Solid searches biggest impact - Trade for Development Center Enabel

Page 1

Solid: looking for the biggest possible impact - Trade for Development Centre (

Solid: looking for the biggest possible impact • •

22 March 2022 Articles

Knitwear from Peruvian alpaca wool, throws made out of upcycled Indian saris, skilfully woven baskets from Kenya… the stylish products sold by Solid are really diverse. But they all have one thing in common: a positive impact for the people and communities who make all these unique items. Solid vzw started out as a small-scale development project in Peru, but now also does a significant amount of trading. The organisation also continues to set up projects that address the needs of the local communities where it works.

Goal: make a difference for entire communities As a non-profit organisation, Solid has a fairly broad scope, but people are at the heart of all their initiatives. “We do it for them,” says sales and sustainability manager Inge Overmeer. “If we had to prioritise the 3 Ps – ‘people, planet, profit’ – people would definitely come first. Without losing sight of the other aspects, of course.” Solid runs a variety of projects. Some of them take a pure ‘non-profit’ approach, while others are social profit companies. The goal is always the same: to make a lasting, positive difference in local communities.

Social enterprises Solid has its own craft workshops in Peru and India. These two social enterprises are independent, local companies, with the Belgian non-profit organisation as one of their shareholders. In Kenya, Solid works closely with a partner that shares the same philosophy: empowering women by commercialising their traditional craft.

Solid mainly produces for other brands but also has its own line of fair fashion and interior products, which customers can also buy online: Tales by Solid.

Fight against gender-based violence In Peru, local Solid employees are committed to helping girls and women who are victims of sexual violence or at risk of being affected by it. They take part in prevention and awareness-raising in schools and healthcare centres, support teenage mothers and offer therapy. Solid also takes in young mothers who have nowhere to go.

Skills training In the three countries where it operates, Solid organises a variety of training courses. These cover not only technical training – handicrafts, agriculture – but also personal and social skills, like building selfconfidence, financial know-how and knowledge of their rights. The complete package to empower people to improve their standard of living themselves.

Looking for positive impact Solid was founded in 2000 by a Belgian family working in the property sector. Wanting to give something back to society, they set up Solid as a foundation to provide financial support to all kinds of development projects. Inge: “After a few years, the founders felt that they could have more impact if they started their own project. That got the ball rolling in Peru. Daughter Lyn Verelst – still our general manager today – had worked with the mobile school in the Ayacucho region. This was just after a resurgence in terrorist violence by The Shining Path. Our founders realised: we can make a real difference here.”

Inge came across Solid in 2006 when Solid Peru was founded. She started out as a volunteer. Today, Solid Peru is completely under Peruvian management, in the same way that the sister organisation in India is fully under Indian management.

Breaking the vicious circle “Solid has always developed in an organic way, guided by the following: how can we help break the vicious circle of poverty? We look at what is needed and respond to what the local population teaches and offers us. This has led to completely different activities.” With financial support from companies – for example, for the last 11 years part of the turnover from A.S. Adventure’s Ayacucho collection, private donations and subsidies (including from DGD) – Solid sets up social projects and training. The almost self-sufficient workshops offer fair employment opportunities, while the trading activities ensure a fair sales market.

Knitting workshop: work for 150 mums “That’s also how our knitting workshop in Peru was started in 2011. We saw: these families can’t make ends meet, but there are women who can knit well and alpacas who provide plenty of wool. We started with 9 women. Today there are more than 150 and they knit entire fair fashion collections year after year, for example for a top brand such as LN Knits and sustainable retailers like A.S. Adventure and Jüttu (knitted accessories from their own brands Ayacucho and Nosho, ed.),” says Inge Overmeer.

The Peruvian knitting workshop is situated in the city of Ayacucho. As well as a workplace, it is also a safe second home for the women: many live in difficult circumstances, affected by domestic violence and alcohol abuse. In the workshop there are also social workers who they can always turn to. Women who wish to do so can also bring their young children to the nursery.

