Issuu on Google+

PROLOG Do svoje osme godine Mackensie Elliot udala se četrnaest puta. Vjenčala se sa svakom od svojih triju najboljih prijateljica — kao mladenka i mladoženja - s bratom svoje najbolje prijateljice (uz protest), s dva psa, tri mačke i sa zecom. A sudjelovala je i na bezbrojnim drugim vjenčanjima kao djeveruša, kuma, djever, kum i svećenik. Iako su razvodi uvijek bili prijateljski, nijedan od njezinih brakova nije potrajao do večeri. Obilježju prolaznosti braka nije se nimalo čudila jer su se i njezini roditelji do sada već dvaput razveli - svaki od njih.


Vjenčanje nije bila njezina omiljena igra, ali nekako joj se sviđala uloga 1

svećenika ili kapelana ili matičara. Ili rabina, nakon što je bila na bar micvi nećaka druge žene svog oca. Osim toga, uživala je u pjenušavoj limunadi i biskvitima ili maštovitim čajnim kolačićima koji su uvijek bili posluženi nakon ceremonije. To je bila Parkerina omiljena igra i Vjenčanje se uvijek održavalo na imanju Brownovih, s njegovim skupim vrtovima, lijepim šumarcima i srebrnastim jezerom. U hladnim zimskim danima obrede su znali održati ispred rasplamsane vatre kamina u velikoj kući.

1 Bar micva — židovski obred zrelosti; uvođenje dječaka u zajednicu odraslih.

Imali su jednostavna vjenčanja i raskošne, detaljno razrađene obrede. Kraljevska vjenčanja, nesretne otmice, cirkuske teme i gusarske brodove. O svakoj se ideji ozbiljno raspravljalo i glasovalo i nijedna tema nije bila previše ekstravagantna ili neizvediva. Ipak, s četrnaest brakova iza sebe, Vjenčanja su joj već pomalo dojadila. Sve dok nije došlo do prekretnice. Za osmi rođendan Mackensie je od svoga šarmantnog i uglavnom odsutnog oca dobila Nikonov fotoaparat. Nikada prije nije pokazivala zanimanje za fotografiju i isprva ga je stavila na stranu među sve druge čudne darove koje joj je poslao nakon razvoda. Ali Mackensieina majka rekla je svojoj majci, a baka je opet počela gunđati o neodgovornom, beskorisnom Geoffreyu Elliotu i kako je fotoaparat neprikladan dar za djevojčicu koja bi se trebala igrati lutkama. Mac se kao i obično, iz principa, nije slagala s bakom, i njezino zanimanje za fotoaparat odmah je naglo poraslo. Kako bi naljutila baku — koja je došla u posjet preko ljeta umjesto da ostane u svojoj umirovljeničkoj zajednici u Scottsdaleu, kamo je, prema njezinu čvrŠtom uvjerenju pripadala — Mac je počela posvuda vući fotoaparat sa sobom. Igrala se s njim, eksperimentirala. Slikala je svoju sobu, svoja Štopala, prijatelje. Slike su bile nejasne i tamne ili zamrljane i isprane. Zbog nezadovoljavajućih rezultata i majčina skorašnjeg razvoda od očuha, Macino zanimanje za Nikon počelo je opadati. Čak ni godinama poslije nije mogla objasniti što ju je toga ljetnog poslijepodneva nagnalo da ga ponese do Parkerine kuće za igru Vjenčanja. Svaki detalj obreda bio je pažljivo isplaniran. Tradicionalno vrtno vjenčanje; Emmaline kao nevjesta i Laurel kao mladoženja razmijenit će zavjete ispod sjenice nadsvođene ružama penjačicama. Emma će nositi dugačak svileni veo koji je Parkerina majka skrojila od starog stolnjaka, a do oltara će je pratiti Harold, Parkerin ostarjeli, dobrodušni retriver.


Uz stazu su već bili poredani uzvanici, galerija Barbika, Kenova i raznih plišanih lutaka i životinja. ,,Ovo je privatna ceremonija, samo za uski krug uzvanika”, tumačila je Parker dok je namještala Emmin veo, ,,s malim primanjem na trijemu koje će se održati nakon obreda. Dobro, a gdje je kum?” Laurel, s nedavno oguljenim koljenom, razmicala je grane hortenzija. „Pobjegao je i popeo se na drvo loveći vjevericu. Ne mogu ga natjerati da siđe.” Parker je zakolutala očima. „Ja ću ga dovesti. Ti ne bi smjela vidjeti nevjestu prije vjenčanja. To donosi nesreću. Mac, ti pričvrsti Emmin veo i daj joj buket. Laurel i ja ćemo skinuti gospodina Fischa s drveta.” ,,Ja bih radije išla na kupanje”, rekla je Mac dok je odsutno potezala veo. „Možemo otići nakon što se ja udam.” „Valjda. A tebi vjenčanja nisu dojadila?” ,,Oh, ne smeta mi. A ovdje tako lijepo miriše. Sve je tako lijepo.” Mac je pružila Emmi kiticu maslačaka i divljih ljubičica. „Izgledaš lijepo.” To je bilo potpuno točno. Emmina tamna, sjajna kosa prelijevala se ispod bijele čipke. Oči su joj svijetlile dubokim, tamnim sjajem dok je mirisala vjenčani buket. Koža joj je preplanula, nekako sva zlatasta, pomislila je Mac i namrštila se na svoju vlastitu mliječnobijelu kožu. Prokletstvo crvenokosih, govorila je njezina majka jer je Mac svoju kao mrkva crvenu kosu dobila od oca. S osam godina, bila je visoka za svoju dob i mršava kao kolac, sa zubima već zarobljenima u omraženoj žičanoj protezi. Pomislila je da pokraj nje Emma izgleda kao ciganska princeza. Parker i Laurel vratile su se smijući se, s podmuklim mačjim kumom čvrsto stegnutim u Parkerinu naručju. „Svi trebaju zauzeti svoja mjesta.” Parker je prebacila mačku u Laureline ruke. „Mac, ti se moraš odjenuti! Emma...” „Ne želim biti djeveruša.” Mac je bacila pogled na haljinu s nabranim rukavima prebačenu preko vrtne klupe. ,,Ta stvar grebe i vruće je u njoj. Zašto gospodin Fisch ne bi bio djeveruša, a ja ću biti kum?” „Zato što je već sve isplanirano. Svi su nervozni prije vjenčanja.” Parker je zabacila na leđa svoje duge smeđe pletenice i podignula haljinu provjeravajući je li negdje zaprljana. Zadovoljna rezultatom, gurnula ju je prema Mac. „Sve je u redu. Bit će to divan obred s pravom ljubavi i sretnim životom zauvijek.” „Moja mama kaže da je sreća zauvijek hrpa sranja.” Nakon Macine izjave nastupio je trenutak tišine. Neizgovorena riječ razvod visjela je u zraku. „Mislim da to ne mora biti tako.” S razumijevanjem u očima, Parker je stavila ruku na Macinu golu nadlakticu. „Ne želim odjenuti tu haljinu. Ne želim biti djeveruša. I ne želim...”


„Dobro. U redu je. Možemo se praviti kao da imamo djeverušu. Ti bi mogla slikati.” Mac je spustila pogled na fotoaparat koji je, zaboravljen, visio s njezina vrata. „Slike mi nikada ne ispadnu dobro.” „Možda ovaj put ispadnu. Hajde, bit će zabavno. Ti ćeš biti službeni fotograf na vjenčanju.” „Slikaj mene i gospodina Fischa”, navaljivala je Laurel i podignula mačku do svog lica. „Hajde, slikaj nas, Mac!” Bez mnogo entuzijazma, Mac je podignula fotoaparat i pritisnula okidač. „Trebali smo se toga sjetiti već prije! Prvo ćeš snimiti portrete mladenke i mladoženje, a onda još mnogo slika tijekom obreda.” Ponesena novom idejom Parker je odložila haljinu na grm hortenzije. „Bit će dobro, bit će zabavno. Ti kreni naprijed s mladenkom i Haroldom. Pokušaj napraviti nekoliko dobrih slika. Ja ću pričekati ovdje, a onda ćemo pustiti glazbu. Hajde, krenimo!” Poslije će biti biskvita i limunade, podsjetila se Mac. A kasnije, kupanje i zabava. Nije važno budu li slike glupe, nije važno što je baka u pravu i što fotoaparat još nije za nju. Nije važno što će se mama ponovno rastati ni što se očuh, koji je bio sasvim u redu, već odselio. Nije važno što je vječna sreća sranje jer sve je to, tako i tako, samo pretvaranje. Pokušala je slikati Emmu i poslušnoga Harolda, zamišljajući kako dobiva razvijene fotografije, a na njima su mrlje od njezina palca i mutni, nejasni likovi kao i uvijek. Kad je počela glazba, požalila je što nije odjenula svrabljivu haljinu i što je odbila biti Emmina djeveruša samo zato što su je mama i baka oneraspoložile. stoga je požurila naprijed, stala sa strane i potrudila se snimiti lijepu fotografiju Harolda i Emme dok prolaze vrtnom stazom prema oltaru. Kroz leću sve izgleda drukčije, pomislila je. Može fokusirati Emmino lice, veo prebačen preko nemirne kose i sunce koje sjaji kroz čipku. Lijepo. Snimila je još nekoliko fotografija kad je Parker, kao svećenik Whistledown, započela s Dragi mladenci, kad su se Emma i Laurel primile za ruke, a Harold se sklupčao pokraj njihovih nogu i zahrkao. Primijetila je kako je Laurelina kosa sjajna, kako se Sunčev sjaj prelijeva po kovrčama koje proviruju ispod starog cilindra. Kako se brkovi gospodina Fischa trzaju dok zijeva. Kad se to dogodilo, dogodilo se i unutar Mac i izvan nje. Tri prijateljice stale su ispod bujnoga bijelog luka vrtne sjenice, trolist lijepili mladih djevojaka. Mac se instinktivno pomaknula, tek nekoliko centimetara i neznatno nagnula fotoaparat. Nije znala da je to kompozicija, znala je samo da tako izgleda bolje. A plavi leptir zalepršao je poprijeko preko objektiva i sletio na zlatnožuti cvijet maslačka u Emminu buketu. Iznenađenje i veselje zasjali su gotovo istovremeno na licima djevojčica uokvirenih bijelim ružama.


Mac je pritisnula okidač. Znala je, znala, da fotografija neće biti nejasna i tamna ili zamrljana i isprana. Njezin palac neće zaklanjati leću. Znala je točno kako će slika izgledati, znala je da baka ipak nije bila u pravu. Možda je vječna sreća sranje, ali znala je da želi snimati fotografije trenutaka koji su sretni. Jer onda traju zauvijek.

1.

Prvoga siječnja Mac se prevrnula pokušavajući isključiti budilicu i ustanovila da leži na podu svoga ateljea. „Sranje. Sretna Nova godina.” Ležala je omamljena i zbunjena sve dok se nije sjetila da se sinoć nije uspjela popeti stubama u svoju sobu — a alarm, namješten da je probudi u podne, dolazi iz njezina računala. Podignula se i doteturala do kuhinje i aparata za kavu. Zašto se ljudi žele vjenčati na Staru godinu? Zašto žele pretvoriti praznik nami jenjen maratonskom opijanju i, vjerojatno, neprikladnom seksu u formalnu ceremoniju? I baš moraju uvući u to obitelj i prijatelje, da ne spominjemo službenog fotografa. Naravno, kad je primanje konačno završilo, oko dva sata ujutro, mogla je otići u krevet kao razumna osoba, a ne učitavati fotografije, pregledavati ih — i potrošiti dodatna tri sata na Hines-Myers vjenčanje. Ali, čovječe, dobila je nekoliko dobrih fotki. I nekoliko odličnih. Ili su sve bezvezne, a ona ih je noćas prosuđivala kroz izmaglicu euforije. Ne, bile su to dobre snimke. Dodala je tri žlice šećera u kavu i popila je stojeći pokraj prozora, gledajući snježni prekrivač koji je prekrio vrtove i livade imanja Brownovih. Dobro su obavile posao na vjenčanju, pomislila je. A možda će Bob Hines i Vicky Myers izvući pouku iz toga i dobro poraditi na svome braku. U svakom slučaju, sjećanja na taj dan neće izblijedjeti. Trenuci, veliki i mali, zabilježeni su. Bob i Vicky moći će im se vratiti svaki put kad to požele, već sutra, za tjedan dana ili za šezdeset godina. A to je, pomislila je, moćno kao i slatka, crna kava u hladno zimsko prijepodne. Otvorila je kuhinjski ormarić i izvadila kutiju Pop-Tartsa, pojela jedan komad Štojeći i počela pregledavati svoj raspored za današnji dan. Clay-McFearson (Rod i Alison) vjenčanje u osamnaest sati. Mladenka i njezina pratnja dolaze u tri, mladoženja i njegovi u četiri. Radni dogovor u Parkerinoj kući u dva sata.


Dovoljno vremena za tuširanje, odijevanje, brzi pregled bilješki, provjeru i još jednu provjeru opreme. Prema posljednjoj prognozi, vrijeme bi trebalo biti sunčano s najvišom mogućom temperaturom o k o nule. Vjerojatno će moći uhvatiti nekoliko zgodnih pripremnih fotografija po danjem svjetlu i možda nagovori Alison na poziranje za portret na balkonu, sa snijegom u pozadini. Mladenkina majka Dorothy (zovite me Dottie) nametljiva je i zahtjevna, ali s njom će se moći izići na kraj. Parker će to riješiti bez problema. Parker je mogla izići na kraj sa svakim u svako vrijeme. U samo pet godina Parkerina energija i odlučnost pretvorili su Zavjete u jednu od najboljih tvrtki za pripremu vjenčanja u državi; tragičnu smrt njezinih roditelja u nadu, a raskošan viktorijanski dom i prekrasno zemljište imanja Brownovih u uspješan i jedinstven posao. A ja sam, pomislila je Mac žvačući posljednju roladu, jedan od razloga za to. Prešla je preko ateljea prema svojem stanu na katu, pa zastala ispred jedne od najdražih fotografija. Blistava, zanesena mladenka lica podignuta uvis, raširenih ruku, uhvaćena u kiši ružičastih ružinih latica. Naslovnica časopisa „Today’s Bride”, pomislila je Mac. Jer sam toliko dobra. U debelim čarapama, flanelskim hlačama i majici, popela se stubama kako bi se iz umorne ovisnice o slatkišima u pidžami transformirala u sofisticiranu, službenu fotonovinarku za vjenčanja. Ignorirala je nenamješten krevet — zašto se truditi kad će se posteljina tako i tako opet izgužvati? — i nered u spavaonici. Vrući tuš, uz šećer i kavu, obavio je posao i rastjerao ostatke paučine u očima pa se mogla ozbiljno posvetiti današnjem poslu. Imala je mladenku koja je bila voljna iskušati nešto kreativno, pasivnoagresivnu mladenkinu majku koja misli da sve zna najbolje i slijepo zaljubljena mladoženju koji će učiniti bilo što da usreći svoju nevjestu. A oboje, i mladenka i mladoženja, izrazito su fotogenični. Ova, zadnja stavka pružala je poslu izazov i zadovoljstvo. Ona mora osmisliti fotoputovanje kroz njihov dan, putovanje koje će biti i spektakularno i jedinstveno. Mladenkine boje, razmišljala je razmatrajući mentalne bilješke dok je prala kratku, kuštravu crvenu kosu... Srebro i zlato. Elegantno, glamurozno. Prethodno je već pogledala cvijeće i tortu — i jedno i drugo danas dobivaju završni izgled - darove za uzvanike, stolnjake, garderobu posluge, ukrase za kosu. Od benda je dobila popis pjesama s označenim prvim plesom mladenaca, plesom majka-sin i otac-kći. I tako, sljedećih nekoliko sati njezin će se svijet okretati oko Roda i Alison. Odabrala je odjeću, nakit i šminku s podjednakom pažnjom s kojom je odabrala i opremu za rad. Opremljena, krenula je van i pretrčala kratku stazu koja je dijelila paviljon na jezeru, u kojemu je bio njezin atelje i mali stan, do rezidencije Brownovih.


Snijeg je svjetlucao i stvarao sitne kristale na ovratniku od hermelina, a zrak je bio hladan i čist kao planinski led. Zimsko vjenčanje, bijelo vjenčanje, snijeg posvuda, led bliješti na drveću, kaplje s ogoljelih vrba uz jezero. A tu je i maštovita stara viktorijanska kuća s brojnim krovovima i polukružnim prozorima, diže se uvis blijedoplava naspram tvrde ljuske neba. Balkoni, terase i prostrani trijem pozdravljaju sezonu s girlandama cvijeća i ukrasnih lampica. Dok je hodala po stazi očišćenoj od snijega, proučavala ju je kao što je često činila. Voljela je njezine zakrivljene linije i kutove, suptilne blijedožute detalje istaknute na nježno plavoj fasadi. U djetinjstvu joj je ta kuća bila dom gotovo kao i njezina vlastita. Često čak i više, jer se u njezinoj živjelo uz majčine stalne kapriciozne ispade i hirove. Parkerini roditelji bili su topli, gostoljubivi, srdačni i postojani. Pružili su mirnu luku u oluji njezina djetinjstva. Tugovala je zbog njihova gubitka prije sedam godina jednako kao i njezina prijateljica. Sada je imanje Brownovih bilo njezin dom. Njezin posao. Njezin život. I to dobar život, na svakoj razini. Što može biti bolje obavljanja posla koji voliš, s najboljim prijateljicama koje se mogu zamisliti? Ušla je kroz stražnja vrata, objesila torbu s rezervnom opremom u predsoblju i obišla kuću kako bi zavirila u Laurelino područje. Njezina prijateljica i partnerica stajala je na stolici i pažljivo aranžirala srebrne kale na slojeve svadbene torte. Svaki cvijet blistao je na malenom zlatnom postolju u obliku akantusova lista. Ovo je savršeno, McBaine.” Dok je postavljala sljedeći cvijet, Laurelina ruka bila je mirna i precizna kao ruka kirurga. Zlaćanu kosu smotala je na zatiljku u neuredan čvor, što je nekako pristajalo uz njezino uglato, trokutasto lice. Sjajne oči, duboko plave kao potočnice bile su koncentrirane i stisnute u uske proreze. ,,Drago mi je što su se ipak odlučili za gornji vijenac od ljiljana umjesto figurica mladoženje i mladenke. Ovako je dizajn potpun. Čekaj samo dok to unesemo u plesnu dvoranu. Bit će senzacionalno.” Mac je izvukla fotoaparat. „Ovo je dobra slika za našu web- stranicu. U redu?” „Naravno. Jesi li uspjela bar malo odspavati?” „Srušila sam se tek u pet sati, ali sam zato povukla do podneva. Ti?” „Na nogama do pola tri. Dizanje u sedam da dovršim mladoženjinu tortu, deserte — i ovo. Drago mi je što imamo dva tjedna stanke do sljedećeg vjenčanja.” Letimice je pogledala prijateljicu. „Nemoj to reći Parker.” „Pretpostavljam da je i ona već ustala.” „Bila je ovdje već dvaput. Vjerojatno je posvuda bila dva puta. Mislim da sam čula Emmu kad je došla. Možda su obje sada u uredu.” ,,I ja sam krenula tamo. Dolaziš?”


„Za deset minuta. Stići ću na vrijeme.” „Na vrijeme je prekasno u Parkerinu svijetu.” Mac se smijuljila. „Pokušat ću je zaokupiti nečim.” „Samo joj reci kako se neke stvari ne mogu požurivati. I kako će mladenkina majka dobiti toliko komplimenata za svadbenu tortu da će nam se konačno skinuti s leđa.” „To bi moglo proći.” Mac je krenula dalje i obišla predvorje i veliku salu u kojoj će se održati vjenčanje. Emmaline i njezini patuljci već su radili punom parom, skidajući dekoracije s prošlog vjenčanja i postavljajući nove. Svaka mladenka ima svoju viziju, a ova je željela mnoštvo zlatnih i srebrnih vrpci i girlandi nasuprot ljubičastim i blijedožutim novogodišnjim ukrasima. Vatra u kaminu bila je pripremljena i bit će upaljena prije nego što počnu stizati uzvanici. Redovi i redovi stolica bili su presvučeni u bijelu draperiju sa srebrnim mašnama. Emma je već postavila na kamin srebrne svijećnjake sa zlatnim svijećama, a mladenkine omiljene kale bile su posvuda u visokim, uskim, staklenim vazama. Mac je obišla prostoriju, proučila kutove, osvjetljenje, mogućnosti kompozicije slike i, dok se penjala stubama na treći kat, napravila još nekoliko dodatnih bilješki. Kao što je i očekivala, pronašla je Parker u sobi za sastanke okruženu laptopom, BlackBerryjem, spisima, mobitelom i slušalicama. Gusta smeđa kosa spuštala joj se niz leđa povezana u rep. Glatko i jednostavno. Dobro se slagalo s kostimom — golubinje sivim — koji će se uklopiti i naglasiti mladenkine boje. Parker je uvijek mislila na sve. Ništa nije bilo prepušteno slučaju. Nije podignula glavu, ali je zaokružila prstom po zraku i nastavila raditi na računalu. Poznavajući signal, Mac je prešla preko prostorije do aparata za kavu i natočila kavu za obje. Sjela je, odložila radnu mapu i otvorila svoju bilježnicu. Parker se zavalila u naslon stolice, nasmiješila i podignula šalicu. Bit će to dobra stvar. Nema sumnje. ,,Ceste su očišćene, vrijeme je dobro. Mladenka je ustala, doručkovala i obavila masažu. Mladoženja je bio u teretani i na plivanju. Dostava hrane stiže na vrijeme. Posluga je na broju.” Pogledala je na sat. Gdje su Emma i Laurel?” ,Laurel postavlja zadnje detalje na svadbenu tortu koja je, usput, veličanstvena. Emmu nisam vidjela, ali radovi na dekoriranju sale su počeli. Zgodno. Želim nekoliko snimaka vani. Prije i poslije.” ..Nemoj zadržati mladenku predugo vani. Na vjenčanju ne želimo crveni nos i šmrcanje.” ,,Vjerojatno ćete mi morati skinuti njezinu majku s vrata.” ,,Primljeno na znanje.” Emma je užurbano ušla u sobu s dijetalnom Colom u jednoj ruci o mapom u drugoj. „Tink se nije pojavila. Liječi mamurnost.


Dakle, kratka sam za jednu osobu. Neka ovo bude brzopotezno, u redu? Spustila se u stolicu, a valovita crna kosa poskakivala joj je ramenima. „Oda je mladenaca i salon dovršeni. Predvorje i stubište pri kraju. Buketi i kitice za zapučke pripremljeni. Glavnu salu i plesnu dvoranu tek smo počeli opremati. Moram se vratiti dolje. ”Djevojka s cvijećem?” ,, Bijele ruže, mirisne kutijice, srebrne i zlatne vrpce. Napravila sam joj vijenac za glavu — ruže i sadarka — čeka je kod frizera. Prekrasan je. Mac, trebalo bi mi nekoliko fotografija cvjetnih aranžmana, ako budeš imala vremena. Ako si u stisci, snimit ću ih sama.” „Pobrinut ću se za to, ne brini se.” „Hvala. A što se tiče mladenkine majke...” „Ona je moja briga”, rekla je Parker. „Trebam...” Emma je zastala kad je Laurel ušla u sobu. „Ne kasnim”, izjavila je Laurel. ,,Tink nije došla”, rekla je Parker. „Emmi treba pomoć.” ,,Ja mogu uskočiti. Moram još namjestiti središnji ukras na tortu i aranžirati deserte, ali sad imam vremena.” „Proučimo raspored još jedanput.” ,,Čekaj.” Emma je podignula svoju limenku Cole. „Prvo zdravica. Sretna nam Nova godina, našoj, fenomenalnoj, nevjerojatnoj, neopisivoj, zadivljujućoj i vrlo seksi četvorki. Najbolje prijateljice zauvijek.” ,,Uz to pametne i uspješne.” Laurel je podignula bocu s vodom. „Za prijateljice i partnerice.” „Za nas. Prijateljstvo i pamet u četiri dijela”, dodala je Mac, ,,i vrhunski posao koji smo napravile sa Zavjetima.” ,,I za 2009.” Parker je podignula lončić s kavom. „Fenomenalne, nevjerojatne, seksi, pametne, uspješne, najbolje prijateljice imat će najbolju godinu do sada.” „Baš tako.” Mac se kucnula s ostalima. ,,Za Svadbeni dan, onda, sada i uvijek.” „Onda, sada i uvijek”, ponovila je Parker. A sada, raspored?” „Ja se bavim mladenkom”, započela je Mac, ,,od samog dolaska i prebacujem se na mladoženju kad i on stigne. Neformalne fotografije tijekom odijevanja, zatim poziranje kako je dogovoreno. Portreti unutra i vani. Tortu i aranžmane snimit ću odmah i pripremiti scene. Sve snimke obitelji i uzvanika prije obreda. Nakon vjenčanja trebat će mi samo četrdeset pet minuta za obiteljske fotografije, cijelu svitu i za mladenku i mladoženju.” „Cvjetni aranžmani u odajama mladenaca bit će gotovi do tri. Aranžmani u predvorju, salonu, stubištu, glavnoj sali i plesnoj dvorani do pet.” Parker je svrnula pogled prema Emmi. „Stići ćemo.” Snimatelj s videokamerom stiže u pet i trideset. Uzvanici dolaze između pet i trideset i šest sati. Glazbenici — gudački kvartet - počinju svirati u pet i četrdeset. Bend u plesnoj dvorani počinje sa svirkom u šest i trideset. Mladoženja u pratnji oca


izlazi u pet i pedeset. Mladenkina majka odmah za njima. Mladoženja i kum na položaju u šest.” Parker je nastavila naglas čitati precizan raspored. „Mladenkin otac, mladenka i njezina pratnja na mjestu u šest. Silazak i procesija. Obred traje dvadeset tri minute, povratak, obiteljski trenuci. Uzvanike ispraćamo u glavnu salu u šest i dvadeset pet. ”Bar se otvara , nastavila je Laurel, „glazba, počinje se iznositi hrana. ,,Od šest i dvadeset pet do sedam i deset fotografiranje. Pozdravni govor i objava novog Gospodina i Gospođe u sedam i petnaest.” Večera,zdravice”, ubacila se Emma. „Sve je pod kontrolom, Parks " ,.Želim biti sigurna da će prelazak u plesnu dvoranu i prvi ples biti najkasnije u osam i petnaest”, nastavila je Parker. „Mladenka je izrazila posebnu želju da njezina baka bude prisutna i da nakon prve serije i ona otpleše jedan ples sa svojim sinom. Ima devedeset godina i mogla bi se rano umoriti. Ako uspijemo obaviti rezanje torte u devet i trideset, baka će vjerojatno moći izdržati i do toga. ”Ona je stvarno draga”, dodala je Mac. Na probi sam napravila nekoliko zgodnih snimaka s njom i Alison. I danas ću ih slikati zajedno, već sam to zabilježila. Osobno, mislim da će baka izdržati do kraja. Nadam se. Kolači i deserti serviraju se dok se ples nastavlja. Bacanje buketa u deset i petnaest.” To je već pripremljeno”, potvrdila je Emma. ,, Bacanje podvezice, nastavak plesa. Posljednji ples u deset pedeset, balon puca, mladenci odlaze. Kraj priče, jedanaest sati. „Parker je ponovilo pogledala na sat. „Obavimo to. Emma i Laurel moraju se presvući. Nemojte zaboraviti slušalice.” ' Telefon je zavibrirao i Parker je pogledala na displej. ’’Mladenkina majka. Opet. Četvrti poziv od jutra.” ,,Uživaj”, rekla je Mac i šmugnula van. Obilazila je prostoriju po prostoriju, mičući se s puta Emmi i njezinoj ekipi koja je hujala kroz kuću s cvijećem, vrpcama i ukrasnim draperijama. Snimila je Laurelinu tortu, Emmine aranžmane i stvorila mentalnu sliku kadrova za snimanje. To je bila uobičajena praksa koja nikada nije smjela postati rutinom. Znala je, ako počne raditi rutinski, promaknut će joj situacije, dobri kadrovi, izgubit će svježinu. I svaki put kad bi osjetila zamor, sjetila bi se plavog leptira koji slijeće na kiticu maslačka. Zrak je mirisao na ruže i ljiljane, odzvanjao je od žamora i ubrzanih koraka. Svjetlost se prosipala kroz visoke prozore u mekim prugama i blistala na zlatnim i srebrnim vrpcama. „Slušalice, Mac!” Parker je sjurila niz stube. „Mladenka stiže.” Dok je Parker žurila dolje da dočeka mladenku, Mac je potrčala na kat. Ignorirajući hladnoću razmaknula je velika balkonska vrata upravo u trenutku kad je bijela limuzina doklizala do prilaza u kuću. Mac se namjestila, podignula fotoaparat i čekala.


