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Miguel Soler-Roig



Amesegënallô a project by Miguel Soler-Roig


BARBARA DAVIS GALLERY March 6 - April 3, 2020

Amesegënallô (Thanks) In 2012, Miguel Soler-Roig made an intense and adventurous journey through southern Ethiopia and the surrounding Omo River Valley. Designated by UNESCO as a World Heritage Site in 1980, this river basin is home to important paleontological deposits and is known as the cradle of humanity. Unlike the northern part of the country, the south retains an almost virgin character and is known to have been a crossroads for thousands of years for diverse migrant cultures and ethnic groups. The area is populated by semi-nomadic tribes such as the Hamer, Mursi, Karo, Surma, Bume, Galeb, Dassanetch or Bodi; many of whom practice body modifications. Through coexistence and a close approach, the artist manages to capture the freedom of a country that, with the exception of the Italian occupation between 1936 and 1941, has remained free of the colonialism carried out during the nineteenth and twentieth centuries. Ethiopia had an expansive and reformist spirit under Emperor Haile Selassie, later became a communist regime and today is a democracy with its internal conflicts and famines due to drought. The landscapes of savannahs, with small trees and low density between them, frame photographs that express tradition and astonishment in equal parts. Portraits, nature and everyday scenarios make up a very complete body of work that allows the spectator to enter into the daily life of the tribes from a sort of shared familiarity. Soler-Roig flees from dramatization, anthropological analysis, clichés or hegemonic perspective to manifest a look full of respect and fascination. From the brave face of a young man in the foreground, the determination of a woman who leads a path, to the intimacy between two men accomplices in their gestures. There is also room for magic: that which can be released by a donkey in the moonlight, protected by the constellation of Pegasus or that which produces the clash between rituals and contemporaneity. Vivid colours and daring compositions round off a photographic series that praise the enjoyment of everyday life, the idiosyncrasies of its villages and the spectacular nature of a landscape of its own, still undeveloped. Amesegënallô means thanks in Amharic, an expression that the artist uses in two different ways: on the one hand, the celebration of learning together through this experience, but also the survival of these tribal cultures in time.

Nerea Ubieto

The African continent offers us a very particular reality, full of rituals and joy, but also full of terrible stories. Vivid lights and immeasurable shadows. The latter are those that confront the reality of wars, famine, the trafficking of organs destined for the first world, the abuse of women and children or the pandemics of incurable diseases. Being aware of them leads to an understanding of mass migration in search of a life freed from suffering and terror. My trip to the east of Africa hosts a hidden reflection on the relations of the so-called first and third world. One could say that I made a reverse journey to the one that about to 30 million people make every year in search of hope. Personally, I have encountered episodes of unimaginable human lives and have understood at a profound level, the certainty of Africa as the place of origin of the human race. The travel I took in the opposite direction entails other codes, other values, wrapped in a halo of adventure and prospects for discovery and exploration. In recent history, Europe has exercised a paternalistic colonialism on the native Africans, but today, in an era of revolution and wars for reasons of political, racial, economic or religious control, the tables might have turned and we find ourselves prisoners of the doctrine we have preached with despotism, at the first sign of change. During my journey, I was looking for new experiences, unaware of the danger I was immersing myself in. I came to feel the absurdity of fate when, unwittingly, I found myself in an unexpected and irreversible situation. In the face of the setback, came the regret and the anguish of not seeing a way out. I was held captive in one of the tribes, near the Sudanese border, where their spears and arrows have been replaced by AK47 rifles. The hours were endless and seemed like days. Fortunately, I was released after dark, from a nightmare that could have been the last day of my life. Analyzing the adversity that suddenly arises, without having foreseen the consequences, you understand that the parameters on which life is measured, are not the same as those we find in the Western world. They have other values, their values, and it is better not to disturb the natural balance that is established within their territory. You have to get rid of the colonialist view once and for all and approach them without judgement, open to understanding their idiosyncrasy, just as one of those first travelers, Arthur Radclyffe Dugmore, understood it at the end of the 19th century: “We might be inclined to inquired into the morals of such an interesting people, and would probably be socked at hearing what their customs are, but as their point of view differs so entirely from ours it is not fair for us to judge. They at least live up to their code, which is frequently more than we can say of ourselves.” I said thank you, Amesegënallô... My journey was over and I was able to return back to my surroundings, even though I will never forget the beauty of the place and its people. I understand that they prefer to stay and not escape from there, if not for reasons of necessity. I would like to paraphrase Karen Blixen, as if her memories had accompanied me, and in the context of “Out of Africa” conclude my story with these words: I traveled to a part of Africa on the banks of the Omo River, north of the equator, through a fertile, green valley at the foot of Lake Chamo...