Knitters – stronger together In the busiest periods, up to 200 women work in Solid Peru’s knitting workshop. “We know each of these women personally: we know about their home situations and what’s going on with them. That’s why we offer them the flexibility to adapt their work schedule to their personal circumstances. For example, some want to be able to work more on their fields during certain periods. We therefore work with a pre-agreed and discussed fair price per finished piece of knitting.” The women at the knitting workshop are united in groups with an elected representative. They discuss their needs and concerns with the permanent employees who coordinate Solid Peru. “The workshop operates in an open and transparent way, taking everyone’s opinion into account,” explains Inge.

Who buys knitwear in summer?

Despite the success, it remains a challenge for Solid to make the knitting workshop profitable. “We are not yet able to provide all our knitting mums with a year-round income, simply because we sell much less knitwear in the spring and summer season. So this is something we’re invested in: we’re actively looking for fair customers in the southern hemisphere, who have their winter when it’s summer here. We also try to level out the typical fashion seasons by selling more products under our own brand, Tales by Solid.” Solid is also looking into how it can improve its internal processes. “Fashion isn’t an easy sector for that. The profit margins are small enough as it is and we refuse to deviate from our values. If we want to increase the impact for our knitters, we need to scale up. The same also goes for our producers in India and Kenya.”

Upcycling in India: from vintage sari to stylish jacket In 2016, Solid decided to extend what it had learned in Peru to other regions. For example, they set up their own textile workshop in Ranchi, in North India. Here too, the organisation consciously opted for an agricultural region where there was a clear impact to be made. There are few facilities in Ranchi, the roads are bad, and when it comes to logistics, things don’t always run smoothly. But the tribal women have exceptional weaving skills. For Solid, they upcycle thrown-away saris that would otherwise end up in landfills. They make unique throws, rugs, pillows and handmade jackets and kaftans from vintage sari fabrics (Tales by Solid, Bellerose and Jüttu).

“Just like in Peru, the human capital here is priceless. There’s always a cultural difference, but with openness, patience and flexibility, you can make a connection.”

Stable employer seeks customers The workshop and sales are going well. But here too it remains a challenge to sell enough year in year out to remain a stable and honest employer. “In order to be able to offer our producers more fair work and a sales market, we’re going to work more closely with agents who sell our unique items to boutiques,” says Inge. “At the same time, we’re building partnerships with existing brands. For a large Dutch wholesaler, we have baskets made from sari fabrics in the pipeline. And Bellerose’s 2022 summer collection includes jackets made by our Indian weavers. Their customers clearly love the colourful, authentic craftsmanship: the jackets sold out in one day. In India they’re now busy replenishing the stock. Fortunately, we also have them in our own online store.”

Step by step to 100% socially responsible Inge Overmeer is committed to the transparency of Solid’s production and trade chains. “We know every step inside out. This makes our products completely kosher. There are some areas where we don’t yet work completely ‘sustainably’, but we’re aware of these and are taking action. What matters is that as a company you keep looking for ways to improve. Sustainability is a process: you don’t wake up one morning and call it ‘done’.” “For example, we know there’s still room for improvement in packaging. Our knitwear from Peru doesn’t yet come in ecological packaging. After a lot of searching, we found a suitable supplier, but then the minimum print run turned out to be far too big for us. So we’ll keep looking. We also aim for as little waste as possible. This has led to some nice ‘zero-waste’ products. From the saris – a recycled raw material in itself – that we transform in India, there are still leftovers, which we turn into hair scrunchies. There’s also a shipment on its way from Peru containing handmade slippers made from surplus yarn from our production processes.”

