sidney je prevmula očima — ma naravno — ali je to pustila postrani zato da bi mogla saznati sočnije stvari. »Dakle, Cassidy. Ispričaj mi više.« Slegnuo je ramenima. »Bili smo u vezi, odlučili smo da oboje želimo neke druge stvari i onda smo prekinuli.« »Ali otada nisi bio u ozbiljnoj vezi. Zašto je tome tako?« Promatrala ga je nastojeći razriješiti tu zagonetku. »Možda... ti je Cassidy slomila srce i nikada se nisi uspio oporaviti od toga pa si se pretvorio u ovog raspuštenog plejboja da sakriješ svoju bol.« Nagnuo je glavu kao da se dobro zabavlja. »Plejboja? Pa zar je taj izraz još u upotrebi?« »Da, kada pokušavamo biti pristojni pa ne želimo reći >muška kurva<.« »Reci mi što stvarno misliš, Sinclair. Nemoj se suzdržavati.« »Ma hajde«, rekla je nasmiješivši se. »Ti si čuo priču o mojem bivšem. Kvragu, pa čak sam ti ispričala i kako sam se penjala stubištem bez cipela.«

141


mart@ & nymphe »A ja još tvrdim da si trebala tog kretena zamlatiti njima.« Vaughn se nagnuo naprijed, s rukama na stolu. »U redu, evo priče. Kada smo Cassidy i ja bili zajedno, ja sam tek nekoliko godina radio u FBI-u. Dodijelili su me odjelu koji se bavio istragama nasilnih zločina počinjenih na djeci: otmice, seksualno zlostavljanje, online pedofili. Uobičajeno je da se na takve slučajeve šalju ljudi poput mene: to jest, oni koji sami nemaju djece. A obično te u takvom odjelu drže tek nekoliko godina jer takav posao počne utjecati na tebe. Nemoj me pogrešno shvatiti. U cijeloj sam svojoj karijeri najponosniji onime što sam radio dok sam bio u tom odjelu. Kad god kažeš nekome da si agent FBI-a, pitaju te o terorizmu, organiziranom kriminalu ili serijskim ubojicama — ali ponekad te manji slučajevi, oni koji ne dospiju u medije, natjeraju da shvatiš da zaista utječeš na živote drugih ljudi. Jednom sam iznio iz podruma sedmogodišnju djevojčicu koju je tamo zatvorio njezin očuh i zlostavljao je gotovo dvije godine. To neću nikada zaboraviti.« Zastao je. »Ali s druge strane, vrlo je teško gledati takve stvari gotovo svaki dan. Istroši te. Nakon što sam šest mjeseci radio tamo i vidio kakvih sve bolesnih gadova ima na svijetu, došao sam do točke u kojoj sam pomislio da nikada neću željeti imati dijete. Cassidy je, međutim, zaista željela zasnovati obitelj. A kako nisam bio u stanju to joj dati, odlučili smo krenuti svatko svojim putem.« Sidney je sjedila, na trenutak nije bila sigurna što da kaže. »Nisam znala da si radio takav posao u FBI-u. Shvaćam zašto bi te odbilo od toga da imaš djecu. Uh.« Kimnuo je glavom. »Dobro je to da su se stvari s vremenom vratile u normalu čim su me rasporedili u drugi odjel i čim sam se malo udaljio od tih slučajeva. Počeo sam s tajnim zadacima, a to mi zaista dobro odgovara.« »To je odlično.« Sidney je bilo drago da to čuje. Ali... nešto joj je tu nedostajalo. »A kada su se stvari vratile u normalu, te si opet bio u poziciji da možeš imati ozbiljnu vezu, odlučio si ostati ženskar zato što...?« »Zato što... sam shvatio da je zabavno izlaziti s mnogo žena?« U glavi je sama sebi opalila šamar. Pa naravno da će to biti njegov odgovor. Ispružio je ruke. »Gledaj, žao mi je što nemam neki dublji, ozbiljniji razlog. Prigrlio sam ovakav stil života zbog svog posla, a onda sam shvatio da mi se sviđa. Što da još kažem?« Odmahnula je glavom. »Znaš, bila sam ovdje s tobom dok si pričao tu priču o FBI-u. Kvragu, čak sam počela malo žaliti zbog nekih stvari koje sam ti bila rekla u kafiću. A onda — puf — opet smo na početku.« »Opet sam te naljutio.«

142


mart@ & nymphe Sidney je na trenutak promislila o tome. Zatim je uzdahnula. »Ne, nisam ljuta. U pravu si — barem si iskren. S tobom čovjek zna na čemu je, Vaughn. Pretpostavljam da ni to nije tako loše.« Među njih je pala duga tišina. »Pa kako je prošao tvoj jučerašnji spoj?« upitao je mijenjajući temu. »Nisi mi odgovorila na poruku.« Divno. Još jedna zabavna tema — njezina bezuspješna potraga za pravim muškarcem. »Bio si u pravu što se tiče tipa iz srednje škole. Čim sam ga ulovila s tom pričom >ne izlazim ni sa kim upravo sada<, spoj je krenuo nizbrdo.« Prošla je rukama kroz kosu i uzdahnula. »Je li prekasno da shvatim da sam lezbijka? Naravno, volim penise, ali pametna sam cura — mogu shvatiti što raditi s ženskim dijelovima tijela ako ustreba.« »Iako mi je jako seksi zamišljati te kako ti shvaćaš što trebaš raditi sa >ženskim dijelovima tijela<, mislim da se ne moraš brinuti. Imaš sve, Sidney: pametna si, prelijepa, uspješna... a i prava bomba u krevetu«, nadodao je s lukavim smiješkom. »Neće proći još dugo vremena dok neki srećković to shvati.« Podbočila je bradu rukom i iskreno mu se osmjehnula. »To je vjerojatno najljepša stvar koju si mi ikada rekao, Vaughn Roberts.« Čekala je da se našali ili kaže nešto drsko ili sarkastično, ali umjesto toga ju je pogledao s vrlo čudnim izrazom na licu. »Što?« Zatreptao je. »Uh, ništa.« Što god daje taj pogled značio, odmah je nestao. »Dakle, ja sam bomba u krevetu, ha?« Sidney se malo šepirila čuvši to — pogotovo zato što je dolazilo od takvog stručnjaka. Nakon što ju je Brody prevario, jedan se dio nje pitao je li moguće da nije bila dovoljno seksi u usporedbi s njegovom 24-godišnjom ljubavnicom. Vaughn ju je pogledao, a oči su mu bile tamne tople zeleno-zlatne boje. »Dušo, vatrena si kao i ta tanka linija crvenih dlačica između tvojih ...« »Ok, shvatila sam. Hvala ti.« Otpila je gutljaj vode s ledom i zatim spustila čašu. »Prestani me tako gledati. Znam na što misliš.« Opet taj njegov vragolasti osmijeh. »Na što mislim?« »Da ću ponovno spavati s tobom zato što se osjećam malodušno zbog ove situacije s muškarcima, a ti si« — promotrila je njegova široka ramena, mišiće i muževno zgodno lice — »dovoljno ugodna razbibriga.«

143


mart@ & nymphe »Dovoljno ugodna razbibriga?« Dobacio joj je pogled koji je govorio daj se saberi. »I tek toliko da se zna, griješiš. Ne bih mogao danas spavati s tobom čak i da sam mislio na to. Imam pravilo sedam dana.« »Što je to pravilo sedam dana?« »Ne seksam se s istom ženom dvaput u istom tjednu. To počinje biti previše nalik na vezu.« Vidio je da je prevrnula očima. »Oh, a ti možeš imati popis s trideset i četiri stavke, a ja ne mogu imati jedno pravilo?« Touche. Rastali su se na pločniku ispred restorana. »Vraćaš se u ured?« pitao je Vaughn. Kimnula je glavom. »Iako bih voljela markirati u petak popodne, moram se vratiti. Pokušavam PetSmartu preoteti izvršnu direktoricu.« »Da mi je novčić za svaki put kada me neka žena otpilila takvom već viđenom izlikom.« Nasmijala se. »Pa sutra je veliki dan, ha?« rekla je, misleći, pritom na Simonovu momačku zabavu. »Da. A i za tebe. Jeste li isplanirale neki ludi ženski provod za djevojačku zabavu?« »Možda«, zagonetno je rekla. Vaughn je pomišljao na Sidney kako izlazi u grad, pije, nosi neku od onih svojih seksi haljina, divlja s ostalim curama, vjerojatno koketira s muškarcima. Osjetio je ubod nečeg čudnovato posesivnog — ali brzo je to potisnuo ustranu. Naravno, možda se osjećao malo zaštitnički nastrojen prema njoj. Pa to je bilo prirodno, zbližili su se tijekom ovih nekoliko zadnjih tjedana. Ustvari, ono što joj je ispričao o mračnoj fazi koju je prošao dok je radio u odjelu za zločine počinjene nad djecom inače gotovo nikada nije spominjao. Volio je pričati s njom, družiti se s njom, a itekako je uživao u seksu s njom. Ali to je bilo sve — samo su se dobro zabavljali. Željeli su potpuno suprotne stvari i oboje su to znali. »Samo nemoj sutra navečer činiti ništa što ja ne bih«, rekao joj je. »Pa to baš i ne isključuje mnogo toga, zar ne?« Namignula mu je i samopouzdano se okrenula na peti, a duga joj se crvena kosa zanjihala. Vjerojatno je to trebao drugačije sročiti.

144


mart@ & nymphe

Dvadeset drugo poglavlje Petnaest je žena, uključujući i Isabelle, uzviknulo kada je konobar došao za njihov stol i donio pun pladanj koktela od votke i limuna. Prvo je poslužio Isabelle stavivši jednu čašu ispred nje. »Za buduću mladenku.« Isabelle je otpila mali gutljaj i raširila oči. »Uh, ovo je žestoko.« Kada su i ostalim ženama poslužene čaše s piće, Amanda, koja je i platila ovu rundu, podignula je svoju čašu da nazdravi. »Za Isabelle i njezine romantične i brze zaruke sa Simonom. Mislim da govorim u ime svih za ovim stolom kada kažem... curo, bila sam sto posto sigurna da si trudna.« Sve su žene prasnule u smijeh. Isabelle je podigla čašu. »Nazdravimo tome.« Stresla je piće u sebe u jednom gutljaju. Dok su ostali pili, ona je namignula Sidney koja je sjedila na suprotnom kraju stola. Ostali to nisu znali, ali Sidney je njihovu konobaru obećala dodatnih dvadeset posto napojnice ako Isabelle posluži bezalkoholne verzije svakog pića koje drugi naruče za nju. Taj je plan odlično upalio i ranije te večeri kada su bile na večeri u restoranu RPM Italian. Isabelle je dosad popila dva bezalkoholna Cosmopolitana, jedan francuski martini i tri koktela od votke i limuna i vjerojatno je već bila predozirana šećerom iz voćnih sokova — od brusnice, limuna i ananasa. Sidney je sa sestrom podijelila zavjerenički osmijeh i iznenada ju je spopala nostalgija. Da to prikrije, okrenula je glavu prema izvanrednom pogledu s desne strane. Imale su VIP stol na terasi lounge bara na krovu hotela theWit koji je s dvadeset i sedmog kata gledao na cijeli impresivni noćni horizont grada. Željela je da ova djevojačka zabava bude zaista posebna jer je znala da je Isabelle pod stresom zbog organiziranja vjenčanja i zbog toga što njezina sestra vjerojatno neće tako skoro biti u manjoj gužvi i poslu. Nakon vjenčanja Isabelle će početi s pripremama za dolazak djeteta, a pet mjeseci kasnije postat će majka. Zbog toga se na neki način ova djevojačka zabava činila poput posljednjeg pozdrava starim danima, odnosno mnogim godinama kada su bile samo njih dvije, sestre Sinclair. »Bome, tvoja sestra može popiti«, rekla je Trish koja je sjedila s lijeve strane od Sidney. »Popila sam tek pola od ovoga što ona pije, a već me lupio alkohol.« Njezina je plava kosa zalepršala na povjetarcu, a ona je zadovoljno uzdahnula. »Tako je dobro biti vani.« Pogledala je Sidney. »Nemoj reći drugim mamama u grupi za igranje da sam ovo rekla.«

145


mart@ & nymphe Sidney se nasmiješila. Trish se pridružila kvartovskoj grupi za igranje u kojoj su uglavnom bile novopečene mame, a kao jedina mama koja je imala puno radno vrijeme, pomalo se osjećala kao autsajder. »Tvoja je tajna sigurna sa mnom.« Trish je otpila gutljaj svog pića i zavalila se u svojoj stolici. »Pa, ispričaj mi što ima nova. Reci mi kako ide s tvojim planom za spojeve.« »Bila sam na piću s Chadom Baileyem prije nekoliko dana. Sjećaš se njega, iz srednje škole?« »Ooh, sjećam se da je bio jako sladak. Kakav je sad?« znatiželjno je upitala Trish. »Popriličan kreten.« Sidney je prijateljici ispričala sve što se dogodilo na spoju. »Uh. A ti savjeti o muškarci koje ti Vaughn daje. Što on ima od toga?« upitala je Trish. »Nažalost zasad samo to zadovoljstvo da je uvijek u pravu«, rekla je Sidney suho. Trish se nagnula. »Postoji li... mogućnost da te pokušava udaljiti od drugih muškaraca zato jer je ljubomoran?« Sidney je frknula. »Ah, ne. Frajeri poput Vaughna nisu ljubomorni. On čak ne želi spavati s istom ženom dvaput u istom tjednu zato što ne želi nikakve emocionalne spone. A što se tiče toga zašto mi daje te savjete, pretpostavljam da je to zato što smo postali prijatelji... na neki način.« Trish ju je gledala u nevjerici. »Znam«, rekla je Sidney. »Čula sam tu riječ kad sam je izgovorila i jednako sam šokirana kao i ti.« Zatim su se obje počele smijati — a zabavi je zasigurno pridonio i sav alkohol koji su već popile te noći. »Inače se ludo seksaš sa svojim prijateljima?« upitala je Trish. »Dovraga, možda bih i trebala nakon ovoga.« Još se hihoćući, kucnule su čašama. »Je li dobro, ha?« Sidney se zavjerenički nagnula. »Oh, zaboga, Trish. Trebala bi vidjeti u kakvoj je kondiciji. Kada skine košulju, to je kao...« Zastala je, pokušavajući naći dobru usporedbu za golog Vaughna Robertsa. »Sjećaš li se kad smo išle u Vegas, u onu slastičarnu u Bellagiju? To je to. Toliko toga želim probati, a ne znam ni otkud bih počela.« »Rekla sam ti da ti je to trebalo.« »Definitivno si bila u pravu.« 146


mart@ & nymphe »I ne moram se brinuti da ti se taj frajer zapravo počinje sviđati? Mislim da se inače ne sprijateljuješ s onim s kim se povremeno seksaš.« »Ma to je samo zbog cijele situacije oko vjenčanja. Ali zapravo mislim da je dobro da nas dvoje sada možemo razgovarati, a da seja pritom totalno ne iznerviram.« Barem ponekad. »Znaš, ionako ću se stalno susretati s njim.« Pogledala je prijateljicu bez oklijevanja. »Ne moraš se brinuti. Imam sve pod kontrolom, Trish.« »Što imaš?« rekao je glas iza Sidney. Osvrnula se i vidjela Isabelle koja je upravo sjela na slobodnu stolicu s njezine desne strane. »Samo smo... se dogovarale koja će platiti iduću rundu pića.« »Super. Pogodi što? Imam dobre vijesti«, rekla je Isabelle uzbuđeno. »Simon dolazi s dečkima.« »A da?« upitala je Sidney iznenađeno. Isabelle je opet postala sanjiva i zanesena. »Cijelu mi večer šalje poruke i pita je li sve u redu.« Dobacila je Sidney skriveni pogled kojim je htjela poručiti da se Simon još jednom osjeća zaštitnički prema svojoj trudnoj zaručnici. »Rekao je da je drugim dečkima predložio da dođu ovamo, a kada je rekao da ja imam zgodnu i slobodnu sestru, svi su se složili. Mislim da je već poprilično pijan.« »Hvala«, rekla je Sidney. Isabelle se nasmijala i stisnula joj ruku. »Ne mislim da je pijan jer je rekao da si zgodna. Htjela sam reći da su tijekom večeri njegove poruke postajale sve ... sentimentalnije. Kaže da mu nedostajem, čak i kada smo razdvojeni samo jedan dan.« Pogledala je Sidney, smiješeći se. »Ne smeta ti što će oni doći, zar ne?« »Naravno da ne. Pa ovo je tvoja djevojačka večer, Izz.« Isabelle je otišla drugim ženama prenijeti novosti, i praktički je otplesala od stola. Sidney i Trish razmijenile su pogled. Obje su se počele hihotati. »Moj Bože, ona kao da je u Disneyevu crtiću«, rekla je Trish. »Molim te, reci mi da ja nisam bila tako šašava kad sam se udavala.« »Šašava? Ne. Ali čini mi se da se sjećam kako se netko skoro rasplakao kada je Reidov kum tijekom zdravice ispričao priču o vašem prvom spoju.« »Pa oči su mi malo zasuzile. Ionako je bilo vrijeme alergija.« »Naravno da jest.« S lukavim osmijehom, Sidney je otpila gutljaj svog martinija.

147


mart@ & nymphe Iako je čvrsto vjerovao da nijedan muškarac ne bi trebao vidjeti zaručnicu one noći kada se održava momačka zabava, Vaughn se u jednom trenutku našao strpan u dizalo zajedno sa Simonom i još trinaest muškaraca koji su krenuli na terasu na krovu hotela theWit. Nakon što su poslijepodne proveli kockajući u kasinu na riječnom brodu, a zatim večerali u restoranu Zed451 — a to je bio otmjeni steakhouse u četvrti River North — plan je bio svratiti na piće u modemi bar EPIC. Ali onda je Simon, koji se prije sat vremena totalno napio, počeo slati poruke svojoj dragoj budućoj, i to poruke koje su sigurno bile sladunjavije nego inače, s obzirom na njegovo alkoholizirano stanje. I tako se plan promijenio. Naišli su na jednu malu zapreku: izbacivača u predvorju koji nije baš bio pretjerano oduševljen time da unutra pusti tako veliku skupinu muškaraca odjednom. Nasreću, Vaughn mu je brzo pokazao FBI-evu značku i to popratio izdašnom napojnicom i to je riješilo problem. Nakon što su krenuli na dvadeset sedmi kat, Vaughn se malo zadržao da pričeka Cadea i Huxleya koji su bili krenuli drugim dizalom. Pozvao je svoje prijatelje na momačku jer su obojica dovoljno dobro poznavali Simona da bi im se mogli pridružiti te večeri. Dva su muškarca izašla iz dizala i promotrila bar dok su hodali prema ogradi gdje ih je čekao Vaughn. Bio je to veliki bar, podijeljen na više vanjskih i unutarnjih prostora, a unutra je bilo dovoljno ljudi da prostor izgleda popunjeno, ali ne prenatrpano. »Morgan, ako ti se sviđa, možemo odmah napraviti rezervaciju za tvoju momačku zabavu«, rekao je Vaughn napola u šali. Cade je ležerno zabio ruke u džepove na hlačama. »Mislim da nisam ništa objavio.« »Još«, rekao je Huxley dok su sva trojica hodali prema šanku na terasi. Nije to bila neka tajna, obojica su znali da Cade uskoro namjerava zaprositi Brooke. Jedini Cadeov odgovor bio je: »Hmm«. Vaughn i Huxley izmijenili su pogled, pustivši da to izbjegavanje odgovora ostane na trenutak lebdjeti u zraku. Kada su stigli do šanka, Vaughn je naručio tri čaše viskija. Zatim je promatrao Cadea. Sada kada je bolje razmislio o tome, primijetio je da se njegov prijatelj cijelu večer ponašao pomalo nervozno. »Nešto se događa.« »Zašto to misliš?« rekao je Cade. »Instinkt.« Vaughn je pogledao svog partnera. »Što vi mislite, agente Huxley?« Huxley je odmjerio Cadea. »Nešto nam taji.«

148


mart@ & nymphe Cade je u nevjerici dignuo ruke u zrak. »Ja stvarno ne znam kako vas dvojica to uspijevate. Od prvog trena kada sam počeo izlaziti s Brooke obojica imate jezivo šesto čulo u vezi s tim stvarima.« »Kao prvo, razlog zbog kojeg Hux i ja imamo šesto čulo o tim stvarima je to što smo opaki agenti FBI-a koji znaju sve.« »Tako je«, kimnuo je Huxley. »Ali što je još važnije« — Vaughn se nasmijao svom najboljem prijatelju — »Dovraga, Morgan. Jesi li zaprosio Brooke?« Cade se nasmiješio. »Jučer.« »I... što je ona rekla?« Cade se nasmijao tome. »Rekla je da.« Vaughn je zgrabio Cadea za rame. »Dovraga, pa rekla je da.« »Čestitam«, rekao je Huxley podignuvši čašu. »Ah, kao da je to bilo jučer kada si joj zaprijetio optužbom za ometanje pravde, a ona ti je rekla da je poljubiš u dupe.« Nazdravili su, pili i nekoliko se trenutaka prisjećali, sve dok Cade nije promijenio temu. »Pa koliko ćeš nas još držati u neizvjesnosti?« upitao je Vaughna. »U neizvjesnosti oko čega?« »Koja je od njih Sidney?« Cade je glavom pokazao prema Isabellinoj djevojačkoj zabavi na koju su se već brzo ubacili Simon i ostali dečki. Crvenokosa s desne strane, u seksi crnoj haljini, s napola ispijenim ružičastim martinijem u desnoj ruci. »Sidney... tko je Sidney?« Huxley je frknuo nosom. »Riskirat ću i pretpostaviti da je to ona crvenokosa pokraj ograde koju ne možeš prestati gledati.« Shvativši da je zafrkancija gotova, Vaughn si je dopustio dugi pogled. S dugom kosom koja joj je padala preko ramena u glatkim uvojcima, crvenim ružem, smoky eyes šminkom na očima i u crnoj haljini koja je imala V izrez bila je prava mačka. Razgovarala je s nekom plavušom — Trish, ako se dobro sjećao sa zabave darivanja mladenke — i izgledale su kao da... Um mu se potpuno pomutio kada se Sidney pomaknula, a rasporak na njezinoj haljini rastvorio se sve do sredine bedara. Dragi Bože.

149


mart@ & nymphe Vaughn je pročistio grlo i okrenuo se prema prijateljima. »Što god.« Cade se nasmijao. »Što god? Huxley i ja smo odigrali dvije runde bilijara dok si ti buljio u nju.« »Pa dobro, malo sam je odmjerio.« Vaughn je slegnuo ramenima. »Ona je privlačna žena.« »Molim te. Ovdje smo dvadeset minuta, a ti nisi rekao nijednu riječ o brineti u plavoj haljini koja te cijelo vrijeme' guta očima«, rekao je Huxley. »Koja brine...« Pogledavši na drugu stranu bara, Vaughn ju je sada uočio. Vau, Hux je bio u pravu, stvarno ga je gutala pogledom. »E pa, ništa od toga.« »Zato što si očaran vjenčanom kumom. Daj priznaj«, rekao je Cade. »Ja nikad nisam očaran, prijatelju.« »Pa da sad neki tip priđe Sidney i počne joj se upucavati, tebi to ne bi smetalo?« upitao je Cade. Vaughn je osjetio još jedan od onih iritantnih žalaca — koji je, kao i ostale, odmah potisnuo. »Ako joj neki tip priđe, dat ću mu pet minuta prije nego što ga ona otpravi. Njezin je popis kao tvrđava — nitko ne prolazi.« »Bi li se kladio u to? Jer mi se čini da imamo zanimljivu situaciju.« Huxley se nagnuo prema Vaughnu, a pogled mu je bio usredotočen na nešto na drugoj strani prostorije. »S tvoje lijeve strane. Svijetlosmeđa kosa, crna košulja, visok oko 1,80 m.« Vaughn je brzo identificirao sumnjivca. Gledao je dok je taj drugi tip sa zanimanjem zurio u Sidney s druge strane prostorije. »Misliš da će povući prvi potez?« pitao je Huxley. Vaughn je stegnuo vilicu. »Mislim da je to poprilično vjerojatno, agente Huxley.« Cade je virio preko njegova ramena. »O čemu vas dvojica razgovarate? Što se događa?« Vaughn je i dalje držao sumnjivca na oku te je promatrao kako tip u cmoj košulji uzima svoje piće, okreće se i naslanja na šank istovremeno odmjeravajući Sidney od glave do pete. »Ovaj će tip prići Sidney«, rekao je Huxley. Cade je pogledao Vaughna. »Nećeš valjda stajati ovdje i gledati dok joj se drugi tip upucava, zar ne?«

150


mart@ & nymphe Vaughn je razmislio o tome. »Taj tip izgleda kao kreten — ona neće htjeti ni pričati s njim. Mislim, stvarno... Pretpostavljam da bih joj napravio uslugu kada bih otišao tamo i presreo ga.« Cade i Huxley su se pogledali. »Učini tako«, rekao je Cade dok su mu se usne izvijale u osmijeh. »Budi junak.« »Da. U redu.« Vaughn je kimnuo. »Ali samo da nam svima bude jasno kako ovo činim zbog nje.« Upravo je tada vidio da se tip u crnoj košulji odvojio od šanka i krenuo kroz gužvu u Sidneyinu smjeru. Dosta je bilo čavrljanja — mora preteći tog kretena.