Miguel Soler-Roig

Amesegënallô (Gracias) En 2012, Miguel Soler-Roig realizó un intenso y aventurado viaje por el sur de Etiopía y los alrededores del Valle del río Omo. Designado por la UNESCO como Patrimonio de la Humanidad en 1980, la cuenca de este río alberga importantes depósitos paleontológicos y es conocida como la cuna de la humanidad. A diferencia de la parte norte del país, el sur conserva un carácter casi virgen y se sabe fue una encrucijada durante miles de años para diversas culturas y grupos étnicos migrantes. La zona está poblada por tribus seminómadas, como los Hamer, Mursi, Karo, Surma, Bume, Galeb, Dassanetch o Bodi; muchos de los cuales practican las modificaciones corporales. A través de la convivencia y un acercamiento próximo, el artista logra captar la libertad de un país que, a excepción de la ocupación italiana entre 1936 y 1941, se ha mantenido fuera del colonialismo llevado a cabo durante los siglos XIX y XX. Etiopía tuvo un espíritu expansivo y reformista de la mano del emperador Haile Selassie, más tarde pasó a ser régimen comunista y a día de hoy es una democracia con sus conflictos internos y hambrunas debidas a la sequía. Los paisajes de sabanas, con árboles pequeños y poca densidad entre ellos, dan marco a unas fotografías que expresan la tradición y el asombro a partes iguales. Retratos, naturaleza y escenarios cotidianos componen un cuerpo de trabajo muy completo que nos permite adentrarnos en la vida diaria de las tribus a partir de una suerte de familiaridad compartida. Soler-Roig huye de la dramatización, el análisis antropológico, los clichés o la perspectiva hegemónica para manifestar una mirada llena de respeto y fascinación. Desde el rostro lleno de valentía de un joven en primer plano, la determinación de una mujer que lidera el camino, hasta la intimidad entre dos hombres cómplices en sus gestos. También hay lugar para la magia: la que puede llegar a desprender un burro a la luz de la luna, protegido por la constelación de Pegaso, o la que produce el choque entre rituales y contemporaneidad. Los colores vivos y las composiciones arriesgadas redondean una serie fotográfica que se recrea en el disfrute de la vida cotidiana, la idiosincrasia de sus pueblos y la espectacularidad de un paisaje propio, todavía sin urbanizar. Amesegënallô significa gracias en amhárico, una expresión que el artista utiliza de dos maneras diferentes: por un lado, la celebración de aprender juntos a través de esta experiencia, pero también la supervivencia de estas culturas tribales en el tiempo. Nerea Ubieto