“What is sustainable?” Solid Peru is fair trade certified by the World Fair Trade Organisation (WFTO). The Belgian non-profit organisation and the other sister companies are currently going through the process to extend this certification to the entire organisation. Nevertheless, Inge sometimes has mixed feelings about sustainability certification. “On the one hand, certification ensures that you critically examine your own organisation and it objectively demonstrates that you act sustainably. On the other hand, there are so many labels today that no one knows what they actually mean. This makes them less valuable. Also, this kind of certification costs money and it’s impossible to have them all.” “Fair trade, sustainability, responsible production… all nice words, but I often also see them being misused. Brands understand whatever they want by them, and some engage in outright greenwashing. I’m not going to claim that we’re already 100% sustainable, but we’re working on it every day. We aim for a balance between people, planet and profit without losing sight of our purpose. An example: let’s say a customer wants to place a big order but our price is too high. We will never mess with our workers’ wages, so we look for other ways to cut costs. In order to bring in a lot of work for our producers, we will then suggest, for example, using a cheaper yarn that contains slightly less alpaca wool, but is of course still harmless.”

Growing interest in sustainable trade At Solid they like to look at the future in a positive way. Inge: “Although you can sometimes wonder about the use of the word ‘sustainability’, I clearly see more interest in sustainable trade than when we started out. Both from companies and consumers.

I had somehow hoped that the coronavirus crisis would make people think even more about how the world works. But we have to be realistic: you can’t expect everyone to find out everything there is to know about every product they buy. But we really do notice that there’s a growing interest.”

Want to know more about Solid, their products and many social projects? Take a look at their website or follow solid.crafts on Instagram! Text: Griet Rebrey Photos: • • • • • • •

Main image: SC: artisans and surroundings – Hadithi Solid Crafts: India, Bie Noé SG Inge Overmeer Peru_Solid – Isabel Corthier Tales by Solid – Tracey – Jasper Blue Solid Crafts – Kantha Jacket – Marijke Jans Solid Crafts – Artisans and surroundings – Hadithi

Solid zoekt naar de grootst mogelijke impact - Trade for Development Centre (

Solid zoekt naar de grootst mogelijke impact •

8 March 2022

Knitwear van alpacawol uit Peru, plaids van ge-upcyclede Indische sari’s, kundig gevlochten manden uit Kenia … De stijlvolle producten die Solid op de markt brengt, zijn erg divers. De rode draad: positieve impact voor de mensen die al deze unieke stukken maken en voor hun gemeenschappen. Solid vzw ontstond als een kleinschalig ontwikkelingsproject in Peru maar heeft ondertussen ook een belangrijke handelspoot. Daarnaast blijft de organisatie projecten opzetten die inpikken op de noden van de lokale gemeenschappen waar ze werkt.

Doel: een verschil maken voor hele gemeenschappen Solid heeft als vzw een vrij brede scope, maar de mensen vormen de kern van al die initiatieven. “Voor hen doen we het,” zegt sales & sustainability manager Inge Overmeer. “Als we de 3 P’s ‘people, planet, profit’ in de weegschaal zouden moeten leggen, zetten wij resoluut people op de eerste plaats. Zonder de andere aspecten uit het oog te verliezen, uiteraard.” Solid heeft uiteenlopende projecten. Sommige daarvan hebben een pure ‘non profit’-insteek, andere zijn social profit-bedrijven. Het opzet is overal hetzelfde: een blijvend, positief verschil maken in lokale gemeenschappen.

Sociale ondernemingen

Solid heeft eigen handwerkateliers in Peru en India. Deze twee sociale ondernemingen zijn zelfstandige, lokale bedrijven, waarvan de Belgische vzw aandeelhouder is. In Kenia werkt Solid intensief samen met een partner die dezelfde filosofie hanteert: vrouwen empoweren door hun traditionele ambacht te commercialiseren.

Solid produceert vooral voor andere merken en heeft daarnaast een eigen lijn in fair fashion- en interieur-producten, die je als consument ook online kan kopen: Tales by Solid.