Prvo je izišla kuma pa mladenkina majka. „Pomakni se, pomakni se malo”, mrmljala je. Za njima se pojavila mladenka. Alison je bila u trapericama. Krznene čizmice, iznošena jakna od jelenje kože i žarkocrveni šal. Mac je zumirala, promijenila otvor blende. „Hej, Alison!” Mladenka je pogledala uvis. Iznenađenje se pretvorilo u razdraganost, i na Macino veselje, Alison je podignula obje ruke u ruke u zrak, zabacila glavu i nasmijala se. I ovo je, pomislila je Mac zaustavljajući trenutak fotoaparatom, početak putovanja. Za desetak minuta, mladenkin apartman — negdašnja Parkerina soba — uzavreo je od užurbane aktivnosti. Dvije frizerke ukrstile su svoje alate i talente, kovrčajući, ravnajući i oblikujući, a druge dvije razmahale su se s bojama i lončićima. Tako potpuno ženski, razmišljala je Mac dok se diskretno kretala po prostoriji. Mirisi, pokreti, zvukovi. Mladenka je i dalje bila u žarištu - ali kod ove nema nervoze, zaključila je. Alison je bila spokojna, sigurna, blistava i čavrljala je kao djevojčica. S njezinom majkom, međutim, bila je sasvim drukčija priča. „Ali imaš tako divnu kosu! Zar ne misliš da bi je trebala ostaviti raspuštenu? Ili bar dio. Možda...” „Vijenac mnogo bolje stoji na podignutoj kosi. Opusti se, mama.” „Ovdje je prevruće. Mislim da je ovdje prevruće. I Mandy bi trebala malo odrijemati. Bit će nervozna i nešto će učiniti pogrešno, sigurna sam.” „Bit će u redu.” Alison je bacila pogled prema djevojčici zaduženoj za cvijeće. Stvarno mislim… ,,Moje dame!” Parker je ugurala u sobu kolica sa šampanjcem, voćem i pladnjevima sira. „Muškarci stižu. Alison, frizura ti je prekrasna . Apsolutno kraljevska.” Natočila je šampanjac u visoku čašu i ponudila je mladenki. , .Stvarno mislim da ne bi trebala piti prije obreda. Danas gotovo ništa nije jela i ...”

Oh, gospođo McFearson. Tako mi je drago što ste već odjeveni i spremni. Fantastično izgledate. Mogu li vas ukrasti samo na trenutak? Voljela bili da pogledate salon prije nego što počnemo. Želimo se uvjeriti da je sve savršeno, zar ne? Vratit ćemo se za minutu.” Parker joj je gurnula šampanjac u ruku i izgurala je iz sobe. Alison je s odobravanjem ispustila jedan dugački ‘Puuf!’ i nasmijala se. Sljedećih sat vremena Mac se prebacivala između mladenkinih i mladoženjinih odaja. Između parfema i tila, kopči za manšete i kravate. Naposljetku se ponovno vratila na mladenkin teritorij, obišla djeveruše koje su pomagale jedna drugoj pri odijevanju. I pronašla Alison samu, kako stoji pred svojom vjenčanicom.


Sve je tu, pomislila je dok je nečujno pripremala snimak. Znatiželja, radost — s tek malom naznakom tuge. Pritisnula je okidač u trenutku kad je Alison posegnula prema haljini i lagano prešla prstima preko sjajnog steznika. Odlučujući trenutak, kad se sve što žena osjeća reflektira na njezinu licu. Onda je trenutak prošao, a Alison se osvrnula. „Nisam očekivala da ću se tako osjećati. Tako sam sretna. Toliko sam zaljubljena u Roda, toliko spremna da se udam za njega. Ali tu je taj mali teret na srcu, točno ovdje.” Potapšala se po prsima. „To nisu živci.” „Tuga. Samo dodir tuge. Jedna faza tvog života danas završava. Imaš pravo biti malo tužna i pozdraviti se s bivšim životom. Znam točno što ti treba. Ostani ovdje.” Mac se vratila za nekoliko trenutaka s Alisoninom bakom. I još jedanput se povukla. Mladost i zrelost, pomislila jr. Početak i kraj, veze i postojanost. I ljubav. Snimila je zagrljaj, ali to nije bilo to. Snimila je svjetlucanje suza, i još uvijek ništa. Tada je Alison spustila čelo na bakino i samo jedna suza spustila joj se niz obraz dok je vjenčana haljina svjetlucala iza njih. Savršeno. Plavi leptir. Dok se mladenka odijevala, snimila je nekoliko fotografija svadbene pratnje i potom formalni portret mladenke pri savršenu dnevnom svjetlu. Kao što je i očekivala, Alison je bila spremna suprotstaviti se hladnoći na terasi. I ignorirala je Parkerin glas u slušalicama dok je žurila u mladoženjin prostor kako bi to ponovila i s Rodom. Nakon toga izišla je u predvorje i naletjela na Parker. „Trebam mladoženju i njegovu pratnju u prizemlju odmah, Mac. Već kasnimo dvije minute.” Oh, Bože!” rekla je Mac s glumljenim užasom i šmugnula natrag u mladenkine oda je. „Gosti su na svojim mjestima”, čula je Parkerin glas u slušalicama nakon nekoliko trenutaka. „Mladoženja i kum su na mjestu. Emma, skupi mladenkinu pratnju.” „Krećem.” Mac je tiho izišla iz sobe i zauzela svoj položaj na dnu stubišta dok je Emma organizirala djeveruše. „Spremni smo. Daj znak za glazbu.” „Glazba kreće”, odgovorila je Parker „Počnite silaziti.” Djevojčici s cvijećem očito nije trebao poslijepodnevni san jer je gotovo otplesala niz stube. Na Laurelin znak zastala je kao veteranka, pa nastavila dostojanstveno preko predvorja, u golemi salon i niz prolaz između stolica. Slijedile su je djeveruše, u svjetlucavu srebru i, konačno, kuma u zlatu. Mac je čučnula kako bi uhvatila u kadar mladenku i njezina oca koji su stajali na vrhu stubišta i držali se za ruke. Dok je glazba postajala sve glasnija, podignuo je kćerinu ruku do usana i potom je položio na svoj obraz. Dok je pritiskala okidač, Mac su zapekle oči.


Gdje je sada njezin otac, pitala se. Jamajka? Švicarska? Kairo? Odagnala je tu misao i bol koja ju je pratila i koncentrirala se na posao. U svjetlosti Emminih svijeća uhvatila je radost i suze. Uspomene. I ostala nevidljiva i izdvojena.

2. Sljedeći dan čekalo ju je mnoštvo obveza pa je počela raditi na slikama odmah te večeri. Ali i zato što je voljela raditi po noći — na miru, u svome prostoru, svojim vlastitim ritmom. Jutra su za kavu, taj prvi intenzivni val koji uzburkava krv, a dani su uglavnom rezervirani za klijente, snimanja, sastanke. Navečer, sama u svome studiju, mogla se u potpunosti koncentrirati na slike, sadržaj i obradu. Iako je gotovo isključivo radila s digitalnim fotoaparatom, zadržala je svoju crnu komoru. Čistila je snimke od mrlja, prilagođavala slojeve i oblikovala radnu verziju. Tek tada bi počela uređivati detalje. Korak po korak, obrađivala bi sliku usklađujući kontraste i omekšavajući sjene kako bi pristajale raspoloženju, kako bi stvorila sliku koja odražava upravo taj trenutak u vremenu, i radila bi sve dok ne bi osjetila ono što se nadala da će klijenti osjetiti. Ujutro je, kao i obično, ponovno pregledala noćašnji rad provjeravajući slaže li se jutarnja Mac sa svojom noćnom dvojnicom. Sjedeći u potpunoj tišini u flanelskoj pidžami i debelim soknama, neočešljane žarkocrvene kose iz koje su stršili čuperci, proučavala je gomile slika. Na vjenčanjima je uvijek bila u gužvi, pritisnuta. S ljudima, riječima, emocijama. Blokirala ih je ili propuštala u svoj um dok je tražila pravi kut, pravi ton, pravi trenutak. Ali ovdje je sama sa slikama, slikama koje je mogla učiniti savršenima. Popila je kavu, pojela jabuku kako bi se iskupila za rolade prošlog jutra, i proučavala stotine fotografija koje je snimila na vjenčanju i desetak onih koje je noćas obradila. Jutarnja Mac čestitala je noćašnjoj Mac na dobro obavljenu poslu. Još ima dosta posla, razmišljala je, a kad odabere najbolje od najboljih, pregledat će ih još jedanput prije nego što pozove mladi par na prezentaciju za konačni odabir. Ali to će biti tek za koji dan. Prije nego što je otišla pod tuš provjerila je termine u svojem radnom kalendaru. Traperice i džemper mogli bi proći za snimanje u studiju, ali onda će se morati presvući za poslijepodnevni radni dogovor. Pravila Zavjeta nalagala su poslovnu odjeću za sastanke s klijentima. Kopala je po ormaru tražeći crne hlače i crnu košulju. Poslije bi preko toga mogla navući sako i tako zadovoljiti uvjet službenog odijevanja. Prebirala je po nakitu dok nije pronašla ono što je odgovaralo odjeći, nabacila malo šminke i zaključila da je posao obavljen. Prema njezinu mišljenju, ateljeu je trebalo posvetiti više pažnje nego fotografu.


Elizabeth i Charles, razmišljala je dok je pripremala prostor. Zaručničke slike. Na razgovoru su bili odlučni, prisjećala se. Traže formalno, jednostavno, izravno. Pitala se zašto onda nisu zamolili nekog prijatelja s idiot-kamerom da ih slika. Te riječi su joj umalo izletjele i pred klijentima - ali je Parker na vrijeme naslutila njezine misli i dobacila joj upozoravajući pogled. Osmjehnula se kad se toga sjetila. „Klijent je kralj”, ponovila je mantru dok je namještala pozadinu za slike. „Ako žele dosadno, to će i dobiti.” Dovukla je reflektore i namjestila raspršivač svjetla. Dosadno, u krajnjem slučaju, može biti korektno i zgodno. Izvukla je tronožac, uglavnom zato što su to bili ljudi koji očekuju mnoštvo opreme. Nakon što je odabrala objektive, provjerila osvjetljenje, stavila navlake na stolice, klijenti su pokucali na vrata. „Točno na vrijeme.” Brzo je zatvorila vrata za njima i blokirala navalu ledena vjetra. „Danas je surovo vrijeme vani. Dopustite mi da uzmem vaše kapute.” Izgledaju savršeno, pomislila je. Barbie i Ken — tipičan prizor više klase. Hladna plavuša, besprijekorno odjevena i zgodan, njegovan heroj. Jednim dijelom poželjela ih je malo razbarušiti, tek malčice, i učiniti ih ljudskijima. „Jeste li za kavu?” ,,Oh ne, ali hvala vam.” Elizabeth joj je udijelila osmijeh. „Željeli bismo to što prije obaviti. Danas smo zatrpani obvezama.” Dok je Mac prihvaćala njihove kapute, Elizabeth je promotrila prostoriju. „To je prije bio paviljon uz jezero?” „Tako je.” „To je... zanimljivo. Očekivala sam, pretpostavljam, nešto složenije. No, svejedno.” Prišla je zidu i zagledala se u uokvirene fotografije. „Vjenčanje Charlesove rođakinje, ovdje u studenome, bilo je prekrasno. I ona ne prestaje hvaliti i vas i vaše partnerice. Je li tako, Charles?” „Da. Zato smo se i odlučili za vašu agencija.” „Organizatorica vjenčanja i ja sljedećih nekoliko mjeseci blisko ćemo surađivati. Mogu li se negdje osvježiti prije nego što počnemo?” upitala je Elizabeth. „Naravno.” Mac ju je povela do kupaonice pitajući se što se tu ima osvježiti. „Dakle, Charles.” Mac je mentalno olabavila savršeno vezan windsorski čvor njegove kravate. „Što sve danas vas dvoje trebate obaviti?” „Imamo sastanak o detaljima jelovnika i moramo se otići prijaviti za vjenčanje. Elizabeth će otići na sastanak s dvije dizajnerice haljina koje joj je preporučila vaša partnerica.” „To je uzbudljivo.” A ti djeluješ oduševljeno, pomislila je, kao da se spremaš na godišnji pregled kod stomatologa. „Ima toliko mnogo detalja. Pretpostavljam da ste vi već navikli na sve to.” „Svako je vjenčanje prvo. Hoćete li, molim vas, stati iza ove stolice? Dok se Elizabeth priprema, provjerit ću osvjetljenje.” Poslušno se pomaknuo i ostao stajati ukočen kao motka.


Opustite se , rekla mu je. „Ovo će biti lakše i brže nego što mislite a možda bude i zabavno. Koju vrstu glazbe volite?” Glazbe? ,,Da pustit ću nam nešto.” Prišla je komodi i počela prebirati po diskovima. Natalie Cole i balade. Romantično. Klasično. Kako vam se čini? ,,Dobro . To je uredu.” Mac se vratila natrag i dok se pretvarala da namješta fotoaparat uhvatila ga je kako kradomice pogledava na sat. „Jeste li već izabrali lokaciju za medeni mjesec?” Razmišljamo o Parizu.” Govorite li francuski? Prvi put se ležerno nasmiješio. „Ni riječ.” ,Pa, to je avantura”, rekla je kad im se pridružila Elizabeth izgledajući potpuno, apsolutno, jednako savršeno kao i prije. Kostim je vjerojatno Armanijev i izvrsno krojen. Indigoplava boja odlično joj je pristajala i Mac je pretpostavila da je izabrala za Charlesa kamenenosivo odijelo kako bi to još više istaknula. ,,Počnimo sa sjedećim pozama. Elizabeth, vi sjednite na stolicu,a Charles neka stane iza vas. Samo još malo ulijevo, Charles. A vi, Elizabeth nagnite se samo malčice prema prozoru. Namjestite se dublje u naslonu prema Charlesu — opustite se. Charles, stavite ruku na njezino lijevo rame. Vi stavite ruku preko njegove, tako će se vidjeti i taj spektakularni zaručnički prsten.” Snimila je nekoliko brzih fotografija kako bi se opustili i odmrznuli početne , ukočene osmijehe. ,,Nagnite glavu.” ,,Prebacite težinu na desnu nogu.” „Ispravite ramena.” On je stidljiv pred kamerom i neznatno stidljiv s ljudima, razmišljala je Mac. A ona je monumentalno napeta. U panici da neće izgledati savršeno. Pokušala ih je opustiti pitajući kako su se upoznali, kako su se zaručili — iako ih je to već pitala kad su dogovarali seansu. I ponovno je dobila iste odgovore. Jedva je zagrebla po površini. Mogla bi se ovdje zaustaviti, pomislila je, i dati im točno ono što misle da žele. Ali to ne bi bilo 0n0 što im je potrebno. Odmaknula se od fotoaparata, Čim je to napravila, tijela su im se opustila i Elizabeth je nakrivila glavu i nasmiješila se gore prema Charlesu. On joj je namignuo. Dobro, dobro, pomislila je. Ipak ima nešto ljudsko u njima. „Napravili smo nekoliko vrlo lijepih formalnih snimaka. Znam da ste to željeli, ali pitam se, biste li bili voljni učiniti nešto za mene?” „Stvarno smo u stisci s vremenom”, započeo je Charles.


,,Oh, neće trajati dulje od nekoliko minuta. Ustanite, Elizabeth. Dopustite da maknem ovu stolicu.” Odvukla ju je na stranu pa skinula aparat s tronošca. „Što kažete na zagrljaj. Ne sa mnom. Vas dvoje.” „Ja ne...” „Zagrljaji nisu protuzakoniti u Connecticutu, čak i ako niste zaručeni. Samo jedan mali eksperiment i za dvije minute pustit ću vas na miru.” Dohvatila je svjetlomjer, provjerila otvor blende, popravila ga. „Naslonite svoj desni obraz na njegova prsa, ali zakrenite lice malo prema meni. I pogledajte tamo. Charles, nagnite glavu prema Elizabeth i samo malo izbočite bradu prema meni. Duboko udahnite i ispustite zrak, samo izdahnite. Držite u zagrljaju osobu koju volite, točno? Uživajte! I gledajte prema meni, točno prema meni. Pomislite kako ste se osjećali kad ste se prvi put poljubili.” Evo ga! Osmi jesi su bili brzi, spontani. Mekan na njezinu licu, razdragan i pomalo sramežljiv na njegovu. „Još jednu, samo još jednu, isto tako.” Uspjela je snimiti još tri prije nego što su se opet ukočili. „Gotovo. Pripremit ću nekoliko radnih verzija za odabir do...” „Možemo li ih sada pogledati? To su digitalne snimke, zar ne?” Navaljivala je Elizabeth. „Željela bih dobiti predodžbu o tome kako su ispale.” „Naravno.” Mac je prišla računalu i prebacila fotografije s kartice. „Još su sirove, ali dovoljno je za ilustraciju.” ,,Da . Elizabeth se namrštila kad su se slike polako počele nizati na zaslonu. ,,Da, zgodne su. Ova — ova tamo.” Mac je zaustavila prezentaciju na jednoj od slika u strogoj studijskoj pozi. Ta?” Da,to sam htjela. Odlična je. Oboje izgledamo dobro i sviđa mi se kut. Tu ćemo uzeti, mislim.” Označit ću je. Kad smo već počeli, mogli biste pogledati do kraja. Mac je ponovno pokrenula prezentaciju. ,,Da uistinu jako dobre. Jako dobre. Mislim da je ona koju sam izabrala naj...” Zastala je kad se na monitoru pojavila slika na kojoj su zagljeni ,,Oh. Pa, ta je baš zgodna, zar ne?” ,,Mojoj će se majci svidjeti ona prva koju si izabrala.” Charles je stajao iza Elizabeth i masirao joj ramena. ,,Da svidjet će joj se. Točno. Uzet ćemo je za nju. Ali...” Skrenula je pogled s monitora i zagledala se u Mac. ,,Vi ste bili u pravu, a ne ja. Želim ovu sliku za našu zaručničku fotografiju. I podsjetite me na ovo u rujnu ako vam opet počnem govoriti kako trebate raditi posao. ,.Hoću. I ja sam pogriješila. Mislim da će s vama ipak biti ugodno raditi. Elizabeth je trebao trenutak vremena, a onda se nasmijala. Otpremila ih je do Parker. Ovi su klijenti, bar zasada, otvoreniji prema novim idejama nego kad su došli. A Parker joj duguje uslugu.


Smjestila se za računalo i počela pripremati albume. Za mladence, za punicu, svekrvu, dodatne fotografije za druge članove obitelji i uzvanike na vjenčanju. Kad je sve pripremila, ustanovila je da prije odlaska na sastanak ima upravo dovoljno vremena za brzi obrok od ostatka salate s i tjesteninom. Pojela je nekoliko zalogaja stojeći pokraj sudopera. Zaleđeno vilinsko carstvo, pomislila je, gledajući kroz prozor. Sve nepomično i savršeno. Dohvatila je čašu s dijetalnom Colom i otpila gutljaj. Maleni crveni kardinal lupnuo je o prozorsko staklo; zveket i brišuća mrlja crvenila. Trgnula se i prolila tekućinu po košulji. Gledala je glupu pticu kako leprša dalje, a srce joj je vibriralo u grlu. Onda je primi jetila mrlju na košulji. „Kvragu!” Svukla se i odbacila košulju na vrh prepune košare za rublje. Samo u grudnjaku i crnim hlačama, počela je brisati prolivenu tekućinu s poda, a uto je zazvonio i telefon. Poziv je dolazio s Parkerina broja i odgovorila je s uzrujanim: „Što?” „Ovdje je Betty Parker, došla je po svoje albume.” ,,Pa, uranila je dvadeset minuta. Doći ćemo, i ja i albumi — na vrijeme. Zabavi je nekako”, rekla je završavajući s čišćenjem. ,,I ne gnjavi me.” Isključila je telefon, okrenula se i krenula prema ateljeu. Zastala je ugledavši nepoznata čovjeka koji je stajao na ulazu u prostoriju. On je iskolačio oči, pocrvenio i s prokrkljanim ‘O, Bože’ naglo se okrenuo oko svoje osi. I s praskom udario o dovratak. „Isuse! Jeste li se ozlijedili?” Mac je odbacila telefon na stol i pritrčala čovjeku koji je zateturao. „Ne. Dobro sam. Oprostite.” „Krvarite. Vau, stvarno ste dobro opalili glavom. Možda bi bilo bolje da sjednete.” „Možda.” I staklasta pogleda kliznuo je niz dovratak na pod. Mac je čučnula do njega, odmaknula tamnu smeđu kosu koja mu je pala na čelo i dotaknula krvavu ogrebotinu koja je već bujala u impresivnu masnicu. „Dobro, nije rasječeno. Izbjegli ste šivanje. Ali je gadno natučeno. Čovječe, odjeknulo je kao da ste udarili u vrata čekićem. Malo leda, a onda...” „Molim? Hm, nisam siguran jeste li svjesni... Pitam se biste li možda ...” Primijetila je da mu pogled klizi prema dolje pa je i sama pogledala za njim. I ustanovila da mu je prsima zamalo pritisnula lice. ,,Ups. Zaboravila sam. Ostanite sjediti. Ne mičite se.” Skočila je na noge i odjurila. On nije bio siguran može li se pomaknuti. Dezorijentiran, smeten, sjedio je na podu leđima oslonjen o zid. Čak i s ptičicama iz crtića koje su mu kružile oko glave, morao je priznati da su to bila vrlo lijepa prsa. Nije ih mogao ne zapaziti. Ali nije bio nimalo siguran što bi u ovoj situaciji trebao reći ili napraviti. I činilo mu se najboljim izborom jednostavno ostati sjediti tamo gdje se nalazio.