El continente africano nos ofrece una realidad muy particular, llena de rituales y júbilo, pero también, repleta de historias terribles. Vívidas luces e inconmensurables sombras. Estas últimas son las que confrontan la realidad de las guerras, la hambruna, el tráfico de órganos destinados al primer mundo, los abusos a mujeres y niños o las pandemias de enfermedades incurables. Ser conscientes de ellas, conduce al entendimiento de la migración masiva en busca de una vida libre de tanto sufrimiento y terror. Mi viaje al este de África, alberga una reflexión soterrada sobre las relaciones de los llamados primer y tercer mundo. Se podría decir que realicé un desplazamiento inverso al que, cerca de 30 millones de personas, realizan cada año en busca de una esperanza. Personalmente, he encontrado episodios de vidas humanas inimaginables y he comprendido a nivel profundo la certidumbre de África como lugar de origen de nuestra especie. El trayecto que emprendí en sentido contrario conlleva otros códigos, otros valores, envueltos en un halo de aventura y unas perspectivas de descubrimiento y exploración. En la historia reciente, Europa ha ejercido un colonialismo paternalista sobre los nativos africanos, pero a día de hoy, en una época de revolución y guerras por motivos de control político, racial, económico o religioso, pueden cambiar las tornas y vernos prisioneros de la doctrina que hemos predicado con despotismo, a la primera de cambio. Durante mi viaje busqué nuevas experiencias, inconsciente de la peligrosidad en la que me sumergía. Llegué a sentir lo absurdo del destino cuando, sin querer, me encontré en una situación inesperada e irreversible. Ante la contrariedad, llegó el arrepentimiento y la angustia de no ver una salida. Permanecí cautivo en una de las tribus, cerca de la frontera de Sudán, donde sus lanzas y flechas han sido reemplazadas por rifles AK47. Fueron horas interminables que parecieron días. Por fortuna fui liberado después del anochecer, de una pesadilla, que pensé podría haber sido el último día de mi vida. Analizando la adversidad que surge de repente, sin haber previsto las consecuencias, entiendes que los parámetros en los que se mide la vida, no son los mismos a los que estamos acostumbrados en occidente. Ellos tienen otros valores, los suyos, y es mejor no perturbar el equilibrio natural que establece su territorio. Hay que deshacerse de la mirada colonialista de una vez por todas y aproximarse sin enjuiciar, abiertos a la comprensión de su idiosincrasia, tal y como lo entendió Arthur Radclyffe Dugmore, uno de esos primeros viajeros a finales del siglo XIX: “Podríamos inclinarnos a preguntar sobre la moral de un pueblo tan interesante, y probablemente nos sorprendería escuchar sus costumbres, pero como su punto de vista difiere tanto del nuestro, no es justo que lo juzguemos. Ellos al menos cumplen con su código, que es frecuentemente más de lo que podemos decir de nosotros mismos.” Di las gracias, Amesegënallô… Mi viaje terminó y pude regresar a mi entorno, a pesar de que nunca olvidaré la belleza del lugar y de sus gentes. Comprendo que ellos prefieran quedarse y no escapar de allí, si no fuese por motivos de necesidad. Deseo parafrasear a Karen Blixen, como si sus memorias me hubieran acompañado, y en el contexto de “Out of Africa”, concluir mi relato con estas palabras: Viajé a una parte de África a orillas del rio Omo, al norte del ecuador, por un valle fértil y verde, al píe del lago Chamo…

Miguel Soler-Roig

Amesegënallô (Thanks)