Strijd tegen gendergerelateerd geweld In Peru zetten lokale Solid-medewerkers zich in voor meisjes en vrouwen die het slachtoffer zijn van seksueel geweld of het risico lopen daarmee in aanraking te komen. Ze doen aan preventie en sensibilisering via scholen en gezondheidsposten, begeleiden tienermoeders en bieden therapie aan. Solid vangt ook jonge moeders op die nergens terechtkunnen.

Vaardigheden trainen In de drie landen waar het actief is, organiseert Solid uiteenlopende opleidingen. Zowel technische vorming – handwerk, landbouw – als persoonlijke en sociale vaardigheden komen aan bod, denk aan zelfvertrouwen opbouwen, financiële kennis en kennis van hun rechten. Een totaalpakket om mensen te versterken zodat ze zelf hun levensstandaard kunnen verbeteren.

Op zoek naar positieve impact Solid werd al in 2000 gesticht door een Belgische familie die actief was in vastgoed. De familie wilde iets teruggeven aan de maatschappij en richtte Solid op als een stichting die allerhande ontwikkelingsprojecten financieel steunde. Inge: “Na enkele jaren kregen de oprichters het gevoel dat ze meer impact zouden kunnen hebben als ze een eigen project opstartten. Zo ging de bal aan het rollen in Peru. Dochter Lyn Verelst – tot op vandaag onze general manager – had in de regio Ayacucho meegewerkt met de mobiele school. Dat was in de periode kort nadat het terroristisch geweld van Het Lichtend Pad er schering en inslag was. Onze oprichters zagen: hier kunnen we echt iets betekenen.”

Zelf leerde Inge Solid kennen toen in 2006 Solid Peru uit de grond gestampt werd. Ze werkte daar zelf mee als vrijwilliger. Vandaag is Solid Peru volledig in Peruaans beheer. Net als de zusterorganisatie in India trouwens.

Vicieuze cirkel doorbreken “Solid heeft zich altijd op een organische manier ontwikkeld, met als leidraad: hoe kunnen we die vicieuze cirkel van armoede helpen te doorbreken? We bekijken waar er nood aan is, spelen in op wat de lokale bevolking ons leert en aanreikt. Dat heeft geleid tot compleet verschillende activiteiten.” Met financiële steun van bedrijven – bijvoorbeeld al 11 jaar lang een deel van de omzet van de Ayacucho-collectie van A.S. Adventure, giften van particulieren en subsidies (o.a. van DGD) zet Solid sociale projecten en opleidingen op. De bijna zelfbedruipende ateliers bieden faire werkgelegenheid, de handelsactiviteiten zorgen voor een eerlijke afzetmarkt.

Breiatelier: werk voor 150 mama’s “Zo ontstond in 2011 ook ons breiatelier in Peru. We zagen: deze families komen niet rond, maar er zijn vrouwen die goed kunnen breien en alpaca’s die wol in overvloed geven. We begonnen met 9 vrouwen, vandaag zijn ze met meer dan 150 en breien ze jaar na jaar hele fair fashion-collecties, voor bijvoorbeeld een topmerk als LN Knits en duurzame retailers als A.S. Adventure en Jüttu (knitted accessoires van de eigen merken Ayacucho en Nosho, nvdr),” zegt Inge Overmeer.

Het Peruaanse breiatelier is in de stad Ayacucho gevestigd. Naast een werkplek is het voor de vrouwen ook een veilige tweede thuis: velen leven in moeilijke omstandigheden, met huiselijk geweld en alcoholmisbruik. In het atelier zijn er ook sociaal werkers bij wie ze altijd terechtkunnen. Vrouwen die dat willen, kunnen bovendien hun jonge kinderen meebrengen naar de kinderopvang.