151


mart@ & nymphe

Dvadeset treće poglavlje Trish je gurnula Sidney i vragolasto rekla: »Tvoj prijatelj ide prema nama.« Da, Sidney je bila svjesna toga. Zapravo, bila je poprilično svjesna Vaughna od trenutka kada je ušao u bar. I nije bila jedina: izgledao je vraški zgodno u svom sakou, hlačama i raskopčanoj košulji te je privlačio poglede većine žena na terasi — uključujući i Amandu koja ga je cijelo vrijeme neskriveno odmjeravala. »Gospođice Sinclair«, rekao je dok joj je prilazio. A zatim ju je iznenadio time što joj je prišao bliže i poljubio je u obraz. »Uh... bok«, rekla je, ne posve sigurna kada su prešli u tu fazu u kojoj se u javnosti pozdravljaju poljupcem u obraz. »Bok i tebi«, rekao je sa šarmantnim osmijehom, stojeći vrlo blizu nje. Kada se nije odmaknuo, Sidney je tiho progovorila. »Što to radiš?« Njezina sestra i njegov brat stajali su blizu njih. A on se poprilično očigledno naginjao prema njoj. Činilo se da ga zabavlja njezino pitanje. »Uvijek me to pitaš. Započinjem razgovor. Ponovno.« Namignuo joj je. U redu... »A koliko si ti večeras popio, agente Roberts?« Nasmijao se kao da je to najsmješnija stvar na svijetu i dotaknuo joj bradu. »Uvijek me podbadaš, Sinclair.« Zatim je pogledao udesno, promatrajući nekog tipa u crnoj košulji koji je prošao mimo njih. Pričekao je dok taj tip nije otišao i onda zakoračio unatrag na primjerenu »samo smo prijatelji« udaljenost. »Dakle. Zabavljate li se večeras?« upitao ih je obje, sada se ponašajući normalno. Sidney je pogledala Trish koja je samo slegnula ramenima. Nije imala pojma o čemu se ovdje točno radilo. »Sjećaš se moje prijateljice Trish sa zabave?« Trish se rukovala s Vaughnom. »Nakratko smo se sreli vani dok ste se ti i Simon opraštali s majkom.« »Kad smo već kod Simona, kako se on drži?« Sidney je upitala Vaughna. »Sad je u fazi kada svim ljudima govori kako ih voli. Barem onoj polovici ljudi koju zapravo poznaje.« 152


mart@ & nymphe Ona se nasmijala. »Simon, veseli pijanac? Ma nema šanse.« »A Isabelle? Zabavlja li se i ona?« pitao je Vaughn. »Itekako, barem po onome što ja vidim«, rekla je Sidney. »Ona partija cijelu noć«, rekla je Trish. »Iskreno, pojma nisam imala da može toliko popiti.« Ispila je zadnji gutljaj svog martinija. »Što me upravo podsjetilo — ja sam na redu da je počastim pićem. Vraćam se za nekoliko minuta. Ili malo kasnije«, nadodala je, uputivši Sidney lukavi osmijeh. »Svakako traži piće od Dwaynea«, podsjetila ju je Sidney. »On nam da je popust na sva naša pića.« »Može.« Trish je otišla potražiti konobara. Vaughn se primaknuo bliže Sidney uz ogradu. Nije bilo iznenađujuće što je podignuo obrvu. »Sestra ti pije alkohol?« »Dala sam konobaru dodatnu napojnicu od dvadeset posto da joj donosi bezalkoholne verzije svih naručenih pića.« »Vrlo lukavo«, rekao je s odobravanjem. Zatim mu je pogled postao malo intimniji. »Večeras izgledaš nevjerojatno.« Osjetila je kako joj je postalo vruće zbog tog komplimenta. »Hvala. Provele smo dan na spa tretmanima, a to je uključivalo frizuru i šminku. Iako nisam baš sigurna za ovaj ruž. Precrveno?« Sa zakašnjenjem je shvatila da je ovo pitanje skrenulo njegovu pozornost na njezine usne. Pogledom je prešao preko njezinih usana. »Volim crvenu boju.« Privučena njegovim pogledom, pokušala je smisliti nešto što bi ih vratilo natrag na normalne teme razgovora. »Imam još jedno pitanje za tebe u vezi s muškom spikom.« Namrštio se. »Pa jučer sam te vidio. Već si bila na još jednom spoju?« »Ne, nisam bila na još jednom spoju. Samo mi se jedan frajer javio e-mailom preko online servisa za upoznavanje na koji sam prijavljena«, rekla je. »I nemoj se ponašati tako zgroženo. Bih li ja trebala znati s koliko se ti žena u zadnje vrijeme dopisuješ preko poruka ili e-maila?« Namrštio je čelo, kao da mora malo razmisliti o tome. Ona je to shvatila kao ne, nije trebala znati. »Pa evo moga pitanja: što znači kada ti frajer kaže da je >uglavnom slobodan <?«

153


mart@ & nymphe »To je lako. To znači >Imam curu, ali sam ipak zadržao aktivan profil na servisu za upoznavanje, a ti si mi seksi<.« Odmahnula je glavom. »Kunem ti se, Roberts, što više toga saznajem o tvome rodu, sve više mislim da bi mi donator sperme, dobar majstor i odličan vibrator bili bolji izbor.« Grohotom se nasmijao. »U obranu mog roda, nismo svi takve svinje. Zapravo, imam mnogo prijatelja i kolega koji su dobri dečki.« »Oooh. Bi li me mogao spojiti s nekime od njih?« Uputio joj je dugi, mrki pogled. Ona je to shvatila kao ne. »Opet sam prekršila pravila ponašanja kod prijatelja s povlasticama, zar ne?« upitala je. »Poprilično.« Sidney je potisnula smijeh, pomislivši kako je specijalni agent Vaughn Roberts poprilično sladak kad se naljuti. Jedna se osoba pridružila grupi gostiju iza njih i pogurnula je bliže Vaughnu. Vidjevši da je malo stiješnjena u gužvi, primio ju je za lakat i odveo je dalje niz ogradu gdje ih je betonski stup zaklanjao od ostatka ljudi na zabavi. »Pa, nešto me zanimalo«, rekla je. »Je, tip je ženskar. Iduće pitanje.« Ubola ga je prstom u prsa. »Nisam to htjela pitati. Ono što me zanima jest što ti misliš kako će tvoja majka reagirati kada sazna da je Isabelle trudna. To je očigledno jedan od glavnih razloga zbog kojeg izvode cijelu ovu predstavu oko prikrivanja trudnoće.« »Zanimljivo, Simon i ja smo neki dan baš o tome pričali.« Razmišljao je o njezinom pitanju. »Gledaj, moja majka ima vrlo tradicionalna uvjerenja. Ali da li ona iskreno vjeruje da se njezina dva odrasla neoženjena sina nikad nisu seksali? Čisto sumnjam. No, sve dok nema čvrstog dokaza u suprotno, može se praviti da ništa ne zna.« Slegnuo je ramenima. »Kada nakon vjenčanja dozna da je Isabelle trudna, što može reći? Dotad će već biti vjenčani. Osim toga, ona voli Isabelle. Zapravo vas obje voli.« Sidney se razveselila kada je to čula. »Stvarno?« Vaughn je kimnuo. »Svaki put kada razgovaram s njom, želi znati jesam li te vidio i kako si.« »To je tako lijepo. I divno je da si tako blizak s njom — vrlo si sretan što imaš takav odnos s majkom.« 154


mart@ & nymphe Vaghn ju je na trenutak promotrio. »Kakva je bila tvoja majka?« Sidney se nasmiješila s dragošću. »Imala je opaki smisao za humor. Prije nego što se razboljela, ona i moj otac su se stalno zadirkivali. Imala je pomalo žestok temperament — znam, stereotipna crvenokosa — ali je također bila vrlo strastvena i puna ljubavi. Isabelle jako liči na nju. Ponekad je to gotovo nevjerojatno.« »A što si ti naslijedila od nje?« Nitko je to nikada prije nije upitao. »Moja je majka znala biti poprilično sarkastična kada joj se tako prohtjelo.« Vaughn ju je rukom pomilovao po obrazu. »Mislim da bi bila ponosna kada bi vidjela kako njezino naslijeđe i dalje živi.« To je djelomično bila šala, djelomično kompliment — ili je barem mislila da jest — a djelomično i nešto jako slatko od čega je Sidney odjednom nešto stegnulo u prsima. »Hvala ti.« »Nema na čemu«, rekao je hrapavim glasom. Jedan ju je trenutak samo gledao. »Pa tu ste!« Glas — Simonov — došao je s njihove lijeve strane. Sidney se odmah odmaknula korak unatrag, upravo u trenutku kada je pijani Simon umalo oborio Vaughna. »Posvuda sam te tražio«, rekao je Simon, crvena lica i frfljajući. »Moram ti nešto reći.« Rukom je obgrlio Vaughna. »Volim te, čovječe. Ovo mi je najbolja večer ikad. Imam svoje prijatelje, imam brata, imam svoju cur—« Zatreptao je i nacerio se kada je zateturao udesno. »Sidney — hej! Kako si?« Sidney se nasmiješila. Da, definitivno veseli pijanac. »Vjerojatno ne tako dobro kao ti, ali ne žalim se.« Simon je uperio svoju bocu piva prema njoj. »Isabelle mi je rekla kako si riješila problem s njezinim pićima. Genijalno.« Ispružio je ruke i umalo razbio bocu pive o betonski stup. »Najbolja buduća šogorica, ljudi. Upravo ovdje.« »Ah, hvala ti.« Vaughn je suptilno odvukao brata od stupa i od potencijalne nevolje. Simon, kojega je baš krenulo, pokazao je na njih dvoje. »I moram još nešto reći. Znam daje u početku bilo neke... napetosti između vas dvoje.« Vaughn i Sidney su se pogledali. 155


mart@ & nymphe Simon je snažno odmahnuo glavom. »Ne znam zašto, a nije ni važno. Ono što je važno jest da ste vas dvoje to ostavili postrani zbog Izz i mene. A to je stvarno cool.« Pogledao je Vaughna i potapšao se bocom po prsima, zalivši se pivom po košulji. »Kužiš me, brate?« »Da, kužim te.« Simon se okrenuo prema Sidney i ponovno se potapšao bocom. »Kužiš me, Sid?« »Da, kužim te.« »Fenomenalno.« Primijetio je nešto na drugoj strani bara. »Čovječe! Uspio si!« S osmijehom je krenuo tamo i zagrlio nekog tipa u tamnoplavoj košulji. »Sutra će umirati od mamurluka«, rekao je Vaughn. »Eh, Isabelle će se brinuti za njega. Koliko ih poznajem, ona će vjerojatno misliti da je on tako divan dok je mamuran i povraća u njezinom WC-u.« Vaughn se nasmijao, a zatim ju je na trenutak promotrio. »Što je?« upitala je Sidney. Nakrivio je glavu. »Dođi sa mnom.« Ona je podigla obrvu. »Oh, stvarno?« »Ma pogledaj samo kako nečiji mali prljavi um odmah zamišlja prljave stvari.« Uzeo ju je za ruku. »Dođi. Želim te upoznati s nekim ljudima.« Vaughn ju je poveo preko terase prema glavnom šanku, gdje su dva muškarca s kojima je ranije došao u bar sada pili svoja pića. Viši muškarac smeđe kose gurnuo je plavokosog koji je nosio naočale dok su im ona i Vaughn prilazili. Vaughn je zastao ispred njih i svakome uputio strogi pogled. »Nemojte da požalim zbog ovog.« Visoki se muškarac nasmijao. »Što? Zbog nas?« Vaughn je krenuo s upoznavanjem. »Sidney Sinclair, ovo su Cade Morgan i ... « Plavi je muškarac uskočio. »Seth Huxley, Vaughnov partner.« Rukovao se s njom. Cade ga je brzo slijedio. »Drago nam je što smo te upoznali, Sidney. Vaughn nam je ispričao« — zastao je, okrznuvši pogledom Vaughna iza Sidneyine glave — »ništa. Zapravo ništa nam nije rekao o tebi. Tko si ti ono? Da, mislim da neće povjerovati u ovo, Roberts.« »Moraš nam oprostiti ako izgledamo previše uzbuđeno«, objasnio joj je Huxley. »Vaughn nas ne upoznaje s previše žena.« Razmislio je o ovome što je rekao. »Zapravo nas nije upoznao ni sa jednom.« 156


mart@ & nymphe Vaughn je pljesnuo rukama. »Ok... očito su ovdje neki ljudi previše popili i malo pošašavili dok me nije bilo.« Okrenuo se prema Sidney. »Ignoriraj ih. Ne izlaze mnogo. Baš tužno.« Nagnuo se i govorio tiho tako da ga je samo ona mogla čuti. »I prije nego što me pitaš, obojica su zauzeti, tako da ne, ne mogu te spojiti ni sa jednim od njih.« Pucnula je prstima. »Kvragu.« »Samo da znam: ako te častim pićem, hoće li to povećati ili smanjiti razinu tvoje drskosti?« »Oh, zasigurno će je povećati.« »Dobro.« Glas mu je bio dubok i zavodnički. »Veselim se tome.« U trbuhu je osjetila neodoljive iskrice vrućine. Mahnuo je konobaru i naručio im piće. Dok je čavrljala s njegovim prijateljima, Sidney je saznala da se Cade upravo zaručio. Raspoloženje među njima brzo je postalo slavljeničko, a pogotovo zbog činjenice da su Vaughn i Huxley bili nenaoružani jer su svoje pištolje ostavili kod kuće — u skladu s pravilima FBI-a — zato što su znali da će večeras piti. Zatim im se pridružila Trish, a to se činilo dodatnim razlogom za slavlje, pa su odjednom svi nazdravljali provodu za cure, provodu za mlade mame, provodu za specijalne agente, a alkohol je samo tekao. U jednom je trenutku Sidney osjetila kako je Vaughn rukom okrznuo njezinu, a zatim joj je palcem lagano prešao preko prstiju i crtao joj krugove na dlanu zadirkujući je. Postalo joj je malo vruće pa se odvojila od ostatka grupe i krenula prema uniseks toaletu. Našla je jednu slobodnu kabinu i taman otvarala vrata kada je osjetila kako ju je Vaughn zgrabio za ruku i ugurao je unutra. Zaključao je vrata i odmah se bacio na nju, priljubivši je uza zid dok su mu usta gladno tražila njezine usne. Omotala je svoje ruke oko njegova vrata, a on se priljubio uz nju dok joj se njegova tvrda erekcija utisnula među noge. »Jesi li pijana?« upitao ju je glasom nabijenim žudnjom. Da, bila je malo pijana, ali bio je i on. »Dobro sam.« Kada je njegova ruka pronašla rasporak na njezinoj haljini i počela je milovati po golom bedru, ona je zastenjala. »Nastavi.« Uvukao je ruku u njezine čipkaste gaćice i milovao je. »Vlažna si, Sidney. O čemu si razmišljala?« Rukama je uhvatila revere njegova sakoa i umjesto odgovora dala mu vrući francuski poljubac. Kada se odmaknuo, prodorno ju je pogledao. »Večeras te vodim kući.« 157


mart@ & nymphe »A što je s tvojim pravilom sedam dana?« Odgovorio joj je tiho i odlučno. »Ponoć je prošla. Sad si moja.« Bili su u Sidneyinoj spavaćoj sobi, a Vaughn ju je promatrao dok je polako otkopčavala haljinu i pustila je da padne na pod. Stajala je pred njim u crnom čipkastom grudnjaku, gaćicama i štiklama. Nije ni sumnjao da su mnogi muškarci koji su večeras bili u baru maštali o ovom prizoru, ali ona je sada bila samo njegova. »Lezi na krevet«, rekao je. Definitivno je bio pod utjecajem alkohola, i vidio je da je isto i s njom. Ali oči su joj još uvijek imale taj drski, samopouzdani sjaj koji ga je uvijek izazivao. Legla je na krevet i prekrižile noge, još uvijek u štiklama. Uputila mu je koketni pogled, kao da mu želi reći da čeka na njegov potez. Skinuo je sako, raskopčao gumbe na košulji i došao do podnožja kreveta. Uhvatio ju je za gležnjeve i povukao prema sebi, a zatim se sagnuo i dao joj spori, nježni poljubac. Kada se odmaknuo, uspravio ju je u sjedeći položaj i kleknuo između njezinih nogu. »Nakon što ih skinem«, rekao je, uvukavši prste u njezine čipkaste gaćice i povukavši ih prema dolje, »raširit ćeš noge. Zatim ćeš staviti ruke na koljena i ostati raširenih nogu za mene.« »Oh hoću li?« pitala je. »Hoćeš ako želiš znati što je sljedeće na redu.« Oči su joj bljesnule, ali učinila je ono što je želio. Dobio je erekciju vidjevši je na krevetu, raširenih nogu, samo u grudnjaku i štiklama. »Ti si najseksi žena koju sam ikada vidio.« »Vaughn«, rekla je promuklim glasom. »Diraj me.« Jedva je dočekao da joj udovolji. Uvukao je ruke ispod njezine guze i povukao joj bokove prema gore, a zatim je sporo polizao između nogu dražeći je. Zastenjala je i zaplela prste u njegovu kosu. Uzeo joj je ruke i vratio ih na njezina koljena. »Ostani raširena za mene. Pokaži mi koliko želiš moja usta na sebi.« Zatim je spustio glavu i nastavio s onime što ju je dovodilo do ludila. Usporio je tek kada joj se cijelo tijelo treslo, a ona stenjala bez prestanka. »Želiš li svršiti?« Jezikom ju je dražio preko klitorisa. »Da. Molim te, da«, izdahnula je. 158


mart@ & nymphe Stavio je prst u nju, držeći je na samom rubu orgazma. »Volim kad si ovakva. Tako napaljena. Tako slatka.« Ponovno je ustima počeo sisati njezin klitoris znajući da će je to dovesti do ludila. Kada je zavrištala, a tijelo joj se zgrčilo oko njegovih prstiju, njegov se penis napeo ispod zatvarača na hlačama od želje da bude u njoj. Milovao ju je dok se nije smirila, a onda je ustao i razodjenuo se. »Moj red«, rekla je kada se on popeo na krevet. Kada se smjestio na jastuke, raširila mu je noge. Prešla mu je rukama preko prsiju, zatim dolje niz trbuh i lagano grebla noktima po koži. »Palo mi je na pamet... da muškarac poput tebe vjerojatno voli« — uzela je njegov penis u erekciji u ruku — »da mu ga popuše na točno određeni način.« Dragi Isuse, Marijo i Josipe. »Možeš početi tako da ga uzmeš u ta svoja crvena usta«, rekao je grlenim glasom. »Mislio sam o tome cijelu večer.« »Hmm. A zatim?« pitala je još uvijek ga milujući rukom. »Da te neko vrijeme malo ližem i dražim? Ili bi ti bilo draže da ga uzmem u usta najdublje što mogu?« Vaughn je odjednom osjetio da mu se grlo osušilo. »Glasam za sve navedeno.« »Naravno da ćeš to reći.« Sagnula se i polizala kapljicu predejakulata s vrha njegova penisa, a zatim je prešla jezikom cijelom njegovom dužinom. Kao što je i obećala, dražila ga je jezikom i usnama, a onda ga konačno cijelog uzela u usta. Stenjao je. »To je tako prokleto dobro, Sidney... puši mi ga baš tako.« Stavio je ruku u njezinu kosu dok je ona jezikom milovala donju stranu njegova penisa koji je pulsirao od erekcije. On je drugu ruku stavio iza glave i gledao je, a kada ga je dovela blizu orgazma, prepustio se posesivnom osjećaju koji ga je spopadao cijelu večer. »Pogledaj me, dušo. Želim ti vidjeti oči.« Pogledala je gore i zadržala pogled dok je i dalje usnama prelazila preko njega. Trenutak je bio tako prokleto seksi da je skoro tada svršio. »Tako me jebeno izluđuješ.« Vidio je bljesak vrućine u njezinim očima i dodirnuo joj obraz. »Moram ući u tebe. Odmah.« Izvadila ga je iz usta i uspravila se, dohvatila njegove hlače s poda i dobacila mu novčanik. Teško dišući, stavio je kondom i onda gledao kako vodi vrh njegova penisa među svoje noge i zatim se spušta na njega. »Stavi ruke na moja prsa.« Zgrabio ju je za bokove i počeo je pomicati naprijed u skladu sa svojim kretnjama. Ispočetka sporo, dok se njezino tijelo nije prilagodilo njegovu. A zatim je 159


mart@ & nymphe ubrzao ritam te su se njih dvoje zajedno kretali dok ga je ona žestoko jahala. »Tako mi dobro pristaješ«, preo je dok je jurio prema vrhuncu. »Svrši za mene, dušo. Daj da to osjetim.« Rekla je njegovo ime, a tijelo joj se čvrsto zgrčilo oko njegova penisa. Njemu se stisnula vilica od siline orgazma te je drhtao dok ga je udarao val za valom, sve dok se ona nije srušila na njegova prsa, a on je obavio ruke čvrsto oko nje, držeći je uza sebe.

160


mart@ & nymphe

Dvadeset četvrto poglavlje Vaughna je probudio zvuk vode iz slavine. Dignuo je glavu s jastuka i zatreptao, brzo shvativši gdje se nalazi. Sidneyin krevet. Nema pištolja na noćnom ormariću. Nema ni seksi gole crvenokose. Kvragu. Kada je sve to ustanovio, bacio se natrag na jastuk s jaukom, jer se osjećao kao da mu netko lupa čekićem po glavi. Kad su mu se oči prilagodile na dnevno svjetlo, primijetio je nešto što je bilo na noćnom ormariću, vjerojatno ostavljeno za njega. Bočica aspirina. Nasmiješio se pomislivši kako je baš slatko što je Sidney mislila na njega, a zatim je u usta ubacio dvije tablete protiv bolova. Polako se prisjetio događaja od prethodne večeri: razgovora, toga da su se svi zabavljali, toga da su se on i Sidney još bolje zabavljali kad su došli u njezinu kuću — čekaj malo — zar je Huxley bio rekao da ga je ona zgodna brineta progutala pogledom? Nije bilo boljeg dokaza da su se svi dobro zabavili i napili. Otvorila su se vrata kupaonice i Sidney je izašla sa skupljenom kosom, omotana ručnikom. Nasmiješila se kada je vidjela da je budan. »Kako se osjećaš?« »Kao da me pregazio kamion.« Vaughn ju je promatrao dok je ona izvlačila čipkasto krem donje rublje iz ladice, spustivši ručnik na pod. Odjednom se osjećao mnogo bolje. Sidney je navukla gaćice i grudnjak, a zatim je raspustila kosu i pustila da joj se prospe po ramenima u crvenkastim uvojcima. Stavio je ruke iza glave pomislivši kako bi to mogao gledati cijeli dan. »Idem do Starbucksa«, rekla je. »Što bi ti htio?« »Ti si božica. Ja bih njihovu veliku crnu kavu.« Navukla je traperice i trznula se. »Je li sve u redu?« upitao je.

161


mart@ & nymphe »Recimo samo da sam se probudila s ogrebotinama od tvoje oštre brade na nekim zanimljivim mjestima.« Nasmijao se i protrljao svoju neobrijanu bradu dok je izlazio iz kreveta. »Ups.« Došao je iza nje i poljubio je u vrat. »Smeta li ti ako odem pod tuš dok si vani?« »Oh... ne. Naravno da ne.« Pomislivši da je možda čuo malo oklijevanja s njezine strane, nagnuo je glavu i vidio kako ona promatra njihov odraz u zrcalu poviše komode. Trenutak kasnije oči su im se srele u zrcalu, a ona se nasmiješila. »Dakle. Starbucks.« Izvukla se iz njegova zagrljaja. »Vraćam se brzo.« Krenula je prema vratima spavaće sobe. »Možda da odjeneš neku majicu.« »Da.« Okrenula se. Ne gubeći vrijeme, zgrabila je jednu majicu iz ormara — nije zastala ni da pogleda koju je uzela — i izašla iz sobe navlačeći majicu preko glave te je gotovo poletjela dolje niz stube. Vaughn ju je gledao kako odlazi, pomislivši kako nikad prije nije vidio Sidney Sinclair u takvoj žurbi. Izgleda da je nekome očajnički trebala kava. Dok je Sidney žurila niz stepenice, rekla je sama sebi da se smiri. Dakle, u jednom djeliću sekunde dok je promatrala sebe i Vaughna u zrcalu, pomislila je kako izgledaju slatko zajedno. Pa što? On je vrlo privlačan muškarac; izgledao bi slatko i da stane pokraj tostera. To ne znači da o njemu razmišlja kao o potencijalnom muškarcu za vezu — definitivno je bila pametnija od toga. Vaughn je bio tip muškarca koji u kafiću pokupi nepoznatu ženu. Muškarac koji je imao pravilo o sedam dana da bi izbjegao emocionalno zbližavanje, muškarac koji već godinama nije bio u ozbiljnoj vezi. On nije bio pravi muškarac za nju. Ona je donijela odluku i držala se toga. Nema više muškaraca koji se boje ozbiljne veze, nema više ženskara, nema više muškaraca s problemima, dramama i sličnim stvarima. Željela je nekoga tko je ozbiljan i staložen, nekoga tko je sa sigurnošću znao da želi ozbiljan odnos. Želim nekoga dobrog kao što je Trishin muž, razmišljala je Sidney dok je uzimala ključeve sa stolića prije nego što krene u šetnju do Starbucksa. Otvorila je vrata. Ili poput Simona. Simon. 162


mart@ & nymphe To jest, čovjek koji se zajedno s Isabelle upravo penjao stepenicama na ulazu u njezinu kuću. Sindey je osjetila kako joj je želudac stegnuo čim joj je mozak shvatio što se događa. Isabelle i Simon — ovdje. Vaughn ispod tuša. Oh. Sranje. »Savršeni tajming — eksplodirat ću«, Isabelle je to izgovorila jednako žurno kao što je i koračala. »Piški mi se još otkako smo izašli iz Starbucksa.« Prije nego što je Sidney shvatila što se događa, njezina je sestra samo projurila u kuću mimo nje i potrčala prema toaletu na prvom katu. Ne. Simon, koji je nosio sunčane naočale, zamahnuo je šalicama i papirnatom vrećicom koje je nosio u ruci. »Isabelle i ja željeli smo ti zahvaliti za sinoć.« Nasmiješio se. »Donijeli smo ti kavu i fritule od jabuka.« »To je tako lijepo od vas«, Sidney je uspjela izgovoriti. Ovo se ne događa. Ako Isabelle i Simon otkriju da je Vaughn u njezinoj kući — ni manje ni više nego ispod njezina tuša — ispast će kao da njih dvoje... rade upravo ono što ustvari i rade. Imajući to na umu, ispružila je ruku dok je Simon pokušavao ući u kuću. »Hej, pa tako je lijep dan, zašto ne bismo ostali ovdje vani i uživali u kavi i fritulama na svježem zraku?« Simon je napravio grimasu. »Sunce je prejako.« Prošao je pored nje i ušao u kuću. »Mislim da nisam bio ovako mamuran još od fakulteta.« Krenuo je prema kuhinji. Sranje, sranje, sranje. Sidney ga je slijedila, pitajući se postoji li ikakva šansa da ih barem otjera na stražnju terasu ako Simonu obeća mjesto u hladu — ili, dovraga, prokleti suncobran. Samo da izađu van iz kuće. Isabelle je izašla iz toaleta i pridružila im se u kuhinji. »Sad je mnogo bolje. Izgleda da sam iz one faze trudnoće u kojoj stalno povraćam prešla u fazu u kojoj piškim svakih pola sata.« »Možda je to zbog silnih količina soka koje si sinoć popila«, rekao je Simon uzevši jednu fritulu od jabuka iz vrećice i odgrizavši zalogaj. 163