Kad se vratila s vrećicom leda, imala je na sebi košulju. Vjerojatno nije trebao osjetiti kratki trzaj razočaranja. Opet je čučnula do njega na onome što su - primijetio je tek sada, kad mu prsa nisu više nisu zaklanjala pogled - bile vrlo dugačke noge. ,,Evo, pokušajte s ovim.” Stavila mu je vrećicu s ledom u ruku, podignula mu ruku i položila je na pulsirajuće čelo. I sjela na pete kao hrvač u ringu. Oči su joj bile zelene kao duboko, začarano more. .. I ko ste vi?” upitala ga je. Što? Hmm. Koliko prstiju vidite?” Podignula je u zrak dva prsta. Dvanaest. Nasmješila se. Jamice su joj udubile obraze, a njemu je srce udarilo u dvostrukom ritmu. Ne, ne vidite. Probajmo ovo. Što radite u mom ateljeu — ili, što radite ovdje prije nego što ste izgubili svijest pred mojim grudnjakom?" ..Ah. Imam dogovoren sastanak. Zapravo Sherry ima sastanak. Sherry Maguire?” Učinilo mu se da se smi ješak malo istanjio, jamice su nestale. ,Dobro, znači pogrešno mjesto. Trebate glavnu kuću. Ja sam Mackensie Elliot. Moja domena su fotografije.” Znam. Hoću reći, znam tko ste vi. Sherry nije bila baš precizna, tipično za nju, o tome gdje se trebamo naći.” ,Ni o vremenu jer naručeni ste tek u dva sata.” ,Rekla je da računa oko jedan i pol, što znači da će biti ovdje u dva. Trebao sam se prilagoditi Sherrynoj vremenskoj zoni ili sam trebao nazvati i osobno provjeriti. Oprostite još jedanput.” ..Nema problema.” Nakrivila je glavu. Oči su mu — vrlo lijepe oči - ponovno bile bistre. „Otkuda me poznajete?” »Oh, išao sam u školu s Delom i s Parker. Zapravo, Parker je bila n e k o l i k o godina iza nas. I vi, na kratko vrijeme.” Promijenila je položaj kako bi ga bolje pogledala. Gusta, raščupana smeđa kosa kojoj je trebalo šišanje i stiliziranje po svim standardima. Jasne, mirne plave oči obrubljene šumom trepavica. Ravan nos, snažna usta na duguljastu, mršavom licu. Ona je dobra s licima. Zašto ne može smjestiti ovo lice? „Znam većinu Delovih prijatelja, bar mislim.” „Oh, mi se nismo baš kretali u istom krugu. Ali ja sam mu bio tutor u školi, kad smo radili Henrika Petog. Sad je sve kliknulo na mjesto. „Carter”, rekla je uperivši prst prema njemu. „Carter Maguire. Ti se ne ženiš sa svojom sestrom, je li?” „Što? Ma, ne! Ja sam uskočio za Nicka. Nije željela ići sama na konzultacije, a on je danas zauzet. Ja sam samo... zapravo, ne znam kog vraga radim ovdje i zašto sam tu.” „Zato što si dobar brat.” Potapšala ga je po koljenu. „Možeš li ustati?” „Da.”


Ustala je i pružila ruku. Kad su im se ruke dotaknule, srce mu je poskočilo u još jednoj plesnoj figuri. Ali, kad je ustao, bubnjevi u glavi dali su plesu novi ritam. „Auh.” „Kladim se. Želiš li aspirin?” „O, toliko da sam voljan preklinjati.” „Donijet ću ti. U međuvremenu sjedni na nešto malo udobnije od poda.” Uputio se prema stolici, ali su mu fotografije na zidu privukle pažnju. Među njima bile su uokvirene i neke slike iz časopisa, pa je pretpostavio da su to njezini radovi. Prekrasne mladenke, elegantni mladoženje, seksi mladenke, nasmijane mladenke. Neke u boji, neke crno-bijele, a neke stilizirane, s istaknutim detaljima intenzivne boje na crno-bijeloj podlozi. Okrenuo se kad je čuo korake iza leđa i pomislio je kako je i njezina kosa takva intenzivna točka boje. „Snimaš li i neke druge motive?” „Da.” Dodala mu je tri tablete i čašu vode. „Ali mladenke su žarište i najprofitabilniji dio posla s vjenčanjima.” „Prekrasne su — kreativne i individualne. Ali ova je najbolja.” Prešao je na drugu stranu i pokazao prema uokvirenoj fotografiji s tri djevojčice i plavim leptirom na cvijetu maslačka. „Zašto?” „Zato što je čarobna.” Zurila je u njega, činilo joj se, cijelu vječnost. „To je apsolutno točno. Pa, ja sad idem po svoj kaput, a onda ćemo otići prijeko na našu konzultaciju.” Uzela mu je iz ruke vrećicu s ledom koji se već topio. „Dobit ćeš ga iznova u glavnoj kući.” Zgodan, pomislila je dok je odlazila po kaput i šal. Zašto to nije primjetila u srednjoj školi? Možda je kasno procvao. Ali je procvao na dobar način. Jer, osjetila je mali, lagani ubod žaljenja kad je pomislila da je on mladoženja. Ali mladenkin brat — to je sasvim druga priča. Kad bi uopće bila zainteresirana. Zakopčala je kaput, omotala se šalom i navukla kapu duboko na čelo. Kad je sišla u prizemlje, Carter je stavljao praznu čašu u sudoper, kao dobar dečko. Podignula je golemu platnenu torbu u kojoj su bili albumi i pružila mu je. „Evo, ti možeš nositi ovo. Teško je.” ,.Da, uistinu.” ,,Ja ću uzeti ovu.” Podignula je drugu torbu i još jednu manju. Gore jedna mladenka čeka svoje albume, a druga čeka uzorke za odabir. Gore u glavnoj kući, tamo gdje imaš dogovoren sastanak.” ,, Želim se ispričati što sam onako banuo. Bio je to nesporazum. Kucao sam, ali nitko nije odgovorio. Čuo sam glazbu pa sam ušao, i onda… Ostalo je povijest.” ,,Da . Ah, zar nećeš isključiti glazbu?”


,.Točno. Više je uopće ne registriram.” Dohvatila je daljinski upravljač, pritisnula dugme i bacila ga natrag na naslonjač. Prije nego što je stigla do vrata, on je priskočio i otvorio ih. „Još uvijek živiš u Greenwichu?” upitala je i trgnula se od ledenog zraka. ,,Pa, prije bih rekao ponovno nego još uvijek. U međuvremenu sam živio u New Havenu.” „Yale.” ,,Da. Nekoliko sam godina bio na poslijediplomskom studiju i držao sam predavanja.” „Na Yaleu.” „Da.” Suzila je oči i pogledala ga iskosa. „Ozbiljno?” „Pa, da.” Ljudi na Yaleu podučavaju. To je preporučljivo, s obzirom na to da tamo ima studenata.” „Dakle, ti si nešto kao profesor.” „Nešto kao profesor, ali sada podučavam ovdje. Na akademiji Winterfield.” „Vratio si se ovamo da podučavaš u svojoj staroj srednjoj školi. To je slatko.” „Nedostajao mi je dom. A podučavanje je tinejdžera zanimljivo.” Pomislila je kako je to malo nepostojano, iako bi moglo biti zanimljivo. „Što podučavaš?” „Englesku književnost. Kreativno pisanje.” „Henrik Peti.” „Točno. Gospođa Brown me pozvala ovamo nekoliko puta dok sam radio s Delom. Bilo mi je žao kad sam čuo za nesreću. Ona je bila nevjerojatno draga žena.” „Najbolja na svijetu. Možemo presjeći ovuda. Previše je hladno da idemo cijelim putem okolo.” Uvela ga je u kuću kroz stražnji ulaz, u toplinu. „Kaput možeš odložiti ovamo, još uvijek je malo prerano za vaš sastanak. Skuhat ću ti kavu.” Dok je govorila, brzim kretnjama skidala je kaput, šal i kapu. „Danas nema organiziranih svečanosti pa je glavna kuhinja slobodna.” Pokupila je torbe dok je on, za razliku od nje, pažljivo vješao svoj kaput. Dok je preuzimao veliku torbu iz njezine ruke, činilo mu se da cijela vibrira od pokreta, čak i kad stoji na mjestu. „Pronaći ćemo ti mjesto za...” Prekinula je s pričom kad je iz hodnika naišla Emma. „A, stigla si. Parker je upravo... Carter?” „Hej, Emmaline, kako si?” „Dobro. Hvala. Što ti... Ah, sad mi je jasno. Sherry. Nisam povezala da ti dolaziš s njom.”

„I dolazi i ne dolazi. On će ti objasniti. Skuhaj mu kavu, hoćeš li, i pronađi malo leda za njegovu glavu. Ja moram ovo odnijeti mladenki.” Izvukla je tešku torbu iz Carterove ruke i nestala.


Emma je napućila usne proučavajući masnicu. „Ali! Što si radio?” Naletio sam na zid. Led možeš preskočiti, sad je već dobro.” Pa, dođi ovamo, sjedni i popij kavu.” Povela ga je u kuhinju, pokazala na visoku stolicu pokraj dugačkog šanka boje meda. ,,Došao si kao moralna podrška mladencima?” .,Ne-, tu sam umjesto mladoženje. Imao je hitan slučaj u bolnici.” Emma je kimnula glavom i počela vaditi šalice i tanjuriće. ,,Tako je to s lječnicima , a ti si hrabar, viteški brat.” ,, Rekao sam ne na nekoliko različitih načina. Nijedan nije upalio. Hvala, dodao je kad mu je natočila kavu. Opusti se . Ti ćeš samo sjediti i jesti kolače.” S t a v i o je malo šlaga u kavu. „Mogu li to dobiti napismeno?” Nasmijala se i počela aranžirati kolačiće na pladanj. „Vjeruj mi na riječ. Uz to si zaradio bodove kao naj-brat. Kako su vaši roditelji?” Dobro. Prošli tjedan susreo sam tvoju majku, u knjižari. ” Ona obožava taj posao.” Emma mu je pružila kolačić. „Mac bi uskoro trebala biti gotova sa svojom klijenticom. Odnijet ću ovo u salon pa ću se vratiti po tebe.” ..Prepostavljam, ako se samo pritajim ovdje, izgubit ću titulu naj-brata." ..Sigurno. Vraćam se.” Poznavao je Emmu još od djetinjstva zbog prijateljstva njihovih roditelja. Bilo je čudno, jednostavno čudno razmišljati kako Emma sad priprema vjenčani buket za njegovu sestru. Nekako dezorijentirajuće, kao zabiti se u glupi zid. Popipao je čelo i trgnuo se. Nije ga toliko mučilo to što boli, a boljelo je, nego što će ga baš svaka osoba koju susretne pitati što mu se dogodilo. Morat će objašnjavati svoju vlastitu nespretnost iznova i iznova — i svaki put će mu kroz sjećanje zaparati slika Mackensie Elliot u sićušnom grudnjaku i nisko rezanim hlačama. Pojeo je kolač do kraja razmišljajući o tome je li to prednost ili mana. Emma se vratila po njega i po još jedan pladanj. „Sad bi već mogao izići iz skrovišta. Sigurna sam da će Sherry stići svakog trenutka.” „Jer već kasni deset minuta." Uzeo joj je pladanj iz ruke. „Ona je u svojoj vremenskoj zoni.” Kuća je uglavnom bila ista onakva kakvu je pamtio. Zidovi su bili meko, prigušeno zlatni, dok mu je sjećanje govorilo da su suptilno zeleni. Ali široka, slikovito razvedena štukatura bila je podjednako sjajna, prostorije raskošno velike, a pokućstvo bogato i udobno. Slike i antikni predmeti, cvijeće u starim, neobičnim kristalnim vazama govorili su o bogatstvu i stilu. Ipak, kao što se sjećao, kuća nije ostavljala dojam muzeja, nego doma. Mirisala je ženski, nekako na cvijeće i citruse istovremeno. Žene su sjedile u udobnom salonu s kasetiranim stropom ispred kamina u kojemu je pucketala vatra, a zimsko sunce zrakasto se raspršivalo kroz tri visoka lučna prozora. Kao srednje


dijete s dvije sestre, jednom mladom i jednom starijom od sebe, navikao je biti brojčano nadmašen ženama. Pa se nadao da će preživjeti još jednu rundu. Parker je poskočila iz stolice, sva nasmiješena i uglađena, i krenula mu ususret raširenih ruku. „Carter! Prošlo je toliko vremena.” Poljubila ga je u obraz i zadržala njegove ruke u svojima dok ga je vodila prema kaminu. „Sjećaš li se Laurel?” „Ah...” „Bili smo djeca.” Parker ga je vješto i s lakoćom posjela u stolicu između njih. „Emma je spomenula da si se vratio kako bi predavao u Winterfieldu. Je li to neobičan osjećaj, vratiti se natrag kao učitelj?” „Isprva je bio. Stalno sam čekao da mi netko zada domaći rad, a onda bih se sjetio, hej, pa to ja trebam raditi. Ispričavam se zbog Sherry. Ona funkcionira po svojem unutarnjem satu, a on obično kasni. Mogao bih je nazvati...” Zvono na ulaznim vratima prekinulo ga je usred rečenice i donijelo mu neizmjerno olakšanje. „Ja ću otvoriti.” Emma je ustala i krenula prema vratima. „Kako je glava?” upitala je Mac ugodno zavaljena u naslonjač, držeći šalicu objema rukama. „Dobro je. Ništa ozbiljno ” „Što se dogodilo?” upitala je Parker. ,,Oh, samo sam se zveknuo. Stalno mi se događaju takve stvari.” „Stvarno. ” Mac se zasmijuljila u svoju šalicu. Oprostite! Oprostite!” Sherry je uletjela u sobu kao vrtlog- boje, energije, pokreta i smijeha. „Nikada ne uspijem stići na vrijeme. Mrzim to. Cartere, ti si najbolji...” Veselo, rumeno lice zasjenila je ,zabrinutost. ,,Što ti se dogodilo?” ..Napali su me pljačkaši. Trojica krupnih, ali sam im umakao.” ..Što? Bože moj, ti...” Udario sam glavom, Sherry. To je sve.” ,Oh.” Spustila se opušteno na naslon njegove stolice. ,.Uvijek mu se to događa.” Carter je ustao i pogurao sestru u stolicu razmišljajući kako bi se diskretno izgubio. Emma se na sofi samo pomaknula bliže Laurel i potapšala po jastuku. „Sjedni Cartere. Pa, Sherry, jesi li uzbuđena?” ,,Preko plafona! Nick bi došao sa mnom, ali imao je hitnu operaciju. To je dio paketa kad se uda ješ za liječnika. Ali, pretpostavljala sam da će Carter pružiti mušku perspektivu, točno? Osim toga, on m e dobro poznaje, a poznaje i Nicka.” Posegnula je prijeko, zgrabila Parker za ruku i od veselja zavrtjela stražnjicom na stolici. „Možeš li to vjerovati? Sjećaš li se kako smo se igrali vjenčanja kad smo bili djeca? Bila sam s vama nekoliko puta. Mislim da sam se udala za Laurel.” ,,A rekli su da neće potrajati”, odgovorila je Laurel i izazvala još jednu zaraznu provalu smijeha. ,,I ovo nas opet. Točno na istom mjestu. I ja se udajem.”


,,Gadura me odbacila zbog liječnika.” Laurel je zatresla glavom i otpila malo mineralne vode začinjene kriškom limuna. ,,On je fenomenalan. Čekajte samo da ga upoznate. O Bože! Ja se udajem!” Pritisnula je dlanovima obraze. ,,I ne znam gdje bih počela. Toliko sam neorganizirana, a sa strane mi svi govore kako bih trebala misliti na ovo ili rezervirati ono. Čini mi se da se vrtim u krugu, a zaručeni smo tek dva mjeseca.” „Zato smo mi ovdje”, ohrabrila ju je Parker i izvadila debelu bilježnicu. „Počnimo s tim kakvu vrstu vjenčanja želiš. Opiši samo s nekoliko riječi ono što si zamislila.” „Um...” Sherry je uputila bratu molećiv pogled. „Ne, Isuse, ne gledaj u mene. Što ja znam o tome?” „Ti me poznaješ. Samo reci što misliš da ja želim.” Prokletstvo. „Samo grickaj kolačiće, je li”, promrmljao je i mrko pogledao Emmu. „Zabavi se.” „To!" Uprla je prstom u njega. „Ne želim reći kako nije značajno i ozbiljno, ali želim da bude zabavno. Želim veliku, ludu, sretnu zabavu. Također želim da Nick izgubi sposobnost govora punih pet minuta kad me ugleda u vjenčanici. Želim ga dokrajčiti — i želim da svi prisutni to zapamte kao najbolji provod ikada. Bila sam na vjenčanjima koja su bila stvarno lijepa, ali Bože, bila su dosadna. Znate što mislim?” ,,U potpunosti. Želiš zaslijepiti Nicka, a onda želiš proslavu. Koja će odražavati tko si ti, tko je on i koliko ste sretni zajedno.” Sherry se blistavo nasmiješila. „Da, upravo to želim.” „Imamo slobodan termin sljedećeg listopada. Znaš li približno koliko će biti uzvanika?” „Nastojat ćemo se ograničiti na maksimalno dvjesto ljudi.” „Dobro.” Parker je pisala bilješke. „Vani, rekla si. Vrtno vjenčanje.” Dok je Parker raspravljala sa Sherry o detaljima, Mac je mirno sjedila i promatrala. Živahna bi bila prva riječ koja bi joj pala na pamet. Poletna, radosna, zgodna. Prošarana plava kosa, ljetno plave oči, obline, ležernost. Pristup, strategija snimanja ovisit će o haljini, bojama i dekoru, ali primarno će biti fokusirana na osobu u vjenčanici. Uključila se u razgovor koji se već bavio detaljima. Šest djeveruša. Mladenkina boja je ružičasta — blijedoružičasta. A kad je Sherry izvadila sliku vjenčanice, Mac je posegnula za njom. Detaljno ju je pregledala. I nasmiješila se. „Kladim se da ćeš izgledati odlično. Upravo je savršena za tebe.” „Misliš? Činila mi se takvom i kupila sam je u roku od dvije minute, a onda...” „Ne brini se. Katkad je prvi impuls najtočniji. Ovo je jedan od tih slučajeva.” Metri i metri sjajnog satena, korzet bez naramenica, svjetlucavi riblji rep straga koji se kao rijeka slijevao daleko iza haljine. „Seksi princeza.” Kako je za trenutak privukla Sherrynu pažnju, krenula je sa svojim djelokrugom. „Želiš li zaručnički portret?”


Ah…pa htjela bih, ali ne sviđaju mi se one formalne slike koje se tako često viđaju. Znaš, on stoji iza nje i oboje se ukočeno smiješe u kameru. Ne želim ti pametovati o tvom poslu, ali takvi studijski portreti mi se nikako ne dopadaju.” U redu je. Moj posao je da napravim ono što će se tebi svidjeti. Reci mi nešto o vama, što ti i Nick volite raditi?” Sherryno lice polagano se razvuklo u prepredeni smiješak. Mac se nasmijala i primjetila kako je Carter ponovno pocrvenio. Baš slatko. Osim toga.” ..Volimo jesti kokice i gledati stvarno loše filmove na DVD-u. Nick me pokušava naučiti skijati, ali Maguireovi imaju stvarno izrazit gen nespretnosti. Carter je pokupio lavovski dio, ali ni ja ne zaostajem daleko iza njega. Volimo se družiti s prijateljima, takve stvari. On je specijalizant na kirurgiji, pa mu je slobodno vrijeme stvarno dragocjeno. Ne planiramo mnogo stvari. Pretpostavljam da smo više za spontana rješenja. Tako nekako.” ,,Shvatila sam. Ako želiš, ja mogu doći do vas. Radit ćemo ležerno, opušteno i kod kuće, bez formalnosti rada u ateljeu.” ,,Stvarno? To mi se sviđa. Može li to biti uskoro?” Mac je izvukla svoj dlanovnik s kalendarom. „Ovaj tjedan imam dosta rezervacija, ali sljedeći tjedan je zrak čišći. Provjeri vaš raspored i javi mi nekoliko termina koji bi vam odgovarali. Smislu ćemo već nešto,” „To je, naprosto, savršeno.” „Trebala bi pogledati i uzorke vjenčanih fotografija.” „Već sam ih pogledala na vašoj web-stranici, kao što mi je Parker predložila. One slike cvjetnih aranžmana, kolači i ostalo. Hoću sve to.” „Pogledajmo nekoliko različitih paketa”, ubacila se Parker. ,,Da vidimo što ti najviše odgovara. Uvijek ga možemo preurediti po tvojim željama.” „Za taj dio mi je potreban Carter. Nick je rekao neka odaberem ono što mi se sviđa, ali to mi ne pomaže.” Evo nas opet, prokletstvo, pomislio je Carter. „Sherry, ja ne znam ništa o tim stvarima. Ja samo...” „Bojim se sama odlučiti. „Uputila mu je bespomoćan pogled koji bi ga slomio svaki put, još otkako je imala dvije godine. „Ne želim pogriješiti.” „Ne moraš odmah odlučiti.” Parkerin glas zadržao je ležeran ton. ,,A čak i ako nešto izabereš, a poslije se predomisliš, nema problema. Obavit ćeš detaljne razgovore o pojedinim aspektima sa svakom od nas pojedinačno. To će ti olakšati odluku. Za sada ćemo ti rezervirati termin, a ugovor možeš potpisati i poslije.” „Radije bih potpisala danas, da bar jednu stvar skinem s popisa. Toliko toga još moram obaviti. Trebam samo tvoje mišljenje, Cartere, to je sve.” Zašto ne pogledaš naš portfelj? ’’Smiješeći se, Parker mu je pružila spiralno uvezanu knjigu i otvorila je na odjeljku s paketima za vjenčanja. ,,U međuvremenu, Sherry, jesi li se odlučila za glazbu ili DJ-a?”


,,DJ. Tako će biti opuštenije, a s njim možemo lakše dogovoriti izbor glazbe. Možeš li mi preporučiti nekoga?” „Naravno.” Parker je iz druge mape izvukla posjetnicu. On je već odradio mnogo svečanosti ovdje i mislim da će ti odgovarati. Nazovi ga. Videosnimatelj? Sjedeći na svome mjestu na sofi Carter je izvadio naočale za čitanje i namršteno se zagledao u ilustracije. Tako je ozbiljan, pomislila je Mac. A dojam seksi smetenjaka zaokružile su naočale sa žičanim okvirom. Izgledao je kao momak koji se priprema za ispit. Kako su Parker i Sherry bile zaokupljene živim razgovorom, odlučila mu je pružiti mali predah. „Hej, Cartere, idem donijeti još malo kave. Hoćeš li mi pomoći?” Podignuo je glavu i trepnuo; plave oči diskretno uokvirene tankom srebrnom žicom. „Ponesi knjigu sa sobom, u redu?” Podignula je vrč za kavu, prišla vratima i pričekala ga. Morao se provući oko stolića za kavu i zamalo zapeo koljenom za rub. „Oni dalje mogu i sami”, rekla mu je.’’Tvoja sestra smatra, budući da si njezin stariji brat i zastupaš mladoženju, da i ti trebaš dati svoje mišljenje. Koje će, nesumnjivo, istog trenutka odbaciti ako nije u skladu s onim što je njoj na umu.” ,.Dobro”, rekao je kad su stigli u kuhinju. „Mogu li samo sklopiti oči i pokazati prstom na jednu stavku i riješiti se toga?” ..Mogao bi. Ali zapravo bi joj trebao reći kako misliš da je broj Tri najbolje rješenje.” ..Broj Tri.” Spustio je knjigu na radnu plohu, namjestio naočale i pročitao opis. ,,Zašto baš to?” ,,Zato što, iako je sve uključeno — a stekla sam dojam kako ona želi da se netko drugi brine o detaljima - ostavlja dovoljno prostora i dopunu i pruža brojne opcije unutar samog paketa. Također bi joj trebao reći da odabere švedski stol umjesto standardnog obroka koji se nudi u paketu. Zato što je tako”, nastavila je prije nego što je stigao zaustiti pitanje, „neformalnije, pruža više mogućnosti za kombiniranje hrane, ljudi su pokretniji, lakše se uspostavljaju kontakti. Zatim će se poslije — kad se ti već izvučeš iz priče — dogovoriti s Laurel za tortu — vrstu kreme, dizajn, veličinu i sve ostalo, a s Emmom za cvijeće. Parker će riješiti ostatak, i vjeruj mi kad ti kažem, Parker rješava stvari. Sada je još previše mogućnosti otvoreno. Jednom kad se odluči za paket, a već ima haljinu i mjesto vjenčanja, moći će se posvetiti drugim stvarima.” ,,U redu.” Kimnuo je glavom. ,,Dobro, znači reći ću joj neka se o d l u č i za broj Tri. Taj paket pokriva mnogo detalja, a ima još prostora za doradu. Uključenje velik broj opcija. I treba uzeti švedski stol jer je ležernije i potiče ljude na druženje.” „Dobar si.” „ Apsorbiranje činjenica i teksta je lako. Ako zatraži moju pomoć o k o buketa, povlačim se i držim jezik za zubima.”


„Cijenim to.” Pružila mu je vrč s kavom. „U ovoj fazi me tamo više ne trebaju. Odnesi im ovo i izrecitiraj svoj dio. I podsjeti je da mi javi termine koji joj odgovaraju za snimanje zaručničkog portreta.” „Ne ideš natrag sa mnom?” Djelovao je malo uspaničeno. Potapšala ga je po obrazu. „Ima i svijetla strana. Jedna žena manje u gomili. Vidjet ćemo se ovih dana, Cartere.” Okrenula se i otišla, a on je na trenutak ostao stajati na mjestu, s kavom u jednoj ruci i s knjigom u drugoj, i gledao za njom.

3. Nakon što se iskrala sa sastanka, Mac je odlučila iskoristiti vrijeme za odgovaranje na pozive, upisivanje termina u planer i dodavanje najnovijih fotografija na njihovu web-stranicu. Kako danas više nije imala ugovorenih sastanaka, odlučila je obaviti zadnju provjeru snimki s novogodišnjeg vjenčanja. Zvonjava telefona ju je ozlovoljila, ali podsjetila se da je posao 11a prvom mjestu i javila se. „Mac, fotografski studio za Zavjete.” „Mackensie.” Mac je istog trenutka sklopila oči imitirajući slobodnom rukom pucanj iz pištolja u glavu. Zašto nije pogledala displej poziva, čak i na službenom telefonu? „Mama.” „Nisi odgovorila na moje pozive.” „Radila sam. Rekla sam ti da ovaj tjedan imam posla preko glave. Zamolila sam te da ne zoveš na službeni telefon.” „Javila si se, zar ne? Što je više nego prethodna tri puta kad sam te zvala.” „Oprosti.” Samo se prepusti i odigraj, hrabrila se Mac. Tako će biti brže gotovo. „I, kako si provela Novu godinu? Čula je glasan udah i pripremila se na oluju koja slijedi. „Prekinula sam s Martinom, što bi već znala da si se potrudila odgovoriti na moje pozive. To je bila užasna večer. Užasna, Mac.” Uzrujani dah postao je težak od suza. ,,U strašnom sam stanju već danima.” Martin, Martin.. .Nije uspijevala prizvati u sjećanje jasnu sliku trenutačno bivšeg dečka. „Žao mi je. Prekidi tijekom praznika su teški, ali mogla bi na to gledati kao na svježi početak nove godine.” „Kako? Znaš i sama koliko sam ga voljela! Imam četrdeset, dvije rodine, sama sam i potpuno slomljena.” Četrdeset sedam, ispravila ju je Mac u mislima Ali, što je to pet godina? Zanemarivo. Sjedila je za stolom i trljala se slobodnom i rukom po zatiljku. „Ti si prekinula s njim, točno?” „Kakve to veze ima? Gotovo je. Gotovo je, a ja sam bila luda za njim. Užasno smo se posvadili, a on je bio nerazuman i zao. Rekao mi je da sam sebična. I pretjerano emotivna i, oh, druge grozne stvari. Što sam drugo mogla nego prekinuti? On nije čovjek kakvim sam ga smatrala.”