Breisters samen sterk In de drukste periodes werken tot 200 vrouwen in het breiatelier van Solid Peru. “Wij kennen elk van deze vrouwen persoonlijk: we weten hoe hun thuissituaties eruit zien en wat er bij hen speelt. Daarom bieden we hen de flexibiliteit om hun werkschema aan te passen aan hun persoonlijke omstandigheden. Sommigen willen in bepaalde periodes meer op hun velden kunnen werken, bijvoorbeeld. We werken dan ook met een vooraf afgesproken en doorgesproken eerlijke prijs per afgewerkt stuk breiwerk.’ De vrouwen van het breiatelier zijn verenigd in groepjes met een verkozen vertegenwoordigster. Die bespreekt hun noden en besognes met de vaste medewerkers die Solid Peru coördineren. “Het atelier functioneert op een open en transparante manier, waarbij ieders mening in rekening genomen wordt,” verduidelijkt Inge.

Wie koopt breiwerk in de zomer?

Ondanks het succes blijft het voor Solid een uitdaging om het breiatelier rendabel te maken. “We slagen er nog niet in om al onze breimama’s het hele jaar rond een inkomen te bieden, simpelweg omdat we veel minder breiwerk voor het lente- en zomerseizoen kunnen verkopen. Dat is dus iets waar we op inzetten: we zoeken actief naar faire klanten op het zuidelijke halfrond, die in de winter zitten als het hier zomer is. Ook door meer producten op de markt onder ons eigen merk Tales by Solid te brengen, proberen we de typische modeseizoenen af te vlakken.” Daarnaast onderzoekt Solid volop hoe het zijn interne processen kan verbeteren. “De fashion is daar geen makkelijke sector voor. De winstmarges zijn sowieso al klein en wij weigeren van onze waarden af te wijken. Schaalvergroting is noodzakelijk als we de impact voor onze breisters willen verstevigen. Hetzelfde geldt trouwens voor onze producenten in India en Kenia.”

Upcycling in India: vintage sari wordt stijlvol jasje In 2016 besloot Solid om wat het geleerd had in Peru door te trekken naar andere regio’s. Zo kwam er een eigen textielatelier in Ranchi, in Noord-India. Ook hier koos de organisatie bewust voor een landbouwregio waar er duidelijke impact te maken viel. In Ranchi zijn weinig faciliteiten, de wegen zijn slecht, de logistiek verloopt niet altijd van een leien dakje. Maar de tribale vrouwen zijn er enorm bedreven in het weven. Voor Solid upcyclen ze afgedankte sari’s die anders op stortplaatsen terecht zouden komen. Ze maken unieke plaids, tapijten, kussens en handgemaakte jasjes en kaftans van vintage saristoffen (Tales by Solid, Bellerose en Jüttu) .

“Net als in Peru is het menselijke kapitaal hier goud waard. Er is altijd een cultuurverschil, maar met openheid, geduld en flexibiliteit vind je elkaar.”

Stabiele werkgever zkt. klanten Het atelier en de verkoop draaien goed. Maar ook hier blijft het een uitdaging om jaar in, jaar uit voldoende te verkopen en dus een stabiele eerlijke werkgever te blijven. “Om meer fair werk én afzetmarkt te kunnen bieden aan onze producenten gaan we meer samenwerken met agenten die onze unieke stukken aan de man brengen bij boetieks,” vertelt Inge. “Tegelijkertijd bouwen we samenwerkingen op met bestaande merken. Voor een grote Nederlandse groothandel zit er een productie manden van saristoffen in de pipeline. En in de 2022-zomercollectie van Bellerose zitten jasjes van de hand van onze Indische weefsters. Het kleurrijke, authentieke ambachtswerk valt duidelijk in de smaak bij hun klanten: de jasjes vlogen in één dag allemaal de deur uit. In India zijn ze druk bezig om de voorraad aan te vullen. Gelukkig hebben we er ook nog in onze eigen webshop.”