mart@ & nymphe »Hej, to je za Sidney.« Isabelle joj je prišla i zagrlila je. »Nisam stigla porazgovarati s tobom prije nego što smo otišli iz bara, zato što je nekome« — značajno je pogledala Simona — »pozlilo nakon što je odlučio da bi bila dobra ideja po prvi put u životu popušiti cigaru.« »Mali savjet. Ne uvlači dim, samo uživaj u okusu«, Simon je rekao Sidney. Krajičkom oka Sidney je opazila Vaughnov sako koji je visio preko naslona jedne barske stolice. »Znate, zapravo sam baš išla va ...« Simon je progovorio uglas s njom, zadirkujući Isabelle. »Osim toga, pomislio sam da bih trebao vježbati pušenje cigare za trenutak kada se dijete rodi. Zar se to ne očekuje od mene: da se vrzmam po bolničkoj čekaonici i pušim cigare dok ti obavljaš sve ženske stvari?« »Žao mi je što ti moram reći, dragi, ali bit ćeš pored mene svakoga trenutka dok se sve stvari budu događale — ženske ili neženske«, rekla je Isabelle. Sidney je pljesnula rukama. »Dakle. Vidim da ste vas dvoje raspoloženi za još jednu vašu slatku prepirku. I bilo bi mi stvarno totalno neodoljivo gledati vas, u to sam sigurna. Ali kasnim na jedan sastanak, pa da te možda kasnije nazovem, Izz?« »Uh, pa ne mislim da bi ti bilo totalno neodoljivo«, rekao je Simon promatrajući je. Ozbiljno. »Zar ti radi tuš u kupaonici?« odjednom je Isabelle upitala. Pogledala je prema stropu koji bio točno ispod glavne spavaće sobe. Misli, Sinclair. Sidney se lupila u glavu. »Pa gle. Eto toliko kasnim na sastanak. Toliko sam žurila da sam čak zaboravila zatvoriti vodu u kupaonici.« Naravno, vjerojatno je u tom trenutku Isabelle primijetila Vaughnov sako. Uzdahnula je i povirila iza kuhinjskog šanka. »Netko je ovdje.« Uzela je sako i podigla ga. »Neki muškarac.« Isabelle je zastala, izgledala je pomalo uvrijeđeno. »Nisi mi rekla da se viđaš s nekim.« »No, no, no, gospođice Tajnovita«, rekao je Simon nacerivši se. »Htjela si nas otjerati prije nego što vidimo tog tipa, zar ne?« »Tko je on?« željela je znati Isabelle. »Kako to da ja ne znam ništa o njemu?« Simon je nakrivio glavu i zabuljio se u sako. »Stvarno je zanimljivo to da ovaj sako izgleda skoro isto kao onaj ...« Stao je i rastvorio usta. »O. Moj. Bože.« Pogledao je u Sidney, a onda u strop. Izjurio je iz kuhinje i potrčao uza stube. 164


mart@ & nymphe Sidney je zatvorila oči pripremajući se za neizbježno. Nekoliko sekundi kasnije čule su kako se otvaraju vrata kupaonice. Simonov se glas prolomio niz stubište. »O. Moj. Bože.« »Hm, je li on to uletio u kupaonicu potpunom neznancu?« upitala je Isabelle. »Ne... baš.« Simon se vratio natrag u kuhinju. »Da. To je moj brat.« Isabelle je zatreptala. »Što?« Okrenula se prema Sidney. »Vaughn je ovdje? Spavala si s Vaughnoml« »Ima li šanse da povjerujete kako smo jutros zajedno išli na trčanje?« pitala je Sidney pokušavši stvar okrenuti na šalu. No prema njihovim izrazima lica, ne bi povjerovali u to. »Nije to velika stvar«, rekla im je. Isabelle je uprla prstom u nju optužujući. »Amanda mi je rekla kako joj se činilo da ste vas dvoje sinoć koketirali.« Sidney se obrecnula. »Pih. Amanda. Ma što ona zna?« Osim što je u ovom slučaju zapravo bila potpuno u pravu. I Simon je upro prstom u nju. »Sad se sjećam! Vas ste dvoje bili jako prisni kada sam ja došao porazgovarati s Vaughnom.« »I to ti se nije činilo sumnjivim?« upitala ga je Isabelle. »Jesi li me vidjela sinoć? Nisam mogao ni izgovoriti riječ >sumnjivo<«, rekao joj je Simon. Oboje su utihnuli kada je tuš konačno utihnuo. Čuo se zvuk koraka na parketu, a zatim je sve nakratko utihnulo prije nego što su se opet čuli koraci — ovaj put kako silaze niza stube. Vaughn je ušao u kuhinju mokre kose i navlačeći košulju. Hvala Bogu, barem je već obukao hlače. »Izgleda da mi jutros imamo posjetitelje«, rekao je izgledajući kao da se malo zabavlja. »Mi? Vas dvoje ste mi?« upitala je Isabelle. »Definitivno nismo >mi<«, rekla je Sidney. »Mogu li s tobom porazgovarati vani, brate!« Simon je upitao Vaughna. Vaughn se okrenuo prema Sidney. »Ovo ti je muška špika za >U grdnoj si nevolji<.«

165


mart@ & nymphe Nakon što su Vaughn i Simon izašli u dvorište, Sidney je sjela do Isabelle. »Vjerojatno imaš neka pitanja.« »Ma nemoj mi reći?« rekla je Isabelle. »Koliko dugo ovo traje?« Bio je to samo pijani seks za jednu noć. Laž je nekoliko trenutaka lebdjela na vrhu Sidneyina jezika. »Prvi smo put spavali one noći kada si imala operaciju.« »A tako. A koliko ste puta otad spavali?« »U našu obranu moram reći da ti i Simon stalno pronalazite načine da nas spojite. Ovo je vjenčanje kao ekspres lonac.« Sidney je vidjela da joj sestra čeka odgovor. »Još dva puta. Oh, i poljubili smo se kada smo bili u Wisconsinu. I to je sve.« Isabelle je trepnula. »U kući njihovih roditelja? Gdje sam ja bila?« »Ne znam. Vjerojatno si negdje povraćala.« Kada je Sidney vidjela daje Isabelle napravila grimasu, odlučila je biti posve iskrena. »Gledala si fotoalbume s gospođom Roberts. Ja sam izašla i odnijela boce s vodom Simonu i Vaughnu, a onda mi je jednostavno... trebao mali predah od svega u vezi s vjenčanjem. I od toga što sam vidjela tebe kako se zbližavaš s Kathleen i što si ti na onom mjestu na kojem sam ja trebala biti. Pa sam krenula u šetnju, a Vaughn me pratio i počeli smo se svađati i ne znam... nekako smo se počeli ljubiti.« Isabelle je nagnula glavu sa zabrinutim izrazom lica, na trenutak zaboravivši ovaj dio s Vaughnom. »Zašto mi nisi rekla da ti smetaju sve ove stvari oko vjenčanja?« »Nagnula si glavu i sažaljivo me gledaš.« »Daj, Sid. Pa to sam ja.« Sidney je uzdahnula. »Nisam ništa rekla jer ti ne želim sve pokvariti. Nisam ja važna nego ti, Izz. A mislim da nisam ništa rekla i zbog toga što ne želim da mi te stvari tako smetaju. Brody i ja prekinuli smo prije osam mjeseci. Moram krenuti dalje sa životom — i upravo to pokušavam napraviti.« »Samo bih voljela da si mi rekla za ovo.« Isabelle je glavom pokazala u smjeru dvorišta. »Uključujući Vaughna.« »Mislila sam da će tebi i Simonu biti čudno ako saznate da smo se nas dvoje spetljali, pogotovo zato što to nije ništa ozbiljno.« Sidney je čula njih dvojicu kako razgovaraju vani, ali ih je ignorirala i umjesto toga se skoncentrirala na razgovor između sebe i svoje sestre. »Stvarno se nadam da ovo neće ništa promijeniti između nas. Znaš da ne bih htjela da se tako nešto ikada dogodi, Izz.«

166


mart@ & nymphe »Znam.« Isabelle je posegnula i stisnula Sidneyinu ruku. »I znam da sam u zadnje vrijeme bila u kaotičnom stanju zbog vjenčanja i djeteta. Sve se mijenja, ali jedno će uvijek ostati isto, Sid: ti i ja.« Sidney se nasmiješila, ponovivši njihovu mantru još otkako su bile male. »Sestre Sinclair zauvijek, zar ne?« Isabelle joj je uzvratila osmijeh suznih očiju. »Uvijek.« Nagnula se naprijed i čvrsto zagrlila Sidney, a zatim se odmakla i obrisala oči. »A sada — ova cijela situacija s Vaughnom.« »Kvragu. Stvarno sam se nadala da si zaboravila na taj dio priče.« »Izgleda da ima dosta toga što ne znam. Kada smo posljednji put pričale o Vaughnu, brinula sam se da ti se on uopće ne sviđa«, rekla je Isabelle. »Ok, sad ti nešto moram iskreno objasniti«, rekla je Sidney. »Vaughn i ja zapravo smo se upoznali prije one večere na kojoj smo bili s tobom i Simonom. Bila je to puka slučajnost: te smo večeri oboje otišli u isti kafić prije večere. Ja sam ondje bila na spoju naslijepo, a kad je taj tip otišao, Vaughn mi se krenuo nabacivati.« »Šališ se.« Isabelle je razmislila o tome, a zatim prekrižila ruke preko prsa. »Dakle, ti mi u biti pokušavaš reći da ti i Vaughn lažete meni i Simonu od prvog dana.« »>Laganje< je možda prejaka riječ. Radije bih rekla da smo >prešutili istinu<.« Vidjela je da je Isabelle zaustila da joj odgovori. »Slično tome što ti i Simon radite u vezi s trudnoćom.« Isabelle je zatvorila usta. Sidney je tu bila u pravu. »Ok. Ali >prešućuješ< li mi još nešto, Sid? Kažeš da si već nekoliko puta spavala s Vaughnom. Prenoćio je kod tebe, koristi se tvojom kupaonicom... je li moguće da se to možda pretvara u nešto ozbiljnije od povremenog seksa?« Sidney je zastala na djelić sekunde, a zatim u glavi odvrtjela Vaughnove najveće »bisere«. Uvijek sam iskren oko toga da ne tražim ozbiljnu vezu. Ne seksam se s istom ženom dvaput u istom tjednu. To počinje previše nalikovati vezi. Shvatio sam da je zabavno izlaziti s mnogo žena. Pragmatičarka u njoj znala je da na Isabellino pitanje postoji samo jedan odgovor. *** U međuvremenu, vani u dvorištu, Simon je navalio na Vaughna čim su se zatvorila dvorišna vrata. Dignuo je ruke u zrak. »Sidney? Stvarno?«

167


mart@ & nymphe »Ma daj«, rekao je Vaughn. »Pa nije to tako velika stvar.« »Nije velika stvar? Spavao si sa sestrom moje zaručnice. Pa sada kada uradiš ono što uradiš svaki put kada spavaš s nekom ženom — a to je ništa — i kada stvari između tebe i Sidney postanu neugodne, sljedeće će se dogoditi to da će stvari postati neugodne između tebe i Isabelle. A onda između tebe i mene, a možda i između mene i Isabelle. Stvorit će se cijeli krug neugodnih odnosa koji ću ja morati rješavati jer ti nisi mogao svog malog držati u hlačama.« »Malo glasnije, Simon. Mislim da te nisu čuli u susjednoj ulici.« Odveo je Simona od dvorišnih vrata, s druge strane kuće gdje ih Sidney i Isabelle nisu mogle vidjeti. »Gledaj, možda sam trebao nešto reći«, rekao je Vaughn. »Ali razlog zbog kojeg to nisam učinio je to što nisam htio da pošiziš zbog ovoga. Sa Sidney je sve u redu. Ništa neće postati neugodno.« »Kako to možeš znati?« želio je znati Simon. »Pa, zato što spavam s njom već tri tjedna i zasad ništa nije postalo neugodno. Daleko od toga.« »Što?« Simon je opet dignuo ruke u zrak. »Tri tjedna?« »Oh... da. Ti si vjerojatno mislio da je ovo bio pijani seks za jednu noć.« Vaughn se pretvarao da razmišlja o tome. »Da, možda bi bilo bolje daje tako. Morat ću to zapamtiti za idući put kada budem spavao s tvojom budućom šogoricom.« Simon je samo zurio u njega. Tvrd orah. »Hajde, Simon, nemoj misliti ...« »Psst.« Simon, koji je stajao bliže kući, ga je ušutkao. Pokazao je na niski prozor koji je bio oko pola metra iza njih, a Vaughn je shvatio da je to prozor iznad sudopera u Sidneyinoj kuhinji. »Čujem cure kako razgovaraju«, šapnuo je Simon. Prišao je korak bliže da bi mogao čuti razgovor. »Znaš, ako bi ti to pomoglo, mogao bih staviti prisluškivač u Sidneyinu posudu sa šećerom«, rekao je Vaughn zajedljivo. Simon mu je dobacio pogled — ha ha — i zatim pokazao na prozor još uvijek šapćući. »Želim saznati u kolikoj si točno nevolji s mojom budućom ženom, glupane.« Približio se još nekoliko centimetara, a onda čekao. Pogledao je Vaughna. »Pričaju o tebi.« »Ma stvarno?« Simon je slušao još jedan trenutak, a zatim je stisnutih očiju pogledao Vaughna. »Upoznao si Sidney u kafiću?« prošaptao je. »I ovako to saznajem?« 168


mart@ & nymphe Dakle, izgleda da je sad istina počela izlaziti na vidjelo. Vaughn se nagnuo i pomaknuo prema suprotnoj strani prozora pitajući se koje još tajne Sidney otkriva. Čuo je Isabelle kako govori. »Dakle, ti mi u biti pokušavaš reći da ti i Vaughn lažete meni i Simonu od prvog dana.« Na drugoj strani prozora Simon je kimnuo glavom u znak slaganja s Isabelle. Upravo tako. »>Laganje< je možda prejaka riječ«, rekla je Sidney. »Radije bih rekla da smo >prešutili istinu<. Slično tome što ti i Simon radite u vezi s trudnoćom.« Vaughn je pogledom ošinuo Simona. Eto ti. »Ok. Ali >prešućuješ< li mi još nešto, Sid? Kažeš da si već nekoliko puta spavala s Vaughnom. Prenoćio je kod tebe, koristi se tvojom kupaonicom... je li moguće da se to možda pretvara u nešto ozbiljnije od povremenog seksa?« Vaughn se umirio čekajući Sidneyin odgovor. »Imaj malo povjerenja u mene, Izz. Znaš da sam dovoljno pametna da ne padnem na tipa kao što je Vaughn.« Vaughn je jedan trenutak buljio u prozor. Itekako svjestan da ga brat promatra, pogledao ga je i slegnuo ramenima. »Vidiš? Rekao sam ti da se nemaš zbog čega brinuti.«

169


mart@ & nymphe

Dvadeset peto poglavlje U ponedjeljak popodne Vaughn je uletio u ured FBI-a bijesan kao ris. Dok je bio vani na pauzi i jeo sendvič za ručak, primio je e-mail od Cadea koji je, kako izgleda, svratio do zgrade FBI-a da bi ispitao svjedoka u jednom drugom slučaju, a usput je htio »razgovarati« s Vaughnom. Nakon stoje izašao iz dizala, Vaughn je prošao hodnikom i skrenuo iza ugla prema svom radnom odjeljku. Zapazio je Cadea koji je čavrljao s Huxleyem u odjeljku preko puta Vaughnova. »Hej, upravo smo razgovarali o tebi«, rekao je Cade. Vaughn je prekrižio ruke preko prsa i odmah krenuo na stvar. »Klopka? Stvarno moramo razgovarati o tome?« Cade ga je pogledao kao da je naslutio njegovo raspoloženje. »Ljut si zbog mog e-maila? Samo sam napisao da želim razgovarati.« »Pritchett je prišao Batisti«, naglasio je Vaughn. »Ispričao je Batisti o svojoj ekipi policajaca koji mogu bilo što prokrijumčariti u grad, a da ih ne ulove. On je tražio od Batiste da ga spoji s bilo kime tko bi bio zainteresiran. Kako se to može nazvati klopkom?« »Nisam rekao da je to klopka«, Cade je mimo odgovorio. »Rekao sam da u slučaju kada FBI djeluje na tajnom zadatku istovremeno kao kupac i prodavač ilegalnih predmeta, moramo biti sigurni da imamo snažne dokaze za namjeru počinjenja kriminalnog djela.« Vaughn se narogušio. U načelu je volio raditi s tužiteljima u državnom odvjetništvu. Zaista jest. I s osobne strane, on i Cade već su godinama bili dobri prijatelji i Vaughn ga je iznimno poštovao. Ali ponekad su tužitelji bili previše odvjetnički nastrojeni i brinuli su se samo o širem kontekstu pa su izgleda zaboravljali da su upravo agenti koji su bili na terenu svaki dan i riskirali svoje živote ti koji tužiteljima nabavljaju dokaze potrebne da ovi odrade svoj posao. »A kako to da Batistino svjedočenje nije dovoljno jak dokaz iz prve ruke o postojanju namjere?« »Ja na to jednostavno gledam iz perspektive sudskog procesa«, rekao je Cade. »Batista je osuđivani počinitelj. Radije ne bih da mi cijelo pobijanje njihove eventualne obrane preko teorije klopke ovisi samo o njegovome iskazu. Dakle, što više pribavimo Pritchettovih izjava o njihovim drugim poslovima, to bolje.« Ovdje se ubacio Huxley. »A to smo, kao što sam upravo objasnio Cadeu, riješili«, rekao je Vaughnu. »Rekao sam mu da Pritchett zna biti vrlo brbljav i da si ti iz njega izvukao dosta toga na prethodnim sastancima.« 170


mart@ & nymphe »To je sve što želim čuti«, rekao je Cade. »Samo se želim uvjeriti da smo pokrili sve moguće situacije tako da poslije nemamo većih problema oko ovog.« Pa... dobro. Vaughn je pomislio da to ne zvuči posve nelogično. »Dobro. Drago mi je da smo to riješili«, rekao je mrzovoljno. Sada kada se situacija primirila, Cade ga je pogledao. »Izgleda da je netko preskočio svoju podnevnu kavicu. Je li sve u redu?« Vaughn je prešao preko ovog pitanja. »Naravno, sve je u redu.« Sjeo je za svoj radni stol. »Ispričao sam Addison ono što nam je Sidney rekla o šarmantnom malom provincijskom gradiću iz kojeg ti potječeš«, rekao je Huxley. »Bila je jednako zaprepaštena kao Cade i ja.« U subotu navečer, kad su već svi bili malo pijani, Sidney ih je sve zabavljala pričama o Apple Canyonu — izmamivši čak i nekoliko uzdaha iznenađenja kada je pokazala fotografiju s mobitela na kojoj se vidi pravi ključ koji je dobila u pansionu. Iako mu je pamćenje bilo malo maglovito, Vaughn se jasno sjećao koliko su se svi smijali te noći. A sjećao se i kako mu se duboko u prsima pojavio neki topli, neobični osjećaj kada ju je vidio da se tako dobro slaže s njegovim prijateljima. »I ja sam isto ispričao Brooke«, rekao je Cade. »Predložila je da se jednom svi šestero nađemo na večeri ... « Vaughn je podignuo ruku i prekinuo ga. »Mislim da svi trebamo malo usporiti. Sidney i ja ne idemo na večere s parovima ili što već. Za početak, ona i ja nismo par.« Huxley je djelovao iznenađen zbog ovoga. »Vas ste dvoje izgledali poprilično bliski u subotu navečer.« Vaughn je slegnuo ramenima. »Ne kažem da mi se ona ne sviđa. Ona je divna. Dobro se zabavljamo. Ali to je samo privremeni aranžman — i vjerujte mi, da je ona sada ovdje, rekla bi vam istu stvar.« Nije više imao što reći na tu temu, pa se okrenuo prema računalu i nastavio sa svojim poslom.

U utorak ujutro Sidney je upravo završila konferencijski poziv s konzultantima, dogovarajući nekoliko posljednjih detalja oko plaće i drugih povlastica koje je namjeravala ponuditi Karen ako razgovor s njom dobro prođe, kada joj je pozvonila tajnica. »Vaš je otac zvao dok ste bili na drugoj liniji«, rekla je Darnell. Ah, dobro — Sidney je čekala da joj uzvrati poziv. Jučer mu je ostavila poruku, rekla mu je da bi htjela navratiti do kuće da pogleda majčinu vjenčanicu i ostale stvari s vjenčanja koje je 171


mart@ & nymphe njezin otac čuvao na tavanu. Htjela je pripremiti nešto posebno za Isabelle koja je na vjenčanju trebala »nešto staro« i pomislila je da bi nešto što je njihova majka nosila na svome vjenčanju bilo savršeno. Brzo ga je nazvala na mobitel jer je htjela riješiti ovu stvar sa svog popisa obaveza prije nego što na red dođe njezin razgovor s Karen. »Bojim se da ti neću moći mnogo pomoći«, rekao je njezin otac čim je odgovorio na poziv, odmah prelazeći na stvar. Znala je da joj otac trenutno nije u gradu jer je uzeo nekoliko slobodnih dana da bi išao igrati golf s nekim prijateljima u Pebble Beach. Možda je pogrešno shvatio smisao njezine molbe. »Oh, ne trebaš ti pretraživati mamine stvari. Samo sam htjela provjeriti kad bi ti bilo zgodno da ja navratim do kuće. Ako dođem sutra navečer, hoće li Jenny biti tu da me pusti unutra?« »Sidney... ja nemam ništa od majčinih stvari s vjenčanja.« »Naravno da imaš.« Kada je bila mala, često bi se odšuljala na tavan i u igri se preoblačila u majčinu vjenčanicu, veo i cipele. »Njezina vjenčanica i sve drugo što je nosila nalazi se na tavanu, u onom starom ormaru koji smo naslijedili od bake.« »Ormara više nema, kao ni stvari koje su bile u njemu. Kada je Liza jednom prilikom preuređivala kuću, raščistila je cijeli tavan da bi mogla pospremiti namještaj koji više nismo koristili. Zamolio sam Jenny da provjeri jučer nakon što si zvala i izgleda da su se stare stvari tvoje majke zagubile u toj gužvi oko preuređivanja.« Njezin je otac zvučao pokajnički. »Žao mi je.« Sidney je buljila kroz prozor svog ureda, fokusirajući pogled na turistički brod koji je plovio rijekom dok je procesirala ovu informaciju. Vjenčanica njezine majke »zagubila se u gužvi« kada je očeva Žena Broj Tri dobila neku glupu ideju da cijelu kuću preuredi u shabby-chic stilu, bez sumnje zato da bi očistila kuću od svih tragova Žene Broj Dva. Upravo bi takvu vrstu odgovora očekivala od svog oca, pa nije shvaćala zašto je uopće iznenađena. Ipak, morala je potisnuti suze u očima. I nešto je u njoj puklo. »Naravno da se to dogodilo. Hvala, tata.« On je zastao, kao da je bio iznenađen njezinim komentarom. »Sidney, nisam ja kriv za to. Ja čak nisam ...« Da, da. Presjekla je njegovu ispriku. »Ne brini se za to, tata. Smislit ću nešto drugo za Isabelle. Moram ići — trebam dovršiti pripreme za sastanak.«

172


mart@ & nymphe Brzo se pozdravila s njim, a zatim buljila u telefon nakon što je poklopila slušalicu. Koristeći se onime što je naučila u tri godine skupe psihoterapije u New Yorku, podsjetila je samu sebe da nemaju svi blizak odnos sa svojim roditeljima — i da joj je to u redu. Naravno. Duboko je udahnula, pribrala se i prigušila svoje razočaranje. Zatim je popravila kosu i vratila se svome poslu. Nisu još ni počele jesti tjesteninu u modemom talijanskom restoranu Vivere koji se nalazio u centru grada, a Sidney je bila sigurna da je pronašla novu izvršnu direktoricu za Vitamin Boutique. »Moram priznati da sam bila stvarno uzbuđena kada me Gabe nazvao«, rekla je Karen. »Otkako sam čula da je vaša tvrtka kupila Vitamin Boutique, željela sam saznati koga ćete angažirati.« Sidney se opustila u svojoj stolici, ali je bila znatiželjna oko jedne stvari. »Evo moga pitanja: s obzirom da ste već dobili ponudu od PetSmarta, što vas je toliko zainteresiralo u našoj ponudi da ste se tako brzo pristali naći s nama?« Pedesetdvogodišnja je direktorica kimnula glavom na ovo pitanje, izgledajući vrlo uglađeno i samopouzdano u svom sivom kostimu. »Nemojte me krivo shvatiti, posao u PetSmartu bio bi odličan. Ali s Vitamin Boutiqueom vidim potencijal za širenje koji je jednostavno... uzbudljiv«, rekla je živahno. »Kompanija ima snažan brend i vjerne kupce ovdje na Srednjem zapadu. Da bi se postigla razina rasta koju vaš fond želi ostvariti za pet do sedam godina, trebate nekoga tko će povesti kompaniju u širenje i kapitalizaciju. U potpunosti dijelim vašu viziju za budućnost kompanije, Sidney. Mislim da Vitamin Boutique može postati maloprodajni lanac na nacionalnoj razini i bila bih presretna kada bih mogla biti dio tima koji će to ostvariti.« Sidney se nasmiješila jer joj se svidio Karenin entuzijazam. Bacile su se na posao i naznačile financijske uvjete Karenina prelaska u njihovu tvrtku koje su Sidney i njezini konzultanti već bili osmislili. Kao što je i očekivano, bilo je nekih sitnica o kojima je još trebalo pregovarati, ali do deserta su već postigle dogovor. »Dobro došli u tim«, rekla je Sidney rukujući se sa svojom novom izvršnom direktoricom. Otišle su iz restorana i počele hodati prema njezinom uredu koji se nalazio tek nekoliko ulica dalje. Bilo je divno ljetno poslijepodne, jedan od onih dana kada stanovnici Chicaga izlaze na ulice i uživaju u životu u tako živom i karizmatičnom gradu. Nakon što su cijelo jutro bile usredo-točene na posao, ona i Karen prijateljski su čavrljale o nešto privatnijim temama.