„Mmmm. A Eloisa se vratila u školu?” upitala je pokušavajući promijeniti temu. Jučer. Samo me ostavila ovdje u ovakvu stanju, kad se jedva ujutro mogu izvući iz kreveta. Imam dvije kćeri. Posvetila sam život svojim djevojčicama, a nijedna od njih mi ne želi pružiti ni najmanju podršku sada kad sam emocionalno uništena.” Kako joj je u glavi već počelo bubnjati, Mac se nagnula naprijed i lagano lupila glavom o stol. „Semestar je počeo. Morala se vratiti. Možda će Milton...” „Martin.” „Točno, možda će se ispričati i...” „Gotovo je. Nema povratka na staro. Nikada neću oprostiti čovjeku koji je tako loše postupao prema meni. Potreban mi je oporavak. Potrebno mi je malo vremena za razmišljanje, tišina, neko mjesto gdje ću se očistiti od stresa i ove užasne situacije. Rezervirala sam si tjedan u odmaralištu na Floridi. To je upravo ono što mi sada treba. Odmak, odmak od ove grozne hladnoće, od uspomena i bolnih sjećanja. Potrebno mi je tri tisuće dolara.” „Tri — mama, ne možeš očekivati da iskašljem tri tisuće kako bi ti otišla na masažu na Floridu zato što si ljutila na Marvina. ’ „Martin, dovraga, i to je najmanje što možeš napraviti. Bi li se dvoumila oko plaćanja računa kad bi mi bio potreban tretman u bolnici? Moram otići. Sve je već rezervirano” „Zar ti baka nije poslala novac prošli mjesec? Rani božični...” „Imala sam izdataka. Kupila sam tom groznom čovjeku TAG Heuer3, iz ograničene kolekcije, za Božić. Kako sam mogla znati da će se on pretvoriti u monstruma?” Počela je plakati, samosažaljivo. „Možeš tražiti da ti ga vrati. Ili...” „Ja nikada ne bih mogla biti toliko prosta. Ne želim prokleti sat i ne želim njega. Želim se maknuti od svega.” „Dobro. Otiđi na neko mjesto koje si možeš priuštiti ili...” „Potrebne su mi toplice. Očito, u financijskoj sam stisci nakon prazničnih izdataka, i potrebna mi je tvoja pomoć. Posao ti dobro ide, kao što mi uvijek s ponosom govoriš. Potrebne su mi tri tisuće dolara, Mackensie.” „Kao što su ti trebale dvije tisuće prošlog ljeta kako biste si ti i E1 priuštile tjedan dana na moru. I...” Linda je ponovno briznula u plač. Ovaj put Mac nije udarila glavom o stol nego je jednostavno ostala ležati. „Ne želiš mi pomoći? Ne želiš pomoći vlastitoj majci? Kad bi me bacili na ulicu, ti bi, pretpostavljam, samo pogledala na drugu stranu. Samo bi nastavila sa svojim životom dok je moj razoren. Kako možeš biti toliko sebična?” „Ujutro ću prebaciti novac na tvoj račun. Uživaj u putovanju”, rekla je i poklopila slušalicu. Onda je ustala, otišla u kuhinju i izvadila bocu vina. Potrebno joj je piće.


Otupjela mozga, nakon dva sata slušanja o velovima, cvijeću, ukrasima za kosu, popisu uzvanika i ah, o čemu sve ne — i predoziran golemim količinama kave i kolača (vraški dobri kolači), Carter je hodao prema svom automobilu. Zbog nesporazuma sa Sherry parkirao ga je pokraj Macina ateljea. A sada je još dobio zaduženje da joj usput odnese paket koji je zabunom bio dostavljen na Parkerinu adresu.

TAG Heuer - poznata marka švicarskih sportskih satova

Polagano je silazio stazom i gledao lepršanje prvih, rijetkih pahulja snijega. Moram što prije stići kući, razmišljao je. Treba završiti pripremu za predavanje i još jedanput pročešljati pitanja za test. Čeznuo je za svojim knjigama i za tišinom. Poslijepodne prepuno estrogena, šećera i kave potpuno ga je iscrpilo. A glava ga je ponovno počela boljeti. Vani je bilo mračno, jedva je nazirao svjetlost svjetiljki uz stazu koje su označavale put. Ali u studiju nije bilo svjetla. Možda je izišla nekamo, razmišljao je. Možda je zadrijemala, možda je opet polugola. Htio je ostaviti paket pred vratima, ali to mu s e činilo neodgovornim. Osim toga, paket je savršen izgovor da je ponovno vidi — i revalorizira potajnu zaljubljenost iz đačkih dana. Pa je pokucao, prebacio paket u drugu ruku i čekao. Otvorila je vrata, potpuno odjevena, što je donijelo i olakšanje i razočaranje. Stajala je pred njim u prigušenu svjetlu, s čašom vina u jednoj ruci, a drugom se oslanjala na vrata. ,,Ah, Parker me zamolila da ti ovo donesem. Samo sam...” „Odlično. Uđi.” ,,Samo sam...” ,.Imam vina.” „Vozim natrag pa...” Ali ona je već ulazila u kuću, a način na koji je hodala bio je nekako klizeći i seksi. „Ja sam već počela, kao što se može primijetiti.” Izvadila je još jednu čašu i napunila je do vrha. „Ne želiš gledati kako pijem sama, točno?” „Na taj dio očito sam zakasnio.” Nasmijala se i gurnula mu čašu u ruku. „Pa, hvataj korak. Popila sam samo dvije. Ne, tri. Mislim da su bile tri.” ,,Uh-huh. Dobro.” Osim ako se nije jako prevario, ispod živahnosti nastale od dvije-do-tri-čaše, probijale su se ljutnja i uzrujanost. Posegnuo je prema prekidaču i upalio svjetlo u kuhinji. „Mračno je ovdje.” „Valjda. Bio si ljubazan prema sestri, danas. Neke obitelji su brižne. Ja promatram ljude i primjećujem stvari. Sjećam se da je tvoja obitelj bila takva. Nisam baš dobro poznavala tebe i Sherry, ali sjećam se. Brižna obitelj. Moja je sranje.” „Da?” „Znaš zašto? Reći ću ti zašto. Ti imaš sestru, točno?”


„Imam. Zapravo, imam dvije. Možda bi bilo dobro da sjednemo.” „Dvije, da, da. I jednu stariju. Nju nisam upoznala. Znači dva roda. Ja imam dvije polovine. Polusestru i polubrata - od svakog roditelja — što bi se moglo smućkati u jednog brata-sestru. Da ne spominjem brojne očuhe i maćehe. Oni dolaze i odlaze jer se moji roditelji rastavljaju i sastavljaju svakih pet minuta.” Otpila je veliki gutljaj. „Kladim se da ste imali veliki obiteljski Božić, ha?” „Ah, da, mi smo...” „Znaš što sam ja radila?” U redu, shvatio je. Ovo nije razgovor. On ovdje služi samo kao akustički rezonator. „Ne.” „Moj otac je... negdje. Možda u Cadizu ili možda u Švicarskoj, sa svojom trećom ženom i njihovim sinom. On trenutačno nije faktor. Ipak, poslao mi je groteskno skupu narukvicu, ne zbog osjećaja krivnje ili neke posebne roditeljske privrženosti, ne, to kod njega ne postoji. On živi od obiteljske zaklade i jednostavno ima nemaran odnos prema novcu.” Zastala je, namrštila se i otpila još malo. „Gdje sam stala?” „Božić.” Točno. Točno. Obiteljski Božić primjenjiv na moj slučaj. Iz uljudnosti sam se javila mami i Eloisi — to je moja polusestra — dvadeset trećega, jer nitko od nas ne čezne za zajedničkim slavljem. Razmjena darova, piće na brzinu, sve najbolje i bježi glavom bez obzira.” Nasmiješila se, ali u očima joj nije bilo humora. „Nismo pjevali božične pjesme oko glasovira. Zapravo, Eloise je čak pobjegla prije mene na sastanak s prijateljima. Ne možeš joj zamjeriti. Moja majka svakoga će natjerati u očaj. Vidiš.” Podignula je čašu. „Vidim. Pođimo u šetnju.” ,,U što? Zašto?” „Zašto ne? Počelo je sniježiti.” Ležerno joj je uzeo piće iz ruke i odložio ga do svoje netaknute čaše. „Volim šetati po snijegu. Hej, eno tamo je tvoj kaput.” Namrštila se kad joj je prišao s kaputom i zabundao je. „Ja nisam pijana. Još. Osim toga, zar si žena, u svojoj vlastitoj kući, ne može priuštiti malo samosažaljenja, ako to želi?” „Apsolutno. Imaš li kapu?” Zavukla je ruku u džep kaputa i izvukla jarkozelenu kapu. „Nije da svaku večer sjedim u kući i utapam tugu u vinu ili takvo što.” „Naravno da ne.” Navukao joj je


kapu duboko na čelo, omotao joj šal oko vrata i zakopčao kaput. „Tako, sad smo spremni.” Primio ju je za ruku i poveo prema vratima. I izvan kuće. Čuo je kako je uvukla zrak kroz zube kad ju je hladan zrak udario u lice i nastavio je pridržavati za ruku, za svaki slučaj. „Unutra je bolje”, promrmljala je, ali kad se pokušala okrenuti, on je samo nastavio hodati. „Volim gledati snijeg u noći. Pa, zapravo još nije pala noć, ali kasno je i izgleda kao da nam dolazi ususret. Volim ga gledati kroz prozor, bjelinu koja razmiče tminu.” „Ali ne gledamo ga kroz prozor. Nalazimo se usred te proklete stvari.” Samo se nasmiješio i nastavio hodati. Mnogo staza i sve su brižno održavane i čišćene. „Tko razgrće sve ovo?” „Ovo što?” „Snijeg, Mackensie.” „Mi, ili angažiramo Dela ili njegova prijatelja Jacka. Katkad platimo nekim tinejdžerima. Zavisi. Staze moraju biti čiste i prohodne. Ovo nam je poslovni centar i moramo ga održavati. Za parkiralište unajmimo čovjeka s ralicom.” „Mnogo truda, veliki prostor, i još posao s toliko raznovrsnih elemenata.” „Sve su to dijelovi cjeline, osim toga, ovo je dom, pa... Oh, ti to elegantno mijenjaš temu.” Suženih očiju zagledala se u njega ispod kape. „Ja nisam glupa, samo sam malo cvrcnuta.” „Koja je bila tema?” „Kolosalno, gigantski golemo, šugavo sranje od moje obitelji. Gdje sam stala?” „Otprilike u trenutku kad si otišla u posjet za Božić, a majka te isprovocirala i natjerala da se napiješ.” „Točno. Tako je. A evo što me danas odvelo do čaše. Prekinula je sa svojim posljednjim dečkom. Namjerno rabim termin dečko jer, kad su u pitanju muškarci, veze i brak, njezin um još uvijek je zablokiran u tinejdžerskom razdoblju. No, da ne duljim, malo prije me nazvala i drama, drama, drama. Očajna je i sad mora u toplice kako bi se oporavila od teške patnje i stresa. Što je totalna glupost, ali ona vjeruje u to. A budući da ne može zadržati ni dolar u džepu dulje od pet minuta, očekuje da ja pokrijem troškove. Tri tisuće.” „Trebala bi dati svojoj mami tri tisuće dolara zato što je prekinula s dečkom i želi ići u toplice?” „Kad bi joj bila potrebna operacija zar bih je, naprosto, pustila da umre?” Pokušavajući oponašati majčinu metodu napada, Mac je zamahnula rukama po zraku. „Ne, ne, danas nije to primijenila. Danas je bilo beskućništvo i ostanak na ulici. Ona ima cijelu kolekciju takvih ucjena na repertoaru. Ili je možda bilo i jedno i


drugo. Počelo mi se miješati. I da, točno, od mene se očekuje da to platim. Ispravak. Plaćam jer će me inače proganjati i maltretirati sve dok ne popustim. stoga plaćam. I zato vino, jer mi se sve to gadi i ljuta sam što na kraju uvijek popustim.” „Ne tiče me se, ali kad bi joj odlučno rekla ne, zar ne bi prestala? Ako svaki put iznova kažeš da, zašto bi prestala?” „Znam to. Lupila ga je po prsima. „Znam to, naravno, ali ona je neumoljiva, a ja se samo želim riješiti nje i njezine nasrtljivosti. Stalno razmišljam — zašto se ne uda ponovno — četiri je sretan broj - i ode nekamo? Daleko, jako daleko odavde, možda u Burmu? I efikasno nestane iz mog života, kao moj otac. I samo se povremeno stvori tu na nekoliko dana. Možda u tim toplicama upozna nekog tipa, dok sjedi pokraj bazena i pijucka sok od mrkve, zaljubi se u njega — što je njoj jednostavno kao kupovanje cipela. Ne, mnogo lakše od toga. Dakle, zaljubi se”, nastavila je, „odseli se u Burmu i ostavi mene na miru.” Uzdahnula je i podignula glavu. Više nije toliko hladno, ustanovila je. A debele snježne pahulje lijepe su i umiruju. Šetnja po snijegu, morala je priznati, mnogo je bolja ideja od alkohola. ,,Ti si čuvar, zar ne?” upitala ga je. ,,Oh, misliš na novac ili na stare papire?” „Ne, kao spasitelj. Kladim se da uvijek otvaraš vrata kad naiđe netko s punim rukama, čak i ako si u žurbi. I saslušaš privatne probleme svojih studenata iako u tom trenutku trebaš nešto drugo.” Spustila je pogled na snijeg pod nogama. ,,I vodiš pripite žene u šetnju po snijegu.” „Činilo se kao dobra ideja.” Manje pijanstva, primjetio je zagledavši se u fascinantne zelene oči. Više tuge. „Kladim se da ti je već zlo od žena.” „Misliš u ukupnom poretku ili samo danas?” Nasmiješila se. „Kladim se da si stvarno drag čovjek.” Nije uzdahnuo, ali je poželio to napraviti. „Već su me optužili za to.” Pogledao je oko sebe tražeći neku drugu temu. Trebao bi je vratiti natrag u kuću, razmišljao je, ali želio je biti s njom bar još malo. U mraku pod snježnim pahuljama. ,,Pa, kakvih vrsta ptica imate ovdje?” Pokazao je rukom prema dvjema lijepim hranilicama za ptice. „Onih koje lete.” Gurnula je ruke u džepove. Nijednom od njih nisu pale na pamet njezine rukavice. „Ne znam baš mnogo o pticama.” Nagnula je glavu i promatrala ga. ,,A ti, što, proučavaš ptice?” „Ne, ne ozbiljno, više kao hobi.” O, Bože, može li uopće zvučiti kao još veći bezveznjak? Prebroji svoje gubitke, Carter, i nestani prije nego što bude prekasno. „Trebali bismo se vratiti. Snijeg sve više pada.” „Zar mi nećeš reći na koje bih ptice trebala obratiti pozornost? Emma i ja punimo hranilice jer su na pola puta između njezine i moje kuće.” „Njezine kuće?” „Aha, vidiš.” mahnula je rukom prema jednokatnici koja se nazirala ispred njih. „Stara gostinjska kuća, a ona se brine i o stakleniku na stražnjoj strani. Ja sam uzela


paviljon uz jezero. Laurel i Parker na trećem su katu glavne kuće, istočno i zapadno krilo, pa je to zamalo kao da je svaka u svojoj kući. Uglavnom, kuća je Parkerina, ali Laurel treba kuhinju, ja trebam prostor za atelje, a Emmi treba staklenik. Pa je ovakav aranžman bio najlogičniji. Često smo svi zajedno u velikoj kući, ali svaka ima svoj privatni prostor.” „Prijateljice ste već dugo vremena?" „Oduvijek.” „To je obitelj, zar ne? Ona vrsta bez šugavosti?” Nasmijala se od srca. „Pametnjaković, je li? Nego, o tim pticama...” „Crveni kardinal može se često vidjeti u ovo doba.” „Dobro, svi znaju kako izgleda kardinal. Kardinal ti je omogućio pogled na moj grudnjak.” „Molim... Što?” „Zaletio se u kuhinjski prozor i ja sam prolila kavu po košulji. Dakle, ptice. Osim onih crvenih koje se zaletavaju u moj prozor. Ćubasti Martin i takve stvari.” „Nažalost, ćubasti Martin je izumro. Ali sada, po zimi, možeš vidjeti vrapce pokućare.” „Vrabac pokućar, vrsta. Opa, uspjela sam to izgovoriti bez frfljanja. Znači, vraćam se u normalu.” Polako su hodali stazom na granici između tame i svjetla dok je po njima padao snijeg u gustim debelim pahuljama. Ne može se zamisliti ljepša noć u siječnju. I propustila bi je da on nije naišao i ustrajao - na svoj suzdržan način — na šetnji. ,,U ovom trenutku mislim kako trebam reći da ne običavam, na dnevnoj osnovi, istresti u sebe pola boce vina prije večere. Obično kanaliziram frustraciju u posao ili odem prijeko i potražim društvo kod Parker i ostalih. Ali bila sam odviše ljutita i uzrujana da bih išta od toga napravila. A nisam bila raspoložena ni za sladoled, koji je još jedna štaka za krizne trenutke.” „Pretpostavio sam to, osim ovog dijela sa sladoledom. Kad je jako uzrujana ili ozbiljno ljutita, moja mama kuha juhu. Veliki lonac juhe. Popio sam mnogo juhe u svome životu.” „Ovdje nitko ozbiljno ne kuha, osim Laurel i gospođe G.” „Gospođa G? Ah, gospođa Grady. Ona je još uvijek ovdje?” „Još uvijek je ovdje, još uvijek vodi kućanstvo i sve u njemu. Hvala Bogu za to. Sada je na godišnjem odmoru. Prvog siječnja odlazi u Ryme, točno kao sat, i ostaje tamo do travnja. Kao i obično, prije odlaska napunila je zamrzivač složencima, juhama, gulašima, svim i svačim kako ne bismo gladovale u slučaju nuklearnog rata ili mećave.” Zastala je pred svojim ulaznim vratima i ponovno ga pogledala nakrivljene glave. „Ovo je bio žestok dan. Dobro ste se držali, profesore.” Bilo je nekoliko zanimljivih trenutaka. Oh, zaboravio sam reći, Sherry se odlučila za broj Tri sa švedskim Stolom.” „Dobar izbor. Hvala na šetnji. I slušanju.”


„Volim šetati.” Gurnuo je ruke u džepove jer nije znao što bi s njima. „Trebao bih krenuti. Vožnja po ovom vremenu je neugodna. A... sutra je školski dan.” „Školski dan”, ponovila je i nasmiješila se. Podignula je dlan zagrijan u džepu, položila ga na njegov obraz i okrznula mu usne laganim, prijateljskim, gotovo sestrinskim poljupcem. Izgubio se. Pokrenuo se prije prve misli, djelovao prije nego što je postao svjestan. Uhvatio ju je za ramena, pritisnuo uz vrata i jednostavan dodir usnica pretvorio u dug, mračan poljubac. Ono što je zamišljao sa sedamnaest godina, izronilo je u stvarnost u tridesetoj. Njezin okus. Trenutak dodira usana i jezika, i vrelina koja zagrijava krv. U nečujnom dodiru snježnih pahulja, u iskonskoj tišini, njezin uzdah odjeknuo mu je u umu kao udar groma. Najava oluje. Nije ga odgurnula od sebe, nije uzmaknula, nije protestirala. Samo je pomislila: Tko bi to rekao? Tko bi rekao da taj uljudni profesor engleskoga koji se sudara sa zidovima može ovako ljubiti? A onda je razmišljanje prestalo biti opcija, i mogla ga je samo pratiti. Pometena. Nikada zapravo nije vjerovala u to, ali sada je bila pometena. Ruke su joj kliznule s njegova lica, prošle u kosu, stegnule. Taj pokret ga je trgnuo. Povukao se i gotovo pokliznuo na svježem snijegu. Ona se nije pomaknula ni za centimetar, samo je zurila u njega očima koje su blistale u mraku. Bože, pomislio je, Bože, izgubio sam razum. „Žao mi je”, promucao je dok su želja, obuzdavanje i postiđenost vodili žestoku bitku u njemu. „Oprosti. To je... nije bilo... stvarno mi je žao.” Nastavila je zuriti za njim dok je žurno odlazio, dugačkim i nezgrapnim koracima. Čula je, negdje kroz buku u svojoj glavi, pisak ključa, i gledala ga kako ulazi u automobil nakon što je silovito trgnuo vrata. Odvezao se prije nego što je došla do daha i povratila glas. Osjećajući se pijanijom nego na početku večeri, ušla je u kuću. Otišla je do kuhinje, izlila njegovu nedirnutu čašu s vinom u slivnik, a za njom i ono što je preostalo u njezinoj čaši. Slijepo se ogledala oko sebe i naslonila na pult. „Vau”, rekla je.

4. Ovo je jedan od onih dana kad je za buđenje potrebno nešto više od napolitanki i kofeinskog udara, zaključila je kad se izvukla iz kreveta. Bila je pošteđena mamurnosti - hvala ti, profesore Maguire — ali petnaestak centimetara novog


snijega znači da će se morati primiti lopate. A za to joj treba pravo gorivo. Znajući gdje će ga naći, navukla je čizme, zakopčala kaput i krenula van. I odmah se vratila natrag po aparat. Svjetlo, čisto i sjajno razlijevalo se s tvrda, plava neba i presijavalo na još uvijek bijelomu snijegu. Netaknuto, neizgaženo, valovito more snijega. A grmlje i skupine biljaka stupaju preko njega kao neka umorna, pogrbljena vojska. Polako je udahnula. Hladan zrak zagrebao ju je po grlu kao sićušne krhotine stakla, i izletio u bijelom oblaku pare. Pejzaži su rijetko aktivirali njezinu umjetničku imaginaciju. Ali ovo, crno i bijelo, sjene i svjetlo pod gotovo surovo plavim nebom zahtijevalo je pažnju. Toliko oblika, toliko tekstura s otežalim granama i čipkastom korom drveća pružalo je beskrajne mogućnosti. A iz bjeline izdizala se velika, raskošna kuća kao čaroban, elegantan otok. Polako je napredovala prema njoj i eksperimentirala s kutovima, svjetlom, kadrovima, panoramskim pogledom i detaljima. Upravo je izoštrila na blistave snježne kape azaleja, koje će u proljeće prštati od boja, kad joj je neki pokret na rubu vidnog polja privukao pažnju. Okrenula se i vidjela kardinala kako slijeće na snijegom prekrivenu granu javora. Sjeo je, samo jedna mala crvena točka na bjelini, i zapjevao. Mac je čučnula, zumirala. Je li to ona ista ptica koja se zaletjela u njezin prozor? Ako jest, sasvim sigurno ne izgleda ni uznemireno ni ozlijeđeno. Uhvatila je trenutak i, slikajući u brzom slijedu, snimila nekoliko različitih kadrova. Dok se zgureno pomicala lijevo i desno, duboki joj se snijeg probio u čizmu i obavio traperice i rubove kaputa. Tada je ptica raširila krila, prhnula iznad smrznuta oceana i nestala. Emmaline, prekrasna Emmaline, u svom starom mornarskom kaputu, s bijelim šalom i kapom probijala se prema njoj. „Pitala sam se koliko dugo ću morati stajati na vratima dok ne završiš ili dok prokleta ptica ne odleti. Ovdje vani je hladno.” „Volim zimu.” Mac je ponovno podignula aparat i pritisnula okidač. „Ne! Nemoj. Grozno izgledam!” „Izgledaš dražesno. Napose u ovim ružičastim čizmicama.” „Zašto sam ih kupila u toj boji? Na što sam samo mislila?” Tresla je glavom pridruživši se Mac i obje su krenule prema kući. „Mislila sam da si već gore i umiljavaš se Laurel za doručak. Nisi li ti bila ona osoba koja je nazvala, prije više od sat vremena, i rekla palačinke?” „Jesam, a sad joj se obje možemo otići umiljavati. Zadržala sam se. Vani je nevjerojatno. Svjetlo, atmosfera, oblici. A ta prokleta ptica? Čisti bonus.” „Vani je minus deset, a nakon palačinki idemo razgrtati snijeg i guzice će nam se zalediti i otpasti. Zašto ne može uvijek biti ljeto?” „Ljeti gotovo nikad ne dobijemo palačinke. Pogačice, možda, ali to nije isto.” Dok je tupkala na mjestu i stresala snijeg s ružičastih čizmica, Emma joj je uputila ubojit pogled i otvorila vrata.