Miguel Soler-Roig

Ethiopia, 2012

Going back to my roots 40 x 55” 100 x 140 cm

Chamo Lake 16,5 x 23” 42 x 59 cm

U.F.O. 40 x 55” 100 x 140 cm

Mursi warrior 16,5 x 23” 42 x 59 cm

Jinka Land 12 x 17” 31 x 43 cm

Mursi kids 40 x 27,5” 100 x 70 cm

Mursi women 16,5 x 23” 42 x 59 cm

Donga fighters 40 x 27,5” 100 x 70 cm

Calm Dawn 40 x 55” 100 x 140 cm

Pegasus and donkey Benjamin 16,5 x 23” 42 x 59 cm

Karo kids on the Omo River 12 x 17” 31 x 43 cm

Flower Power 40 x 27,5” 100 x 70 cm

Karo fire 12 x 17” 31 x 43 cm

Sunset over Karo village 12 x 17” 31 x 43 cm

Wondering the future 40 x 27,5” 100 x 70 cm

Omo River 7,5 x 40” 19 x 100 cm

African Voodoo 12 x 17” 31 x 43 cm

Karo kids 40 x 27,5” 100 x 70 cm

Karo watchman 40 x 27,5” 100 x 70 cm

The woman with the thorn 12 x 17” 31 x 43 cm

Going to the market 20 x 20” 51 x 51 cm

Beuty Fool 16,5 x 23” 42 x 59 cm

African hut 12 x 17” 31 x 43 cm

Sunset in the Omo Valley 12 x 17” 31 x 43 cm

The Chief 40 x 27,5” 100 x 70 cm

Kings’s nap 12 x 17” 31 x 43 cm

Karo village 40 x 27,5” 100 x 70 cm

Ethiopian girl 40 x 27,5” 100 x 70 cm

Dogon dance 63 x 79” 160 x 200 cm

Aeolus 40 x 27,5” 100 x 70 cm

Young fishermen 40 x 27,5” 100 x 70 cm

Donkey fight 12 x 17” 31 x 43 cm

Dinner leftovers 12 x 17” 31 x 43 cm

Ritual garments 40 x 27,5” 100 x 70 cm

Sunrise over Chamo Lake 27,5 x 40” 70 x 100 cm

Chamo Lake (detail) 27,5 x 40” 70 x 100 cm

Hammer woman in Dimeka 16,5 x 23” 42 x 59 cm

Miss Dish 40 x 27,5” 100 x 70 cm

African nightfall 12 x 17” 31 x 43 cm

I would like to thank Juan Manuel Castro Prieto, who made this experience possible in Africa and beyond. For his rescue and for helping me to edit my work, bringing it to life. To David for translating the light and colours of Ethiopia in my images. To Taller Impar for printing the original copies of the exhibition. During this long journey I shared unforgettable moments with my colleagues Fran Martí and Juan Mas-Bagá, initiating a solid friendship and a continuous collaboration until today. I am happy that we made it back from the remote Omo Valley without any consequences, just to follow on our adventures. Thanks to Barbara Davis who always believes in my projects from the beginning, and has given me the opportunity to premiere this series in Houston during the FotoFest Biennial, which commemorates Africa. To Christina Girard my godmother in Houston, always there for anything I need. I would also like to express my gratitude to Nerea, my assistant, for her daily comments, ideas and words, and to all of you who inspire me and keep me going. To my family, always present in my life, who suffer my absences without knowing the dangers I get into. Amesegënallô!

Miguel Soler-Roig

Quisiera agradecer a Juan Manuel Castro Prieto, que hizo posible esta experiencia en África y más allá. Por su rescate y por ayudarme a editar mi trabajo, dándole vida. A David por traducir la luz y los colores de Etiopía en mis imágenes. A Taller Impar por imprimir las copias originales de la exposición. Durante este largo viaje compartí momentos inolvidables con mis colegas Fran Martí y Juan Mas-Bagá, iniciando una sólida amistad y una continua colaboración hasta hoy. Estoy feliz de que hayamos regresado del remoto Valle del Omo sin consecuencias, para seguir nuestras aventuras. Gracias a Barbara Davis, que siempre cree en mis proyectos desde el principio, y me ha dado la oportunidad de presentar esta serie en Houston, durante la Bienal del FotoFest, que en esta edición conmemora África. A Christina Girard, mi madrina en Houston, que siempre está ahí para cualquier cosa que necesite. También me gustaría expresar mi gratitud a Nerea, mi asistente, por sus comentarios, ideas y palabras diarias, y a todos vosotros que me inspiráis y me hacéis seguir adelante. A mi familia, siempre presente en mi vida, que sufre mis ausencias sin saber los peligros en los que me meto. ¡Amesegënallô!

Miguel Soler-Roig

4411 Montrose Blvd. Suite D Houston, TX 77006 (713) 520 9200