173


mart@ & nymphe »Zapravo je ovo odličan trenutak za mene da se preselim«, rekla je Karen. »Moj je najmlađi sin upravo krenuo na fakultet pa smo muž i ja ostali sami.« Stale su na uglu ulice i čekale zeleno svjetlo na semaforu. »Imate li vi djece?« *** »Ne«, rekla je Sidney ignorirajući kucanje svoga biološkoga sata. »Na koji fakultet ide vaš sin?« Kad joj je Karen odgovorila na pitanje, Sidney je primijetila da neki muškarac koji je čekao na uglu do njih — visok, zgodan, plav, vjerojatno u ranim tridesetima — gleda u nju. Činio joj se poznat, ali ga nije mogla smjestiti. Nasmiješio joj se. »Sidney, zar ne?« Obišao je ljude između njih i ispružio ruku. »Tyler Roland. Nakratko smo se sreli prije nekoliko mjeseci u restoranu Morton’s. Ručala si s Michaelom Hanniganom, a ja sam došao do stola da ga pozdravim.« Sada se sjetila. »Tako je. Taj sam dan bila doletjela u Chicago na razgovor za posao. Imaš dobro pamćenje«, rekla je, impresionirana time što je zapamtio njezino ime. On je napravio pokret rukom. »Dakle, očito si ovdje u Chicagu. Pretpostavljam da to znači da je razgovor za posao u Michaelovoj tvrtki dobro prošao? A... ako nije, osjećat ću se jako neugodno što sam te to pitao.« Nasmijala se. »Ne brini. Sada sam direktorica u toj tvrtki. Kad smo već kod toga«, okrenula se da ga upozna s Karen. »Karen Wetzel, Tyler Roland.« Karen i Tyler su se pozdravili. Na semaforu je bilo zeleno svjetlo te su svi troje krenuli preko ceste. »Dakle, ako se dobro sjećam, ti i Michael ste obiteljski prijatelji?« upitala ga je Sidney. Kimnuo je glavom. »Naši se roditelji poznaju već godinama. Usto, on i ja zajedno igramo skvoš — iako je on grozan igrač.« »Stvarno?« Nasmijao se. »Ne. Ali reci mu da sam tako rekao. Tako je kompetitivan — izludjet će ga ako to čuje.« Usporili su nakon što su došli do ugla. »Ja idem u ovom smjeru. Idem na sud«, rekao je Tyler, pokazavši u smjeru juga. »Ti?« Sidney je pokazala prema sjeveru. »Tamo.« »Pa, onda, bilo mi je jako drago što sam te ponovno sreo. Sidney...?« Tyler je upitno nagnuo glavu. 174


mart@ & nymphe »Sinclair.« »Sidney Sinclair. Sviđa mi se.« Na trenutak je zadržao njezin pogled, a zatim se pozdravio s njom i Karen. »Čini se simpatičan«, rekla je Karen dok su hodale u suprotnom smjeru. Sidney je kimnula. »Da.« U četvrtak ujutro Sidney je čula kucanje na vratima ureda. Pogledala je prema vratima i vidjela Michaela kako stoji držeći novine. »Vidim da smo jutros dospjeli u Journal«, rekao je ušavši u ured i sjeo s druge strane njezina stola. U novinama je bio članak o postavljanju Karen Wetzel za novu izvršnu direktoricu Vitamin Boutiquea, u kojem je akvizicija te kompanije opisana kao »posao koji treba imati u vidu«. »Mislim da će Karen biti odlična«, rekla je Sidney. Malo su razgovarali o poslu, a onda je Sidney s Michaelom podijelila svoje planove za sljedeće poteze koje je namjeravala poduzeti s Vitamin Boutiqueom, kao i planove za preuzimanje jedne nove kompanije koju je istraživala. »Znam da govorim u ime cijelog odbora za investicije kada kažem koliko smo impresionirani tvojim vođenjem ovog fonda. Naravno, ja preuzimam sve zasluge za ovo jer sam te ja nagovorio da prihvatiš ovaj posao«, našalio se Michael. Sidney se zagrcnula od smijeha. »Kladim se daje tako.« Michael je potapšao naslon za ruke na stolici. »Ima još jedan razlog zašto sam jutros svratio. Kako čujem, neki dan si srela mog prijatelja Tylera?« U cijeloj gužvi oko zapošljavanja Karen, Sidney je potpuno zaboravila na to. »Oh, da. Želio je da ti kažem kako si grozan u skvošu.« »To je baš zanimljivo, s obzirom na to da sam jučer pomeo pod njime.« Michael je izvadio nešto iz džepa sakoa. »Kada smo odlazili iz teretane, zamolio me da ti dam ovo.« Dodao joj je posjetnicu. »Pretpostavljam da si ostavila jak dojam na njega. Rekao mi je da ti je htio dati svoju posjetnicu neki dan, ali je pretpostavio da si usred poslovnog ručka pa nije mislio da bi to bilo primjereno.« Prije nego što je išta dospjela reći, Michael je podignuo ruku. »Gle, ne znam jesi li trenutno slobodna, i iskreno, ne moram ni znati. Nazovi ga, pošalji mu e-mail, ili nemoj. Ja sam samo glasnik — ostalo ovisi o tebi.«

175


mart@ & nymphe Michael je ustao i krenuo prema vratima, ali je na izlasku zastao. »Također mi je rekao da ti moram reći kako je on dobar dečko.« Podignuo je ruke. »To je sve. Kunem ti se, ja s tim više nemam ništa.« Sidney je voljela raditi s Michaelom i poprilično je poštovala njegovo mišljenje. »A što ti misliš? Je li on stvarno dobar dečko?« Michael joj se lagano nasmiješio, kao da je želio reći da je to očigledno. »Ne bih ti dao njegovu posjetnicu da nije.« Sidney je pogledala posjetnicu nakon što je otišao. Okrenula ju je i vidjela da je Tyler na drugoj strani napisao poruku. Možda se idući put možemo naći na dulje od dvije minute ? Pa, ovo je bilo... neočekivano. Brzo ga je guglala i vidjela da je on partner u uspješnoj odvjetničkoj tvrtki Kendall & Jameson koja je specijalizirana za radno pravo. Što je značio da je mogla prekrižiti taj uvjet sa svog popisa: imao je ozbiljnu karijeru. Ali osim toga, ovaj je Tyler dolazio s dobrom preporukom jer ga je preporučio netko kome je vjerovala. Možda je upravo dobila prvu pravu šansu u svojoj potrazi za pravim muškarcem.

176


mart@ & nymphe

Dvadeset šesto poglavlje S petkom je stigao i kraj dugog radnog tjedna za Vaughna. On i Huxley dobili su novi slučaj nakon što su primili dojavu od vlasnika jednog čikaškog noćnog kluba koji je tvrdio da je načelnik gradskog ureda za zdravstvo od njega tražio mito u zamjenu za to da mu ne naplati veliku novčanu globu zbog nekog sanitarnog propusta za koji je vlasnik kluba smatrao da ne postoji. Plan je bio da u sklopu istrage jedan agent glumi upravitelja kluba, te da on i vlasnik kluba zajedno potplate glavnog inspektora. Nažalost, Vaughn je već bio na tajnom zadatku na slučaju Pritchett, a kako su inače agenti nastojali da ne rade na više tajnih zadataka istovremeno, odlučili su da će Huxley preuzeti ulogu upravitelja kluba — bit će to prvi put da ovaj mlađi agent preuzima neku ulogu u tajnom zadatku nakon jednog propalog pokušaja prije tri godine u kojem ga je omela nenadana želučana viroza. Huxley je, blago rečeno, bio u euforiji. Istraga je ovog popodneva postala nešto intenzivnija jer su se dva gradska inspektora pojavila u klubu da bi »podsjetili« vlasnika na njegov (nepostojeći) prekršaj i također ponovili da imaju ovlasti da mu u bilo kojem trenutku zatvore klub. Zbog toga se cijela akcija morala ubrzati, a Vaughn je ostatak dana proveo pomažući Huxleyu u pripremanju za tajni zadatak i sređujući sve pojedinosti s tehničkim timom i timom koji će mu biti pojačanje tako da se već sutra mogu susresti s inspektorom koji je tražio mito. Nakon toga su se on i Huxley našli na treningu s Cadeom. Triatlon se održavao za tri tjedna, pa su njihovi treninzi postali intenzivniji — danas su plivali pola sata, trčali 45 minuta, a zatim sat vremena dizali utege. Vaughn je iz teretane u FBI-u izašao umoran i spreman za završetak tog dana. Iskreno govoreći, cijeli se taj tjedan osjećao pomalo čudno. Nije mogao točno odrediti što ga muči, samo se osjećao... nervozno. Nemirno. Veselio se mirnoj večeri koju će provesti sam tako da otjera od sebe sve probleme, odmori se i vrati se natrag u formu. Ali dok se vozio kući, dobio je poruku koje je sve promijenila. Bila je to jedna riječ od Sidney. Upomoć. Sidney je otvorila vrata i ugledala bijesnog agenta FBI-a od skoro dva metra i sto kila kako je Ijutito gleda. »Nikada više, ali ama baš nikada, nemoj ovo napraviti«, rekao je Vaughn.

177


mart@ & nymphe »Ok, ok. Rekla sam ti — nenaspavana sam. Nisam mislila što radim. Uuuuh«, a osim toga, već mu se ispričala nakon što joj je prvi put očitao bukvicu. Da, zasrala je stvar. Napisala je Vaughnu poruku Upomoć, a onda je čula čajnik kako pisti na štednjaku. Ostavila je mobitel u spavaćoj sobi i spustila se dolje u kuhinju — iskreno, to je bilo neoprezno i nepromišljeno, ali, halo, ona je funkcionirala s jedva sat sna — a u trenutku kada je rezala limun za čaj, primijetila je obješeno cvijeće vani u vrtu pa je izašla da ga zalije, i tek je onda otišla natrag u sobu gdje je otkrila da je njezina poruka kod Vaughna izazvala pravu zbrku i paniku te da ju je on cijelo vrijeme pokušavao nazvati. »Već sam dao pratiti tvoj mobitel da te mogu locirati«, rekao je ušavši u kuću. »Je li to uopće legalno?« Opet ju je ljutito pogledao. Sidney se slatko nasmiješila. »Htjela sam reći — hvala,agente Roberts. Zaista cijenim vašu brigu za mene.« Vaughn joj je prišao bliže i stavio joj ruku na leđa dok ju je gledao u oči. »Samo me više nikada nemoj tako uplašiti, Sinclair. Jasno?« Bilo je nešto tako ozbiljno u njegovom izrazu lica — tako netipično za njega — od čega je u trbuhu osjetila toplinu. »Jasno«, rekla je iznenada promuklim glasom. A onda se ponovno čulo glasno pištanje koje je dopiralo s vrha stubišta, točno iz njezine spavaće sobe. Naslonila je čelo na Vaughnova prsa i zagunđala. »Molim te, samo to nekako ugasi.« Naime, požarni alarm na katu počeo je pištati prošle noći oko ponoći, i palio se svakih desetak minuta. Ona je pretpostavila da mu treba promijeniti bateriju pa je navukla traperice i otpješačila do dućana u kvartu koji je radio non-stop. Kupila je baterije, došla kući i izvukla ljestve da to riješi. Ali problem je bio u tome što nije mogla otvoriti kućište alarma. Istina, imala je problema s time kako doprijeti do alarma jer su stropovi njezine starinske kuće bili jako visoki i morala je stajati na vrhovima prstiju da bi ih dosegnula, ali glupa se stvar nije htjela mrdnuti s mjesta. Zatim je alarm utihnuo oko pet jutro, kao da joj se želio narugati, a ona je otišla na posao misleći da je stvar riješena. Ali ne — pištanje je opet počelo navečer upravo kada se presvukla iz odjeće koju je nosila na poslu i spremala se gledati stare albume s fotografijama s vjenčanja svojih roditelja uz šalicu čaja od kamilice. U tom trenutku kada joj trebala pomoć, poslala je Vaughnu poruku. »Znaš, većina ovih kućišta inače lako iskoči«, rekao joj je.

178


mart@ & nymphe Da, hvala, bila je svjesna toga da bi stvari tako trebale funkcionirati. Prošle je noći u dva sata na Googleu tražila rješenje za taj problem i pogledala cijelu hrpu videosnimki s glupavim nasmiješenim muškarcima koji stoje na ljestvama i objašnjavaju kako promijeniti bateriju na požarnom alarmu. Ali nijedan od tih nasmiješenih glupana — nijedan — nije rekao što treba napraviti u tako nevjerojatnoj situaciji kada kućište ne »iskoči samo od sebe«. »Zaglavilo se«, rekla je. »Jesi li ga okrenula u ispravnom smjeru?« upitao je. »Treba zapamtiti da...« »... ako mi sada kažeš >nadesno ga zavrmeš, nalijevo odvrneš<, Roberts, kunem ti se da ću te opet ugristi. Zaglavilo se.« Nasmijavši se, potapšao ju je ispod brade. »U redu. Provjerit ću.« Vaughn je išao za njom uza stepenice, a ispred spavaće sobe stajale su ljestve točno ispod požarnog alarma. Popeo se na ljestve, posegnu za alarmom i okrenuo. Ništa. »Zaglavilo se«, rekao je mršteći se. Ona je frknula nosom. »To baš i nije neka novost, prijatelju.« Kada ju je pogledao odozgo, nasmiješila se i dotakla mu koljeno. »A ono što sam zapravo htjela reći jest da sam ti silno zahvalna što si tako brzo došao da mi pomogneš.« »Tako drska«, rekao je odmahujući glavom. Vratio se alarmu i na trenutak ga pozorno promotrio. »Ah. Evo u čemu je problem. Onaj tko ti je bojao strop bio je nemaran — prebojao je okvir alarma i to ga je vjerojatno zabrtvilo do kraja.« Posegnuo je za alarmom i ponovno ga zaokrenuo, ovaj put jače — Sidney je bilo drago vidjeti da čak i snagator poput njega mora malo jače zapeti oko toga — i onda se kućište alarma otvorilo. »Hvala. Bogu.« Ona je požurila u sobu i uzela bateriju s komode. Dodala ju je Vaughnu koji je skinuo staru bateriju i stavio novu, ponovno zavrnuo kućište i potom se spustio s ljestava. »To bi trebalo biti to, ali ostat ću još malo da budem siguran da je sve u redu«, rekao je. »Možemo provjeriti i požarni alarm u prizemlju. Tko zna kada su mu bivši vlasnici zadnji put promijenili bateriju.« Uzeo je ljestve i odnio ih dolje i time dao Sidney priliku da se divi tome kako je njegovo visoko mišićavo tijelo popunilo njegovo odijelo. Odijelo nije čak bilo ni tako dobro krojeno — mmm, što bi mogla napraviti od ovog muškarca na odjelu muške mode u Bamey’su — ali to nije bilo ni važno. Znajući što je ispod tog odijela i vidjevši ga tako... sposobnog imala je dovoljno motiva da ga dugo i detaljno promotri. 179


mart@ & nymphe Dolje su otkrili da je i taj alarm zabrtvljen premazom boje. Vaughn ga je ipak uspio otvoriti snažnim okretajem. »Planirala sam večeras naručiti pizzu«, rekla je Sidney dok je bacala stare baterije. »Ako nemaš drugih planova, ostani na večeri — častim te u znak zahvale.« Nevino mu se nasmiješila. »Čak ti obećajem da neću navaliti na tebe ako te brine ono tvoje pravilo o sedam dana.« »Shvatio sam da je pravilo o sedam dana potpuno nepotrebno kada si ti u pitanju«, rekao je pomalo ironično. Nije bila sigurna kako da shvati taj odgovor. »Dakle, to bi bilo... da?« »Ako ti ne smeta da se malo raskomotim. Imao sam dug dan na poslu.« Skinuo je sako i prebacio ga preko naslona barske stolice u kuhinji, olabavio kravatu i otkopčao gornji gumb na košulji. Samo nastavi tako. Sidney se nakašljala. »Kakvu pizzu voliš?« Naručila je pizzu, a onda otvorila bocu crnog vina. »Rekao si da si imao dug dan na poslu? Što je bilo?« Natočila je svakome čašu vina. »Huxley i ja smo dobili novi slučaj. Moramo jako brzo djelovati u ovom slučaju, pa je bilo podosta gužve dok smo sve pripremili.« »Možeš biti na tajnom zadatku u dva različita slučaja istovremeno?« Dok su išli u dnevnu sobu, objasnio joj je da će tajni zadatak ovaj put odraditi njegov partner. To ga je dovelo i do zabavne priče o tome kako su Huxley i njegova zaručnica, također specijalna agentica, završili zajedno nakon što su glumili da su par u jednoj tajnoj operaciji koja se odvijala u restoranu. Sjeo je na kauč i stavio čašu s vinom na stolić. »A što je ovo?« »Oh. Fotografije s vjenčanja mojih roditelja.« Zaboravila je da ih je tu ostavila. »Planirala sam ih malo pogledati večeras. Razmišljam što da nabavim za Isabelle u kategoriji >nešto staro<. Znaš to, mladenka na vjenčanju mora imati >nešto staro, nešto novo, nešto posuđeno i nešto plavo<. Mislila sam da bi bilo lijepo kada bi mogla imati nešto što je naša majka nosila na svome vjenčanju. Nažalost, ovaj sam tjedan saznala da je jedna od bivših žena moga oca bacila sve mamine stvari s vjenčanja. Navodno je to bilo slučajno — pretpostavljam da se nakon svih žena koje su se izredale u toj kući ponešto i izgubilo u silnoj

180


mart@ & nymphe gužvi.« Zatresla je glavom istovremeno frustrirana i razočarana. Zatim je uspjela Vaughnu uputiti mali smiješak. »Samo sam malo uzrujana zbog toga, ako nisi već primijetio.« »To je razumljivo.« Uzdahnula je. »Uglavnom... sad mislim da bih mogla staviti neku od starih fotografija naše majke u medaljon pa ga Isabelle može nositi. Ili može nositi fotografiju u torbici.« Slegnula je ramenima. »Nije najbolja ideja, ali ništa bolje nisam smislila.« »Siguran sam da će tvoja sestra misliti da je to odlična ideja.« Vaughn je pokazao na fotoalbume. »Mogu li i ja malo pogledati?« Pitanje ju je iznenadilo. »Naravno.« Uzeo je jedan od albuma i zavalio se na kauč. Sidney se primakla bliže njemu kada je otvorio album na prvoj stranici na kojoj je bila fotografija njezine majke kako stoji ispred prozora i gleda u svoj vjenčani buket. Sidney se nasmiješila s nostalgijom. »Kada sam bila mlađa, stalno sam gledala te fotografije, ali sada ih već godinama nisam vidjela.« Vaughn je okrenuo sljedeću stranicu na kojoj je bila fotografija njezine majke kako se smije s jednom od svojih djeveruša. »U pravu si. Isabelle jako sliči na nju. Ali ti imaš njezin osmijeh.« Pokazao je prstom na fotografiju. »Gotovo je mogu čuti kako ovoj drugoj ženi govori nešto duhovito u trenutku kada je fotograf snimio tu fotografiju.« »To je bila njezina najbolja prijateljica Ginny Gastel«, rekla je Sidney. »I vjerojatno si u pravu. Sjećam se da su se ona i moja majka uvijek mnogo smijale kada bi bile zajedno.« Vaughn je okrenuo sljedeću stranicu s fotografijom njezina oca i njegovih djevera. Nasmijao se na prizor muškaraca odjevenih po modi iz 70-ih — sivi smokinzi i košulje s volanima. »Izgledamo vrlo uglađeno, gospodine Sinclair.« »E pa ne bih imala ništa protiv da se to odijelo negdje slučajno zagubilo«, rekla je Sidney. Vaughn je pokazao na fotografiju na sljedećoj stranici. »Pretpostavljam da su ti ovo baka i djed? Hoću li ih upoznati na vjenčanju?« Prolistali su oba fotoalbuma, a Sidney je sjedila do njega na kauču podvivši noge pod sebe. Pizza je stigla taman kad su završavali s gledanjem fotografija pa su odlučili jesti u dnevnoj sobi i gledati neki akcijski film zbog kojeg je Vaughn prevrtao očima kada je vidio kako su prikazani likovi iz FBI-a. »Ma daj. Pa gdje mu je pojačanje?« počeo je vikati na televizor.

181


mart@ & nymphe Sidney se sklupčala na kauču osjećajući se poprilično ugodno nakon dvije čaše vina. A definitivno je počela osjećati i nedostatak sna od prošle noći. »Ti uvijek imaš pojačanje?« upitala je naslonivši glavu na njega. Pomaknuo je ruku tako da se ona može namjestiti na njegovim prsima. »Uvijek. FBI obožava navaliti na ljude i svojim brojnim ljudstvom i oružjem.« »Dobro.« U njezinom joj je sanjivom stanju odjednom bilo jako važno znati da je on što sigurniji kada radi svoje ekstraspecijalne FBI stvari. Oči su joj bile teške pa ih je odlučila zatvoriti samo na sekundu. Posljednje čega se sjećala bilo je kako je Vaughn prstima miluje po ruci nježnim, umirujućim pokretima. Nekoliko minuta nakon što je Vaughn osjetio kako se Sidneyino tijelo opustilo na njegovim prsima, ona se malo pomaknula i namjestila još udobnije koristeći njegovo bedro kao jastuk. Pomaknuo joj je kosu s lica, milujući prstima duge bakrene pramenove. Ostalo je još desetak minuta do kraja filma. Kada je film završio, Vaughn je ugasio televizor zbog čega se Sidney promeškoljila. Okrenula se na leđa, dok joj je glava još počivala na njegovoj nozi, i pogledala ga. Pružila je ruku i zarila prste u njegovu kosu. »Ostani noćas.« Gledajući dolje u nju, Vaughn nije mogao smisliti nijedan razlog zašto to ne bi napravio. To što je večeras bio s njom uspjelo mu je olakšati onaj nervozni i nemirni osjećaj koji ga je pratio cijeli tjedan. »Samo ako obećaš da se sutra ujutro neće pojaviti tvoj ludi budući šogor i opet početi urlati na mene.« Nasmijala se na to, a zatim su se oboje još više smijali kada je Vaughn počeo oponašati Simona i njegov uzvik O-moj-Bože u trenutku kada ga je zatekao pod tušem. A kada su otišli u spavaću sobu i on ju je privukao u zagrljaj, nije mogao a da ne pomisli kako je s njom uvijek bilo tako dobro. Nešto kao da je bilo drugačije između njih kada ga je povela u krevet. Umjesto nestrpljive želje da je što prije svuče, koju je uvijek prije osjećao, večeras ju je sporo svlačio. Primijetio je sitne stvari koje prije nije, naprimjer pjegice na njezinim ramenima koje je poljubio dok joj je spuštao naramenice grudnjaka. Pod plahtama su njegove ruke i usta polako putovale njezinim tijelom. Sada je već znao što voli, znao je sve one stvari zbog kojih je tiho stenjala njegovo ime u mraku, a kada je konačno ušao u nju, nekoliko je trenutaka mirovao dok su se ljubili jer je jednostavno želio uživati u tom osjećaju dok je u njoj. U tom je trenutku bio poprilično siguran da mu se nikada prije ništa nije činilo tako ispravnim.

182


mart@ & nymphe Vaughn se ujutro prvi probudio i odlučio da će ovaj put 011 otići po kavu. Tiho se odjenuo da ne probudi Sidney i krenuo u prizemlje. Vidio je njezine ključeve od kuće na kuhinjskom stolu još prethodne večeri, pa ih je uzeo i prošetao do Starbucksa koji se nalazio tri ulice dalje. Ondje je shvatio da ne zna kakvu kavu ona pije pa je uzeo veliki espresso, jer je pomislio da s time ne može toliko pogriješiti. Došao je natrag u njezinu kuću i vratio ključeve na isto mjesto. Sidneyin je laptop bio na kuhinjskom stolu, uključen, ali u stanju mirovanja. I tada je to vidio. Mala bijela posjetnica — izgledala je kao poslovna posjetnica — stajala je preokrenuta pored laptopa, s rukom napisanim riječima: Možda se idući put možemo naći na dulje od dvije minute? Vaughn je okrenuo posjetnicu i vidio da pripada nekom odvjetniku koji se zove Tyler Roland. Vratio je posjetnicu tamo gdje ju je i našao i krenuo uza stepenice. Sidney je otvorila jedno oko kada je sjeo na rub kreveta pored nje. »Divan si«, rekla je kad je primijetila dvije šalice kave u njegovim rukama. Uspravila se, uzela jednu šalicu i otpila gutljaj. »Mmm. Hvala ti.« I on je otpio gutljaj. »Izgleda da netko uskoro ima vrući spoj«, rekao je opušteno. Kada je zastala i pogledala ga, objasnio joj je. »Njegova je posjetnica bila na kuhinjskom stolu pokraj ključeva. >Možda se idući put možemo naći na dulje od dvije minute?<« »Oh. Tyler.« Na trenutak se zagledala u svoju šalicu kave, zavrćući rukav. »On i ja bismo u srijedu trebali ići na večeru.« Vaughn je osjetio kako ga nešto probada u želucu, ali je to potisnuo. Naravno da ona ima spoj — pa cijelo je vrijeme išla na spojeve. Tako je ovo funkcioniralo; njih su se dvoje jednostavno dobro provodili zajedno. Naravno, zbližili su se, i da, bilo je lako biti s njom, ali upravo je to cijelu situaciju činilo idealnom. Nije bilo nelagode među njima — samo savršen aranžman za seks bez obaveza. Upravo su tako stvari i trebale funkcionirati. »Ah. Još jedan kandidat koji okušava sreću s tvojim popisom od trideset i četiri stavke?« rekao je namjerno je zadirkujući. »Kako si ga upoznala?« Pogledala ga je. »Stvarno želiš razgovarati o tome?« »Cijelo mi vrijeme pričaš o svojim spojevima. Zašto bi sada bilo drugačije?«

183


mart@ & nymphe Nešto joj je zaiskrilo u očima, ali već je u sljedećem trenutku nestalo. »Tako je. Naravno. Hm, pa... Tylera sam prvi put nakratko srela prije nekoliko mjeseci, a zatim smo opet naletjeli jedno na drugo na ulici prije nekoliko dana.« Baš pravi prst sudbine. »I odmah te pozvao na večeru? Ne prvo na piće ili kavu? Uh. To zvuči poprilično izravno.« »Zapravo, imamo zajedničkog poznanika«, rekla je. »On je prijatelj jednog partnera u mojoj tvrtki koji mi je rekao da je Tyler dobar tip. S takvom potvrdom, zaključila sam da mogu otići s njim na večeru. Usto, htjela sam otići u Sognu otkako sam se doselila u Chicago.« »Vodi te u Sognu?« Vaughn je znao za taj restoran koji je bio jedan od najekskluzivnijih restorana u gradu. Nije znao za njega zato što je i sam tamo jeo — s fiksnom cijenom menija od 210 dolara to baš i nije bilo u skladu s njegovim financijskim mogućnostima. Ali prošle je godine vodio jednu tajnu operaciju kod tog restorana pa je iz prve ruke vidio da je riječ o finom mjestu. Vrlo finom. »Čini mi se da se netko želi iskazati.« Sidney je nagnula glavu, razmišljajući o tome. »Ne mislim tako. Možda je samo gurman. Izgledalo je da ga jako zanimaju restorani u kojima sam ja jela kad sam živjela u New Yorku.« Zamahnula je šalicom kave. »Oh. Upravo sam shvatila — moram početi razmišljati o tome što ću odjenuti, za slučaj da moram danas nešto odnijeti u kemijsku čistionicu. Možda odjenem onu ružičastu haljinu koju sam nosila na vrtnoj zabavi kod tate i Jenny.« Vaughn je rukom jače stegnuo svoju šalicu kave. Dobro se sjećao te haljine. »Ne znam... mislio sam da ti nešto nije u redu s jednim rukavom na toj haljini. Stalno ti je spadao s ramena.« Očito joj je... samo pokušavao pomoći da izbjegne neku tešku modnu pogrešku na tom spoju. Ona se nasmiješila. »Ne, tako taj rukav mora izgledati, lako izgledam zavodljivije.« Aha, dobro.