Mac je istog trenutka osjetila miris kave. Nemarno je zbacila kaput, pažljivo odložila aparat na komodu pa prišla Laurel i čvrsto je zagrlila. „Znala sam da mogu računati na tebe.” „Vidjela sam te kroz prozor kako se igraš djevojke sa sela i pretpostavila sam da dolaziš ovamo cviljeti za palačinkama.” Kose podignute širokom kopčom i zasukanih rukava, Laurel je vagala brašno. „Volim te, i to ne samo zbog snježnih palačinki." „Dobro, onda postavi stol. Parker je već ustala i odgovara na poštu.” „Je li pozvala ralicu?” upitala je Emma. Danas imam tri konzultacije.” „Samo za parkiralište. Konsenzusom je odlučeno da ostalo možemo riješiti vlastitim snagama. Nije tako strašno.” Emmino lice smrknulo se u napućenu grimasu. „Mrzim razgrtati snijeg.” „Jadna Em”, uglas su rekle Mac i Laurel. „Kuje.” „Ja imam priču za doručak.” Zagrijana neplaniranim fotosafarijem i bliskim izgledom za palačinkama, Mac je ubacivala šećer u kavu. „Seksi priču za doručak.” „Emma je zastala u pokretu pred kuhinjskim ormarićem. „Ispljuni.” „Još nismo za Stolom. A ni Parker još nije sišla.” „Idem gore i dovući ću je za sekundu. Želim seksi priču uz doručak da me zagrije za razgrtanje glupog snijega.” Emma je izjurila iz kuhinje kao metak. „Seksi priča”, glasno je razmišljala Laurel miješajući tijesto. „Mora biti nešto u vezi s Carterom Maguireom, osim ako tijekom noći nisi primila opsceni telefonski poziv i smatraš da je to bilo seksi.” „Ovisno o tome tko zove.” „On je prilično zgodan. Iako, nije tvoj uobičajeni tip.” Mac se osvrnula s tanjurima u rukama. „Ja imam svoj tip?” „Ma, naravno, znaš to i sama. Sportski tip, voli zabavu, može imati kreativnu crtu, ali nije strogo uvjetovano, nije preintenzivan ili preozbiljan. Ništa u zabilježenoj povijesti ne uključuje pametne, racionalne tipove, znanstvenike ili nenametljivo šarmantne osobe.” Sad je došao red na Mac da razjasni stvar. „Ja volim pametne tipove. Možda samo još nisam naišla na onoga koji bi pomaknuo kazaljku na mom seksimetru.” „Uz to je sladak. Ni to nije uobičajeno.” „Ja volim slatko”, protestirala je. „Kušaj moju kavu!” Laurel se nasmijala i spustila mikser kako bi dohvatila mješavinu šumskog voća iz hladnjaka. „Postavi stol, Elliot.” „Upravo to radim.” Dok je razmještala tanjure, analizirala je Laurelin popis. Možda je bila u pravu - do neke mjere. „Svi imaju neki svoj tip. Parker ima svoj tip. Uspješan, dotjeran, načitan.” „Dvojezičan, to je donji minimum”, dodala je Laurel ispirući bobice. „Treba znati razlikovati Armanija i Huga Bossa s udaljenosti od dvadeset koraka.” „I Emma ima svoj tip. Mora biti muško.” Emma se vratila u trenutku kad je Laurel prasnula u smi jeh. „Parker silazi. Što je smiješno?”


„Ti, dušo. Tava je zagrijana”, najavila je Laurel. „Pokret, narode.’ „Dobro jutro, partnerice”, Parker im se pridružila diskretno našminkana, odjevena u tamne traperice, kašmirski džemper i kose uredno vezane u rep. Bilo bi je lako mrziti, kad je ne bih toliko voljela, pomislila je Mac. „Upravo sam ugovorila još tri termina za obilazak. Bože! Volim praznike. Toliko se ljudi zaruči tijekom praznika. A prije nego što se okreneš, tu je Valentinovo, i još više rezervacija. Palačinke?” „Donesi sirup”, naredila je Laurel. „Ceste su raskrčene. Mislim da danas nitko neće otkazati sastanak zbog vremenskih uvjeta. Oh, i Paulseni su poslali e-mail — upravo su se vratili s medenog mjeseca. Stavit ću njihove pohvale na našu web-stranicu.” „Nema razgovora o poslu”, prekinula ju je Emma. „Mac ima seksi priču za doručak.” „Stvarno?” Podignutih obrva Parker je stavila na stol sirup i maslac. „Pričaj, sve po redu.” „Počelo je, a seksi priče obično tako počinju, kad sam prolila dijetalnu Colu po košulji”, počela je pripovijedati kad je Laurel donijela pladanj s palačinkama. ,,A rekao nam je da se sudario sa zidom”, prekinula ju je Emma. „Jadni Carter!” Emma je frknula od smijeha režući prvi sićušni zalogaj palačinke. „Žestoko”, dodala je Mac. „Mislim, opalio je svom snagom. U crticu bi prošao kroz zid i ostavio za sobom rupu u obliku Cartera. Onda on sjedi na podu, ja pokušavam ustanoviti koliko je rana ozbiljna, a moje dojke su mu zalijepljene za lice - Što je on, vrlo pristojno, istaknuo.” „‘Oprostite, gospojice, jesu li to vaše sise na mom licu’?" Mac je mahnula vilicom prema Laurel. „Osim toga što nije rekao sise i mucao je. I tako ja odem po košulju, donesem mu vrećicu leda i na kraju zaključim da mu vjerojatno neće trebati snimanje mozga.” Govorila je i istodobno se probijala kroz sloj naslaganih palačinki na tanjuru. „Malo sam razočarana”, javila se Laurel. „Od seksi priče očekujem bar nešto seksa, a ne samo tvoje lijepe grudi.” „Nisam još završila. To je bio prvi dio. Drugi dio počinje kad sam ponovno kod kuće, radim i automatski se javim na telefonski poziv. Moja mama.” Ugašena osmijeha Parker je zatresla glavom. „To nije seksi. Rekla sam ti da uvijek provjeriš tko zove.” „Znam, znam, ali to je bio službeni telefon, a ja nisam razmišljala. No, napravila sam još nešto gore. Prekinula je sa svojim zadnjim dečkom i krenula sa svojom pjesmom. Slomljena je, uništena, nesretna i bla-bla-bla. Bol i patnja zahtijevaju tjedan dana na Floridi i tri tisuće s moje strane.” „Nisi valjda”, promrmljala je Emma. „Reci mi da nisi.” Mac je slegnula ramenima, nabola još jedan veliki komad palačinke. „Voljela bih da to mogu reći.” „Dušo, moraš prestati”, zabrinuto je rekla Laurel. „Jednostavno, moraš prestati s tim.”


„Znam.” Emma je sućutno protrljala Macino koljeno. „Znam, ali slomila sam se i to je to. Nakon toga sam otvorila bocu vina i počela utapati svoj jad i gađenje.” „Trebala si doći ovamo.” Parker je posegnula preko Stola i dotaknula je po ruci. „Znam i to. Ali bila sam previše ljutita i tužna, puna samosažaljenja i gađenja. A onda, pogodite tko je pokucao na vrata?” ,,Oh-oh.” Laurel je raskolačila oči. „Reci mi da to nije bio pijani, samosažaljivi seks s Carterom - ali, ako je bio, molim, molim, nemoj preskakati detalje.” „Pozvala sam ga na piće.” ,,Oh, čovječe!” Emma je od oduševljenja pojela još jedan komad palačinke. ,,I istresla sam mu sve u krilo. Moja obitelj, fuj, fuj, fuj. Tip dođe s paketom, a završi s jadikovkama pripite žene. Slušao je, što u tom trenutku nisam u potpunosti registrirala, onako pijana i nabrušena, ali slušao je. Onda me izveo van u šetnju. Samo je stavio kaput na mene, zakopčao me kao da imam tri godine i izveo me van. I nastavio je slušati sve dok nisam istresla više-manje sve iz sebe. Onda me otpratio natrag i...” „Pozvala si ga unutra i bilo je seksa”, uskočila je Emma. „Nabavi si svoju vlastitu priču za doručak. Bilo mi je malo neugodno i bila sam mu stvarno zahvalna pa sam ga ovlaš cmoknula. Pusa od vrste ‘hvala prijatelju’, tako nekako. A nakon toga nađem se, ne znam kako, usred divljeg poljupca tipa privučem-tek-sebi-pa-gurnem-uza-zid poljubac.” „Oh.” Emma se stresla od užitka. „Volim takve.” „Ti voliš sve vrste spajanja usana”, istaknula je Laurel. ,,I to je točno. Pomislila bih da je Carter jedan od onih sporih i stidljivih tipova u seksu.” „Možda i jest, inače. Jer dok mi se glava rasprskavala, on je stao, ispričao se — nekoliko puta — odmaknuo se, pokliznuo i oteturao natrag do automobila. Dok sam povratila moć govora, on je već nestao.” Parker je odgurnula svoj tanjur i podignula šalicu s kavom. „Pa, morat ćeš ga uhvatiti. Očito.” „Očito”, složila se Emma i pogledala Laurel iščekujući završni glas. „Moglo bi biti problematično.” Laurel je slegnula ramenima. „On nije njezin uobičajeni tip, a pokazuje neke osobine koje se ne uklapaju u njegov uobičajeni obrazac ponašanja. Njušim komplikacije.” „Zato što je drag, uglađen, malo nespretan tip koji ljubi kao ratnik?” Emma je lagano gurnula Laurel nogom ispod Stola. „Ja njušim romansu.” „Ti njušiš romansu i u prometnoj gužvi na cesti devedeaet pet," „Možda.” Ali potpuno ti je jasno da moraš saznat što sljedi. Ne možeš samo tako ostaviti taj poljubac u zraku", dodala je Emmi i pogledala prema Mac.” „Možda mogu jer ovako je to samo zgodna seksi priča za doručak i nitko nije povrijeđen. A sada, moram nazvati banku i umjesto konfeta baciti u zrak tri tisuće dolara.” Odgurnula se od Stola i krenula prema hodniku. „Vidimo se vani za petnaest minuta, s lopatama.”


Kad je Mac otišla, Parker je odsutno nabola bobicu voća na vilicu. „Neće ona to ostaviti ovako u zraku. Izludjet će je.” „Drugi kontakt unutar četrdeset osam sati”, najavila je Laurel i namrštila se. „Kvragu, izvukla se od pranja suđa.”

Za svojim stolom u školi Carter je pregledavao pojmove za diskusiju koju je kanio organizirati na sljedećem satu. Zadržati razinu energije i zanimanje učenika ključni su za zadnji sat u danu kad ih od slobode dijeli samo četrdeset pet kratkih (ili beskrajno dugih) minuta. Dobro postavljena poluga mogla bi odvući lutajuću pažnju od promatranja kazaljki na satu. Mogli bi nešto naučiti. Problem je bio u tome što on nije mogao fokusirati svoju pozornost. Treba li je nazvati i ispričati se još jedanput? Možda bi mogao napisati poruku. Pisanje mu ide bolje od govorenja. Uglavnom.. Ili bi trebao sve zaboraviti? Prošla su već dva dana. Zapravo, jedan dan i dvije noći, ako ćemo biti baš precizni. A on je znao biti vrlo precizan. Želio je sve pustiti, jednostavno, pustiti i zabilježiti na dugački popis Carterovih Ponižavajućih Trenutaka. Ali nije mogao prestati misliti o tome. O njoj. Vratio se točno tamo gdje je bio prije trinaest godina. Pateći zbog patetične zatreskanosti u Mackensie Elliot. Preboljet ćeš ti to, hrabrio se. Prebolio si već jedanput. Zamalo. Samo je na trenutak izgubio glavu, to je sve. A to je razumljivo uzevši u obzir ostatak priče. Draga Mackensie, moje ponašanje navečer, četvrtog siječnja bilo je neprimjereno i neoprostivo. Želim iskazati svoje iskreno žaljenje i duboko se kajem zbog toga. Srdačan pozdrav, Carter

Je li uopće moguće reći nešto ukočenije i gluplje? Tako i tako je nakon ručka s prijateljicama već vjerojatno zaboravila na cijelu priču. Tko bi joj mogao zamjeriti? Pusti, ne čačkaj dalje. To je jedino ispravno. Samo prekriži i vrati se na diskusiju o Rosalindi, kao ženi dvadeset prvog stoljeća. Seksualnost. Identitet. Izdaja. Hrabrost. Pamet. Lojalnost. Ljubav. Kako je Rosalinda iskoristila dvojnu seksualnost i na kraju drame postala žena, umjesto djevojke koja je bila na početku?


Reci „seks” i privukao si pažnju tinejdžera. Nastavio je čitati bilješke i odsutno rekao „naprijed” kad je netko pokucao na vrata. Ah, evolucija, razmišljao je, identiteta i hrabrosti kroz krinku... Podignuo je pogled, trepnuo. Uma zaokupljena provokativnom Rosalindom, zagledao se u Mac. „Bok, oprosti što te prekidam.” Skočio je na noge, pritom raspršio papire od kojih su neki sletjeli na pod. ,,Ah, u redu je. Nema problema. Samo sam...” Sagnuo se za papirima istodobno s njom, i sudario se s njezinom glavom. „Oprosti, oprosti.” Ostao je sagnut i pogledao je u oči. „Sranje.” Nasmiješila se i jamice na obrazima razigrano su poskočile. „Hej, Cartere.” „Hej.” Prihvatio je papire koje mu je pružila. „Upravo sam pripremao neke teze za raspravu o Rosalindi.” „Rosalinda, tko?” „Ah, Shakespeareova Rosalinda. Kako vam drago?" ,,Oh. To je ono s Emmom Thompson?” „Ne. To je Mnogo vike ni za što. Rosalindu, nećakinju vojvode Fredericka, protjeraju s dvora i ona se preruši u Ganymeda, mladog momka.” „Svog brata blizanca, točno?” „Ne, zapravo, to je iz Na Tri kralja.” „Pobrkala sam ih.” „Pa, tematski postoje neke paralele između Kako vam drago i Na Tri kralja, ali ta se dva komada odnose na posve različite... Oprosti, to stvarno nije bitno.” Spustio je papire na stol i skinuo naočale za čitanje. I pripremio se na posljedice svojih djela. „Želim se ispričati za...” „Već si se ispričao. Ispričavaš li se svakoj ženi koju poljubiš?” „Ne, ali u ovim okolnostima...” Prestani s tim, glupane. „No, kako bilo, što mogu učiniti za tebe?” „Navratila sam jer sam ti htjela ovo dati. Kanila sam ostaviti u zbornici, ali su mi rekli da imaš slobodan sat i da si u učionici. Pa sam odlučila predati osobno.” Pružila mu je paket omotan smeđim papirom. „Smiješ otvoriti”, rekla je dok je on samo stajao smetena izraza na licu. „To je samo mali znak pažnje — zahvala što si imao strpljenja i saslušao moje probleme, i što si me spasio od mamurnosti. Nadam se da će ti se dopasti.” Pažljivo je otvorio zamotuljak, odvajajući ljepljivu traku s preklopljenih rubova. I izvadio fotografiju u jednostavnom crnom okviru. U bjelini snijega, blistao je crveni kardinal kao živa vatra. „Prekrasna je.” „Zgodna je.” Promatrala je sliku zajedno s njim. , Jedan od onih neočekivanih trenutaka kad ti se posreći. Snimila sam ga jučer rano ujutro. Nije ćubasti Martin ali, na kraju krajeva, to je naša ptica." „Naša... Oh. Točno. I donijela si je ovamo.” Ushićenje ga je zbunilo u istoj mjeri kao i posramljenost. „Mislio sam da si ljutita na mene nakon što sam...”


„Nakon što si me poljubio tako da sam iskočila iz cipela”, završila je rečenicu. „To bi bilo glupo. Osim toga, da sam bila ljutita, isprašila bih te odmah, na licu mjesta.” „Pretpostavljam. Ipak, nisam trebao...” „Svidjelo mi se”, prekinula ga je i ostavila bez teksta. Okrenula se i promotrila prostoriju. „Znači, ovo je tvoja učionica, mjesto gdje se sve događa.” „Da.” Zašto, za ime Boga, ne može natjerati svoj mozak i usta na suradnju? „Nisam ovdje bila još od školskih dana. Izgleda kao i prije, osjećaj je više-manje isti. Zar ljudi obično ne kažu, kad se vrate kao odrasli, kako im škola djeluje manjom? Zapravo, meni se čini većom. Velika, otvorena i svijetla.” „To je dobar dizajn, mislim na arhitekturu zgrade. Otvoreni prostori i... Ah, ti si mislila metaforički.” „Možda. Mislim da sam slušala neka predavanja baš ovdje.” Prošla je između stolova prema trostrukim prozorima uz južni zid.” Mislim da sam sjedila ovdje i gledala kroz prozor umjesto da pratim nastavu. Sviđalo mi se ovdje.” „Stvarno? Mnogi ljudi nemaju ugodne uspomene iz srednje škole. Najčešće pamte nadmetanja i sukobe potaknute topovskom paljbom hormona.” Nacerila se. „To bi mogao napisati na majicu. Ne, nisam baš toliko voljela školu. Sviđalo mi se ovdje jer su tu bile Parker i Emma. Provela sam ovdje samo dva polugodišta. Jedno u desetom i jedno u jedanaestom razredu, ali sviđalo mi se mnogo više nego u gimnaziji Jefferson.” Okrenula se od prozora. „Nadmetanja, da, ali srednja škola zapravo je opaka društvena zvijer. A budući da si se ti vratio u učionicu, kladim se da uživaš u svakoj minuti ovdje.” „Za mene je srednja škola bila pitanje opstanka. Bezlični štreberi vrlo su nisko na društvenoj ljestvici u školi, naizmjenično ponižavani, ignorirani, maltretirani i ismijavani. Mogao bih napisati esej o tome.” Znatiželjno ga je pogledala. „Jesam li ja to ikada radila?” „Napisala esej? Ne, mislila si na onaj drugi dio. Odsutnost primjećivanja različita je od ignoriranja.” „Katkad je još gore”, promrmljala je. „Pitam se, možemo li se vratiti na prošlu večer i tvoj ‘svidjelo mi se’ odgovor. Možeš li biti malo preciznija, u slučaju da sam pogrešno interpretirao?” Natjerao ju je da se nasmiješi. „Mislim da nisi pogriješio. Ali...” „Doktore Maguire?” Djevojka je neodlučno stajala na vratima zračeći svježinom i mladošću u uštogljenoj, plavoj školskoj odori. Mac je primijetila znakove — rumeni obrazi, intenzivan pogled, vodnjikave oči — i pomislila: ozbiljan slučaj zatreskanosti u učitelja. „Ah, Julie. Da?” „Rekli ste da mogu navratiti na razgovor o mojem referatu.” „Točno. Daj mi samo minutu i...”


„Sklanjam ti se s puta”, prekinula ga je Mac. „Tako i tako već jako kasnim. Drago mi je što smo se ponovno vidjeli, doktore Maguire.” Krenula je van, prošla pokraj zgodne mlade Julie i skrenula prema stubama. Uhvatio ju je na pola puta do prizemlja. „Čekaj.” Zastala je i okrenula se. „Bi li ne-pogrešno interpretiranje uključivalo i to da te mogu nazvati?” „Možeš me nazvati. Ili se nakon nastave možemo naći negdje na piću.” „Znaš li gdje je Coffee Talk? „Maglovito. Pronaći ću ga.” „Pola pet?” „Ne mogu prije pet.” „Pet. Odlično. Ja... vidimo se tamo.” Nastavila je silaziti i osvrnula se kad je došla do podnožja. Stajao je nepomično, na sredini stubišta, s rukama u džepovima kaki-hlača, u malo iznošenom sakou od tvida i s nemarno počešljanom kosom.

„Pozvao si je u Coffee Talk? Što je tebi?” Carter se namrštio slažući papire i knjige u svoju torbu za spise. „Što ne valja s Coffe Talkom?” „To je lokalna školska jazbina.” Bob Tarkinson, profesor matematike i samozvani ekspert za pitanja srca, tužno je tresao glavom. „Ako želiš doći do nečega sa ženom, izvedeš je nekamo na piće. Neki ugodan bar, Cartere. Nešto s bar malo atmosfere i intimnosti.” „Ne radi se baš u svakom kontaktu sa ženom o seksu.” „Samo u svakom drugom.” „Ti si oženjen”, istaknuo je Carter. ,,S djetetom na putu.” „Upravo zato znam ono što znam.” Bob je stajao oslonjen o Carterov stol i namjestio mudar izraz na svoje ugodno, dobroćudno lice. „Zar misliš da sam nagovorio ženu kao što je Amy da se uda za mene tako što sam je odveo na kavu u bučnu birtiju? Dovraga, ne. Znaš što je pokrenulo plimu za mene i Amy?” „Da, znam. Znam jer si mi to rekao već tisuću puta. „Skuhao si večeru za vaš drugi izlazak i ona se zaljubila u tebe preko pilećih odrezaka.” Još uvijek s mudrim izrazom, Bob je zamahnuo s prstom. „Nitko se ne zaljubljuje uz kavu s mlijekom, Cartere. Vjeruj mi.” „Ona me čak i ne poznaje, ne zapravo. I zato segment sa zaljubljivanjem uopće nije relevantan. Osim toga, činiš me nervoznim.” „Već si nervozan, sam po sebi. Dobro, zaglavio si s kavom, sad je gotovo. Ali vidi kako se stvari razvijaju. Ako budeš i dalje zainteresiran, sutra je pozovi ponovno. Najkasnije prekosutra. Večera.” „Ja ne spremam pileće odreske.”


„Ti ne kuhaš ništa jestivo, prijatelju. Osim toga, to s kavom nije službeno prvi izlazak. Izvedi je nekamo van. Kad budeš spreman za akciju, ja ću ti objasniti kako ćeš dalje. Nešto jednostavno.” „Bože.” Carter se trljao po korijenu nosa. „Zato izbjegavam izlaske. To je pakao.” „Izbjegavaš izlaske zato što ti je Corrine satrla samopouzdanje. Dobro je što se ponovno vraćaš u sedlo, i to s nekim izvan naše sfere.” Pomirljivo je potapšao prijatelja po ramenu. „Što si ono rekao, čime se bavi?” „Ona je fotografkinja. Ima agenciju za organizaciju vjenčanja, s još tri prijateljice. Angažirane su za Sherryno vjenčanje. Mi — Mackensie i ja - išli smo zajedno u školu nekih pet minuta.” „Čekaj! Čekaj! Mackensie? Crvenokosa u koju si bio zaljubljen u gimnaziji?” Poražen, Carter je ponovno počeo trljati točku između obrva. „Nikada ti to nisam smio spomenuti. Upravo zato rijetko pijem.” „Ali, dragi moj, to je kao kismet5.” Bob je bio sav uzbuđen. „To je kao Povratak štrebera. Druga šansa za propuštenu priliku iz prvog dijela.” „To je kava”, mrmljao je Carter. Preplavljen entuzijazmom, Bob je poskočio i zgrabio kredu. Nacrtao je krug na ploči. „Očito, imamo ciklus. Završavaš jedan, znači točka A i točka B...” Unutar kruga je nacrtao dvije točke i povezao ih vodoravnom crtom. „Sad stižemo do točke C.” Nacrtao je još jednu točku na vrhu kruga i povezao je s drugim dvjema točkama dijagonalnim crtama. „Vidiš?” „Da, vidim trokut unutar kruga. Moram ići.” „To je trokut sudbine unutar kruga života!” Carter je podignuo svoju torbu. „Bobe, idi kući.” „Ne možeš se prepirati s matematikom, Cartere. Tu uvijek gubiš.” Carter je šmugnuo van. Žurno je koračao preko praznoga školskog hodnika, a zvuk koraka odjekivao je za njim.


* Kismet (tur.)

– sudbina


5. Kasni. Možda uopće neće doći. Moglo je iskrsnuti milijun stvari, razmišljao je Carter. Zašto joj nije dao broj svoga telefona? Ona bi ga nazvala, otkazala sastanak i ovom bi mučenju došao kraj. Ovako, jednostavno, mora sjediti ovdje, sam. Koliko dugo? Petnaest minuta nije dovoljno dugo. Pola sata? Sat? Ako sjedi i čeka sat vremena, čini li ga to patetičnim gubitnikom?Vjerojatno da, zaključio je. Glupane, govorio je sam sebi i pretvarao se da pije još jednu šalicu zelenog čaja. Izlazio je već prije s djevojkama - često. A bio je u ozbiljnoj, intimnoj vezi gotovo godinu dana. Za Boga miloga, živio je s njom. Sve dok ga nije ostavila i odselila se k nekom drugom tipu. Ali sada nije riječ o tome. To je samo kava. Pa, zapravo, čaj. I sav se uzrujao zbog tog ... susreta, odlučio se za tu riječ u nedostatku boljeg termina, kao neka glupa djevojka zbog maturalnog plesa. Nastavio se pretvarati da čita knjigu dok se pretvara da pije čaj. Uveo je strogu zabranu virkanja u vrata kafića. Osjećao se kao izgladnjela mačka koja zuri u mišju rupu. Zaboravio je — ili je odavno prestao primjećivati — koliko je tu bučno. Smetnuo je s uma koliko studenata zalazi u ovaj kafić. Bob je bio u pravu. U šarolikim separeima i na visokim barskim stolicama gužvali su se polaznici akademi je i lokalnih srednjih škola, nešto dvadesetogodišnjaka i šačica profesora. Svjetla su bila previše jaka, žamor preglasan. „Oprosti što kasnim. Snimanje se odužilo. Trepnuo je kad je Mac kliznula u stolicu preko puta njega. „Što?” „Stvarno si se zadubio u knjigu.” Nagnula je glavu i pročitala naslov. „Lawrence Bloch? Zar ne bi trebao čitati Hemingwaya ili Trollopea?” „Popularni romani snažna su i životna sila koja da je svježinu literaturi. Zato što je popularna. Čitanje samo radi zadovoljstva... evo ga, još jedno predavanje na vidiku. Oprosti.” „Učiteljski ton dobro ti stoji.” „Pretpostavljam da je to dobra stvar u razredu. Kad si danas navratila, nisam shvatio da je i tebi radni dan. Mogli smo se dogovoriti da se nađemo poslije.” „Samo razgovor s dva klijenta i snimanje. Imam mladenku koja iz nekog razloga želi profesionalno dokumentirati svaki korak u planiranju vjenčanja. Danas sam snimala probu vjenčanice i neizostavnu uplakanu majku u pratnji. Plakanje je oduzelo nešto više vremena nego što sam predvidjela.” Skinula je kapu, prošla prstima kroz kosu i ogledala se po kafiću. „Nisam nikada prije zašla ovamo. Zdrava energija." Nasmiješila se djevojci koja je prišla primiti narudžbu.