Stap voor stap naar 100% maatschappelijk verantwoord Inge Overmeer steekt de hand in het vuur voor de transparantie van Solids productie- en handelsketens. “Wij kennen elke stap door en door. Dat maakt onze producten helemaal koosjer. Waar we nog niet helemaal ‘duurzaam’ te werk gaan, zijn we ons daarvan bewust en ondernemen we stappen. Wat telt is dat je als bedrijf blijft zoeken naar hoe je het altijd beter kan doen. Duurzaamheid is een proces: dat is niet op een bepaalde dag ‘af’.” “Zo weten we dat er op het vlak van verpakking nog ruimte is voor verbetering. Onze knitwear uit Peru komt nog niet in een ecologische verpakking. Na lang zoeken hadden we een leverancier gevonden die dat daar kon leveren, maar toen bleek de minimumoplage voor ons veel te groot. We blijven dus zoeken.

Verder streven we naar zo weinig mogelijk afval. Dat leidt tot leuke ‘zero waste’-producten. Van de sari’s die we in India verwerken – op zich al een gerecycleerde grondstof – blijven nog restjes over: die verwerken we tot scrunchies voor in het haar. Vanuit Peru is er een lading handgemaakte pantoffels onderweg, gemaakt van overschotten garen uit onze productie.”

“Wat is duurzaam?” Solid Peru is fairtradegecertificeerd door de World Fair Trade Organisation (WFTO). De Belgische vzw en de andere zusterondernemingen doorlopen momenteel de procedure om die certificering door te trekken naar de volledige organisatie. Toch heeft Inge soms een dubbel gevoel bij duurzaamheidscertificering. “Enerzijds zorgt certificering ervoor dat je kritisch je eigen organisatie doorlicht en toont het objectief aan dat je duurzaam handelt. Anderzijds bestaan er tegenwoordig zó veel labels dat niemand nog weet wat ze juist betekenen. Dat maakt ze minder waardevol. Bovendien kost zo’n certificering ook geld en kan je ze onmogelijk allemaal hebben.” “Fair trade, duurzaamheid, verantwoorde productie … het zijn allemaal mooie woorden, maar ik zie ze ook vaak misbruikt worden. Merken verstaan eronder wat ze willen, sommige doen aan regelrechte greenwashing. Ik ga niet beweren dat wij al 100% duurzaam zijn maar we werken er elke dag aan. We zoeken naar een evenwicht tussen people, planet en profit zonder daarbij onze bestaansredenen uit het oog te verliezen. Een voorbeeld: stel dat een klant een groot order wil plaatsen maar onze prijs te hoog vindt. Dan tornen wij nooit aan de lonen van onze arbeiders. We zoeken naar andere manieren om de kosten te drukken. Om veel werk binnen te halen voor onze producenten zullen we dan bijvoorbeeld voorstellen om een goedkoper garen te gebruiken dat nét iets minder alpacawol bevat, maar uiteraard nog steeds onschadelijk.”

Groeiende aandacht voor duurzame handel Bij Solid zien ze de toekomst graag positief tegemoet. Inge: “Hoewel je je soms vragen kan stellen bij het gebruik van het woord ‘duurzaamheid’, zie ik duidelijk meer aandacht voor duurzame handel dan in onze beginjaren. Zowel bij bedrijven als bij consumenten.

Ergens had ik gehoopt dat de coronacrisis mensen nog meer zou laten stilstaan bij hoe de wereld ingericht is. Maar we moeten realistisch zijn: je kan niet verwachten dat iedereen zich volledig informeert bij elk product dat hij koopt. Maar de groeiende aandacht is er, dat merken wij echt wel.”

Meer lezen over Solid, de producten en de vele sociale projecten? Kijk snel op de website of volg solid.crafts op Instagram! Tekst: Griet Rebry Foto’s: – Hoofd: SC: artisans and surroundings – Hadithi – Solid Crafts: India, Bie Noé – SG Inge Overmeer – Peru_Solid – Isabel Corthier – Tales by Solid – Tracey – Jasper Blue – Solid Craft – Kantha Jacket – Marijke Jans – Solid Crafts – Artisans and surroundings – Hadithi