Kasnije tog popodneva, Vaughn je parkirao auto na FBi-evu parkiralištu stigavši tek nekoliko trenutaka poslije Huxleya. Huxley ga je vidio i pričekao ispred zgrade osiguranja kroz koju su morali proći svi agenti i posjetitelji. Vaughn je zalupio vratima auta — možda malo jače nego što je bilo potrebno — i zatim otišao do svog partnera. Huxley je podignuo obrvu. »Mislim da si uspio odvaliti retrovizor s vrata.« »Vrata su se malo jače zalupila«, rekao je Vaughn nonšalantno slegnuvši ramenima.

184


mart@ & nymphe Ignorirajući Huxleyev skeptični pogled, uletio je u zgradu osiguranja i pokazao čuvarima svoju značku. On je večeras imao zadatak da uhvati korumpiranog gradskog inspektora.

185


mart@ & nymphe

Dvadeset sedmo poglavlje U srijedu navečer Sidney je ušla u restoran Sogna i nasmiješila se domaćici. »Trebam se naći s nekim. Mislim da je rezervacija na prezime Roland?« Domaćica je provjerila popis rezervacija i kimnula glavom. »Naravno. Gospodin Roland je već ovdje. Odvest ću vas do vašeg stola.« Povela je Sidney stakleno-čeličnim stubištem na drugi kat gdje se nalazio drugi dio dvoetažne restoranske sale. Na vrhu stubišta Sidney je primijetila Tylera koji je čekao za stolom smještenim do velikog prozora s kojeg se pružao romantičan pogled na užurbanu Aveniju Michigan. Nasmiješio se kada ju je ugledao, a izgledao je vrlo zgodno u svom po mjeri krojenom sportskom sakou i plavoj košulji na kojoj je otkopčao gornji gumb. Na trenutak je osjetila oklijevanje prije nego što je krenula prema njemu, tek lagano treperenje u želucu — što je odmah zanemarila, pomislivši da su to samo leptirići u trbuhu od nervoze. Ovo bi moglo biti to, rekla je sama sebi. Ovo bi mogao biti njezin posljednji prvi spoj, njezin savršeni muškarac, muškarac s kojim će provesti ostatak života. Treperenje u želucu malo se pojačalo. Ignorirala je to i nabacila najšarmantniji smiješak dok je prilazila stolu, odlučna da joj ovo bude najbolji prvi spoj ikada. »Nedostaje li ti uopće New York?« Sidney je odložila vilicu na tanjur, razmišljajući o Tylerovu pitanju. Kako se ispostavilo, on je zaista bio gurman — više od pola sata razgovarali su o svojim omiljenim restoranima, što ih je dovelo i do ovog pitanja. »Da, ponekad. Ali na način na koji ti nedostaje neko lijepo mjesto na kojem si proveo godišnji odmor ili grad u kojem si proveo ljeto tijekom studija. Iako sam uživala u životu na Manhattanu, mislim da nikad nisam u potpunosti o njemu razmišljala kao o domu.« Uzvratila mu je istim pitanjem. »A ti? Jesi li ikada razmišljao o tome da živiš negdje drugdje, a ne u Chicagu?« Zasad je Tyler dobro prolazio kroz sve stavke na njezinom popisu. Osim razgovora o omiljenim restoranima tijekom predjela, pokrili su dosta osnovnih tema za prvi spoj. Ona je saznala da on ima mlađu sestru s kojom je blizak to im je očigledno bilo zajedničko; da je studirao pravo na Harvardu; te da voli igrati golf i skvoš. Međutim, upravo je ovo bio onaj trenutak na spoju — kada su pitanja postajala konkretnija — na kojem bi kandidati obično počeli oklijevati.

186


mart@ & nymphe »Ne, ne baš«, rekao je. »Hoću reći, volim putovati i posjećivati razna mjesta i očigledno sam sedam godina živio u Bostonu zbog fakulteta, ali ovdje u Chicagu su i moja obitelj i moj posao. Tako da sam prilično udomaćen ovdje gdje jesam.« Ovo je Sidney dalo priliku da prijeđe na temu njegove karijere. »Koliko dugo radiš u svojoj tvrtki?« »Dvije godine, nakon što sam im se pridružio kao partner. Mi smo relativno mlada tvrtka — poslujemo tek tri godine.« Sidneyin je radar počeo pištati kada je to čula. Kao poslovna žena znala je koliko nestabilna mogu biti start-up ulaganja — a ako Tylerova karijera nije bila sigurna i stabilna, njezin je popis govorio da ga treba križati s liste kandidata. »I kako ide posao?« upitala ga je, nastojeći zvučati ležerno. »Odlično«, rekao je bez oklijevanja. »Dva partnera koja su osnovala tvrtku — zapravo su obojica moji prijatelji — sa sobom su dovela velikog klijenta kada su napuštali tvrtku u kojoj su prije radili. Otad smo dobili i mnogo novih klijenata pa smo zaposlili još pet suradnika i dva partnera. A ja mislim da ćemo još morati povećati broj suradnika s obzirom na to da dobivamo mnogo novih klijenata i poslova.« Divno. Lik je radoholičar. »Izgleda da ste vi dečki stvarno jako zaposleni.« »Da, jesmo — kao odvjetnik nikada ne želiš biti bez posla. Ali jedna od stvari koju su moji prijatelji čvrsto odlučili kada su osnovali tvrtku bila je da raspodijele slučajeve tako da nitko nema suludo veliku satnicu kakvu obično imaju odvjetnici u velikim tvrtkama.« Nasmiješio se. »A da znaš kakvim su životom živjeli J. D. i Payton dok su radili u prijašnjoj tvrtki — u osnovi, nisu imali drugog života osim posla — shvatila bi zašto im je to toliko važno. To je i jedan od glavnih razloga zašto sam im se pridružio... dobro, nakon što sam godinu dana čekao da vidim hoće li uspjeti postaviti posao na noge«, nasmijao se. »I meni je jako važno imati zdravu ravnotežu između posla i privatnog života.« Izgleda da on ima sve prave odgovore? Sidneyina unutarnja pragmatičarka ju je cimnula. Mislim, daaa! Ima sve prave odgovore na moja pitanja! »I meni je to također važno.« Zatim se nasmiješila, priznajući. »Barem sada jest. Iskreno, kada sam živjela u New Yorku, posao mi je bio više na ljestvici prioriteta. Ali sada imam novi posao s boljim radnim vremenom i osjećam se mnogo bolje. Kao da je taj dio mog života sada u redu, sve jc dobro posloženo — što se tiče karijere, tu sam sve riješila. Tako da sam sada u poziciji da mogu početi razmišljati o drugim stvarima osim karijere.« Čekala je da vidi kako će Tyler odgovoriti na ovo. Sve mu je jasno dala do znanja, da razmišlja dugoročno, a nije samo u potrazi za nekim kratkotrajnim provodom. Svaki je drugi 187


mart@ & nymphe kandidat — ako nije već prije pao na njezinom testu — otpao na ovom dijelu. Ili su dvosmisleno govorili o tome što žele u vezi, ili su puno filozofirali a da ništa konkretno nisu rekli, ili su govorili neke otrcane fraze koji bi se, u najboljem slučaju, mogle shvatiti kao ambivalentne. Tyler ju je pogledao ravno u oči. »Ja mislim isto tako.« Čuvši to, Sidney je duboko udahnula. Pa to je bilo... fantastično. Predivno. Nasmiješila se Tyleru, iako nije bila posve sigurna zašto je ponovno u želucu imala taj iritantni osjećaj oklijevanja — ali nije bilo važno. Sudbina joj je konačno dala šansu. Tyler je bio zgodan, pametan, uspješan i imao je opuštenu, tolerantnu narav koja je bila dobar balans njezinoj sklonosti da bude, pa... malo cinična i ne toliko opuštena. A kada je, dok su jeli desert, pričao o tome kako je trenutno u onoj fazi života kada se želi skrasiti i da je to shvatio nakon što je vidio kako su njegovi prijatelji J. D. i Payton bili sretni kad su prvi put postali roditelji, Sidney je praktički mogla vidjeti neonsku strelicu iznad njegove glave koja je vrištala: On! On je taj! Da! Zato je na kraju njihova spoja, kada su se opraštali ispred taksija kojim će ona ići kući i kada se on nagnuo i hrapavim je glasom upitao jesu li njegove dvije minute istekle ili je ipak može ponovno vidjeti, pragmatičarka u njoj znala da na to pitanje postoji samo jedan odgovor. Rekla mu je da.

Na drugoj strani grada, Vaughn je bio u svom stanu i pripremio si fajite s govedinom za večeru te se smjestio na kauč i gledao televiziju. Imao je mobitel pri ruci jer je znao što slijedi. Bila je srijeda. Sidney je večeras imala spoj. Što znači da bi u svakom trenutku mogle početi pristizati poruke s raznoraznim problemima — stvarnim ili umišljenim — koje je ona pronašla kod ovog novog frajera, tog bogatog kretena Tylera koji je očito imao toliko malu kitu da je to morao kompenzirati tako da na prvi spoj žene vodi u restoran s pet zvjezdica. Tužno, zapravo. Ali nije bilo važno koliko je restoran lijep ili to što je Sidneyin mentor proglasio Tylera »dobrim« dečkom. Kao što je Vaughn već rekao Cadeu i Huxleyu, njezin je popis bio poput tvrđave: nijedan muškarac tu ne prolazi. A kad smo već kod toga... Pogledao je na svoj mobitel koji još nije zazvonio. Provjerio je da li je uključen, a zatim se vratio svojim fajitama. 188


mart@ & nymphe Iskreno govoreći, htio je znati kako njezin spoj napreduje. Ne zato što je bio ljubomoran ili nešto tako — piiih, pa on nikada nije ljubomoran — nego zbog pragmatičnih aspekata njihove situacije. Volio se seksati sa Sidney. Ali tome će očigledno doći kraj kada se ona počne ozbiljno viđati s nekim. A sada kad je bolje o tome razmislio... i svemu će drugome doći kraj. Naprimjer slatkim porukicama. I njihovim razgovorima. I neće više on biti taj tip kojem će napisati Upomoć kada joj zatreba netko da odvrne kućište požarnog alarma. Niti će na njega nasloniti glavu kada sklupča na kauču u petak navečer. Neki će se bezimeni, bezlični frajer ubaciti i preuzeti sve. Vaughn je pogledao na mobitel. Otresao je te misli od sebe — nije se o tome trebao večeras brinuti. Svakog će trenutka čuti ton pristigle poruke koja će najaviti propast bogatog, uglađenog Možda-se-idućiputmožemo-naći-na-dulje-od-dvije-minute-iako-mi-seks-ne-trajeilulje-od-toga odvjetnika Tylera Rolanda. Vaughn je uzeo mobitel i provjerio ima li signala. Da, poruka će stići svaki čas.

189


mart@ & nymphe

Dvadeset osmo poglavlje Tjedan i pol kasnije Vaughn se sreo sa svojim šefom, specijalnim agentom Nickom McCallom, da bi mu javio novosti u slučaju Pritchett. »Policajci su sinoć odradili još jednu turu transporta oružja«, rekao je Vaughn. »Imamo još jednu turu dogovorenu za dva tjedna, a nakon toga ćemo mislim imati dovoljno dokaza za uhićenja.« »Javi mi kada do toga dođe«, rekao je Nick. »Želim biti siguran da ćeš imati potrebno pojačanje. Oni su policajci. Kada shvate da idu u zatvor, tko zna što mogu pokušati.« Vaughn je kimnuo u znak slaganja. »Ako sve bude po planu, uhitit ćemo ih idući ponedjeljak. Osim pojačanja i uobičajenog tima, volio bih još uključiti i specijalni tim za oružje i taktike.« To bi značilo da će pri ruci imati još osam potpuno naoružanih muškaraca u dva velika policijska kombija, za svaki slučaj. Sjetio se jednog komentara koji je uputio Sidney posljednji put kad ju je vidio. FBI obožava navaliti na ljude i svojim brojnim ljudstvom i oružjem. U glavi mu se pojavio prizor nje sklupčane uz njega na kauču. Ne želeći razmišljati o tome, potisnuo je tu uspomenu i usredotočio se na zadatak pred sobom. »To je jedna od stvari koje mi najviše nedostaju u radu na terenu i u tajnim zadacima na ovim slučajevima korupcije«, rekao je Nick. »Onaj >Oh sranje< izraz na licima tih kretena kada im se pojaviš na kućnim vratima sa značkom FBI-a.« Oko toga su se definitivno slagali. »Kad smo već kod tajnog zadatka, htio sam razgovarati o još nečem«, rekao je Vaughn. »S obzirom da su ovi slučajevi korupcije kod javnih i državnih službenika sada prioritet, u mom se timu pomalo stvara gužva. Da bismo stigli odraditi sve slučajeve, mislim da bi nam bilo korisno imati još jednog agenta koji bi završio FBI-evu obuku za tajne zadatke.« Nick je to razmotrio. »Imaš nekoga određenog na umu?« »Ja bih preporučio da pošaljemo Huxleya.« Vaughn je vidio da ga šef iznenađeno pogledao te je to potvrdio kimanjem glave. »Znam. Da ste mi prije dvije godine rekli da ćemo danas razgovarati o ovome, ne bih u to povjerovao. Ali Huxley je zaista mnogo napredovao ovih nekoliko godina. On je temeljit, odlučan, suludo organiziran i svaki put odradi posao kako treba. Evo, prošli je tjedan morao preuzeti jedan tajni zadatak u zadnji čas, a ja sam ostao vrlo impresioniran načinom na koji je to uspio izvesti.«

190


mart@ & nymphe Nick se zavalio natrag u svojoj stolici. »U redu. Uzet ću tvoju preporuku u obzir. Ako odlučim provesti tu odluku, prvo ću morati razgovarati s Huxleyem i vidjeti želi li on to uopće.« »Jedna stvar: kada budete razgovarali s njim, nemojte mu reći ovo da sam impresioniran. Ako on to sazna, neće prestati trubiti o tome.« Šef mu se zagrcnuo od smijeha. »Sve mi je jasno.« Zatim je promotrio Vaughna svojim pronicljivim zelenim očima i primijetio da ovaj nosi tamnoplavo prugasto odijelo, novu svilenu kravatu i svijetloplavu košulju — koja je za divno čudo bila zakopčana do najgornjeg gumba. »Izgledaš ušminkanije nego inače. Imaš neke važne planove za večeras?« »Roditelji su mi u gradu pa idemo na večeru.« Vaughn je protrljao bradu. »Moja majka baš i nije oduševljena ovom bradicom. Mislio sam da bih je mogao odobrovoljiti tako da odjenem pristojno odijelo.« Naravno, to je bio jedini razlog zbog kojeg se tako sredio za večeru. Ili si je barem tako govorio. Vaughn je prvi stigao u Rosebud Steakhouse, a u taj je restoran njegov otac volio ići svaki put kada bi došao u Chicago. Njegovi su roditelji došli u grad obaviti neke posliće — izgleda daje majka išla u kupnju cipela s Isabelle jer je morala naći nove cipele koje će se slagati s haljinom koju je namjeravala nositi na vjenčanju — pa su doputovali već danas tako da sutra ujutro mogu rano krenuti sa svime. Naravno, htjeli su otići na večeru s njim, Simonom i Isabelle. A pozvali su i Sidney da im se pridruži. To će biti prvi put da je Vaughn vidi nakon njezina spoja s Tylerom, odnosno one noći kada je ostao budan mnogo dulje nego što bi ikada priznao čekajući poruku koja nikad nije stigla. Ali to je bilo u redu. Naravno, bio je malo razočaran što će ostati bez vraški dobrog seksa i, u redu, možda mu je također nedostajalo samo... razgovarati s njom, ali oboje su znali na čemu su. Naravno, on je znao na čemu su. Zato, kada Sidney večeras dođe u restoran, on će se nasmiješiti i biti ljubazan i uglađen kao i obično jer je on bio takav. A ova nekakva depresija, ili što ga je već obuzelo protekli tjedan, može odjebati i pronaći si nekog ustrašenog plačljivka da mu dodijava — jer je njemu to već počelo ozbiljno narušavati modus operandi. Nakon što je tako odlučio, naručio si je piće na šanku i sjeo. Njegovi su roditelji nazvali i rekli da su uletjeli u prometnu gužvu te da će kasniti nekoliko minuta. Sidney je prva stigla. Bila je u poslovnom izdanju, nosila je usko crno odijelo, a kosu je skupila u elegantnu pundžu. Eh. Izgledala je... pa dobro, valjda.

191


mart@ & nymphe Dobar pokušaj, idiote. Vidjevši ga za šankom, krenula je prema njemu. »Hej, ti.« »Gospođice Sinclair«, rekao je šarmantno i potpuno samouvjereno. Ali onda je nešto primijetio. »Što nije u redu?« Mogao joj je vidjeti u očima da ju nešto muči. Ona je duboko udahnula i odmahnula rukom dok je sjedala do njega za šankom. »Nije ništa. Upravo sam uzela medaljon koji sam bila naručila da bih u njega stavila fotografiju naše majke za >nešto staro< za Isabelle. Lijep je, ali to nije isto kao i neka stvar koja je zaista pripadala majci. Još ne mogu vjerovati da su bacili sve njezine stvari s vjenčanja.« Uzdahnula je i zatim zaključila tu temu. »Uglavnom... kako si ti?« Pogledala ga je i nasmiješila. »Hej, pa poslušao si moj savjet da staviš tanju kravatu.« Pružila je ruku i veselo povukla kravatu. »Dobro izgleda.« Vaughn je pogledao u njezine vesele oči, pomislivši kako je baš... jako dobro vidjeti je opet. »Hvala«, rekao je malo promuklo. Zatim se nakašljao i prozborio nešto glatkijim Ionom: »Trebala bi uživati dok možeš, jer ušminkaniji od ovog sigurno neću postati.« »Dakle, ništa od džepne maramice?« »Ni da stojim potpuno gol nasred prepunog stadiona Wrigley Field i da mi netko od iz publike dobaci maramicu da se pokrijem.« Prasnula je u smijeh. »To je, dakle, ne?« On se nasmiješio. »To je ne.« Prišao im je barmen i pitao je što želi popiti, a Sidney je naručila čašu vina. »Htjela sam te pitati«, rekla je okrenuvši se prema Vaughnu. »Što tvoje >drugo ja< radi ovih dana? Vidim da još uvijek nisi obrijao bradu.« Recimo samo da sam se probudila s ogrebotinama od tvoje oštre brade na nekim zanimljivim mjestima. »Moje >drugo ja< imalo je naporan tjedan. Baš sam sinoć imao jedan važan sastanak«, rekao je. »Ide li sve kako treba?« »Da.« »Jesi li ikada radio na slučaju na kojem nije sve išlo kako treba?« upitala je. »Zapravo, da. Prije dvije godine radio sam na tajnom zadatku glumeći da sam kupac oružja i vozio sam razmetljivi Cadillac Escalade. Parkirao sam ga u javnoj garaži, i slučajno je baš njega neki kreten ukrao dok sam se ja išao naći sa sumnjivcima.« 192


mart@ & nymphe »Ma nema šanse.« Počela se opet smijati. »Što si napravio?« »Morao sam nazvati taksi da me odveze natrag u FBI.« Podigao je ruke kada se ona počela još jače smijati. »Pa nisam baš mogao tražiti od pojačanja da me poveze, za slučaj da je netko nadzirao garažu.« Odmahnuo je glavom, nostalgično se smijući toj uspomeni. »Vjeruj mi — još sam dugo vremena slušao prodike na poslu zbog toga.« »Kladim se da jesi.« Otpila je gutljaj vina dok su joj oči blistale. Vaughn je bio itekako svjestan da će se ostali pojaviti u restoranu svakog trenutka, a nešto je htio znati. »Pa, nisam te vidio od tvog spoja s >dvominutnim< frajerom.« Pravio se blesav. »Kako se ono zove?« »Tyler.« »Aha, da. Kako je prošao spoj?« Pogledala ga je, a on je isprva pomislio da mu neće odgovoriti. »Spoj je prošao jako dobro.« Nasmiješila se. »Nije bilo muške spike. Čini se da je ok. Ustvari, vidjet ćemo se opet sutra. Planirali smo ići na večeru ranije tijekom tjedna, ali morao je otputovati izvan grada da bi pomogao jednom kolegi iz tvrtke oko uzimanja nekih iskaza. Ako sutra sve dobro prođe, mislim da ću ga vjerojatno pozvati da me prati na vjenčanje.« Šaljivo je podigla obrvu. »Uf! S obzirom da su do vjenčanja ostala samo dva tjedna, već sam bila u stisci s vremenom.« Vaughn je na trenutak samo sjedio, osjećajući ubod nečeg oštrog u prsima. Ali zatim je potisnuo te osjećaje negdje duboko, blokirajući ih i stavljajući ih tamo gdje se mogao pretvarati da niti ne postoje. Pa, to je bilo baš... divno. Sidney je dugo čekala da upozna savršenog muškarca za sebe, a sada je možda u tome uspjela. Ona i Vaughn postali su prijatelji tijekom posljednjih nekoliko mjeseci, a kao njezin prijatelj on je bio svjestan da je ovo dobro za nju. Naravno daje želio da ona bude sretna. Ustvari, kada je pogledao u njezine plavozelene oči i vidio da se ona smiješi, shvatio je da to želi više od ičega. Stoga je digao čašu da nazdravi. A ako su mu riječi i zvučale malo oporo, i to je uspio ignorirati. »Pa nazdravimo tome«, rekao je uglađeno. »Pronašla si to mitsko biće iz urbane džungle: muškarca u tridesetima koji je slobodan, normalan i spreman za ozbiljnu vezu. Tvoj je popis pobijedio.« Dignuo je čašu. Ona je na trenutak zastala, a onda kucnula svojom čašom o njegovu. »Za popis.« »Ooo... a čemu to nazdravljamo?« rekao je poznati ženski glas.

193


mart@ & nymphe Vaughn se okrenuo i vidio Isabelle koja je u Simonovoj pratnji išla prema šanku. »Ma ničemu«, brzo je rekla Sidney. Ustala je s barske stolice i zagrlila sestru. Njegovi su roditelji stigli ubrzo nakon njih, a njegova je majka toplo zagrlila i Sidney i Isabelle. Konobarica ih je odvela do njihova stola, a raspoloženje je uskoro postalo nalik onome s njihove prijašnje večere u kući njegovih roditelja — svi su smijali i jedni drugima upadali u riječ. Vaughn je sjedio preko puta Sidney i s vremena na vrijeme osjetio bi stezanje u prsima, dok ju je gledao kako s smije s njegovim roditeljima ¡li se šali sa Simonom, ali ni u jednom trenutku nije odustao od svojeg šarmantnog držanja u stilu ja-sam-dečko-za-zabavu, tu je ulogu igrao nekoliko posljednjih godina i ona je bila njegova sigurna zona. A kada je večera završila, a svi su se oprostili, pretvarao se kao da nije primijetio da je Isabelle povukla Sidney ustranu. »Nazovi me u nedjelju ujutro i javi mi kako je prošao spoj«, rekla je Isabelle tiho. »Ako prođe dobro, htjela bih upoznati tog tipa.« Namignula je sestri, a zatim se vratila ostalima. A za to se vrijeme Vaughn vrlo uspješno pretvarao da ne gleda Sidney dok je ona odlazila. U subotu je navečer Tyler otpratio Sidney do kuće. Bili su na lijepoj, ugodnoj večeri u restoranu Le Colonial, francuskovijetnamskom restoranu koji je bio tek nekoliko ulica dalje od njezine kuće. Ona je ovaj put birala restoran i namjerno je odabrala Le Colonial zbog njegove egzotične i romantične atmosfere. Čak su uspjeli dobiti stol na terasi na mezaninu s pogledom na užurbanu ulicu ispod njih. Razgovor je bio dobar, vino je bilo dobro, hrana odlična — sve što treba za savršeni drugi spoj. A spoj je zaista bio savršen. Pa, većinom. Naravno, Sidney je još imala taj dosadni neodlučni osjećaj, ali je pretpostavila da je to samo zbog toga što joj je ovo bilo prvi puta da ide na drugi spoj s nekime nakon što je prekinula s Brodyjem. Naravno daje malo osjećala strah; posljednji put kada je bila u takvoj situaciji, završila je prevarena i slomljena srca. Bilo je za očekivati da je protrese nekoliko drhtaja upozorenja. »Stvarno mi se svidio ovaj restoran. Dobar izbor«, rekao je Tyler primivši je za ruku dok su hodali ulicom. Oh. Sada su se držali za ruke. Jer to ljudi rade kada su na spoju. »Nikada prije nisam probala koktel od ličija4«, rekla je Sidney. »Bilo je drugačije — na dobar način.« »Morat ćemo opet otići tamo«, rekao je Tyler.

4

Liči je suptropska biljka, odnosno vrsta voća koje često nazivaju azijskom trešnjom. Liči je u prošlosti bio osobito cijenjen u Kini, a i danas Kinezi poklanjaju plodove ličija za proslavu nove godine (op. prev.).