„Ja sam Dee. Što vam mogu poslužiti?” „Hm, neka bude dugi macchiato, dupli, s cimetom i malo čokolade po vrhu.” „Stiže. Još jedan zeleni čaj za vas, doktore Maguire?” „Ne, imam još dovoljno. Hvala, Dee.” „Nisi ljubitelj elegantnih kombinacija kave?” „Ne ovako kasno. Ali kava je ovdje dobra. Obično ujutro prije posla navratim na cappuccino. Prodaju i kavu u zrnu, pa ako ti se svidi. .. Moram ovo skinuti s vrata. Ne mogu misliti. A ako ne mogu misliti, moja glupava konverzacija će te uspavati unatoč duploj kavi.” „Dobro.” Mac se nalaktila na stol i poduprla bradu dlanovima. „Skini s vrata, štogod to bilo.” „U gimnaziji sam bio zaljubljen u tebe.” Trgnula se i naslonila natrag, a obrve su joj poskočile. ,,U mene? Stvarno?” „Pa, za mene je bilo stvarno. Ponižavajuće je izvlačiti to van, dvanaestak godina nakon škole, ali to utječe na sadašnju situaciju. Hoću reći, s moje strane.” „Ali... ne sjećam se da si mi se uopće ikada obratio.” „Nisam. Nisam mogao. U to vrijeme bio sam bolno stidljiv u svim društvenim situacijama, a napose u onima koje su uključivale djevojke. Djevojke koje su mi se sviđale. A ti si bila tako...” „Dugi dvostruki macchiato s čokoladom.” Dee je stavila predimenzioniranu šalicu na Štol i dodala tanjurić s dva biskvitna kolačića u obliku polumjeseca. „Uživajte!” „Nemoj se sad ugasiti”, inzistirala je Mac. „Bila sam tako, što?” „Ah, bila si ti. Kosa, jamice, sve.” Mac je uzela kolačić, odgrizla maleni zalogaj i promatrala ga. „Cartere, u srednjoj sam školi izgledala kao motka s mrkvama koje su mi rasle iz glave. Imam slike koje to dokazuju.” „Ne za mene. Bila si bistra, živahna, povjerljiva.” Još uvijek je takva, pomislio je. Pogledaj je samo. „Osjećam se kao idiot što sam uopće načeo tu temu, ali stalno se saplećem preko toga. Dovoljno sam nespretan i bez izvlačenja na cestu vlastitih balvana. Dakle, eto.” „Bismo li mogli reći da je ta stara rana izazvala onaj poljubac?” „Morao bih odgovoriti da nosi svoj dio odgovornosti. Sve je bilo tako nadrealno, kao u snu.” Ponovno se nagnula naprijed i dohvatila šalicu s kavom. „Mi više nismo one iste osobe iz škole.”


„Dragi Bože, nadam se. U to vrijeme bio sam totalni bezveznjak.” „Tko nije? Znaš, Cartere, većina muškaraca tu bi priču iskoristila kao kartu za nabacivanje djevojci, ili bi je držali zaključanu. Zanima me, ti me zanimaš zato što si postupio drukčije. Jesi li uvijek tako izravan na sastancima uz kavu?” „Ne znam. Ti si jedina osoba u koju sam ikada bio zatreskan na daljinu.” ,,Oh, čovječe.” „I to je bilo glupo.” Ponovno posramljen, provukao je prste kroz kosu. „Sada sam te preplašio. Zvučilo je opsesivno, kao da negdje imam skriveni oltar s tvojim slikama na kojemu palim svijeće i pjevušim tvoje ime. Isuse, ovo je još gore. Bježi sad, odmah, iz ovih Štopa. Neću ti zamjeriti.” Prasnula je u smijeh i morala je odložiti šalicu na stol kako ne bi prolila kavu. „Ostat ću ako mi se zakuneš da nemaš oltar.” „Nemam.” Prekrižio je prste iznad srca u obliku slova X. „Ako ostaješ zato što me duboko sažalijevaš ili zato što ti se kava ovdje stvarno sviđa, dobro je.” „Ovdje je stvarno dobra kava.” Otpila je još malo. „Nije sažaljenje, ali nisam sasvim sigurna što je. Ti si zanimljiv čovjek i pružio si mi potporu kad mi je bila potrebna. Stvarno se dobro ljubiš. Zašto ne bismo popili kavu zajedno? A kad smo već tu, reci mi zašto je netko tako bolno stidljiv kao ti postao profesor?” „Prerastao sam to. I volim podučavati.” „Uvijek?” „Praktično, da. Doduše, prije toga sam htio biti superheroj. Po mogućnosti jedan iz X-Men ekipe.” „Profesor supermutant. Mogao si biti Educator.” Nacerio se. ,,I tako si razotkrila moj tajni identitet.” „Pa kako je Stidljivko postao moćni Educator?” „Učenje, vježba. I nešto praktičnosti. U grču, znoju i panici prebrodio sam nekoliko prvih tjedana vježbi na seminaru o javnom govorništvu. Ali pomoglo je. Onda sam radio kao asistent na predavanjima drugih profesora, nešto kao tranzicija, prijelazni period. Bio sam asistent u Delovoj grupi kad je bio na drugoj godini. Ah.. Vrtio je šalicu s čajem u koncentričnim krugovima. ,,U slučaju da to ikada dođe na dnevni red, znao sam ga pitati - povremeno - o tebi. O svima vama, tako da nije bilo napadno. Zvao vas je ‘Kvartet’. Još uvijek nas tako zove, katkad. On je sada naš pravnik. Poslovni." „Kako čujem, jako je dobar.” ,,I jest. Del nam sve sređuje - pravne stvari. Kad su im roditelji umrli, Parker i Del naslijedili su imanje. On nije želio živjeti na njemu. U to vrijeme već je imao svoj stan. Parker nije mogla održavati kuću kao privatno boravište. Mislim, kao svoj dom. Ali, čak i da je mogla, mislim da ne bi željela živjeti tamo sama. Velika kuća. Mnogo uspomena. Ne, nikako ne sama.” „Bilo bi teško i samotno. Sasvim je drukčije kad ste sve četiri tamo. Živite i radite zajedno.” „Sve se promijenilo, za sve nas. Parker je imala ideju za pokretanje posla, i malopomalo, sve nas je privukla. Onda je od Dela zatražila suglasnost o korištenju


imanjem u poslovne svrhe. On je bio divan. To je i njegovo nasljedstvo i silno je riskirao s nama.” „Čini se da nije pogriješio. Prema mojoj mami i Sherry, Zavjeti su jedino mjesto za vjenčanja u Greenwichu.” „Prešle smo velik i trnovit put. Prvu godinu smo se provukle za dlaku, bilo je prilično napeto jer smo uložile svu svoju ušteđevinu i sve drugo što smo mogle izmoliti, posuditi ili ukrasti. Početno ulaganje bilo je veliko, troškovi su se samo gomilali; dozvole, zalihe, oprema, reklama. Pa trošak adaptacije paviljona na jezeru u moj prostor, gostinjske kuće u Emmin. Jack nam je besplatno napravio projekt. Jack Cooke? Poznaješ ga? On i Del bili su prijatelji na fakultetu. „Površno. Sjećam se da su bili bliski.” „Mali grad, taj Yale”, primijetila je sa smiješkom. „On je arhitekt. Uložio je mnogo truda i vremena u transformaciju posjeda. I uštedio nam bogzna koliko novca za građevinske dozvole. U drugoj godini jedva smo održale glavu iznad vode i sve četiri morale smo dodatno raditi sa strane da pokrijemo sve izdatke. Ali u trećoj godini već smo zaplivale. Tako da potpuno razumijem paniku i znoj na putu prema postizanju onoga što želiš.” „Zašto svadbene fotografije? Specifično, mislim, za tebe. Sigurno se nisi odlučila za to samo zato što se uklapa u slagalicu vašeg partnerstva.” „Ne, nije samo zbog toga. Čak ni na početku, mislim. Volim slikati ljude. Lica, tijela, izraze, dinamiku. Prije nego što smo otvorile agenciju radila sam u fotografskom studiju. Znaš, onu vrstu gdje ljudi dolaze naručiti fotografije djece ili promocija. Plaća račune, ali...” „Ne donosi zadovoljstvo.” „Uistinu ne. Volim slikati ljude u situacijama koje ja smatrani trenucima. Odlučujući trenutak, karakteristika. To je izazov, to je vrh planine. Ali ima još mnogo drugih trenutaka. Vjenčanja, obredi i kako sudionici svojim akcijama utječu na obred, mi jenjaju ga to je veliki trenutak.” Smiješeći se, podignula je šalicu objema rukama. ,,Drama, patos, teatar, tuga, romansa, strast, humor. Sve je tu. I ja im sve to mogu vratiti na fotografijama. Pokazati im taj dan, njihovo putovanje — i ako mi se posreći, onaj odlučujući trenutak kad prosječnost preraste u jedinstvenost. Što je vrlo dugačko objašnjenje za činjenicu da volim svoj posao.” „Razumijem to, i razumijem što smatraš trenutkom. I zadovoljstvo kad ga uhvatiš. To je kao kad se ja uspijem probiti do uma bar jednog učenika i vidim kako upija znanje koje im nastojim pružiti. Tada se svi dugi sati rutine isplate.” „Ja vjerojatno svojim učiteljima nisam pružila mnogo takvih trenutaka. Samo sam željela da škola što prije završi i da mogu izići van i raditi ono što želim. Nikada ih nisam doživljavala kao kreativne entitete. Više kao čuvare. Bila sam nikakav učenik.” „Bila si pametna. Što nas vraća natrag tinejdžerskoj opsesiji. Ali moram reći, primijetio sam da si pametna.”


„Nikada nismo bili u istom razredu. Ti si bio nekoliko godina stariji od mene, točno? Oh, čekaj! Ti si bio student na praksi, pomoćni učitelj na nekim satovima engleskoga.” „Američka književnost, peti stupanj, profesor Lowen. A sad molim te, zaboravi da sam to rekao.” „Nema šanse. No sad ne bježim, već stvarno moram ići. Čeka me još jedno snimanje. Točnije, zaručnički portret tvoje sestre.” „Nisam mislio da se stvari razvijaju tako brzo.” „Nick ima slobodnu večer i na brzinu smo uskladili termine. Ali moram doći malo ranije, osjetiti atmosferu prostora i njih dvoje zajedno.” „Otpratit ću te do auta.” Izvadio je novčanik i zataknuo novčanice za račun ispod svog tanjurića. Prije nego što je uspjela navući kaput, on je priskočio i pomogao joj. Otvorio je vrata i propustio je ispred sebe pa izišao za njom na hladni zimski zrak. „Parkirala sam cijeli blok niže”, upozorila ga je. Ne moraš me pratiti sve do auta. Vani je ledeno.” „U redu je. Tako i tako došao sam pješice od škole.” „Pješice?” „Ne stanujem daleko, pa idem pješice.” „Točno. Ti voliš hodati. Kad već hodamo”, rekla je dok su prolazili pokraj šarenih izloga, „moram te pitati nešto što nije došlo na red jer je razgovor skrenuo u nepredviđenu smjeru. Doktor Maguire? Imaš titulu, doktorirao si?” „Prošle godine, konačno.” „Konačno?” „Pa, budući da je to bio glavni fokus mog života gotovo deset godina, ‘konačno’ zvuči kao sasvim dobar izraz. Počeo sam razmišljati o tezi još dok sam studirao.” Što ga vjerojatno čini gradonačelnikom Štrebera u Štrebergradu, pomislio je. „Želiš li da se vidimo ponovno? Znam da je to non sequitur6, ali nekako mi se mota po glavi. Pa ako je odgovor ne, rado bih to odmah saznao.” Nije ništa rekla sve dok nisu stigli do automobila, a onda ga je pogledala vadeći ključeve. „Kladim se da imaš olovku i nešto po čemu se može pisati. Kladim se da ti je pri ruci.” Posegnuo je ispod kaputa u unutarnji džep sakoa i izvukao mali notes i olovku. Mac ih je uzela i napisala broj na praznoj stranici. „Ovo je moj privatni broj. Nazovi me.” „Može. Znam ja to. Za sat vremena vjerojatno bi ipak bilo malo prerano, je li?” Nasmijala se i vratila mu notes i olovku. „Ti činiš dobro mom egu, Cartere.” Okrenula se prema vratima, ali on ju je preduhitrio. Dirnuta pažnjom i zabavljena, ušla je u automobil i dopustila mu da zatvori vrata za njom. Spustila je prozor. „Hvala za kavu.” „Nema na čemu.”


Non seguitur prethodilo.

(lat.) - ne slijedi. Logička pogreška u zaključku; odgovor nema važnosti u odnosu na ono što mu je

„Makni se sa zime, profesore.” Gledao je za njom sve dok stražnja svjetla nisu nestala u daljini. Onda se vratio do kafića i propješačio preko triju zaleđenih blokova zgrada u suprotnome smjeru do svoje kuće.

Kratko siječanjsko poslovno zatišje dalo joj je previše slobodna vremena. Znala je da bi trebala srediti papire i učitati nove fotografije na web-stranicu. Počistiti sramotni nered u ormaru ili odgovoriti na zaostalu korespondenciju. Mogla bi upotrijebili vrijeme i pročitati neku dobru knjigu ili jednostavno sjesti ispred televizora i prejedati se kokicama uz filmove. Ali nije imala mira, i na kraju je završila u dubokom naslonjaču u Parkerinu uredu. „Radim”, rekla je Parker ne dižući glavu s tipkovnice. „Ej, ljudi! Pozovite medije, Parker radi.” Parker je nastavila tipkati. „Nakon ovog predaha, bukirani smo mjesecima unaprijed. Mjesecima, Mac. Ovo će biti naša najbolja godina. Ipak, nismo sasvim popunili ona dva tjedna u kolovozu. Razmišljam o paketu za kraj ljeta, nešto što bi bilo zanimljivo manjim svatovima. Možemo to progurati u ožujku kad imamo Dan otvorene kuće, ako ne uspijemo prodati i ranije,” „Izađimo nekamo van.” „Hmm?” „Izađimo van. Nas četiri. Emma vjerojatno ima spoj, ali možemo je nagovoriti da otkaže i slomi srce nekom jadniku kojega nitko od nas ne poznaje. Bit će zabavno.” Parker je prestala tipkati i zakrenula stolicu nekoliko centimetara. „Izaći, kamo?” ,,Ne znam. Nije važno. U kino, neki klub. Na piće, ples, kurvanje. Kvragu, unajmit ćemo limuzinu i otići u New York. Obavimo to kako treba.” „Želiš unajmiti limuzinu, otići u New York na piće, ples i kurvanje.” „Dobro, kurvanje ćemo preskočiti. Jednostavno, otiđimo, Parker. Provedimo burnu, zabavnu večer.” „Sutra imamo dva kompletna zajednička savjetovanja, plus pojedinačne seanse.” „Pa što?” Mac je podignula ruke u zrak. „Mlade smo, izdržljive. Pođimo u New York slomiti srca i muda muškarcima koje nikada prije nismo vidjele niti ćemo ih ikada ponovno susresti.” „Ta mi ideja djeluje nekako otkačeno privlačno. Ali zašto? Što te žulja?” Mac se odgurnula iz naslonjača i napravila nekoliko koraka po sobi. Ovo je tako ugodan ured. Tako savršeno, Parker, pomislila je. Meke, suptilne boje. Elegancija i stil iznad gotovo brutalne efikasnosti.


„Mislim o tipu koji misli o meni. A razmišljanje o njemu koji misli o meni opasno me razljutilo. I ne mogu ustanoviti mislim li o njemu zato što on misli o meni, ili mislim o njemu zato što je zgodan, i zabavan, i drag, i seksi. Ej, tip nosi tvid, Parker. Tvid.” Zastala je i ponovno digla ruke u zrak. Starkelje u starim engleskim filmovima nose tvid. Zašto mi je seksi to što je on u tvidu? To pitanje me proganja.” „Carter Maguire.” „Da, da, Carter Maguire. Doktor Carter Maguire — tip za titule. On pije čaj i priča o Rosalindi.” „Kojoj Rosalindi?” „To sam i ja rekla.” Oslobođena krivnje, Mac se zavrtjela oko sebe. „Shakespeareova Rosalinda.” „Ah, Kako vam drago.” „Gaduro, trebala sam znati da ćeš ti to znati. Ti bi trebala izaći s njim.” „Zašto bih ja izišla s Carterom? On ne pokazuje ni najmanje zanimanje za mene.” „Zato što si ti bila na Yaleu. I znam prokleto dobro da to nema nikakve veze, ali činjenica da sam to rekla govori sama za sebe. U deset svezaka. Želim izići van i želim tulumariti. Odbijam sjediti u kući i čekati njegov poziv. Sjećaš li se kad sam se posljednji put toliko ponizila i čekala tipa da me nazove?” „Čekaj malo da promislim, to bi bilo nikada.” „Točno. Odbijam. Neću to raditi.” „Koliko dugo čekaš, u ovom slučaju?” Mac je pogledala na sat. „Otprilike osamnaest sati. Bio je zaljubljen u mene u srednjoj školi. Kakav je to čovjek koji to prizna bez kompleksa? Preda ti na taj način moć u ruke? Sad imam moć i to me plaši. Haj’mo u New York.” Parker se ljuljala naprijed-natrag u svojoj stolici. „Odlazak u New York na pijanku i slamanje srca nepoznatim muškarcima riješit će tvoj sadašnji problem?” „Da.” „Pa, onda idemo u New York.” Parker je podignula slušalicu. ”Idi i navuci Emmu i Laurel. Ja ću se pobrinuti za detalje.” „Jupiii!” Mac je poskočila, zatoptala oko stola u pobjedničkom plesu, udijelila glasan poljubac prijateljici i izjurila iz sobe. „Da, da”, mrmljala je Parker utipkavajući broj agencije za iznajmljivanje limuzina. „Vidjet ćemo hoćete li ti i tvoja mamurnost jednako tako plesati i sutra ujutro.”

Na stražnjem sjedalu velike crne limuzine, Mac je protegnula duge noge, naglašene kratkom crnom haljinom. Salonke s visokom petom skinula je još na samom početku dvosatne vožnje do Manhattana. Pijuckala je drugu čašu šampanjca.


„Ovo je savršeno. Vi ste najbolje prijateljice na cijelome svijetu.” „Da, ovo je težak zadatak.” Laurel je podignula svoju čašu. „Limuzina, mjehurići, vožnja prema jednome od najboljih klubova u New Yorku — zahvaljujući Parkerinim vezama. Mac, jesi li uopće svjesna koliko se žrtvujemo za tebe?” „Em je otkazala spoj.” „Nisam imala spoj”, ispravila ju je Emma. „Imala sam možda-ćemo-napravitinešto-večeras.” „Otkazala si to.” „Jesam. I sad si moj dužnik.” ,,I Parkerin, jer je sve ovo omogućila. Kao i obično.” Mac je nazdravila prijateljici koja je sjedila uz prozor s druge strane i razgovarala s klijentom na mobitel. Parker joj je mahnula prihvaćajući priznanje i nastavila smirivati situaciju. „Mislim da stižemo. Hajde, Parker, prekini”, prošaptala je Mac teatralno artikulirajući svaku riječ. „Upravo stižemo.” „Dah, šminka, kosa”, nabrajala je Emma otvarajući preklopno ogledalo. Bomboni s okusom mente podijeljeni su, ruž osvježen. Četiri para vrtoglavo visokih cipela ponovno se našlo na nogama. A Parker je konačno završila razgovor. „Bože! Glavna djeveruša, kuma, Naomi Right upravo je saznala da njezin momak — kum i brat mladoženjin ima aferu sa svojom poslovnom partnericom. Cura je podivljala, što je razumljivo, i odbija doći ako prevarantski gad ne bude izbačen sa svadbe. Mladenka je ljutita i drži stranu svojoj prijateljici. Mladoženja je bijesan i želi zadaviti prevarantskoga gada, ali ne može izbaciti vlastita brata s vjenčanja niti ga može zamijeniti s drugim kumom. Mladenka i mladoženja u svađi su i jedva razgovaraju.” „Vjenčanje Wrightovih.” Laurel je suzila oči. „To bi trebalo biti uskoro, zar ne?” „Sljedeće subote. Konačan je broj gostiju devedeset osam. To će biti prava pokora. Smirila sam mladenku. Da, ima pravo biti uzrujana, da, ima pravo podržati svoju prijateljicu. Ali na vjenčanju je riječ o njoj i njezinu zaručniku, a njezin voljeni našao se u groznoj situaciji, ne svojom krivnjom. Dogovorila sam sutra sastanak s oboje, i pokušat ću smiriti situaciju.” „Prevarantski gad i prevarena kuma, oboje sudionici obreda, pa još ako ostanu na svadbenoj večeri... Bit će gadno.” „Da.” Parker se složila s uzdahom. „Ali sredit ćemo to nekako. Da bi sve bilo još gore, poslovna je partnerica na popisu gostiju i prevarantski gad je zaprijetio, zamisli — ako nju skinu s popisa, ni on ne dolazi.” „Pa, tip je stvarno kreten.” Laurel je slegnula ramenima. „Mladoženja treba obaviti ozbiljan prosvjetiteljski čovječe-mućni- glavom razgovor sa svojim bratom.” „Što je jedna od stavki na mom popisu prijedloga za sutrašnji razgovor. Ali, sročeno na diplomatskiji način.”


„To je posao i to je sutra. Nema poslovnih razgovora tijekom terapije s pićem, plesom i lomljenjem srca.” Parker nije potvrdila dekret, ali je spremila telefon u torbicu. „Dobro, djevojke.” Zabacila je kosu. „Zabava počinje.” Iskrcale su se iz limuzine i prošle pokraj reda ljudi koji su pokušavali ući u klub. Parker je rekla svoje ime vrataru i istog trenutka našle su se s druge strane glazbene barijere. Mac je skenirala prostor. Dvije razine, separei, stolovi i klupe uza zid, a u sredini veliki plesni podij. Sa svake strane, pod kišom raznobojnih svjetala, po jedan dugački šank. Vibriranje glazbe, kovitlac tijela na podiju, a njezino raspoloženje u uzlaznoj putanji. „Volim kad se plan ostvari.” Prvo su krenule u potragu za stolom i nakon kraćeg obilaska uspjele su osvojiti malu klupu na kojoj su se mogle stisnuti sve četiri. „Darwinova metoda, proučavanje životinjskog svijeta”, rekla je Mac. „To je pravilo broj jedan. Promotri perje i rituale prije nego što se pokušaš priključiti jatu.” „Zaboravi to, ja idem po piće. Ostajemo li pri šampanjcu?” pitala je Emma. „Donesi bocu”, presudila je Parker. . Laurel je zakolutala očima gledajući Emmu kako mekanim korakom samosvjesno vijuga prema najbližem šanku. „Znate da će joj se nabaciti bar deset tipova prije nego što uspije išta naručiti, a ona će se smatrati obveznom popričati sa svakom od tih faca koje zasline pred njom. Umrijet ćemo od žeđi prije nego što se vrati. Parker, ti bi trebala otići po piće i navući svoj neprobojni prste-k- -sebi ogrtač sve dok se ne smjestimo ovdje.” „Dajmo joj još nekoliko minuta. Kako stojimo s faktorom straha, Mac?” „Smanjuje se. Ne mogu čak ni zamisliti seksi doktora Maguirea na mjestu kao što je ovo, a vi?” Na sastanku čitalačkog kluba, sigurno, ali ne ovdje.” „Pa to je klimava pretpostavka. Kao da kažeš, ja sam pekar i zato moram nalikovati Pillsbury Doughboyu7.” ”Da, u pravu si, ali pomaže mi kao argument. Ne želim se zaplesti u vezu s njim.” „Zato što ima doktorat?” „Da, i krasne oči, mekano plave, koje postanu izrazito seksi kad stavi naočale. I neočekivano majstorski ljubi, faktor koji bi mogao zamagliti temeljnu činjenicu da jednostavno nismo jedno za drugo. Osim toga, svaka veza s njim, osim najpovršnijeg prijateljstva, bila bi ozbiljna veza. Kako s tim izići na kraj? Uz to pridržao mi je kaput, dva puta.” „Dragi Bože!” Parker je šokirano razrogačila oči. „Moraš to sasjeći, utopiti u piću, smjesta, bez odgađanja. Sad mi je sve jasno. Čovjek koji je kadar to napraviti... Nemam riječi.”


,,Oh, zašuti. Želim plesati. Laurel će me pratiti na podij, a ti zamahni svojim čarobnim prste-k-sebi plaštem i spasi naš šampanjac — i spasi Emmu od vlastita magnetizma.” „Očito, došlo je vrijeme za akciju”, rekla je Laurel kad ju je Mac povukla s klupe i usmjerila prema plesnom podiju. Plesala je sa svojim prijateljicama, s muškarcima koji su je zamolili za ples i s onima kojima je ona pristupila. Popila je još dosta šampanjca. U plavom i srebrnom ženskom toaletu trljala je otečena stopala dok se Emma probijala prema ogledalu. „Koliko brojeva si skupila do sada?” Emma je pažljivo nanosila svježi sloj sjajila na usne. „Prestala sam brojiti.” „Približno?” „Desetak, rekla bih.” ,,A kako ćeš ih kasnije znati razlikovati?” „To je dar. Umijeće.” Svrnula je pogled. „Ti imaš jednoga na udici, primijetila sam. Tip u sivoj košulji. Dobro pleše.” „Peter. Lagani pokreti, super osmijeh. Ne djeluje kao gnjavator.”