194


mart@ & nymphe Da. Naravno. Možda bi to čak moglo postati njihovo mjesto. Bit će zajedno, imat će svoje mjesto i sve će biti divno. Reci nešto o vjenčanju, nukala ju je njezina unutarnja pragmatičarka dok su se stepenicama penjali do vrata njezine kuće. Da, vjenčanje. Ovo je bila savršena prilika. Ta se tema nakratko pojavila i tijekom večere kada je ona Tyleru rekla da se njezina sestra udaje za dva tjedna. Okrenula se prema njemu kada su došli na vrh stubišta... ali iz nekog razloga l iječi nisu izlazile iz nje. On je nagnuo glavu i poljubio je. Pa... uh. Isprva se nije osjećala kako bi trebala, ali onda se nešto promijenilo. Pretpostavljajući daje koče njezine sumnje i strahovi, odlučila je sve to poslati dovraga. Bar je taj jedan put zaboravila na svoj popis i na vjenčanje i odlučila izaći iz ulave te pustiti srce daje vodi. I nakon što je sve to pretočila u poljubac, odmaknula se i pogledala ga s osmijehom. Zatim je trepnula, jer su njegove oči bile pogrešne boje - plave, umjesto boje lješnjaka. I tada je shvatila da je u tom trenutku kada je poslala dovraga sve svoje sumnje i strahove i odlučila pustiti srce da je vodi zamišljala da se ljubi s Vaughnom. »Oh joj«, rekla je isprekidano i panično uzdišući. »Znam. I ja sam to osjetio«, rekao je Tyler. Totalno je zajebala stvar. Pozitivno je bilo to da se Tyler dobro snašao u cijeloj situaciji. Sidney je ušla u kuću osjećajući se loše i žaleći zbog izgovora koji je upravo završio — ali je također znala da je morala učiniti ono što je ispravno. Kao prvo, Tyler zaslužuje luli sa ženom koja ne zamišlja drugog muškarca dok se ljubi s njim. Da mu poštedi osjećaje, izgovorila je malu laž rekavši da je sada shvatila kako još uvijek nije preboljela svog bivšeg zaručnika. Ponio se vrlo obazrivo oko toga i dok je silazio stubištem i odlazio iz njezina života, jedina joj je utjeha bila spoznaja da muškarac poput Tylera neće dugo ostati sam — neka će ga sretnica uskoro osvojiti. Nažalost, ta sretna žena neće biti ona. Krenula je ravno na kat i presvukla se iz odjeće koju je nosila na spoju. Navukla je majicu i kratke hlačice, sklupčala se na krevetu i razmišljala što da sljedeće napravi. Popis nije bio važan, barem ne sada. Zasigurno neće uspjeti pronaći pratnju za Isabellino i Simonovo vjenčanje i upravo je shvatila da gaji neke »osjećaje« ili nešto nalik tome prema muškarcu koji je — i to sinoć — nazdravio tome što je išla na spoj s nekim drugim. Znaš da sam dovoljno pametna da ne padnem na tipa kao što je Vaughn. 195


mart@ & nymphe Sada se više no ikada trebala prisjetiti toga. Što je značilo da je bilo jasno koji je njezin sljedeći potez. Sljedećih će nekoliko tjedana izbjegavati Vaughna po svaku cijenu — nema više zafrkavanja, seksi razgovora; nema više njegove seksi bradice; nema više razgovora s njim o privatnim stvarima niti maženja s njim na kauču dok gledaju fotografije s vjenčanja njezinih roditelja. S time je gotovo. Morala je nekako preživjeti ovo vjenčanje, a onda će ona i Vaughn krenuti svatko svojim putem. Da, i dalje će se povremeno susretati zbog Isabelle i Simona, ali s time se mogla nositi. Sada je samo trebala malo prostora, malo odmaka od njega, tako da ovi »osjećaji« ili što već mogu nestati. A svakako će nestati. Ona će se pobrinuti za to.

196


mart@ & nymphe

Dvadeset deveto poglavlje Nakon što je projurio pokraj čikaškog akvarija, Vaughn je protrčao kroz podvožnjak na Lake Shore Driveu i zatim izbio na pločnik na Columbus Driveu. Još jedno skretanje i onda će imati ravnu liniju do cilja. Gomila ljudi bodrila je trkače s obiju strana ulice — više od 250 000 gledatelja okupilo se da bi gledali gotovo 11 000 sportaša koju su se natjecali u čikaškom triatlonu. Malo poslije sedam sati ujutro, Vaughn, Cade, Huxley i još 150 ljudi u njihovoj grupi započeli su triatlon otplivavši jedan i pol kilometar u jezeru Michigan. Nakon što su izašli iz vode u Chicago Yacht Clubu, bosi i u kupaćim hlačama brzo su pretrčali drvenom stazicom do prve točke prijelaza, gdje su se presvukli u biciklističke hlače i majice, te navukli kacige i tenisice. Raspoloženje je bilo zaista nabrijano kad su Vaughn i Huxley svojim biciklima krenuli na trasu od 40 kilometara, a postalo je još nabrijanije kada su sustigli Cadea koji se već godinama bavio plivanjem icr mu je to pomagalo oko jedne ozljede ramena koju je imao još iz studentskih dana, te je zadobio laganu prednost u prvoj luzi utrke. Sada su bili u završnoj fazi utrke, skoro pri kraju desetkiloinetarske trkačke dionice. Huxley je malo zaostao za njima, ali Vaughn se još borio za vodstvo s Cadeom. Jedan su drugome iako nabijali tempo tijekom cijele utrke, a Vaughn je upravo to i trebao: nešto što će mu um održati usredotočenim. To što je sudjelovao u utrci i tjerao svoje tijelo do krajnjih granica omogućilo mu je da pronađe ispušni ventil za nemir koji je osjećao cijeli tjedan. »Drugi časti ručkom?« uspuhano je rekao. »Dogovoreno«, izdahnuo je Cade, izjednačavajući svoje korake s njegovima. U ranijim fazama utrke bili su nešto razgovorljiviji i češće su se podbadali, ali nakon dugog plivanja, bicikliranja i trčanja bili su bez daha te su i njihova međusobna dobacivanja postala kraća. Zaobišli su ugao i izbili na Ulicu Columbus, u vidokrugu im se pojavila ciljna linija na Hutchinsonu Fieldu u Grant Parku. Čuli su ženski glas kako ih bodri s lijeve strane. »Jeee-heee! Naprijed Cade! Naprijed Vaughn!« Cade se nasmijao. »To je Brooke.« Potaknut njezinim navijanjem, odjednom je ubrzao tempo. Zatim je i drugi ženski glas povikao. »Hajde, Roberts! Samo naprijed!« Vaughnova se glava okrenula ulijevo, a srce mu je jače zakucalo kada je vidio crvenokosu ženu kako navija za njih pored Brooke te je na djelić sekunde pomislio... Oh. Jasno — pa to je bila Huxleyeva zaručnica Addison.

197


mart@ & nymphe Platio je cijenu za taj trenutak nepažnje. Pogledao je naprijed i vidio kako Cade ulazi u cilj tek nekoliko koraka ispred njega. Obojica su zatim usporili tempo i polako se zaustavili okruženi klicanjem uzbuđene gomile ljudi. Teško dišući, Vaughn je prišao Cadeu i pružio mu ruku da mu čestita na odličnoj utrci. »Dobro si to izveo«, rekao je nacerivši se. Pomaknuli su se ustranu i uzeli vodu, a upravo se u tom trenutku Brooke probila kroz gomilu do njih. Nosila je traperice i majicu, a plavu je kosu svezala u konjski rep, te je došla do Cadea i bacila mu se u zagrljaj čestitajući mu na pobjedi. On ju je podignuo kada ga je poljubila. »Kako ti je rame?« upitala ga je. »Rame? Oh, sranje.« Cade je glumio kao da će je ispustiti iz ruku, a zatim ju je opet sa smiješkom uhvatio. »Opet ti s tim?« Namignuo joj je. »Taj mi je pokret jednom donio sreću.« Privukao ju je bliže, ponovno je poljubivši. Vaughn se malo udaljio da im da prostora. Pogledao je prema cilju upravo u trenutku kada je Huxley protrčao kroz njega. Otišao je tamo i čestitao partneru, a zatim je opet morao dati malo prostora sretno zaljubljenom paru kada je Addison došla i dala Huxleyu takav poljubac od kojeg bi mu se sigurno zamaglile naočale da ih je tada nosio. Osjećajući se pomalo suvišnim, Vaughn je otpio još malo vode dok je hvatao dah. Stajao je sa strane u travi, sam, dok su se tisuće ljudi grlile, ljubile i čestitale svojim najdražima posvuda oko njega. A zatim je osjetio nečiju ruku na ramenu. »Zagrlio bih te i čestitao ti, ali, čovječe, sav si oznojan i čudno izgledaš.« Vaughn se nasmijao na zvuk tog glasa. Okrenuo se i ugledao Simona. »Zar ti ne bi sada trebao biti negdje usred planiranja vjenčanja?« Iako je bratu bio rekao da trenira za čikaški triatlon, nije ga pozvao da dođe gledati utrku. Iskreno, pretpostavljao je da će Simon biti zauzet jer je vjenčanje za šest dana. »Pa, izgleda da čovjek može nakratko pobjeći od planiranja i organiziranja vjenčanja ako mu se brat natječe u liiatlonu«, rekao je Simon. »Kako si?« »Malo usrano zbog toga što Morganu sada dugujem ručak, ali inače prilično dobro.« »Bi li imao nešto protiv da vam se i ja pridružim?« upitao je Simon.

198


mart@ & nymphe »Pa to bi bilo odlično«, rekao je Vaughn. »Brooke i Addison također dolaze — što nas je više, to bolje.« Simon je išao s njim natrag do stana gdje se Vaughn brzo istuširao i presvukao. Kada su stigli u O’Malley’s, Brooke i Cade već su sjedili za stolom za šestero. »Da vidimo... koje je jelo najskuplje?« Cade je proučavao jelovnik. »Moram maksimalno iskoristiti svoj besplatni ručak.« Vaughn je ignorirao njegovo bockanje. Upoznao je Brooke i Simona, a zatim pokazao na prsten na njezinoj ruci. »Čujem da ćeš konačno napraviti poštena čovjeka od Morgana.« Ona je pogledala Cadea, glumeći iznenađenje. »Oh, zar sam na to pristala? Ja sam samo vidjela dijamant i vrisnula >Da!< jer sam htjela novi komad nakita.« Okrenula se Vaughnu. »Ups.« »Baš si slatka«, rekao joj je Cade. »Pa koja je tvoja verzija priče, Morgan? Nikada nisi ispričao kako si je zaprosio«, rekao je Vaughn. »Ništa osobito. Samo sam tog jutra napravio doručak za Brooke.« Cade je pogledao svoju zaručnicu te su razmijenili tajni osmijeh. »Omlet.« »Sve je već pripremio kada sam ja ušla u kuhinju — omlet, kava, sok od naranče«, objasnila je Brooke. »A kada sam okrenula svoju šalicu za kavu, na tanjuriću je stajala kutijica s prstenom.« Po intimnom načinu na koji su se njih dvoje gledali, Vaughn je pretpostavio da ima još toga što bi se moglo ispričati u ovoj priči s omletom. Ali nijedno od njih dvoje nije više ništa reklo. Uskoro su stigli Huxley i Addison. Simon je upitao Vaughna, Cadea i Huxleya koji im je dio utrke bio najteži i to je potaklo dug i testosteronom nabijen razgovor o tome kako su sva trojica mogli pretrčati još nekoliko kilometara, da su možda trebali veći izazov, naprimjer triatlon Ironman5, ili bi možda trebali isprobati nešto još pustolovnije. Primjerice, uspon na Mount Rainier. »Sad se još želite popeti na planinu?« upitala je Brooke. »A zašto točno?« »Zato što možemo«, rekao je Cade pragmatično.

5

lronman triatlon jedna je od najtežih utrka na svijetu koju organizira World Triathlon Corporation, a sastoji se od 3,86 km plivanja, 180 km bicikliranja i 42 km trčanja. Taj triatlon ima zadano vrijeme od 17 sati za završetak utrke i onaj tko u tom vremenu uspije doći do cilja, dobiva titulu Ironmana (op. prev.).

199


mart@ & nymphe »O moj Bože, baš ste pravi muški«, rekla je Addison. Simon se javio. »Čekajte — ako vas trojica idete, želim i ja sudjelovati.« Huxley je već izvadio svoj mobitel i preko Googlea provjeravao koje je doba godine najbolje za penjanje. Razgovor se nastavio, a svi su se šalili i smijali još dugo nakon što su pojeli hranu. Dok su ostali izlazili iz puba, Simon je povukao Vaughna ustranu. »Ostanimo još na pivu.« Vaughn je odmah postao sumnjičav — njegov je brat u tom trenutku valjda trebao sudjelovati oko određivanja rasporeda sjedenja na vjenčanju, ili možda vježbati svoj prvi ples s Isabelle, ili raditi nešto drugo u vezi s vjenčanjem. »Zašto?« »Pa zar mi treba razlog da popijem pivo sa svojim bratom?« upitao je Simon izgledajući uvrijeđeno. »Ženim se za šest dana. Uskoro ću dobiti i dijete. Tko zna kada ćemo opet imati priliku da se ovako družimo, samo nas dvojica?« Hmm. Vaughn je i dalje bio malo sumnjičav, ali je ipak slijedio brata u bar. Sjeli su, a Simon je pričekao jedva pet sekundi nakon što im je konobar donio dvije boce piva prije nego što je krenuo na stvar. »Dakle. Ova situacija sa Sidney«, započeo je. Kriste. Vaughn je odmahnuo glavom. »Znao sam.« Simon je prstom kucnuo po šanku. »Hej, ja sam ti brat. Očito je da te nešto muči ovih nekoliko posljednjih tjedana pa ćemo razgovarati o tome. Jer mi to tako radimo.« »Oh, u redu. Mi to tako radimo.« Vaughn se pravio zbunjen. »Podsjeti me — koliko ti je ono trebalo da mi kažeš da je Isabelle trudna?« »Ok, to tako sada radimo.« Simon ga je promatrao kao da razmišlja o tome otkuda početi. »Vidio sam kako si gledao Sidney one večeri u Rosebudu kada smo bili na večeri s mamom i tatom.« Vaughn je samo otpio gutljaj piva. »Gle, ovo se zove dijalog. To znači da i ti govoriš«, objasnio mu je Simon. Vaughn mu je tek dobacio pogled. »Pa, ne znam za tebe, ali ja mislim da je ovo divna prilika za bratsko zbližavanje«, rekao je Simon.

200


mart@ & nymphe Znajući da se njegov brat neće tek tako predati, Vaughn je konačno popustio. »Što želiš da ti kažem? Da mislim na Sidney? Reci mi nešto: koja bi svrha bila da to priznam?« Uzeo je bocu piva i odmahnuo njome. »Ionako sada izlazi s onim Tylerom.« »Kad smo već kod toga, neki je dan došla do Isabelle popričati s njom. Potjerale su me u dnevnu sobu, ali kada sam prolazio pokraj spavaće sobe da uzmem nešto iz radne sobe. uhvatio sam nekoliko riječi.« »Ne želim znati«, rekao je Vaughn. Simon ga je značajno pogledao. »U redu«, popustio je Vaughn. »Što si čuo?« »Čuo sam kako je Sidney rekla da ga je poljubila.« Vaughn prvo nije ništa rekao, a onda se vratio svome pivu. »Pa da, sada se stvarno osjećam mnogo bolje. Hvala ti na poticajnom razgovoru, brate. Doista bismo ovo trebali češće raditi.« »I to je sve? Jednostavno ćeš odustati?« frknuo je Simon. »To je stvarno opak potez.« E ovo je već malo naljutilo Vaughna. »Čekaj malo — mislim da si preskočio barem pet koraka u ovom dijalogu. Ostavi ovog Tylera postrani na minutu. Kad kažeš >odustati<, ti pretpostavljaš da ja želim biti u vezi sa Sidney. A postoji jedan problem u vezi s tim — ja volim svoj život. Lagan je, zabavan, i ne moram se baviti ovakvim... komplikacijama i ovim... nemirom i probadanjem u želucu svaki put kada pomislim daje ona s nekim drugim. Jer samo da ti objasnim što sam naučio o tim osjećajima: totalno su bezveze.« Vidio je da je Simon otvorio usta i podignuo je ruku. »Ne, nisam još završio. Želio si da ti se povjerim, pa to i radim. Evo da podijelim još nešto. Ako ostavimo Tylera postrani i pretpostavimo — hipotetski — da bih ja želio odustati od svog lijepog, laganog i zabavnog života radi komplikacija, nemira i bezveznih osjećaja, još nam preostaje jedan mali problem, a to je da Sidney ne želi biti sa mnom.« »Ne znaš to«, rekao je Simon. »Čuo sam kako je to prilično jasno rekla onaj put kada smo stajali ispod njezina prozora.« »Rekla je da je dovoljno pametna da ne padne na tipa poput tebe « Vaughn je dignuo ruke. Halooo? »Upravo tako.« »Pa možda je onda trebaš uvjeriti da ti više nisi ti.« Vaughn se nagnuo. »A ako ja nisam ja, tko bih onda trebao biti?« suho mu je dobacio. Simon ga je pogledao ravno u oči. »Muškarac kakvog ona zaslužuje.« 201


mart@ & nymphe Uputio je Vaughnu oštar pogled prije nego što se vratio svome pivu. »Možeš se nabacivati hipotetskim situacijama koliko god želiš. Ali mislim da se u konačnici sve svodi na sljedeće: želiš li ti biti taj muškarac?« Otpio je dugi gutljaj iz svoje boce, ostavljajući Vaughna da razmišlja upravo o tome. Kada se Vaughn vratio u svoj stan, ispružio se na kauč i naslonio glavu na jastuke. U glavi su mu još odzvanjale Simonove riječi, a konačno ga je sustigao i umor od utrke. Zaklopio je oči jer je samo želio na nekoliko minuta isprazniti glavu od misli. Probudila ga je zvonjava mobitela. Pružio je ruku i uzeo mobitel sa stolića i pritom primijetio daje odspavao nekoliko sati. Nije prepoznao dolazni broj. »Halo«, javio se promuklim glasom. »Jesam li dobila specijalnog agenta Vaughna Robertsa?« upitao je ženski glas. »Da.« Vaughn je ustao, nastojeći otresti svoju pospanost dok se žena predstavljala. Trebao mu je trenutak da prepozna ime. »Oh, tako je. Pitao sam se jeste li dobili moju poruku.« »Ispričavam se što vam se tek sada javljam«, rekla je. »Moj muž i ja smo prošli tjedan bili na odmoru. Tek smo se danas popodne vratili u grad.« »Nema problema. Shvaćam da su ionako male šanse da imate to što tražim«, rekao je. »Nažalost, ja nemam to što tražite — ali mislim da poznajem nekoga tko bi mogao imati. To jest, ako ste još zainteresirani. Znam da je ipak prošlo tjedan dana otkako ste nazvali.« Ovo je barem bila jedna stvar oko koje se Vaughn nije morao premišljati. »Još uvijek sam zainteresiran. Itekako.«

202


mart@ & nymphe

Trideseto poglavlje U srijedu ujutro Sidney je imala konferencijski videopoziv s tvrtkom koja se bavila analizom potrošača, a koju je angažirala da joj pomogne oko proširenja poslovanja Vitamin Boutiquea. »Jednom kada krenemo, plan je da se svaki tjedan otvori jedan novi dućan te da zadržimo taj ritam tijekom sljedeće dvije godine«, rekla je. »Sada mi vi dečki samo trebate reći gdje će biti ti dućani.« Konzultantski tim koji se sastojao od stručnjaka za istraživanje tržišta i proizvoda sjedio je oko konferencijskog stola i zapisivao. »A plan je da se sa širenjem počne u Kaliforniji i Floridi?« upitao je Brandon, viši potpredsjednik odjela za poslovni razvoj. »Da.« Kao što je Sidney već znala iz svojih prijašnjih suradnji s Brandonom i njegovim timom, njihovo će istraživanje biti dvodijelni proces: prvo će članovi tima analizirati ponašanje i preferencije potrošača i postojeću maloprodajnu mrežu u potencijalnim područjima za buduće poslovanje Vitamin Boutiquea. Zatim će putovati na razne lokacije koje su promatrali i napraviti procjenu tih lokacija prema kriterijima poput udaljenosti od većih prometnica, lako dostupnog pristupa prometnicama za kupce, te vidljivosti, odnosno dobre uočljivosti samog dućana. Kada su svi dobili upute za daljnji rad, Sidney je dogovorila da se ponovno čuju za dva tjedna i tom prilikom razgovaraju o istraživanju koje će tim provesti te o njihovim preporukama za prvi val otvaranja novih dućana. Nakon što je završila s razgovorom, pojela je sendvič za ručak i odlučila se još počastiti čokoladnim kolačem iz pekare iza ugla — iste pekare u kojoj je bila naručila kolače za Isabellinu zabavu povodom darivanja mladenke. Kada je u jednoj vitrini vidjela mini tortice, u glavi joj je iskrsla uspomena na prvu noć koju je provela s Vaughnom. Ima li šanse da iz hladnjaka izvadiš nešto u XL veličini? Osjećam se kao div. Odmah se okrenula i izašla iz pekare. Kome uostalom treba čokoladni kolač? Relativno joj je dobro uspijevalo ne misliti na Vaughna proteklih tjedan i pol. Većinu vremena. Bio je onaj jedan put kada je upitala Isabelle kako je prošla njegova triatlonska utrka, ali to je zaista bilo samo čavrljanje. U redu, možda je bila malo zainteresirana, jer je znala da je Vaughn trenirao jedanaest tjedana i daje želio dobro odraditi tu utrku, ali nije kao da je htjela biti ondje i vidjeti ga kako utrčava u cilj ili nešto slično. Pih, kako da ne. A bio je tu i onaj drugi put kada se raspitivala o njegovom tajnom zadatku — Isabelle je bila potpuno neinformirana o tome je li on bio oprezan dok se motao po nekim mračnim i sumnjivim mjestima i stoga ne baš od velike pomoći — ali očito je da ju je to zanimalo samo zato što 203


mart@ & nymphe nije željela da Simon i Isabelle ostanu bez vjenčanog kuma. To bi... narušilo simetriju djevera i djeveruša na fotografijama. Kada se Sidney vratila u ured, službenica na recepciji zaustavila ju je u predvorju. »Imate posjetiteljicu, Sidney — gospođu Ginny Gastel.« Službenica je rukom pokazala na čekaonicu. Sidney je zatreptala, iznenađena što čuje ime majčine prijateljice koju nije vidjela više od petnaest godina. Okrenula se i vidjela plavokosu ženu u bež hlačama i laganoj ljetnoj bluzi kako ustaje iz jedna od stolica u predvorju. Prišla joj je s osmijehom. »O moj Bože, Ginny. Pa prošla sam pored tebe.« »Sidney, tako mi je drago da te vidim. Dugo je vremena prošlo.« Ginny je spustila velike vrećice koje je nosila iz šopinga i zagrlila Sidney. Zatim se malo odmakla. »Pogledaj ti nju. Posljednji put kada sam te vidjela, mislim da si imala petnaest-šesnaest godina?« »Tako nekako. Dođi — idemo ovamo u moj ured gdje možemo u miru porazgovarati.« Ginny je s divljenjem promotrila elegantnu poslovnu zgradu dok ju je Sidney vodila hodnikom. »Vidim da si krenula očevim stopama.« »Na neki način, da. Ima nekih razlika između hedge fondova i fondova za privatne investicije, ali primijetila sam da ljudima obično postane jako, jako dosadno kada pričam o tome. Pa ću te onda poštedjeti.« Ginny se nasmijala dok je slijedila Sidney u njezin ured. »Pa očito ti jako dobro ide.« Umjesto da sjednu za njezin radni stol, to joj se činilo preformalno, Sidney je pokazala na dvije kožne fotelje uz prozor koji se pružao od poda do stropa. »Molim te, raskomoti se. Hoćeš li nešto popiti?« »Ne treba, hvala«, rekla je Ginny stavljajući svoje vrećice na pod do nogu. »Neću dugo ostati — moram obaviti još neke stvari prije nego što krenem u predgrađe pokazivati neke kuće koje se prodaju.« »Znači, još uvijek se baviš nekretninama?« Sidney je zatvorila vrata i sjela u fotelju nasuprot Ginny. Nekoliko su minuta čavrljale, a to ih je naravno dovelo i do teme Isabellina skorog vjenčanja. »Još tri dana, koliko čujem«, rekla je Ginny. »Tebi se sviđa Simon?« Sidney je bila malo začuđena što Ginny zna datum vjenčanja, kao i Simonovo ime, budući da se ni ona ni Isabelle godinama nisu čule s njom. Vjerojatno je saznala te detalje od zajedničkih poznanika. »Simon je divan. On zaista usrećuje Isabelle.«

204


mart@ & nymphe »Ako je imalo nalik svome bratu, vidim i zašto.« Sidney je nagnula glavu, potpuno zatečena ovime što je čula. »Ti poznaješ Vaughna?« »Pa ne bih baš rekla da ga poznajem. Ali nekoliko smo puta telefonski razgovarali i ostavio je popriličan dojam na mene.« Izgledala je zbunjeno zbog toga što je i Sidney bila zbunjena. »Ti znaš da je cijela ta ideja zapravo njegova, zar ne?« Sidney nije imala pojma na što ona misli. »Oprosti, ali nešto mi je ovdje promaklo. Što je Vaughnova ideja?« Ginny je raširila oči. »Oh, ne. Jesam li sada zeznula stvar? On mi nije rekao da je to iznenađenje. Planirala sam danas doći do centra, pa sam mu ponudila da svratim do tvog ureda i osobno ti to predam. On mi je dao adresu tvoje tvrtke i evo me.« U redu... Sidney još uvijek nije imala pojma o čemu je riječ. »Da mi predaš što?« Ginny se nasmijala. »Izgleda da je ovo ipak iznenađenje.« Posegnula je u jednu od šoping vrećica i izvadila kutiju srednje veličine. »Pogledaj sama.« Sidney je uzela kutiju i stavila je na krilo. Podigla je poklopac i razgmula fini papir za umatanje. Kada je vidjela što je u kutiji, isprva nije bila sigurna da zna u što to gleda. Ne može biti. Sidney je pogledala prema Ginny. »Je li ovo...?« Ginny se nasmiješila. »Vjenčana torbica tvoje majke. Vaughn je rekao da si pokušavala pronaći nešto što je pripadalo tvojoj majci za Isabelle i njezino >nešto staro<. Znam da je sve drugo izgubljeno, ali barem imaš ovo.« Osjećajući kako joj naviru suze, Sidney je nježno izvadila torbicu iz kutije. To je bez sumnje bila najpažljivija stvar koju je itko ikada učinio za nju. Torbica je bila jednostavna, napravljena od starinskog bijelog satena, sa zlatnom kopčom i elegantnom zlatnom trakom. Sidney je rukom nježno prešla preko torbice i potom se nakašljala. »Kako je on znao da je ti imaš? Ni ja nisam znala da je torbica bila kod tebe.« »Zapravo nije znao. Ali kako sam shvatila, ti i Vaughn gledali ste fotografije s vjenčanja tvojih roditelja, a ti si mu rekla da smo tvoja majka i ja bile prijateljice.« Sidney je kimnula glavom. »Ne mogu vjerovati daje to zapamtio.« »Izgleda da je dobro biti agent FBI-a u ovakvim situacijama. Našao je moj kućni broj telefona i ostavio mi poruku u kojoj je objasnio kako su sve vjenčane stvari tvoje majke bačene. Nadao se da bi mogao pronaći >nešto posuđeno< s vjenčanja tvoje majke — pitao je da li je ona na vjenčanju imala ili nosila nešto što je pripadalo meni ili nekoj drugoj djeveruši i 205


mart@ & nymphe što nam je poslije vratila. Bila je to dobra ideja — osim što ja nemam pojma što je tvoja majka imala kao >nešto posuđeno< na vjenčanju. Nasreću, mogla sam mu pronaći nešto bolje od toga.« Ginny je pokazala na torbicu. »Evo priče u vezi s torbicom: tvoja je majka bila prva među nama prijateljicama koja se udavala. Tu je torbicu ona nosila na svome vjenčanju, a kada sam se ja sljedeća udavala, posudila ju je meni. Zatim sam je ja posudila jednoj našoj prijateljici, Carol, za njezino vjenčanje, a potom ju je Carol posudila našoj prijateljici Sandri. Pa sam nakon što sam čula Vaughnovu poruku poslala Sandri e-mail i posrećilo nam se. Torbicu je spremila u kutiju zajedno s drugim stvarima sa svoga vjenčanja. Uzela sam je od nje prije nekoliko dana i sada je s radošću predajem tebi.« »Ne znam što bih rekla, Ginny. Hvala ti.« »Ona pripada tebi i Isabelle. A iskreno, Vaughn ovdje zaslužuje najveće priznanje. U nedjelju kada smo prvi put razgovarali, našalila sam se kako možda preozbiljno shvaća svoju ulogu kuma, jer se toliko potrudio da nađe >nešto staro< za Isabelle.« »Što je on rekao?« »Da on kao agent FBI-a nije mogao odoljeti tome da razriješi staru zagonetku.« Sidney se nasmijala. »To i zvuči poput njega.« »Ali kada sam ga nazvala da mu kažem kako sam pronašla torbicu, prvi mu je odgovor bio >Ona će biti tako sretna kada to čuje.<« Ginny je značajno pogledala Sidney. »Nekako mi se čini da pritom nije mislio na Isabelle.« Još su nekoliko minuta razgovarale, a onda je Ginny uzela svoje vrećice i otišla. Zamolila je Sidney da prenese njezine pozdrave i čestitke Isabelle, dala Sidney svoju posjetnicu i rekla da bi voljela da ostanu u kontaktu. Nakon što je Ginny otišla, Sidney je otišla do fotelje i uzela torbicu. Povirila je unutra i vidjela da je prazna, a onda se naslonila na svoj radni stol. Nije znala kako da protumači činjenicu da se Vaughn toliko potrudio oko nečega što je njoj bilo važno. Jedan dio nje bio je u iskušenju da ga odmah nazove, ali bila je zbunjena i nastojala je ne pridavati cijeloj toj situaciji preveliko značenje, a i osjećala se vrlo nesigurno u vezi s mnogim stvarima. Ali Ginnyn joj je posjet definitivno nešto razjasnio, nešto što Sidney više nije mogla poricati, koliko god to nastojala. Nedostajao joj je.

206


mart@ & nymphe

Trideset prvo poglavlje U četvrtak navečer Vaughn se našao s Huxleyem i ostatkom pričuvnog tima da zajedno prođu kroz plan za njegov kasniji sastanak s Pritchettovom ekipom. Sve je bilo kratko i precizno — ovo je bio već četvrti njegov sastanak s policajcima i svi su znali što mogu očekivati. To jest, sve dok nisu primili poziv od specijalaca koji su pratili osumnjičenike. »Imamo problem«, rekao je agent Romero, vođa tima za specijalne operacije. »Pritchettovoj se ekipi pridružio novi tip.« »Što znamo o tome?« upitao je Vaughn. »Pojavio se na mjestu na kojem su se policajci našli prije nego što su kombijima krenuli u Indianapolis. Provjerili smo njegove tablice. Zove se Mike Mahoney — policijski službenik Mike Mahoney, brat policajca Jamesa Mahoneya. Počeo je raditi u čikaškoj policiji prošle godine.« Dva korumpirana policajca iz iste obitelji — baš dirljivo. »Dakle, James je odlučio ubaciti brata u akciju«, rekao je Vaughn. »Tako izgleda. Također izgleda da se oko toga nije prvo konzultirao s Pritchettom«, rekao je Romero. »Nastala je nekakva rasprava između Pritchetta i dvojice braće kada su se pojavili. S obzirom na to kako se unio Pritchettu u lice, izgleda da je Mike Mahoney usijana glava. Možda se Pritchett boji da ću mu on loše utjecati na posao.« »Je li Mahoney naoružan?« »Ima samo pištolj, kao i svi ostali.« »Jesi li već upozorio Lyonsa?« upitao je Vaughn misleći pritom na tajnog agenta koji je glumio preprodavača oružja u Indianapolisu. »Ne još. Htjeli smo tebi prvome reći.« »Javimo mu.« Vaughn je nazvao Lyonsa i javio mu novosti. Romero je rekao da će ih obavještavati o svim neuobičajenim aktivnostima koje njegov tim primijeti dok budu pratili sumnjivce do Indianapolisa, a Lyons se složio da će se javiti čim preda oružje Pritchettovoj skipi. Nakon što je završio razgovor s njima, Vaughn je prenio sve informacije Huxleyu i ostatku tima. »Misliš li da će taj novi tip biti problem?« upitao je Huxley. 207


mart@ & nymphe »Mislim da moramo biti spremni i za tu mogućnost.« Istina, bilo je potpuno moguće da je Mike Mahoney čuo da njegov brat mlati neku lovu sa strane pa je odlučio da i on želi sudjelovati u krijumčarenju oružja. Ali Vaughn je svejedno htio biti spreman za sve. Otvorio je jednu ladicu svog stola i otključao metalnu kutiju u kojoj je bio pohranjen Kimber 1911, pištolj koji je odabrao za ovu operaciju jer je inače bilo poznato da su Glock pištolji službeno policijsko oružje. Napunio je šaržer i ubacio ga u pištolj. Kasnije kada je Vaughn bio kod kuće i presvlačio se u još jedno skupo dizajnersko odijelo »Marka Sullivana«, Lyons ga je nazvao. »Upravo su otišli s oružjem«, rekao je drugi agent. »Kakav je taj novi tip?« upitao je Vaughn. »Mlad. Mišićav. Bahat. Održao sam Pritchettu bukvicu jer je doveo novog tipa, a Mahoneya uopće nije bilo briga za to«, rekao je Lyons. »Čut će isto i od mene«, rekao je Vaughn. Nakon što je završio razgovor s Lyonsom, nazvao je Romera, koji je u jednom od auta pratio policajce na putu natrag u Chicago. »Je li sve u redu?« »Sve je u redu«, izvijestio ga je Romero. »Pratim kombi u kojem su braća Mahoney, a oni se voze uobičajenom rutom.« »Samo sam htio biti siguran da naš novi tip ne dobije neku briljantnu ideju, naprimjer da pobjegne s mojim oružjem.« »Ako se to dogodi, a moj tim bude morao svladati te idiote, molim te, dopusti da ja budem taj koji će im reći kako oružje uopće nije ispravno«, rekao je Romero. »Nema šanse. Tu poslasticu čuvam za trenutak kada uhitim Pritchetta.« Vaughn je završio poziv i na ruku stavio Rolex koji je dobio iz FBI-eva internog odjela koji je tajnim agentima osiguravao rekvizite i druge potrepštine za tajne zadatke. Svoj je mobitel ostavio na kuhinjskom stolu, a u džep sakoa stavio je mobitel kojim se koristio dok je glumio Sullivana. Vrijeme je za akciju. Iz svog je Hummera Vaughn vidio svjetla farova dok su se približavala dva kombija. Izašao je iz svog auta i čekao dok se kombiji nisu zaustavili pred njim. Vaughn je odmjerio Mikea Mahoneya dok je mladi policajac izlazio iz drugog kombija. Imao je 23-24 godine i bio je snažan kao tenk, nosio majicu koju je zataknuo u vojničke hlače tako da mu se jasno vidio pištolj za pojasom. Nepotrebno razmetanje.

208


mart@ & nymphe »Tko je jebote ovaj?« pitao je Vaughn Pritchetta pokazavši glavom u Mikeovom smjeru i igrajući ulogu kupca oružja kojem su se krijumčari pojavili s nepozvanim gostom. »Ja sam jebeni zaštitar, eto tko sam«, ispalio je Mike Mahoney. Očito će mlađi brat Mahoney biti prava mustra. Pritchett, vođa cijele ekipe, brzo je ugasio svaku mogućnost za svađu. »To je Jamesov brat Mike. Također policajac. James mu je rekao za naš posao pa je i on htio sudjelovati. Mislio sam da s obzirom na količinu oružja koju unosimo u grad ne bi bila loša ideja imati još ljudi na raspolaganju, znaš? Za svaki slučaj.« Vaughn je znao da Pritchett laže — prema Romerovim podacima, on uopće nije bio oduševljen što im se Mike večeras prikrpao. Ali odao mu je priznanje jer je lik barem relativno uvjerljivo lagao da opravda situaciju. »Izgleda da bi James mogao paziti što priča uokolo.« Vaughn je zakoračio bliže Pritchettu i progovorio tihim glasom. »Sljedeći put kad budeš mislio da će ti trebati još ljudi za posao, prvo ćeš razgovarati sa mnom. Jasno?« Pritchett je nervozno gutnuo, barem ovaj put ne izgledajući nadobudno. »Ti si šef.« »Možeš se kladiti da jesam.« Vaughn je rukom pokazao prema kombijima. »Da vidim što imate za mene.« Pritchett je izgledao kao da je odahnuo što je sve opet u redu, te je odjurio do svog kombija i otvorio prtljažnik. Vaughn je prišao i vidio dvije velike sportske torbe, baš kao i u prethodne dvije ture. U torbama je bilo deset poluautomatskih pušaka koje je Vaughn još jednom pregledao pred policajcima tako da bude jasno kako su znali što krijumčare. Kada je pregledao sve puške, krenuo je prema drugom kombiju. Unutra su se nalazile još dvije sportske torbe, a u svakoj je bilo po dvadeset i pet pištolja. »Sve izgleda u redu«, rekao je Vaughn. »Pretovarimo ih.« On i policajci zgrabili su torbe te ih iz kombija prebacili u njegov Hummer. Dok su ih utovarivali unutra, osvrnuo se i vidio braću Mahoney i Howarda kako stoje pored drugog kombija u kojem je ostala četvrta torba s oružjem. Tri su se muškarca zbila jedan pored drugog dok su razgovarali. A u tom je trenutku Vaughn počeo sumnjati da se sprema nevolja. »Ima li nešto što bih trebao znati?« upitao je Pritchetta. »Bolje da nema«, progunđao je Pritchett. Da si kupi više vremena, Vaughn je polagano koračao dok im je prilazio. Pretpostavljajući da se nešto doista sprema, razmotrio je razne mogućnosti. Sumnjao je da braća Mahoney i

209


mart@ & nymphe Howard planiraju ukrasti njegovo oružje jer su tri torbe već bile u njegovu autu. Vjerojatnije je bilo da žele od njega izvući više novca. Osim ako su ga planirali ubiti i tako zadržati i novce i oružje. Područje je bilo okruženo Vaughnovim ljudima iz pričuvnog tima i još osmoricom specijalaca koji su svi slušali i promatrali razvoj situacije. Poput Vaughna, i tih je dvanaest muškaraca identificiralo braću Mahoney i Howarda kao potencijalni problem — i to problem koji je, ni manje ni više, bio naoružan. Što znači da su svi u tom trenutku bili u stanju pripravnosti. Kada je Vaughn skoro došao do kombija, Mike Mahoney zakoračio je prema naprijed i blokirao pristup torbi. Prekrižio je svoje mišićave ruke preko prsa. »Prije nego što uzmeš tu torbu, Sullivan, mislim da trebamo razgovarati.« Vjeran svom liku, Vaughn je prešao preko ovog bez imalo razmišljanja. »Ne, ne trebamo. Ne znam ni tko si ti.« Krenuo je naprijed da uzme torbu. Iz ljutnje, obijesti ili čiste gluposti, Mahoney je posegnuo za svojim pištoljem. Sranje. Instinkti su mu odmah proradili te je Vaughn odmah posegnuo za svojim pištoljem. Izvadio je Kimber i uperio ga ravno u Mikea prije nego što je ovaj uopće izvadio svoj pištolj iz futrole. »Polako, Mahoney«, rekao je Vaughn mirno. Nažalost, nisu svi drugi ostali jednako mirni. Drugi su policajci odmah izvukli svoje oružje reagirajući na prozor sumnjivog kupca oružja koji je uperio pištolj u jednoga od njih. Dok trepneš okom, Vaughn se našao okružen cijevima pet napunjenih pištolja. »Da se nisi pomaknuo, Sullivan«, upozorio ga je James Mahoney tihim glasom. Dok je Vaughn stajao u toj tamnoj, sumnjivoj uličici okružen grupom korumpiranih policajaca koji su ga držali na nišanu, znao je da se nevolja ne sprema. Već je stigla.

210


mart@ & nymphe

Trideset drugo poglavlje Vaughnu je srce luđački udaralo u prsima. Imao je tek nekoliko trenutaka da smiri situaciju prije nego što nastane totalno sranje. Prvo, imao je nemali problem s činjenicom da mu je u glavu bilo upereno pet pištolja. Ali imao je i drugi problem s kojim se morao nositi: FBI-ev pričuvni tim i specijalce koji su okružili područje, ali nitko drugi za njih nije znao. Točno je znao što se u tom trenutku događalo. Dečki iz pojačanja su, uključujući i Huxleya, vidjeli da su policajci potegli oružje na njega te su se pomaknuli u pozicije za napad. Snajperisti iz specijalnog odreda već su naciljali svojih šest meta te su držali prst na obaraču, spremni zapucati u svakom trenutku. Budući daje to bio standardni protokol postupanja u svim tajnim operacijama, Vaughn je imao šifriranu poruku — u ovom slučaju glasila je: »Danas mi ne trebaju ovakva sranja« — koja je bila znak ostalim agentima da on misli kako neće moći kontrolirati situaciju te da policajce treba svladati. Nije to izgovorio. Ne još. »Ja bih dobro razmislio o sljedećem potezu, Pritchett«, rekao je Vaughn namjerno se obraćajući vođi ekipe. Mike Mahoney mu je odgovorio umjesto Pritchetta, arogantnim tonom koji je dao naslutiti da vjeruje kako je doveo Vaughna upravo u onu poziciju u koje je želio. »Izgleda da ćemo ipak malo popričati, Sullivan. Moj brat kaže da plaćaš samo petnaest tisuća po turi.« Pogled mu se zaustavio na Vaughnovu Rolexu. »Mislim da si možeš priuštiti i više od toga.« »To je tvoj veliki plan? Da me večeras cimaš jer želiš više novca?« upitao je Vaughn. »Da, to bi otprilike bilo to.« »Možda da smisliš novi plan«, savjetovao mu je Vaughn. »A zašto?« nacerio se Mahoney. »Zato što sam sa sobom ponio samo petnaest tisuća, šupčino.« Ovo je prilično brzo izbrisalo smiješak s Mahoneyeva lica. Sada kada je osujetio ideju da bi policajci mogli profitirati ovakvim razvojem situacije, Vaughn se opet obratio vođi ekipe. »Imamo dobar posao, Pritchett. Zaradiš gotovo četiri tisuće po glavi za samo jednu noć posla. Nemoj to zajebati zato što ti ova budala govori gluposti.« 211


mart@ & nymphe »Blefira«, ubacio se Mike Mahoney. Vaughn je zadržao miran ton. »Moj preprodavač zna tko ste. Ako večeras nestanem — a i ovo oružje zajedno sa mnom — ljudi s kojima radim znat će da ste ukrali njihovo oružje. A ja vam jamčim da to ne želite.« Zastao je da im se ta informacija slegne do kraja. »Pa evo što ćemo učiniti. Ja ću uzeti torbu s oružjem, a zatim ću otići do svog auta. Kada uđem u auto, novac ću spustiti na tlo i odvesti se.« Promatrao je ekipu. »Ima li netko problema s tim planom?« Svi su policajci šutjeli. Konačno mu je Pritchett odgovorio, gledajući pritom ravno u Mikea Mahoneya. »Ne.« »Dobro.« I dalje držeći svoj pištolj uperen u Mahoneya mlađeg, Vaughn je zgrabio ručke na torbi lijevom rukom i prebacio je preko ramena. Tijelo mu je bilo napeto i spremno reagirati ako se netko samo pomakne. Počeo se povlačiti, udaljavajući se od kombija, a svi su policajci i dalje imali oružje upereno u njega. Mikeu Mahoneyu trznula se vilica, ali osim toga, svi su bili mirni. Kada je Vaughn došao do Hummera, spustio je torbu otraga u prtljažnik te ga zatvorio lijevom rukom. Čim je ušao u autu, upalio je motor i posegnuo u pretinac za rukavice. Otvorio je prozor i bez mnogo filozofiranja spustio omotnicu na tlo pored svog auta. S olakšanjem je izdahnuo dok se udaljavao, znajući da su u tom trenutku FBI-evi snajperisti konačno dignuti prst s obarača. Kada je Vaughn stigao na mjesto sastanka, parkiralište koje se nalazilo nekoliko kilometara od skladišta u kojem se našao s Pritchettovom ekipom, Huxley i ostatak tima već su ga čekali. Huxley je prišao Hummeru promatrajući Vaughna dok je ovaj izlazio iz auta. »Pa, mislim da smo sada ustanovili da će novi tip zaista stvarati probleme«, rekao je Vaughn. Odmahujući glavom, Huxley je prišao bliže i ispružio ruku te rekao ozbiljnim tonom: »Dobro si to riješio.« Barem ovaj put Vaughn nije odgovorio dosjetkom ili šalom. »Hvala, Seth.« Ostali su se članovi tima okupili oko njih, a došli su i specijalci u svojim kombijima. »Lijepo si se skoro dao upucati«, rekao je Romero dok je izlazio s vozačkog mjesta. Komentar je, a Vaughn je to znao, namjerno bio malo neozbiljan. Nakon ovako intenzivne situacije i navale adrenalina, svi su se morali smiriti. Tada im je bilo potrebno upravo malo humora. 212


mart@ & nymphe Neko su se vrijeme tu zadržali i međusobno razgovarali, u gotovo bratskom raspoloženju, dok su agenti jedni drugima prepričavali događaj iz različitih gledišta. Kada se grupa agenata konačno razišla, Vaughn je otišao do FBI-eve zgrade da ostavi Hummer i uzme svoj auto. On i Huxley rastali su se na parkiralištu ispred FBI-a. »Znači, dobro si?« upitao ga je Huxley. »Dobro sam.« U tom je trenutku Vaughn samo želio otići kući, smiriti se i razmisliti o svemu. »Kada se nešto ovako dogodi, stvarno te natjera na razmišljanje, zar ne?« Vaughn se nasmiješio. Nije to baš bila suptilna poruka, ali nije bila ništa manje točna. »Vidimo se u ponedjeljak, Hux.« Vaughn je brzo stigao kući; već su prošla dva sata poslije ponoći, pa je na ulicama bilo malo prometa. Ušao je u stan i nije palio svjetla, osim jedne lampe na noćnom ormariću. Sjeo je na rub kreveta i polako izdahnuo. U glavi je još nekoliko puta proživio sve događaje od te večeri, a svaki se put vraćao na istu stvar. Bio je jedan trenutak, baš onda kada su svi zgrabili pištolje i uperili ih u njega, kada je pomislio To bi moglo biti to. A u tom je trenutku pomislio na Sidney. Bio je to tek djelić sekunde u kojem mu je glavom brzo proletio njezin smiješak kada ga je u restoranu potegla za kravatu. Tada se držao rezervirano i nastojao izgledati cool, ali sada je samo mislio kako je trebao reći... nešto. Odnosno, nešto drugo, umjesto da joj nazdravi zbog toga što je išla na spoj s drugim muškarcem. Bio je jebeni idiot. Prošao je rukom kroz kosu, osjećajući se nemirnije nego ikada. Skinuo je sako, samo je htio što prije skinuti tu odjeću sa sebe, a onda je shvatio da u džepu još ima mobitel Marka Sullivana. Sjetivši se da je svoj mobitel ostavio na stolu, otišao je do kuhinje. Upalio je svjetlo i uzeo mobitel, primijetivši da ima neku glasovnu poruku. Sidney. Odmah je preslušao poruku. »Bok, ja sam. Htjela sam čekati do sutra i reći ti ovo na zadnjoj probi prije vjenčanja, ali samo sam... htjela nazvati. Dobila sam torbicu od Ginny i ona mi je rekla što si sve učinio. Vaughn, to je najljepša stvar koju je itko ikada učinio za mene. Mislila sam na tebe i... ne znam. Valjda sam ti samo htjela reći hvala. Oh, i čula sam da si bio odličan na triatlonu i da se sada planiraš popeti na neku planinu. Zašto me to ne iznenađuje, Roberts?«

213


mart@ & nymphe Vaughn se nasmiješio, a u prsima ga je nešto stegnulo dok je slušao njezin glas. »Uglavnom, još jednom ti hvala za torbicu — jedva čekam da je pokažem Isabelle. Pretpostavljam da se vidimo sutra. Laku noć.« Poruka je bila gotova. Vaughn je spustio mobitel i na jedan dugi trenutak zurio u njega. Ona bi trebala biti ovdje s njim. Nakon ovakvog dana na poslu koji bi se bez imalo sumnje mogao opisati kao sjeban, ona je bila jedina osoba koju je htio vidjeti. Ona je bila jedina osoba koju je uvijek htio vidjeti. Tada je znao što mora napraviti. Nema više preseravanja. Nema više pravljenja da je nezainteresiran. Možda će to jako požaliti, možda ako kaže Sidney što osjeća prema njoj, to neće nimalo promijeniti stvari. Ali postojao je samo jedan način da to sazna.

214


mart@ & nymphe

Trideset treće poglavlje Sat je otkucavao. Već je prošlo dvadeset minuta od sat vremena koliko je bilo predviđeno za probu za obred prije Isabellina i Simonova vjenčanja, a još se nisu pojavili mladoženja, kum i dvije djeveruše. Očigledno se sudbina odlučila malo poigrati popratnim događajima oko vjenčanja SinclairRoberts. »Kolike su šanse za ovo?« upitala je Isabelle Sidney u nevjerici dok su stajale blizu prvog reda klupa u crkvi. Čekale su zajedno s ostalim ljudima koji su bili dio vjenčane povorke, a stigli su na vrijeme. »Ozbiljno, kolike su šanse da avion mora hitno sletjeti na Lake Shore Drive baš ovu večer kada se održava moja proba za obred vjenčanja?« Pretpostavljajući da je ovo bilo retoričko pitanje, Sidney je pognula glavu dok je na mobitelu pregledavala vijesti — dijelom zbog toga što je bila zainteresirana za priču, a dijelom i zato da sakrije osmijeh jer je pretpostavila da iznervirana buduća nevjesta baš i ne bi imala razumijevanja za to. Bila je to jedna od onih slučajnih i ludih situacija koje se dogode: pilot koji je letio avionom jednomotorcem bio je prisiljen na hitno slijetanje nasred autoceste koja je prolazila blizu jezera zbog nekog kvara na stabilizatoru. Dobra je vijest bila da, začudo, nitko nije ozlijeđen. Loša je vijest bila da su svi koji su se u tom trenutku našli na autocesti morali biti preusmjereni na sporedne ulice. »Ovdje kažu da je pilot uspio izvesti slijetanje u trenutku dok je promet bio zaustavljen zbog crvenog svjetla na semaforu. Nije li to nevjerojatno?« Sidney je digla pogled, vidjela sestrin izraz lica i brzo se ispravila. »Nevjerojatno, ali također vrlo nezgodno u ovim okolnostima.« Isabelle je nervozno pogledala na sat. »Imamo vremena samo do šest sati, a onda dolaze mladenci koji imaju probu u sljedećem terminu.« Budući da je Četvrta prezbiterijanska crkva bila jako popularno mjesto za vjenčanja, u crkvi su često subotom imali zakazana i po tri vjenčanja — takav je slučaj bio i sutra. Sidney je zagrlila sestru, nastojeći je smiriti. »A i kod njih će biti ljudi koji će kasniti. Sigurna sam da će s obzirom na okolnosti i crkva izaći ususret.« »Možda bih mogla zamoliti Corinne da razgovara sa svećenikom«, rekla je Isabelle misleći pritom na organizatoricu vjenčanja. »Možda ga ona može nagovoriti da nam da još malo vremena.« Dok je Isabelle otrčala da pronađe organizatoricu vjenčanja, Sidney je otišla do svog oca i Jenny koji su stajali zajedno s Kathleen i Adamom Robertsom.