* Pillsbury Doughboy - reklamna maskota za pekarske proizvode tvrtke Pillsbury.

„Eto vidiš.” „Trebala bih osjetiti neko peckanje, žalac, uzbuđen je”, glasno je razmišljala. „Ali ne osjećam ništa. Možda sam stekla imunitet. To stvarno ne bi bilo pošteno.” „Možda zato što te pecka Carter.” „Ti osjećaš trnce od više muškaraca istovremeno.” „Točno. Ali ja sam ja, a ti si ti. Za mene muškarci zato i postoje, a ako ja mogu njima pružiti to isto, svi smo sretni. Ti si mnogo ozbiljnija u tim stvarima.” „Nisam ozbiljna. To je zločesto od tebe. Idem sad van i idem opet plesati s Peterom pa ćemo vidjeti. Pojest ćeš te riječi, Emmaline. S čokoladnim preljevom.” Nije upalilo. Trebalo je upaliti, razmišljala je dok je stajala s Peterom kod šanka nakon još jednog plesa. Čovjek izgleda odlično, duhovit je, dobro građen i ima zanimljiv posao putopisnog novinara, ali ne dosađuje s beskrajnim pričama o svojim avanturama. Nije se razljutio ni postao agresivan kad je odbila njegov prijedlog da odu na neko mirnije mjesto. Na kraju su razmijenili poslovne brojeve i otišli svatko svojim putem. „Zaboravi na muškarce.” U dva sata ujutro Mac se uvukla u limuzinu i protegnula. „Došla sam na provod s najboljim prijateljicama na svijetu i mogu reći, misija izvršena. Bože, imamo li ovdje bar malo vode?” Laurel joj je dodala bocu i zaječala. „Moje noge. Moje noge zapomažu kao glasovi prokletih.”


„Odlično sam se provela.” Emma je kliznula u bočno sjedalo i naslonila glavu na ruke. „Trebamo to napraviti svaki mjesec.” Parker je zijevnula i potapšala se po torbici. „Imam dva nova kontakta za dobavljače i potencijalnog klijenta.” I tako, razmišljala je Mac, dok ih je limuzina vraćala kući, na sjever, svatko od nas se uvijek definira na svoj način. Izula je svoje, sada već bolno tijesne cipele, sklopila oči i prespavala ostatak puta do kuće.

6.

Sljedećeg jutra, sunce je sjalo malo jače nego što je trebalo. Ali sve drugo bilo je u redu. Vidiš, govorila si je Mac, mladi smo i izdržljivi. U pidžami, grickala je čajne kolačiće, pila kavu i promatrala ptice kako se skupljaju i obrušavaju na svježe napunjenu hranilicu. I gospođa kardinal jutros uživa u doručku, primijetila je. Uz svoga kitnjastog partnera i nekoliko neidentificiranih susjeda. Trebao bi joj zoom-objektiv da ih detaljnije pogleda. Uz to, i neka knjiga ili vodič jer joj ni pogled izbliza ne bi pomogao, osim ako nije riječ o vrapcu ili crvendaću. Prenula se i odmaknula od prozora. A zašto bi se uopće bavila time? To su samo ptice. Ne kani se prebaciti na snimanje prirode ili ptica. Ljutita na sebe, otišla je u atelje i pregledala popis ugovorenih sastanaka. Poslijepodne se trebala naći s njihovom bivšom mladenkom, sada budućom majkom za snimanje trudničkih portreta. To će biti zabavno. I slatka hrana za njezin ego. Ostatak jutra bio je slobodan za dovršavanje već naručenih radova, sastanak u glavnoj kući i smišljanje pristupa za popodnevnu seansu. Otprilike sat vremena posla, plus snimanje, i dan bi trebao proći relativno mirno, zaključila je. Nagnula se u stolici i pritisnula tipku za preslušavanje poruka na službenom telefonu. Odgovorila je na nekoliko poziva, a onda provjerila privatne poruke. Tri poruke na displeju, i trnci u leđima. „Prokletstvo”, rekla je ispod glasa kad ju je Carterov glas pogodio ravno u želudac. „Ah, bok. Ja sam, Carter. Pitam se, imaš li volje izići sa mnom na večeru, ili možda u kino. Možda više voliš kazalište. Trebao sam pažljivije pogledati program prije nego što sam nazvao. Nije mi palo na pamet. Ili bismo jednostavno mogli otići na kavu, kao posljednji put. Ili... Ja nisam baš dobar u ovim stvarima. Ako te zanima išta od spomenutoga, slobodno me nazovi. Hvala. Uh. Doviđenja.”


„Proklet bio, Cartere Maguire, zašto si toliko otkačeno drag? Trebala bih biti ljutita. Zašto nisam ljutita? Oh, Bože, nazvat ću ga. Znam da ću ga nazvati. Totalno sam zaglibila.” Kalkulirala je i zaključila kako su dobri izgledi da je sada na poslu. Razgovor s telefonskom sekretaricom odgovarat će joj mnogo bolje. Kad je uređaj škljocnuo, opustila se. Za razliku od njega, ona je vrlo artikulirana s glasovnim porukama. „Cartere, ovdje Mac. Odgovara mi izlazak na večeru, ili u kino ili u kazalište. Nemam primjedbe ni na kavu. Može u petak jer u subotu nema nastave? Odaberi aktivnost i javi mi. Loptica je kod tebe.” Vidiš, ne mora biti ozbiljno, čestitala si je. Mogu postaviti ton i zabaviti se sa savršeno dragim čovjekom. Zadovoljna obavljenim, odlučila je priuštiti si jutarnji rad u pidžami. Točno na vrijeme prekinula je posao, odjenula se i otišla na konzultacije pa dojurila natrag s još uvijek dovoljno vremena da se pripremi za snimanje. Dočekao ju je treperavi indikator poruka. „Uh, khm, ponovno Carter. Je li ovo gnjavatorski? Nadam se da nije. Bio sam kod kuće u pauzi za ručak i naišao sam na tvoju poruku. Zapravo, to je razlog zašto sam svratio do kuće. Nadao sam se da ćeš se javiti. I javila si se. Nažalost, u petak se moram pojaviti na službenoj večeri profesora i osoblja škole. Pozvao bih te, ali ako prihvatiš i pojaviš se tamo, nikada više nećeš htjeti ponovno izići sa mnom. Radije to ne bih riskirao. Ako ti odgovara neka druga večer, čak i — ha, ha — večer u tjednu, rado bih te izveo van. Ako pristaješ, mogli bismo otići na večeru i u kino. Je li to previše? Vjerojatno je previše. Zbunjujem sam sebe. Želio bili dodati, iako to ne zvuči istinito, da sam već poneki put pozvao ženu na izlazak. Sad je, pretpostavljam, opet tvoj red.” Kesila se, kao što se kesila cijelo vrijeme dok je slušala poruku. „Dobro, mladiću, iskušaj ovo.” Pritisnula je tipku za uzvratni poziv i pričekala signal. „Hej, profesore. Cijenim što me želiš zaštititi od službene večere. Pokazao si zdrav razum i galantnost i zaradio bodove. Kako stojiš sa subotom? Možemo početi s večerom i vidjeti kako se stari razvijaju? Možeš doći po mene u sedam. I da, ponovno je loptica kod tebe.” U najboljem raspoloženju, Mac je pustila glazbu i sjela za računalo. Pjevušila je uz glazbu dok je pregledavala svadbene fotografije klijentice koju je očekivala. Formirala je ideje i bilježila ih u notes. Provjerila je u bazi podataka opremu kojom se služila, osvjetljenje i tehnike kojima se koristila za prethodne portrete. Uzevši u obzir klijentičinu maslinastu put, tamnu kosu, tamno- smeđe egzotične oči, Mac se odlučila za pozadinu boje slonovače. Prisjetila se da je Rosa stidljiva i povučena pa je odlučila sačuvati ono što je smatrala najboljom snimkom za kraj, kad malo zagrije buduću mamu i navede je da se opusti. Ali mogla se pripremiti unaprijed. Otvorila je vrata male ostave koja je služila kao spremište za rekvizite i usput nazvala Emmu. „Hej, klijentica mi dolazi za


nekoliko minuta i potrebna mi je vreća ružičastih ružinih latica. Možeš li mi ih donijeti, molim te? I možda, za svaki slučaj, nekoliko crvenih ruža na dugačkoj stabljici? Mogu biti svilene. Hvala. Pozdrav.” Uzbuđena, provjerila je sadržaj kutije s profesionalnom šminkom i promijenila glazbu. Činilo joj se da će instrumentalni New Age bolje odgovarati raspoloženju. Emma je ušla kad je završavala s namještanjem pozadinskog osvjetljenja. „Nisi rekla koju nijansu crvenih ruža trebaš. To su važni detalji, znaš?” „Ne toliko, u ovom slučaju. A mogu ih doraditi u Photoshopu. Osim toga...” Prišla je Emmi i prihvatila cvijeće iz njezinih ruku „Savršeno.” „Latice su prave, pa...” „Stavit ću ih na račun. Slušaj, kad si već ovdje, možeš li mi po moći? Imate sličnu put i približno ste iste visine. Evo.” Gurnula je cvijeće natrag u Emmine ruke. „Stani tamo, s tri četvrtine tijela okreni se prema prozoru, glavu okreni prema meni.” „Što će to biti?” „Trudnička fotografija.” ,,Oh, za Rosu.” Emma je zauzela položaj. „Laurel je napravila tortu za darivanje djeteta prošli tjedan. Zar nije divno pratiti klijente u različitim fazama? Dokumentirati važne trenutke njihovih života." „Da, uistinu. Osvjetljenje je dobro, čini mi se. Bar za standardne snimke.” „Što ćeš s laticama?” „One su za poslije, za prave snimke - kad nagovorim Rosu da se razodjene, višemanje do gola.” „Rosa?” Emma se glasno nasmijala. „Sretno s tim.” „Ti je poznaješ, točno? Mislim, još prije nego što nam je postala klijentica. Vjenčanje su ugovorili preko tebe. Neka daljnja rođakinja, je li tako?” „Unuka ujakova nećaka po ženinoj liniji. Čini mi se. Ali da, poznajem Rosu. Ja znam svakoga, i svi znaju mene.” Možda je to sretna okolnost, kalkulirala je Mac. „Možeš li ostati još malo? Mogla bi pomoći da se opusti.” „Dat ću ti malo vremena”, rekla je Emma nakon što je pogledala na sat, „ali najviše zato što umirem od znatiželje. Baš me zanima kako ćeš je nagovoriti da se skine.” „Ne spominji ništa”, brzo je rekla Mac kad je čula kucanje na vratima. „Moram je postupno dovesti do toga.” Kad je otvorila vrata, prva joj je misao bila: Vau! Vidi te obline. I dok je uvodila Rosu unutra, um joj je munjevito kombinirao mogućnosti; kako to iskoristiti, izložiti, intenzivirati, naglasiti. A Emmina je prisutnost čisti bonus. Nitko ne može opustiti ljude brže od Emmaline. ,,Oh, Rosa, vidi ti nju!” Topla srdačnost, dobrodošlica, široki osmijeh. Emma je oduševljeno podignula ruke u zrak. „Izgledaš predivno.”


Rosa se sramežljivo nasmijala i zatresla glavom dok joj je Mac pomagala da skine kaput. „Golema sam.” „Čarobno i raskošno. Kladim se da jedva čekaš. Sjedni ovamo na trenutak. Jeste li već odabrali imena?” „Svaki dan donesemo definitivnu odluku, a onda se predomislimo.” S rukom na trbuhu Rosa se polako spustila u stolicu i otpuhnula. „Današnji je izbor Catherine Grace za djevojčicu i Lucas Anthony za dječaka.” „Krasno.” „Još uvijek ne znate spol?” „Željeli smo znati, ali smo se suzdržali, jedva.” „Iznenađenja su najbolja, zar ne? I uzbudljivo je pozirati za fotografije.” „Sestra me nagovorila na to. Pretpostavljam da ću jednoga dana htjeti vidjeti kako sam izgledala, otečeni balon ispunjen vrućim zrakom.” „Lijepa si”, rekla je Mac jednostavno. „I to ću ti pokazati. Stani ovamo da napravim nekoliko probnih snimaka. Želiš li prije nešto popiti? Vodu? Čaj?” Rosa je izvukla bocu vode iz torbe. „Pijem kao deva, piškim kao slon.” „Kupaonica je tamo prijeko, ako ti zatreba. I u bilo kojem trenutku, ako poželiš predah, samo reci.” „U redu.” Rosa se podignula iz stolice. „Kakva mi je kosa? Odjeća? Sve?” Tamnu kosu svezala je otraga u rep, vrlo uredno. Mac je to kanila popraviti. Odjenula je jednostavne crne hlače i jarko plavi džemper koji se zategnuo preko trbuha. Počet ćemo s tim, pomislila je Mac. „Sve je u redu. Ovo su samo probne snimke. Vidiš ovu oznaku na podu? Stani točno u sredinu križa.” „Ne vidim ni svoja stopala.” Ukočeno je stala na mjesto dok je Mac svjetlomjerom provjeravala jačinu svjetla. „Okreni se postrance, glava prema meni. Malo podigni bradu, ne toliko. Da, stavi ruke na bebu.” Bacila je pogled prema Emmi. Uhvativši signal, Emma je prišla i stala iza Mac . ,,Jeste li već sredili dječju sobu?” Emma je nastavila ćaskati, zaokupljala Rosinu pažnju i nasmijavala je dok je Mac snimila prvi probni polaroid. Protrljala ga je po bedru kako bi ubrzala razvijanje, otvorila ga i prišla Rosi. „Vidiš, lijepa si.” Rosa je uzela sliku i pažljivo je promatrala. „Možda sam golema, ali izgledam sretno. Stvarno je dobra, Mac.” „Možemo mi i bolje. Iskušajmo nekoliko u ovoj istoj pozi.” Zagrijava se, primijetila je Mac dok je Rosa čavrljala s Emmom. Dobacila je nekoliko brzih uputa. Nagni glavu udesno, pomakni ramena. Na pola seanse dodala je Rosi jednu od Emminih ruža na dugačkoj stapci i iskušavala kompozicije s ružom kao rekvizitom. Napravila je cijeli niz vrlo lijepih, i prema njezinu mišljenju, vrlo običnih fotografija trudnice.”


„Isprobajmo nešto drugo. Drukčiji pristup, drugu odjeću. Promijenit ćemo gornji dio.” ,,Oh, ali nisam ponijela ništa sa sobom.” „Imam ja nešto.” Rosa se zasmijuljila i potapšala po usnama. „Sasvim sigurno nemaš ništa u veličini koja bi meni pristajala.” „Nije riječ o tome. Vjeruj mi.” Mac je izvukla bijelu mušku košulju iz ostave s rekvizitima. „Ostavit ćemo je nezakopčanom.” „Ali...” Kontrast oštrih linija košulje prema oblini tvog trbuha. Vjeruj mi. Ako ti se ne svidi, nema problema.” ,,Oh, to će biti zabavno.” Emma je dolila čašu entuzijazma. „Trbuščići su tako slatki.” „Ja sam u trideset osmom tjednu. Trbuščić je Mount Everest.” „Ima lijep oblik”, rekla je Mac. „A ti imaš krasnu kožu.” „Ovdje smo samo mi, djevojke”, podsjetila ju je Emma. „Voljela bih vidjeti kako će ispasti. Osvjetljenje je tako meko, laskavo.” „Pa, možda. Ali, samo ću izgledati debelo.” Rosa je nevoljko skinula džemper. „I ja hoću jedno!” uzviknula je Emma i lagano prešla rukom preko Rosina trbuha. „Oprosti. Ali jednostavno je... neodoljivo. To smo mi, znaš? Samo mi to možemo napraviti.” „Slavimo ženstvenost.” Mac je pomogla Rosi da navuče košulju, popravila nabore, i nekoliko puta zavrnula manšete. „Spustimo kosu. Još jedan kontrast, a dojam je ženstveniji. Dodat ćemo malo sjajila na usnice, može? Tako ćemo ih istaknuti i dodati punoću.” Uznemirena je, pomislila je Mac dok je radila. Ali to je u redu. Može to upotrijebiti. „Sada se okreni još više bočno, s tri četvrtine tijela, ramena prema naprijed. Odlično! Možda da spojiš ruke ispod trbuha. Dražesno. Samo još moram namjestiti svjetlo.” Jesi li sigurna da ne izgledam glupo? Trapavo? Osjećam se kao krava koju je odavno trebalo pomusti.” „Rosa.” Uzdahnula je Emma. „Izgledaš seksi.” Mac je uhvatila izraz iznenađenja, zadovoljstvo i, napokon, ponos. „Veliki smiješak, u redu. Ravno prema meni. Hej, vau, vidi što si napravila! Odlično. Dobro si? Trebaš predah?” „Ne dobro sam. Samo se osjećam malo budalasto.” „Ne izgledaš budalasto, vjeruj mi. Emma, molim te, namjesti malo desni rukav. Vidiš, tamo gdje je - odlično, tako je dobro. Rosa, sada se okreni malo više prema meni. Još malo. Tako. Ruke sa strane. Podboči se. Dobro.” Osjetila je kako se slika polako stvara. Osjetila je trenutak, čaroliju. Još malo, pomislila je. „Želim da sada spustiš glavu, ali podigni oči — samo oči, prema meni. Pomisli na tajnu koju nosiš, na moć. Pomisli, samo na trenutak, kako je ta tajna došla tamo. Bam! Rosa, ti si fantastična."


„Žao mi je što nisam stavila ljepši grudnjak.” Prilika se ukazala i Mac je malo spustila aparat. „Skini ga.” „Mackensie!” Rosa se zgranuto zakikotala. „Iskušat ćemo jednu studiju forme. Svidjet će ti se. Oduševit ćeš se, vjeruj mi.” Mač je govorila živahnim glasom i gestikulirala. „Sjedni na trenutak. Odmori se. Moram namjestiti opremu.” „Što joj to znači, studija forme? Je li to bez odjeće?” „Uskoro ćemo saznati.” Emma je uzela Rosinu ruku. ,,Dođi ovamo i sjedni. Pričekat ćemo i vidjeti što to sprema. Mac!" doviknula je kad je zazvonio telefon. „Hoću li se ja javiti?" „Ne!” Mac je žurno izišla iz spremišta noseći nisku stolicu bez naslona. „Mogao bi biti... To je igra koju smo započeli.” Postavila je stolicu na oznaku i počela je omatati još jednim komadom platna boje slonovače. Uređaj za snimanje poruka je bipnuo i začuo se Carterov glas. „Pretpostavljam da si pogodila tko zove. Subota, počinjemo s večerom, a onda, pa... hmm. Sedam sati. To je dobro. Odlično. Ja, ah, ne znam koju vrstu hrane posebno voliš — ili mrziš, kad smo već kod toga. Ako si vegan, to bi vjerojatno već spomenula. I opet previše mudrujem. Pa, pretpostavljam da s ovime završava naše prebacivanje loptice. Vidimo se u subotu. Osim ako me ne trebaš nazvati zbog... Ne, sada se gasim, dosta je. Pozdrav.” „Zvuči šarmantno”, rekla je Rosa i vratila se do podija za snimanje. ,,Da, šarmantan je.” „Prvi spoj?” „Tehnički, drugi. Ili možda, neslužbeno, treći. Nije sasvim jasno. Rosa, u kupaonici je još jedan komad platna. Otiđi tamo i svući odjeću. Možeš se omotati tom tkaninom, ako ti je neugodno. Ali, po onome što sam čula, trudovi i porođaj ukidaju svaku čednost. U tom smislu, ovo bi trebala biti šetnja kroz park.” „Ne mogu se slikati gola, Mac. To, naprosto, nije... Što bili radila s tim?” „To možeš odlučiti nakon što završim, ali obećavam ti, neće biti neprilično ni sugestivno. Riječ je o tome tko si ti, Rosa, što je u tebi.” „ja stvarno ne znam mogu li...” „Riječ je o putovanju, o stadiju koji prolaziš i o spoznaji toga. To je život, i svjetlost u tebi. I ljubav.” „Oh.” Rosa je prešla rukama preko trbuha i oči su joj se ovlažile. „Valjda bih mogla, bar pokušati. Izbrisat ćeš slike ako mi bude nelagodno?” „Apsolutno.” „Dobro onda. Tako i tako moram piškiti.” „Samo polako. Nikuda se ne žurimo.” Emma je pričekala dok Rosa nije zatvorila vrata kupaonice za sobom. „Stvarno si dobra, Elliot. Vraški si dobra.” ,,Da, jesam.” ,,I spoj u subotu navečer.”


„Očito. Jesam li poludjela, Emma, kad sam to započela?” „Započelo je već prije, dušo. A bila bi luda kad ne bi ostala i vidjela kako će završiti. Rado bih ostala do kraja snimanja, ali stvarno se moram vratiti natrag.” „Pokazat ću ti slike poslije.” ,,Oh, sasvim sigurno. Rosa! Ja se moram vratiti na posao. Bit ćemo u vezi.” Vrata su se odškrinula nekoliko centimetara. „Zar baš moraš? Željela bih da ostaneš još malo.” ,,I ja bih rado ostala. Ali ovdje si u dobrim rukama. Ako se ne vidimo prije, želim ti sretnu, prekrasnu, zdravu, čudesnu bebu.” Emma je skupila svoj kaput, šapnula „sretno” i žurno izišla.

Malo nakon pet sati Mac se pridružila prijateljicama u glavnoj kući. Željela je pravu hranu, nešto od onoga što je gospođa G. ostavila u zamrzivaču. Došla je u kuhinju sa svojim laptopom i zatekla Parker na visokoj stolici za šankom zagledanu u čašu vina u ruci. „Hej. Zateći tebe kako sjediš i piješ vino u ovo doba, to se rijetko viđa.” „Upravo sam završila sastanak s Naomi i Brentom. O, zaslužila sam ovu čašu, vjeruj mi.” „Jesi li uspjela srediti stvari?” „Naravno, ali nije bilo lako. Mladoženja i mladenka sada su ujedinjeni u svojoj ljubavi i odlučni u nakani da imaju svoje vjenčanje. Djevojčura od poslovne partnerice nije više u igri. Mladoženja će obaviti ozbiljan razgovor sa svojim bratom, prevarantskim gadom, i podsjetit će ga kako na ovom vjenčanju nije riječ o njemu i njegovoj ljubavnici, pa ako ne može stati uz njega kao kum, bez pratnje dotične ljubavnice, to je njegov izbor. Mladenka će porazgovarati sa svojom kumom, s podrškom i razumijevanjem, ali odlučno. Ovo je njezino vjenčanje, a, iako je djevojčin bijes prema prevarantskom gadu opravdan i nema granica, on je i dalje mladoženjin brat. A dodatni poticaj bit će opasno zgodan tip koji će doći na vjenčanje kao kumin pratitelj pa će prevarantski gad ispasti idiot kakav i jest.” Parker je zastala i udahnula zrak. „Zaslužila sam ovo vino”, ponovila je. „Tko je opasno zgodan tip?” „Podmitila sam Jacka.” Parker je podignula čašu i ispila do dna. „To me stajalo sanduk pinota, ali vrijedilo je.” „On je stvarno zgodan”, složila se Mac. „Dobar posao, majstorice.” „Iscrpljena sam. Kako je prošlo tvoje snimanje?” „Hvala na pitanju. Želiš li vidjeti?” Otvorila je računalo i, dok se sustav podizao, počela istraživati sadržaj hladnjaka. „Što ćeš večerati?” „Ne znam još. Tek je pet sati.” „Ja sam gladna. Preskočila sam ručak. Složenac od piletine. Mmmm, složenac od piletine.” Izvukla je posudu iz hladnjaka. ,,To ćemo.” „Dobro. Ja prvo želim dugu, toplu kupku. Želim večerati u pidžami.” ,,Uu, zvuči dobro. Zašto se ja toga nisam sjetila? Evo, pogledaj prvo ovo.”


Mac je otvorila mapu s današnjom seansom i pokazala fotografije s prvog seta. „Bože, stvarno je krupna!” Parker se nasmijala i približila. ,,A djeluje tako sretno i zadivljeno. Slatko. Dobre fotke, Mac.” „Da, nisu loše.” Otvorila je mapu s drugom pozom. „O da, ove su sjajne. Seksi, ženstvene, snažne, zabavne. Sviđaju mi se. Ova posebno, sa spuštenom glavom i podignutim pogledom, ravno u aparat. Tek naznaka zavodnice. A osvjetljenje to naglašava.” „Kasnije ću to akcentirati još više. Ali čekaj, napravili smo još jedan blok.” Mac je otvorila i zadnju mapu pa se odmaknula. Parker se uspravila u stolici. „Moj Bože, Mac, ove su nevjerojatne. Izgledaju... ona izgleda kao rimska boginja.” Pažljivo je promatrala svaku sliku u projekciji. Bijela draperija spuštala se od struka preko ispupčena trbuha i širila se po podu kao rijeka prošarana crvenim laticama ruža. A žena, s kosom rasutom po ramenima, s jednom rukom preko prsiju, s drugom zaštitnički položenom na oblinu trbuha. I s pogledom uperenim ravno u kameru. „Sviđaju mi se obline, nabori, linije. Svjetlo — kako naglašava sjaj u očima. Spoznaju i snagu u njima. Jesi li joj pokazala nešto od toga?” „Sve. Bila je silno nervozna. Morala sam joj pokazati slike kako bi se uvjerila da ću izbrisati sve što joj se ne bude sviđalo.” ,,I što je rekla?” „Rasplakala se. Na dobar način. Hormoni, vjerojatno. Suze su samo počele teći niz obraze i uplašila je i vraga u meni. Onda je rekla najbolju stvar.” Mac je zastala prisjećajući se trenutka i pustila da osjećaj ponovno procvate u njoj. „Rekla je: ‘Više nikada neću misliti da sam krupna i nezgrapna zato što znam da sam veličanstvena.’” ,,Oh.” „Da, znam. I meni su se zacaklile oči. Htjela je odmah, na licu mjesta naručiti slike. Morala sam je nagovarati da pričeka dok ih ne dotjeram. Neka ih pogleda još jedanput poslije, kad bude smirenija.” „Pruža zadovoljstvo, zar ne, kad s onim što radiš usrećiš nekoga, uneseš promjenu u nečiji život? I evo nas ovdje, umorne i gladne, ali danas smo obavile vraški dobar posao.” ,,U tom slučaju, posudiš mi jednu svoju pidžamu?” „Stavi ovo u pećnicu, na nisku temperaturu pa ćemo se obje uvući u pidžame, što kažeš?” „Prodano. Raspoložena sam za neki ljubić. Kako ti se to čini, večera i film?” „Savršeno.” „Kad smo već na toj temi, u subotu idem s Carterom i na jedno i na drugo.” „Znala sam.” Parker je zamahnula prstom po zraku. Kanim biti suzdržana. Do seksa bi, potencijalno, moglo doći u nekom trenutku. Ali suzdržano.”