215


mart@ & nymphe »Jesu li se javili Vaughn i Simon?« upitala je Kathleen. »Simon je u posljednjoj poruci koju je poslao Isabelle rekao kako Vaughn prijeti da će složiti frku u FBI-evu stilu ako se promet uskoro ne normalizira.« Kathleen se nasmijala na to, a onda nastavila razgledati crkvu. Promatrala je dojmljivu arhitekturu koje je bila kombinacija engleske i francuske gotike. »Baš sam govorila tvome ocu kako je prekrasna ova crkva.« Pokazala je glavom prema istočnom prozoru. »Ovi vitraji mora da su prekrasni u nedjelju ujutro kada ih obasja sunce.« Zapravo, Sidney nije imala pojma kako ti vitraji izgledaju u nedjelju ujutro, jer već neko vrijeme nije bila u crkvi — zbog čega će njezina neznabožačka guzica gorjeti u paklu cijelu vječnost. »Da, crkva je predivna«, rekla je izbjegavajući odgovoriti na pitanje. »Jedva čekam da je vidim sutra, kada bude puna cvijeća za vjenčanje.« Kathleen je kimnula. »Da, došli smo i do tog velikog dana.« Zašmrcala je i odjednom su joj se oči ispunile suzama. Adam je iz džepa izvadio paketić papirnatih maramica i dodao ga svojoj ženi. »I mislio sam da će nam zatrebati maramice.« Kathleen je maramicom tapkala po očima. »Sutra ću tek biti u očajnom stanju.« Sidney se nježno naslonila uz nju. »Ako će vam zbog ovoga biti bolje, Vaughn je već predvidio da ću vam se i ja pridružiti u plakanju tijekom vjenčanja.« Rekla je to želeći se našaliti, ali čim je izgovorila te riječi, već je požalila. Zbog njih se njezin i Vaughnov odnos činio previše... bliskim. A Kathleen to nije promaknulo. Odjednom joj se u očima pojavio tračak zanimanja. »Stvarno? Kada ste vas dvoje razgovarali o tome?« Sidney je slegnula ramenima i sada se malo opreznije držala. »Mislim tijekom probnog kušanja hrane za vjenčanje u Lakeshore Clubu. Isabelle i Simon bili su nas pozvali da im se pridružimo.« »Oh. Naravno.« Kathleen je izgledala malo razočarano. »Kad smo već kod Vaughna«, umiješao se u razgovor Sidneyin otac, »čuo sam od Isabelle za cijelu priču oko torbice.« Značajno je pogledao Sidney. »Drago mi je da se to dobro riješilo.« Uh uh. Ovo vjerojatno nije bio najbolji trenutak da njezin otac to spomene. Da, Isabelle je bila oduševljena i dirnuta kada joj je Sidney donijela majčinu torbicu. Ali ovaj će razgovor od Vaughnovih roditelja izmamiti još pitanja — pitanja na koja ona nije imala dobre odgovore. 216


mart@ & nymphe »Isabelle nam je sve ispričala«, rekla je Jenny. »Baš je nevjerojatno kako je Vaughn uspio pronaći tu torbicu nakon toliko godina.« »Vaughn je ušao u trag torbici? Izgleda da FBI ovih dana nema važnijeg posla«, našalio se Adam. »Izgleda da smo mi propustili tu priču. Neka nas netko uputi«, rekla je Kathleen. »Sidney je željela dati Isabelle nešto što je njihova majka nosila na dan našeg vjenčanja. Nažalost, sve što sam čuvao na tavanu u međuvremenu je izgubljeno.« Ross je zadržao pogled na Sidney, a glas mu je postao mekši. »A to je moja krivica. Nešto tako posebno ne može se nadoknaditi, to znam.« Sidney je šutjela, iznenađena očevim riječima i ozbiljnošću njegova tona. Nije bila sigurna kako da odgovori na to pa je samo kimnula. Nakon duge pauze, Jenny je uskočila da prikrije tišinu. »Ali vaš je sin spasio stvar«, rekla je Adamu i Kathleen. »Vaughn je pronašao prijateljicu Sidneyine majke, a ta je prijateljica uspjela pronaći torbicu koju je ona nosila na vjenčanju.« Ross se nasmiješio Sidney. »Ja još ne shvaćam kako je Vaughn uopće saznao Ginnyno ime. Kako je on mogao znati da je ona bila najbolja prijateljica tvoje majke?« Četiri su je para očiju gledala. Sidney je nastojala zvučati ravnodušno. »Ja... mislim da sam mu ja vjerojatno nekom prilikom spomenula Ginnyno ime.« I tek tako, Kathleen je u očima opet imala onu iskru zanimanja. Zatim su se otvorila vrata crkve te su uletjeli Simon i Vaughn. Sa smiješkom na licu, Simon je krenuo prema oltaru. »Izgleda da je Chicago dobio još jednu sletnu pistu.« Svi su se nasmijali, a Sidney i Vaughnu pogledi su se sreli dok je on uz svog brata išao prema oltaru. Na trenutak je zadržala dah. Zatim je on skrenuo pogled kada je Isabelle krenula pozdraviti njega i Simona. Sidney je izdahnula i okrenula se, a onda je vidjela da je Kathleen promatra. »Zna li on?« nježno ju je upitala Kathleen. Sidney je zaustila da prigovori tome — ali prije nego što je stigla izgovoriti ijednu riječ, Corinne, organizatorica vjenčanja, pljesnula je rukama. »Ok, ljudi. Imamo mladenku, mladoženju i svećenika. Oni koji nisu ovdje, dobit će upute kasnije. Krenimo s probom«, rekla je Corinne. Sve se brzo pretvorilo u kovitlac aktivnosti dok je Corinne sve požurivala na njihova mjesta. Simon i njegovi djeveri poredali su se na oltaru, dok je crkveni koordinator vjenčanja 217


mart@ & nymphe preko iPoda puštao glazbu uz koju će se kretati vjenčana povorka. Dvije djeveruše koje su kasnile stigle su u zadnji čas, brzo su zagrlile Isabelle i ispričale joj se. Zatim je Corinne uputila Amandu, prvu djeverušu u povorci, da krene. Sidney je na bočnoj strani čekala da Jayne, djeveruša koja je bila ispred nje, krene na zadani znak. Kada je Jayne stigla na pola puta do oltara, Sidney je počela hodati. Prvo je ugledala Simona koji joj se lako nasmiješio, a zatim su joj oči odlutale prema Vaughnu koji je stajao pored njega. Gledao je ravno u nju. Njegov je pogled bio toliko intenzivan i izravan da je Sidney bilo nemoguće odvratiti pogled od njega — pogled joj je ostao prikovan uz njegov cijelim putem do oltara. Zatim se popela uza dvije stepenice te zauzela svoje mjesto pokraj ostalih djeveruša. »Dobro. Ovo je bilo zanimljivo«, rekao je Simon koji je stajao između nje i Vaughna. Crkveni je koordinator pustio svadbenu koračnicu, a Sidney je gledala kako Isabelle ide do oltara pod ruku s njihovim ocem. Svećenik je brzo prošao kroz skraćenu verziju obreda, pazeći da svi znaju kada trebaju što izgovoriti, a onda su Simon i Isabelle krenuli sa svečanim izlaskom, na čelu svadbene povorke kao novovjenčani par. Sljedeći su na redu bili Sidney i Vaughn. On je zakoračio prema njoj, a ona je svoju ruku stavila oko njegove. Sišli su niz stepenice i krenuli niz prolaz između crkvenih klupa. »Sinoć sam dobio tvoju poruku«, rekao je Vaughn. »Želio sam te nazvati, ali već su bila prošla dva sata poslije ponoći kad sam preslušao poruku.« »Duga noć, ha?« Pitajući se zašto bi on bio budan do dva sata u noći, osjetila je kako joj se želudac zgrčio kada je shvatila da je posve moguće da je bio s nekom ženom. Na što je uostalom imao pravo — očito je da ona nije polagala neka prava na njega. »Moramo razgovarati«, rekao je ignorirajući njezino pitanje. »U redu, reci.« »Nasamo«, rekao je. »Ostani iza ostalih kada krenu u restoran. Ja ću te povesti.« Skoro su došli do kraja prolaza gdje su ih čekali Isabelle i Simon. Sidney je oklijevala, odjednom nije bila sigurna što išta od svega ovoga znači — od načina na koji ju je Vaughn gledao dok je hodala do oltara, do majčine torbice, njegove misteriozne kasne noći i sada ove želje da »razgovara« s njom. »Sidney, molim te«, rekao je glasom iskrenijim nego što je to ikada prije čula. Kimnula je glavom. »U redu.« Zatim se nasmiješila kada su došli do Isabelle i Simona. »Uh. Pa ovo je stvarno dugačak prolaz.« 218


mart@ & nymphe Ostale djeveruše i djeveri okupili su se iza njih. Budući da su započeli probu sa zakašnjenjem, dok su oni završavali, u predvorju su već čekali ljudi s idućeg vjenčanja. Nakon toga su stvari postale malo kaotične, jer je organizatorica vjenčanja nastojala sve brzo završiti i pokušavala raščistiti prostor za iduću grupu ljudi koja je imala probu. Iz crkve su svi brzo pokupili torbice i kapute dok su se ljudi dogovarali tko će se s kime voziti u restoran na probnu večeru. Sidney je gledala dok je Vaughn razgovarao sa Simonom, vjerojatno mu objašnjavajući da će je on povesti do restorana. Braća su razmijenila pogled, a Simon je pljesnuo Vaughna po ramenu prije nego što je otišao k ostalima. Vaughn se vratio do Sidney i stavio joj ruku na leđa da je povede kroz gužvu prema sporednim vratima. Izašli su van na otvoreni trijem sa širokim kamenim lukovima koji je gledao na mirni vrt. »Ovuda«, rekao je presjekavši preko vrta. U drugom dijelu vrta nalazila se klupica koja je gotovo u potpunosti bila zaklonjena zelenim grmljem. Pokazao je na klupicu. »Zašto ne bi sjela?« Sada ju je već počeo plašiti. Ponašao se tako... ozbiljno. »U redu«, oprezno je rekla i sjela. Vaughn ju je pogledao odozgo. »Samo da te upozorim — vjerojatno ću ovo nezgrapno izvesti. Pa budi strpljiva.« Nije ga mogla pratiti. »Što ćeš nezgrapno izvesti?« Gledao ju je još jedan trenutak i potom kleknuo na jedno koljeno. Sidney je gotovo srce iskočilo iz grudi. »O moj Bože, što to radiš?« »Hm... pokušavam te gledati u oči dok razgovaramo«, rekao je kao da je to bilo posve očigledno. »Oh. Ok.« »A ja sam se maloprije osjećao malo čudno.« Vaughn je ustao i sjeo na klupicu. Prošao je rukom kroz kosu kao da pokušava odlučiti otkuda da počne. »Jučer mi se nešto dogodilo na poslu. Stvari su postale malo opasne tijekom sastanka u sklopu tajne istrage.« Sidney se namrštila jer joj se nije svidjelo to što je čula. »Koliko opasne?« »Jedan od tipova posegnuo je za pištoljem, pa sam ja izvukao svoj pištolj pa je onda njegovih pet prijatelja uperilo svoje pištolje u mene.« »Oh. Pa kad kažeš >da su stvari postale malo opasne<, želiš reći da si jučer umalo poginuo. Istina, ja nisam agent FBI-a, pa možda ne kužim vaš žargon, ali meni to zvuči kao 219


mart@ & nymphe više nego malo opasno. Naprimjer ja bih rekla da je to totalno opasno. Ili nevjerojatno opasno. I, pa...« Zamukla je, razdražena, ali istovremeno osjećajući olakšanje i zabrinutost. Ali više od ičega, željela je biti sigurna u jednu stvar. »Jesi li ti dobro?« Dotaknuo joj je obraz. »Dobro sam. Znaš li što mi je pomoglo? Kada sam sinoć stigao kući i čuo tvoju poruku. Zbog tvojeg sam se glasa nasmiješio, jer mi ti uvijek izmamiš osmijeh.« Okrenuo se prema njoj. »Dobro nam je kad smo zajedno, Sidney. I znam da i ti osjećaš isto. Ovih nekoliko posljednjih mjeseci borio sam se protiv svojih osjećaja jer ovo definitivno nisam imao u planu, ali istina je da... sam zaljubljen u tebe.« Kada su joj se oči raširile od iznenađenja, on je samo nastavio govoriti. »Znam da te strah da ćeš opet biti povrijeđena. Znam da misliš da ja nisam pravi muškarac za tebe. Procijenila si me prvi put kada smo se sreli i već tada odlučila. I u pravu si, muškarac koji ti je prišao toga dana u kafiću nije htio ozbiljnu vezu. Ali njega više nema.« Pogledao ju je u oči. »Njega je zamijenio muškarac koji ne može zamisliti svoj život bez tebe.« Nagnula je glavu i prozborila nježnim glasom. »Vaughn...« »Upotrijebi svoj popis na meni«, rekao je iskreno. Kada je zastala — jer joj se u glavi vrtjelo od svega što joj je upravo rekao — on je sam nastavio nabrajati stavke s njezina popisa. »Nisam fiksiran na bivšu. Imam uspješnu karijeru. Dostupan sam kad god to želiš. Ispunjavam sve uvjete. Jedina stvar koja mije nedostajala bilo je pravilo broj jedan: rekao sam da ne želim biti u ozbiljnoj vezi.« Primaknuo joj se, ispreplevši prste s njezinima. »A sada znam da s tobom upravo to želim više od ičega. Samo mi daj priliku, Sidney. Dopusti mi da ti pokažem da ja mogu biti muškarac kakvog želiš. Obećajem ti da nećeš zažaliti.« Sidney je samo sjedila nekoliko trenutaka, a grlo joj se steglo. Bio je u pravu, znala je da im je dobro kada su zajedno. Tako ga je lako mogla zamisliti kao se smiju dok zajedno večeraju, ili doručkuju, ili se druže s prijateljima, ili provode blagdane u Wisconsinu s Isabelle, Simonom i njegovim roditeljima na lijepom malom ranču ispunjenom dječicom. Mogla je zamisliti i mirnije trenutke — kada bi ona bila uz njega nakon teškog dana na poslu ili bi on nju slušao dok bi ona pričala o svom kompliciranom odnosu s ocem. A ona je sve to željela cijelim svojim srcem. Željela je vjerovati da oni stvarno mogu uspjeti. Ali prvo je morala znati jednu stvar. »Imam pitanje.« Pogledala je Vaughna ravno u oči, niti ne skrivajući svoju ranjivost. »Sto znači kada frajer koji je proveo godine izbjegavajući ozbiljnu vezu kaže da je odjednom promijenio mišljenje? Je li to samo prolazna stvar zbog koje će požaliti za nekoliko mjeseci ili je to ozbiljno?« 220


mart@ & nymphe Rukom joj je pogladio obraz, a glas mu je bio nabijen emocijama. »Znači da je pronašao onu pravu ženu zbog koje želi imati onaj >i živjeli su sretno zauvijek< kraj kao u bajci. Prema tome, slobodno ubaci i raspjevane ptičice i šumske životinjice.« Sidney se nasmiješila dok su joj se oči punile suzama. »Dobar odgovor.« Privukla ga je u zagrljaj i poljubila ga. Obujmio joj je lice dlanovima i nježno je ljubio, a zatim je njegov poljubac polako postao strastveniji. Kada su se konačno razdvojili, uputio joj je ozbiljan pogled. »Mislim da ne treba ni reći da ćeš otkantati onog >dulje od dvije minute< Tylera ako si ga već pozvala na vjenčanje.« »Tyler je dobio odbijenicu još prije dva tjedna«, rekla je. Vaughn je izgledao vrlo zadovoljno što to čuje. »Zašto?« Rukama ga je obgrlila oko vrata. »Zato što sam, kada me poljubio, zamislila tebe.« »Pa, nadam se da si se nauživala, Sinclair. Jer ti je to bio posljednji prvi poljubac.« Nagnuo je glavu i rekao joj tihim i malo posesivnim glasom. »Svi ostali poljupci pripadaju meni.«

221


mart@ & nymphe

Trideset četvrto poglavlje Iskreno, on nije bio neki stručnjak za ove stvari. Ali koliko je Vaughn mogao zaključiti, vjenčanje Sinclair-Roberts bilo je veliki uspjeh. Stajao je pokraj šanka u kutu prostorije i promatrao otmjeni prizor ispred sebe. Gosti su se raspršili između stolova koji su bili obasjani svijećama te prekriveni stolnjaeima boje bjelokosti, a na njima su se nalazili cvjetni aranžmani od ruža i orhideja. Bend je svirao pjesmu Louisa Armstronga »What a Wonderful World« dok su parovi plesali na plesnom podiju, a kroz otvorena francuska vrata vidio je još gostiju na terasi koji su se smijali, pričali i divili pogledu na jezero. Čak ni neke manje smetnje nisu umanjile dobro raspoloženje. Improvizirana — i pomalo neartikulirana — zdravica ujaka Finna u kojoj je on cijeli uzbuđen zamolio goste da dignu čaše za »Simona i Anabelle«. Malo neugodan trenutak kada je Vaughnova baka svisoka počela docirati o tome kako se »mladi danas često razvode« dok je razgovarala s Isabellinim i Sidneyinim ocem koji se ponovno ženio tri puta. Rođakinja Anna koja se malo nadurila jer su joj, dok je bila u toaletu, kristalnu čašu zamijenili plastičnom zato što je tijekom prvog slijeda večere stalno kucala o svoju čašu šampanjca i pozivala na zdravicu. Vaughnu je pogled odlutao na lijevu stranu, prema foajeu gdje je vidio Sidney kako se za svojom sestrom uspinje širokim, zavojitim stubištem. U jednoj je ruci držala šlep Isabelline vjenčanice — izgleda da je nastao neki problemčić s haljinom, iako su se obje smijale dok su se penjale uza stepenice. Odozdo je fotograf pohitao da uhvati taj trenutak, dok je Vaughn pokušavao odlučiti što je bilo zavodljivije: Sidneyin osmijeh ili haljina boje šampanjca koja je milovala svaku njezinu oblinu. Uz to, zatim vilinske uvojke njezine crvenkaste kose, tuš na očima i štikle na remenčiće, nije mogao skinuti pogled s nje otkako je došla do oltara tijekom obreda vjenčanja. Jučer su odlučili da će situaciju između njih dvoje još malo tajiti jer nisu željeli umanjiti važnost Isabellina i Simonova velikog dana. Iako je bilo mnogo dugih i intimnih pogleda između njih tijekom probne večere, inače su se ponašali kao i obično, igrajući svoje uloge kuma i kume i ne čineći ništa što bi ih moglo razotkriti kao par. A onda mu je, tijekom sinoćnjih zdravica, dok su sjedili jedno pored drugog za stolom sa svojim obiteljima, Sidney priopćila lošu vijest. »Jedva čekam da kasnije ostanemo sami«, rekao je Vaughn tiho, šapćući u Sidneyino uho dok su se svi ostali smijali Simonovoj smiješnoj priči o njegovu djeveru Kimu.

222


mart@ & nymphe »Oh... zaboravila sam ti to spomenuti: večeras neću biti kod kuće«, rekla je. »Prespavat ću u apartmanu s Isabelle u hotelu Four Seasons. Mislile smo da će nam tako biti jednostavnije ujutro jer je crkva točno preko puta hotela.« Ne. »Ovo mi vjenčanje počinje malo ići na živce«, zagunđao je Vaughn. Sidney se nasmijala i stisnula mu bedro ispod stola. »Ne pomažeš mi baš, Sinclair.« Ali namignuo joj je i zatim zapljeskao Simonovoj zdravici sa svima ostalima, iako od zdravice nije čuo niti riječ. Sat vremena kasnije, nakon što su Simonu i Isabelle rekli da su Vaughn i Sidney sada zaista službeno zajedno — dva su se para oprostila u hotelu Four Seasons. Ne želeći ometati opraštanje Isabelle i Simona u predvorju hotela, Vaughn je ostao vani sa Sidney kako bi i njih dvoje imali trenutak privatnosti za sebe. Noć je bila topla dok su stajali na pločniku okruženi treperavim svjetlima grada. Vaughn se nagnuo da poljubi Sidney, iznenađen time što je nije htio pustiti. »Čekat ću te sutra na kraju tog prolaza u crkvi.« Jednu je ruku položila na njegova prsa i nježno ga poljubila za rastanak. »Ovo bi vjerojatno bio odličan trenutak da ti kažem da i ja tebe volim.« Vaughn se nasmiješio sjetivši se toga i pogledao na sat nakon što je Sidney nestala na vrhu stubišta. Još dva sata dok svadba ne završi i onda će biti samo njegova. »Pretpostavljam da taj pogled znači da slobodno mogu preskočiti predavanje o tome kakva ćeš budala biti ako je pustiš od sebe«, rekao je neki glas s njegove desne strane. Da, zaista nema neugodnije stvari nego kada te vlastita mama uhvati kako očima gutaš neku ženu. »Mama. Bok«, rekao je, okrenuvši se. »Baš sam se... divio lusteru.« »Pa stvarno se nadam da imaš bolje pokeraško lice od ovog na svojim tajnim zadacima.« Vaughn se nasmijao. »Ok, dobro. Da, možeš preskočiti predavanje. Zapravo, planirao sam večeras razgovarati s tobom o Sidney. I... zašto se sad tako smiješiš, kao da uopće nisi iznenađena ovime?« »Iznenađena?« Slatko se nasmijala. »Ne, nisam iznenađena. Već neko vrijeme imam osjećaj da ćete vas dvoje završiti zajedno.« Vaughn se odmaknuo. »A otkad to?«

223


mart@ & nymphe »Oh, još otkako sam onaj vikend kad ste svi bili u posjetu pronašla zgnječeni grm šumarica na čistini. Kao da se neka osoba, ili dvoje ljudi, valjala po njemu.« Vaughn se odmah sjetio kako je taj dan bio izvadio ljubičaste cvjetne latice iz Sidneyine kose. Ups. »To su sigurno bili Simon i Isabelle. Ta šašava djeca«, rekao je. Njegova je majka frknula nosom. »Ma molim te. Toj je sirotoj djevojci bilo toliko loše taj vikend da se ona sigurno nigdje nije valjala.« Vaughn je majci dobacio pogled. Hm... što? Ona se nasmiješila. »Ah, da. Druga velika tajna za koju ne bih smjela znati.« Namignula je. »Nemoj reći bratu da znam. Vježbam izraz iznenađenja na licu već tjednima.« »Ja... nemam pojma o čemu ti pričaš, mama«, rekao je on oprezno. Potapšala ga je po obrazu. »Naravno da nemaš.« A zatim se vratila svom prvom pitanju. »A sada, da se vratimo na Sidney. Rekao si da si večeras namjeravao sa mnom razgovarati o njoj. Pa da čujem.« »Možda da pripremimo papirnate maramice prije nego što ti odgovorim na to?« zafrkavao ju je Vaughn. Nagnula je glavu. »Mislim da to ovisi o onome što ćeš ti sada reći.« Zastao je, pokušavajući odlučiti kako da to najbolje sroči. Na kraju se sve svelo na jednu stvar. »Mama, lud sam za njom.« Njegova majka isprva nije ništa rekla, a onda je otvorila torbicu i izvadila paketić papirnatih maramica. »Da, definitivno će mi trebati.« Na katu u garderobi za mladenke Sidney je provjeravala što se dogodilo na Isabellinoj vjenčanici. »Sve su kopčice u redu. Izgleda da je malo popustio patentni zatvarač.« »Netko mi je nagazio na vjenčanicu dok sam plesala«, rekla je Isabelle dok je Sidney popravljala haljinu. »Vjerojatno se tada zatvarač oštetio.« Nakon što je pričvrstila zatvarač, Sidney je popravila stražnji dio vjenčanice i namjestila sve nabore na njihovo mjesto. »Evo. Sve je opet savršeno.« Stajala je do zrcala i promatrala sestru s lakim osmijehom dok je Isabelle popravljala ruž na usnama. »Vidi li mi se trbuh? Sad je već vidljivo da sam trudna, zar ne?« rekla je Isabelle. 224


mart@ & nymphe Ali nije se zbog toga Sidney nasmiješila. Razlog su bile jednostavno... uspomene. »Iskreno, u toj se haljini ništa ne vidi. Izgledaš prelijepo, Izz.« Isabelle je vratila ruž natrag u majčinu torbicu. Prišla je bliže Sidney i zagrlila je. »I ti. Naprosto blistaš cijeli dan«, rekla je zadirkujući je. »Da, sigurna sam da blistam. U kozmetičkom su mi salonu stavili tonu rumenila.« »He he.« Isabellin je izraz lica jasno davao do znanja da uopće ne vjeruje u to. Obje su se pogledale u zrcalu, a Isabelle je naslonila glavu na Sidneyino rame. »Evo ideje: ako se ti udaš za Vaughna i uzmeš njegovo prezime, onda bismo bile sestre Roberts?« Sidney je razmislila o tome. »Ne. Ja kažem da ćemo i dalje biti sestre Sinclair.« Isabelle se nasmiješila i složila s time. »Uvijek.« Nekoliko minuta kasnije Sidney se s Isabelle vratila u plesnu dvoranu. Vidjela je da Vaughn razgovara s jednim od svojih rođaka — bilo ih je 23 na vjenčanju i nije im svima mogla popamtiti imena — te je odlučila prijeći preko prostorije tako da je on vidi. Pogledala je preko ramena, uhvatila njegov pogled i zatim nastavila prema terasi. Kada je izašla, spustila se stepenicama do stazice koja je vodila preko terena. Na kasnoljetnom nebu sjala je mjesečina dok je ona pratila trag svjetala uz stazicu koja je vodila prema vidikovcu. Potpetice su tiho kuckale po drvu kada je ušla u vidikovac i krenula prema ogradi. Pogledala je vani prema zgradi kluba i vidjela goste koji su se nalazili na terasi. Preko ramena je osjetila lagani povjetarac dok su početni tonovi pjesme Ette James »At Last« dopirali do vidikovca. Čula je zvuk koraka, a zatim osjetila kako ju je Vaughn obujmio oko struka. Zatvorila je oči i naslonila se na njegova prsa. Tiho joj je rekao: »Zar ne postoji neka tradicija koja nalaže da kum i kuma moraju zaplesati?« Nasmiješila se. »Nisam sigurna postoji li ta tradicija. Ali mi se ipak sviđa ideja.« Okrenula se i stavila ruku u njegovu. Počeli su se polagano njihati uz glazbu, tijelima priljubljeni jedno uz drugo. »Razmišljao sam o nečemu«, rekao je Vaughn šaljivo je pogledavši. »Kladim se da jesi.«

225


mart@ & nymphe »Ma ne o tome. Zapravo, da, i o tome, ali i nečemu drugome.« Pogledao ju je. »Tvoja reakcija u vrtu crkve, kada sam kleknuo na jedno koljeno... Kada dođe trenutak za to, hoće li to biti tvoj odgovor? Panično >O moj Bože, što to radiš?« Sidney mu se primakla još bliže, dok je palcem nježno gladila njegov dlan. »To nije bila panika, nego šok. Deset minuta prije toga brinula sam se jer sam mislila da si proveo noć s drugom ženom.« »Hmm.« Nije ništa rekao pa ga je pogledala s koketnim osmijehom. »Što je bilo?« upitao je. »Samo čekam da ti se oko počne trzati sad nakon što si spomenuo da ćeš kleknuti na jedno koljeno >kada dođe trenutak za to<.« Umjesto odgovora, samo je počeo pjevušiti uz pjesmu dok su plesali. Nije bilo ni traga trzanju oka. »Mislim, ti shvaćaš da kleknuti na jedno koljeno u načelu znači prosidbu, zar ne?« nastavila je Sidney. »Bračnu prosidbu?« Njegove su oči, tople zlatno-zelene boje, hrabro gledale u njezine dok je tiho pjevušio sljedeći stih pjesme. »You smiled... and then the spell was cast.« Ok, ovime joj je prilično rastopio srce. Ali ona nikada nije odustajala pred njegovim izazovima. »U redu, ako ti se zbog ovoga ne trza oko, što kažeš na ovo? Baš mi je danas jedna stvar pala na pamet — ako budemo imali djecu, vjerojatno će ona jako sličiti Isabellinoj i Simonovoj djeci.« Pjesma je upravo stigla do završnog stiha — At last — a Vaughn ju je uzeo za ruke i stavio ih oko svoga vrata. »Djeca, Roberts«, rekla je ona, samo da mu bude jasno. »Znaš, imam plodne jajne stanice u sebi i govorim ti da želim imati djecu.« Čekala je da mu se oko tržne. Dovraga, da mu barem malo zatitra kapak. Umjesto toga, nasmiješio se i privukao je bliže sebi da je poljubi.

226


mart@ & nymphe

O AUTORICI JULIE JAMES talentirana je i uspješna autorica ljubavnih romana prevedenih I objavljenih širom svijeta. Spisateljsku karijeru započela je pisanjem scenarija za filmove, a kada su se za njih zainteresirali holivudski producenti, napustila je pravnički poziv i potpuno se posvetila pisanju. Njezine knjige munjevito su osvojile srca milijunske čitateljske publike i našle se na vrhovima svih značajnijih top lista ljubavnih romana. American Library Association uvrstio ih je na listu najčitanijih romana u tom žanru, a po izboru Booklista više su puta proglašene najljepšim romansama. S mužem i dvoje djece živi u Chicagu gdje neumorno stvara svoje zabavne i istinski romantične književne poslastice.

227

Julie James - Vjenčanje je krivo za sve / It Happened One Wedding  

FBI/US Attorney series (FBI/US Attorney, #5) ONA JE DOVOLJNO PAMETNA DA NE PRIHVATI SVAKU PONUDU Nakon ponižavajućeg raskida zaruka, invest...

Read more
Read more
Similar to
Popular now
Just for you