„Postavljaš ograničenja vezi prije nego što je do nje došlo. Mudro.” „Suptilni sarkazam nije mi promaknuo.” Mac je zatvorila vrata pećnice i naslonila se na radnu plohu. „Jučerašnja panika bila je samo anomalija, trenutak gubitka ravnoteže, uzrokovan manjkom zanimljivih muškaraca u posljednje vrijeme.” „Sigurno si u pravu.” Parker je ustala i prebacila ruku preko prijateljičina ramena dok su izlazile iz kuhinje. Na ovom prostoru stvarno vlada nestašica zanimljivih spojeva, osim ako se ne zoveš Emma.” „Ti si ne ostavljaš vremena za izlaske.” „Znam. To je životni paradoks. Kakav film? Plačljiv ili Odlaze zajedno zauvijek sretni?” „Uz složenac od piletine bolje ide Zauvijek sretni.” Počele su se uspinjati na treći kat. „Hej, Parks, što ćeš napraviti kad stvarno ostariš i više se ne budeš mogla boriti s ovim stubama?” „Dat ću montirati dizalo. Neću napustiti ovo mjesto. Nikada.” „Kuću ili posao?” „Oboje.” Prije nego što su stigle do posljednjeg odmorišta zazvonio je mobitel zakvačen za Parkerin pojas. „Sranje.” „Pođi gore”, rekla joj je Parker. „Navuci pidžamu. Obavit ću ovo i dolazim odmah za tobom.” Izvukla je telefon i pogledala na displej. „Hej, Shannon! Jesi li spremna za sljedeći tjedan?” Smijući se, Parker je skrenula prema svom uredu. „Znam, znam. Tisuću sitnica. Ne zabrinjavaj se. Imamo sve pod kontrolom.” Mladenke, razmišljala je Mac penjući se na zadnji kat. Toliko zaokupljene detaljima. Ako se ja ikada udam — malo vjerojatno — fokusirat ću se na veliku sliku. I prepustiti sve detalje u Parkerine ruke. Ušla je u Parkerinu sobu. Mekani poplun na krevetu s raskošnim baldahinom nadimao se ispod uredno nategnuta prekrivača, a cvijeće u vazi bilo je svježe i živahno. Bez razbacane odjeće, bez cipela odbačenih u kut. Bez prašine, bez nereda, pomislila je dok je otvarala ladicu komode u kojoj je pronašla — kao što je znala da će pronaći — besprijekorno izglačane i složene četiri pidžame. ,,I ja sam uredna”, promrmljala je. „Samo nisam takav fanatik u vezi s tim.” Odnijela je jednu pidžamu u gostinjsku spavaonicu i odložila je na krevet. Duga, topla kupka zvučila je predobro da bi je propustila. Pustila je vodu u kadu i dodala mirisave soli. Dok se spuštala u toplu, mirisnu vodu, dvoumila se o naslovu filma koji će gledati uz večeru. Filmovi, napose oni ljubavni, morali bi imati sretan završetak. Zato što ga život prečesto nema. Ljubav izblijedi ili se pretvori u gnušanje. Ili se smjesti nekamo u sredini u nekoj vrsti hladne otuđenosti.


Može puknuti kao suhi prut s jednim jedinim neopreznim korakom. A onda ti je potreban tjedan dana oporavka u toplicama, pomislila je uz kiselu grimasu. Koji će platiti netko drugi. Znala je što Parker osjeća prema ovoj kući i poslu. Ali u njezinu svijetu, ništa ne traje vječno. Osim prijateljstva, ako imaš mnogo sreće — a na tom polju, ona je gospodarica sreće, glavom. Ali dom, ljubavne veze? Sasvim druga priča. Na tom polju nije očekivala vječnu sreću. Ovo sada sasvim je dovoljno. Izlazak u subotu navečer. S druge strane stola sjedi čovjek koji je zanima i privlači. Da, to je dovoljno. Tjedan dana nakon toga? Pa, to se stvarno ne može znati, je li tako? Zato su tu fotografije — sve se mijenja, a na njima možeš sačuvati ono što je bilo. Prije nego što sutrašnji dan sve odnese. Sklopljenih očiju opušteno je kliznula dublje u kadu pa se trgnula kad se na vratima pojavila Laurel. „Što radiš ovdje? Kod tebe nema tople vode?” „Ne, hvatam trenutak, također i pileći složenac i lagani film. Želiš se pridružiti? Ne mislim na kadu.” „Možda. Upravo sam završila — po peti put, preoblikovanje svadbene torte Fosterovih. Mogla bih se priključiti večeri.” „Zagrijala sam pećnicu. I Emma će možda navratiti.” „Odlično. Idem dolje i ostavljam te hvatanju trenutka.” Mac je sklopila oči i uzdahnula. Da, prijateljice. To je jedina stvar na koju žena uvijek može računati.

Ujutro, još uvijek u Parkerinoj pidžami i zaogrnuta kaputom, Mac se vratila u svoj atelje. Probudila se rano, malo nakon što je svanulo, sklupčana na sofi u dnevnoj sobi i pokrivena kašmirskom dekom. Nakon dvije porcije složenca gospođe G, pomisao o doručku nije bila baš privlačna. Ali, kava... Ipak, prije jutarnje doze kofeina, prišla je usputno telefonu na radnom stolu. Nema novih poruka. Osjetila je ubod razočaranja i osjetila se budalasto zbog toga. Nije sjedila u kući i čekala njegov poziv. Uživala je u večeri s prijateljicama. Osim toga, sada je njezin red da nazove, ako želi nastaviti njihovu malu igru. A, osim toga, ponaša se glupo. Neće više razmišljati o Carteru Maguireu i njegovim seksi naočalama ni o njegovu staromodnom sakou od tvida –ni o njegovim nevjerojatnim usnama. Sad treba skuhati kavu, raditi svoj posao i živjeti svoj život.


„Izlazak u subotu navečer? O, to je već prava st var." Zašto, pomislio je Carter, zašto li sam samo otvarao usta? Kako je mogao misliti da će spominjanje toga biti samo usputna tema razgovora uz kavu prije početka nastave? „Gle, moram još provjeriti pitanja za test koji...” „Prava stvar”, ponovio je Bob zabadajući prst u stol kako bi naglasio svoje riječi. „Moraš joj darovati cvijeće. Ne ruže. Nikako ruže. Ruže su prejake, previše simbolike. Nešto neutralnije ili buketić miješanog cvijeća.” „Ne znam. Možda.” Još jedna stvar o kojoj se sad mora brinuti. „Ništa veliko ili razmetljivo. Stavit će ga u vazu, a to će ti dati vremena za neki uvodni razgovor, razbijanje leda. I pobrini se da dobro tempiraš rezervacije. Koji termin si tražio?” „Nisam još ništa rezervirao.” „Moraš to obaviti što prije.” Mudro kimajući glavom Bob je pijuckao kavu s mlijekom. „Za koji si se restoran odlučio? „Nisam još sasvim siguran.” „Treba ti mjesto samo malo iznad srednje klase. Ne želiš za prvi put krenuti superluksuzno, ali ne želiš ni ispasti škrtica. Želiš atmosferu, ali ne zagušljivu pretrpanost. Treba ti ugodno, mirno, etablirano mjesto.” „Dobit ću čir od tebe.” „To je sve municija, Cart. Municija. Želiš mjesto koje ima kvalitetna vina na vinskoj karti. Oh, i nakon večere, ako ne želi desert, reci joj neka odabere nešto što joj se sviđa pa ćete podijeliti. Žene to vole. Dijeljenje je deserta seksi. I nemoj tijekom večere naklapati o poslu bez kraja i konca. Sigurna smrt. Navedi je neka ona priča o svom poslu, i o onome što voli raditi. Onda...” „Trebam li početi zapisivati?” „Ne bi škodilo. Ako večera potraje do, recimo, deset sati, ili dulje, moraš imati spremnu varijantu B. Glazba je najbolji izbor. Neko mjesto gdje možete popiti piće i slušati glazbu. Ako pak večera završi ranije, trebaš imati spreman izbor filmova. Pod pretpostavkom da neće davati ‘pođimo k meni’ signale. U tom slučaju...” „Ne idi u tom smjeru, Bobe. Nemojmo sada o tome.” Uto je zazvonilo zvono za početak nastave, a Carter je pomislio: Spasilo me zvono, doslovno. „Dovršit ćemo razgovor poslije. Zapisat ću ti nekoliko detalja za podsjetnik.” „Sjajno.” Carter je pobjegao i pridružio se jatu studenata i profesora na hodniku. Činilo mu se da neće preživjeti do subote. Bar ne zdrave glave.

7. Kupio je cvijeće. I bio je ljutit jer je to tako i tako kanio napraviti. Ali Bobovo


predavanje pretvorilo je jednostavnu gestu u kompliciran, simboličan čin pun zamki i zamalo je odustao. Jedna je od Mackensienih partnerica cvjećarica, zar ne? Mackensie može popločati svoj atelje cvijećem ako to poželi. Onda se zabrinuo. Što će biti ako ne donese cvijeće? Hoće li time prekršiti neko nepisano, ali općepoznato pravilo za izlaske? Na kraju se ipak vratio. Ostalo mu je još dovoljno vremena jer je krenuo mnogo ranije. Mogla bi biti gužva na cesti, neki sudar, zastoj prometa. Svašta bi se moglo dogoditi. Požurio je u supermarket i stajao pred policom s cvijećem; studirao, razmišljao, procjenjivao, birao, sve dok mu graške znoja nisu izbile na čelo. Bob bi sada, sigurno, imao neku zajedljivu napomenu o izboru cvijeća u supermarketu. Ali cvjećarnice su već bile zatvorene, a nije mogao otrčati Emmi i zatražiti milost. Kajao se što nije ostao pri kavi. Lijepo bi popričali, ugodno bi se proveli. Ti idi svojim putem, ja ću svojim i to je to. Ovo je previše komplicirano, previše intenzivno. Ali sad je stvarno ne može nazvati i otkazati s nekom izmišljenom isprikom, čak i kad bi bio kadar uspješno lagati. Ljudi stalno izlaze na spojeve, zar ne? Rijetko tko je umro od toga. Zgrabio je nešto živih boja što je izgledalo neformalno i ne sasvim povenulo i uputio se prema brzoj blagajni. Šareno je, pomislio je ozlojeđeno. Lijepo miriše. U buketu je bilo i nekoliko gerbera koji su mu djelovali kao prijateljsko cvijeće. Nema zastrašujućih ruža koje, po Zakoniku Znalca Boba, temeljno znače prosidbu. Dakle, zasada je na sigurnom terenu. Možda odviše sigurnom. Blagajnica mu se toplo nasmiješila. „Ovo je stvarno lijep buket! Iznenađenje za vašu suprugu?” „Ne. Ne. Nisam oženjen.” ,,Oh, onda za djevojku.” „Ne zapravo.” Prevrtao je po novčaniku. „Samo... Oprostite, možete li mi reći je li to prikladno cvijeće za ženu? Mislim, za ženu koju kanim izvesti na večeru?” „Naravno. Svatko voli cvijeće, zar ne? Napose mi, djevojke. Pomislit će da ste stvarno dragi, i pažljivi.” „Ali ne previše...” Prestani dok si u prednosti, uputio si je još jedan mentalni prijekor. Zakoči smjesta.


Blagajnica mu je uzvratila ostatak novca i spustila buket u prozirnu plastičnu vrećicu. „Želim vam dobar provod večeras.” „Hvala.” Malo opušteniji vratio se do automobila. Ako ne možeš vjerovati blagajnici na brzoj blagajni u supermarket, komu možeš? Provjerio je vrijeme na satu i izračunao da će, izuzevši fatalni lančani sudar, ipak stići na vrijeme. Iako se osjećao glupavo, izvadio je iz džepa Bobov popis i pažljivo prekrižio stavku Kupi cvijeće (ali ne ruže). Slijedilo je nekoliko sugestija za pozdrav i početak razgovora, Divno izgledaš, Lijepa haljina, Vidio sam ova (cvijeće) i pomislio na tebe. Brzo je zagurao popis natrag u džep prije nego što mu se neka od tih rečenica usiječe u mozak. Ali ipak je zapamtio Bobovu direktivu o izboru lagane glazbe na radiju. Možda će na kraju morati ubiti Boba. Sljedećih nekoliko milja opsesivno je razmišljao o pozadinskoj glazbi, a onda je naglim pokretom isključio radio. Kvragu s tim. Spustio se s glavne ceste i skrenuo na dugi, krivudavi prilaz imanju. „Što ako ne bude imala na sebi haljinu”, promrmljao je kad mu se unatoč svim naporima Bobov popis stalno vraćao u misli, A na nesreću, njegovo vlastito pitanje izvuklo je sliku Mackensie u crnim hlačama i bijelom grudnjaku i potpuno izguralo Boba iz njegova uma. „Nisam mislio na to. Za ime svijeta. Mislim, mogla bi biti odjevena u nešto drugo osim haljine. Što bih u tom slučaju trebao reći? Lijepe hlače? Odijelo, ne kostim, lijep kostim. Znaš da se to zove kostim. Blagi Bože, daj prestani.” Zaobišao je glavnu kuću i slijedio užu cestu prema paviljonu. Svjetla su gorjela, i u prizemlju i na katu. Kroz velike prozore vidio je unutrašnjost ateljea, reflektore, razapetu tamnoplavu tkaninu uza zid. A ispred te pozadine mali čajni stolići dvije stolice. Vinske čaše na stolu. Znači li to da prvo želi popiti piće? Nije predvidio vrijeme za piće. Treba li pomaknuti rezervaciju? Izišao je iz automobila i krenuo prema ulazu. Pa se vratio u auto i uzeo cvijeće sa suvozačkog sjedala. Poželio je da je večer već završila. Stvarno je to poželio. S mučninom u želucu natjerao se da pokuca na vrata. Poželio je trepnuti i probuditi se sljedećeg jutra, u nedjelju. Vratiti se natrag svojoj komotnoj, rutinskoj svakodnevici. Onda je ona otvorila vrata. Nije znao što ima na sebi. Sve što je vidio bilo je njezino lice. To je uvijek


bilo njezino lice - ta glatka mliječna koža uokvirena bujnom, žarkom kosom. Te vještičje zelene oči i neočekivani šarm jamica. Ne želi ovo propustiti, shvatio je. Nikako to ne želi. „Hej, dobra večer, Cartere.” „Dobra večer.” Sve Bobove sugestije isparile su mu iz glave. Pružio joj je cvijeće. „Za tebe.” „Nadala sam se da je za mene. Uđi.” Propustila ga je u kuću i zatvorila vrata. „Baš je lijepo. Volim gerbere. Oni su veselo cvijeće. Stavit ću ih u vazu. Želiš li nešto popiti?” „Ah...” Pogledao je prema čajnom stoliću. „Ako si planirala.” „To? Ne to je kulisa za snimanje koje sam imala danas poslijepodne. Krenula je prema kuhinji i mahnula mu da pođe za njom. „Zaručničke slike. Par ljubitelja vina. Zapravo, ona piše za neki časopis o vinu, a on je gastronomski kritičar. Pa mi je pala na pamet ideja o sceni u bistrou.” Dok je govorila, izvadila je vazu i počela odmotavati cvijeće. Sjajno je kako uspijevaš pronaći pravu atmosferu i prilagoditi snimke osobnostima ljudi koje portretiraš. Sherry je bila oduševljena fotografijama koje si napravila za nju. „To je bilo lako. Dvoje ludo zaljubljenih zagrljeni na kauču.” „Lako je samo kad ti instinkt kaže kako Sherry i Nick nisu ljudi koji će boraviti u sofisticiranom bistrou i piti vino ili sjediti na podu okruženi knjigama -is velikom, debelom mačkom pokraj njih. „Zaruke Mason-Collari. To je objavljeno danas, zar ne? Ti uvijek čitaš stranice s objavama vjenčanja i zaruka u novinama?” „Tek otkako sam tebe ponovno susreo.” „Spretan si, je li?” Kako mu nikada prije nitko nije pripisao tu osobinu, nije znao što bi odgovorio. Postavila je vazu na sredinu kuhinjskog šanka. „Ovo će me ujutro oraspoložiti i razbuditi još prije kave.” „Blagajnica u supermarketu rekla je da će ti se svidjeti. Imao sam malu krizu; ona me razuvjerila.” Jamice su zatreperile na obrazima. „Na blagajnicu u supermarketu uvijek možeš računati.” „To sam i ja pomislio.” Izišla je iz kuhinje i uzela kaput koji je bio prebačen preko naslonjača. „Ako


si spreman za polazak, i ja sam spremna.” „Naravno.” Prešao je preko sobe i pridržao joj kaput. Dok je uvlačila ruku u rukav, pogledala gaje preko ramena. „Svaki put kad to napraviš poželim da imam dugu kosu kako bi je mogao izvući iz ovratnika.” „Sviđa mi se tvoja kratka kosa. Pokazuje ti vrat. Imaš lijep vrat.” Okrenula se i zagledala u njega. „Izlazimo van na večeru.” „Da. Rezervirao sam nam stol. Sedam i trideset kod...” „Ne, ne. Hoću reći, izlazimo van na večeru pa ovo neće biti interpretirano kao poziv da ostanemo u kući. Ali stvarno moram to maknuti s dnevnog reda kako bih mogla uživati u večeri bez razmišljanja o tome.” Podignula se na prste i spojila ruke iza njegova vrata. I spustila usne, meke i pozivajuće, na njegove. Trenutačno ga je preplavio val užitka. Morao se oduprijeti porivu da je zgrabi kao što je to napravio zadnji put i oslobodi bar malo te sputane požude. Prešao joj je rukama uz tijelo, nažalost zaštićeno kaputom, pa ponovno dolje dok se udar strasti nije istopio u treperavi žar. Povukla se, a blago rumenilo zagrijalo je mliječnu porculansku kožu. „Imate pravi talent za ovo, profesore.” ,,U mladosti sam proveo dosta vremena razmišljajući o tome da te poljubim. U posljednje vrijeme ta mi se misao polako počela vraćati. Možda je to zbog toga.” „Ili ti, jednostavno, ide samo po sebi. Moramo krenuti ili ću se predomisliti oko te večere.” „Ne očekujem da...” „Mogla bih.” Opet je ostao zbunjen, pa ga je pretekla do vrata i sama ih otvorila. Ispunila je automobil. Takav dojam je imao. Mirisom, glasom, smijehom. Jednostavno svojom prisutnošću. I začudo, napetosti u njemu je nestalo. „Uvijek voziš točno prema ograničenju brzine?” upitala ga je. „Iritantno, zar ne?” Pogledao ju je postrance i kad je vidio da joj se oči smiješe, nacerio se. „Ako prekoračim dopuštenu brzinu samo za nekoliko milja, osjećam se kao kriminalac. Corrine je običavala...” „Corrine?” upitala je kad je zastao. „Samo netko koga je iritirala moja vožnja.” I, očito, sve drugo. „Bivša djevojka?” „Nitko, zapravo.” Zašto nije upalio radio? „Vidiš, to sad postaje misterij, a ja sam sve radoznalija. Znaš što, utabat ću stazu i prvo ću ja tebi ispričati priču o jednom od mojih prvih bivših.” Okrenula


se licem prema njemu i osjetio je kako se zelene oči opet pune smijehom. „Što kažeš na rock-zvijezdu, nadobudnog žutokljunca koji nalikuje Jon Bon Joviju gledano kroz filtar slijepe zaljubljenosti. Po izgledu, ne po talentu. Zvao se Greg, ali volio je da ga zovu Rock. Stvarno. „Rock, koji?” „Ah, samo Rock. Kao Prince ili Madonna. No, kako bilo, imala sam dvadeset godina, a on je bio nevjerojatno zgodan frajer, i u svom seksualnom deliriju potrošila sam gomilu vremena, talenta i novca snimajući njega i njegov bend, pojedinačno i grupno, za njihov CD koji su trebali izdati u vlastitoj produkciji. Vozila sam njihov kombi, pratila sam ih na putu, bila sam glavna obožavateljica. Više od dva mjeseca. Dok ga nisam uhvatila kako se ljubi s basistom iz benda. S tipom koji se zvao Dirk. ,,Oh. Pa to je stvarno tužno.” „Čujem li to podrugljivost u glasu?” „Ne ako si bila stvarno povrijeđena.” „Bila sam slomljena. Prvih pet minuta. Onda sam tjednima bila bijesna. Ja sam mu bila paravan, za Boga miloga. Ali dobila sam satisfakciju. On sada prodaje kućanske aparate u Stamfordu. Čak ne velike aparate, nego miksere, tostere i takve stvari.” „Dobar je toster važna stvar u životu.” Slatko se nasmijala dok je on skretao na parkiralište. „Willows! Dobar izbor, profesore. Hrana je ovdje uvijek dobra. Prije nego što smo pokrenule Zavjete, Laurel je tu radila kao glavna slastičarka. I još neko vrijeme nakon toga dok smo uhodavale posao.” „Nisam to znao. Nisam bio ovdje nekoliko mjeseci, a posljednji put sam bio s...” „Corrine.” „Ne.” Tanko se nasmiješio. ,,S prijateljima koji su mi organizirali spoj naslijepo. Vrlo neobična večer, ali, kao što si spomenula, hrana je bila dobra.” Izišao je iz auta i krenuo prema suvozačkoj strani. Ali, prije nego što je stigao do vrata, ona je već sama izlazila. Prihvatila je njegovu ruku, ležerno, prirodno, a Carterovo srce preskočilo je ritam pa odmah zatim ubrzalo s nekoliko udaraca viška. „Zašto čudna?” „Imala je glas kakav bi mogla imati violina kad bi zaboravili premazati


gudalo. Ovo nije fer primjedba, ali je prilično točna. Osim toga, nedavno je prešla na dijetu bez ugljikohidrata, bez masnoće, bez soli. Jela je nezačinjenu salatu, komadić po komadić, jedan list, jedna klica, jedan kolutić mrkve. Prilično naporno za gledanje.” „Ja jedem kao konj.” „To je teško povjerovati.” „Gledaj i uči.” Vrata su se otvorila, a iz restorana je izišao čovjek u raskopčanu kaputu, bez šešira i rukavica. Nevjerojatno zgodno lice s tamnom kosom koju je vjetar istog trenutka razbarušio. Jedan kratak pogled na Mac i usne su se razvukle u širok, šarmantan osmijeh, a ponoćno plave oči zasjale su. „Hej, Macadamia.” Uhvatio ju je oko struka, podignuo u zrak i poljubio. „Od svih rupčaga u ovome gradu... Carter?” Spustio je Mac na zemlju i prijateljski ispružio ruku. „Kako si mi ti?” „Odlično, Del. Kako si ti? „Dobro, dobro. Prošlo je već toliko vremena. Što vi radite ovdje?” „Pomislili smo, budući da su nam rekli kako ovdje ima hrane, otići na večeru.” Del se nacerio. „Dobar plan. Znači idete na večeru. Zajedno. Nisam znao da ste vas dvoje par.” „Nismo”, rekli su uglas. Onda je Carter pročistio grlo. „Idemo na večeru.” „Da, to smo već utvrdili. Ja sam bio na kratkom poslovnom sastanku uz piće i sad idem do nekih prijatelja u grad. Ili bih mogao ostati s vama i unakrsno ispitati svjedoke. Ali, stvarno moram ići. Poslije.” Mac je gledala kako Delaney Brown žurno odlazi prema parkiralištu. „Tko je taj tip?” upitala je, a Carter je prasnuo u smijeh. Dok su sjedali za svoj stol, Mac se pitala je li Carter izričito tražio separe u kutu ili su jednostavno imali sreće. To je dodalo malo intimnosti u elegantnom ambijentu restorana. Odbila je ponuđeni koktel, opredijelivši se radije za vino uz večeru pa se, ignorirajući jelovnik, okrenula prema Carteru. „Dakle, kreštava violina sa salatom. Nije bilo drugog izlaska?” „Mislim da nijedna strana nije bila zainteresirana za to.” „Često ideš na spojeve naslijepo?” „To je bio moj prvi i zadnji. Ti?” „Nikada. Zastrašujuće. Osim toga, nas četiri sklopile smo pakt još prije mnogo godina. Nikada nećemo pokušati jedna drugoj namjestiti spoj. Dakle, doktore Maguire, želite li podijeliti sa mnom bocu vina?”


Dodao joj je vinsku kartu. „Ti biraj.” „Hrabar potez.” Otvorila je korice i preletjela ponudu. Ja nisam neki veliki vinski ekspert, samo fotografiram osobe koje jesu, ali tu je na popisu ovaj shiraz koji volim.” Još dok je govorila, prišao im je njihov konobar s bocom shiraza. „Odlična posluga”, primijetila je. „Gospodine Maguire? Telefonirao je gospodin Brown i poslao vam ovu bocu uz pozdrave. Ili, ako vam ne odgovara, odaberite nešto drugo.” „Ti Brownovi.” Mac je odmahnula glavom. „Nikada ne pogriješe. Rado bih popila čašu ovog vina, hvala. U redu?” upitala je Cartera. „Naravno. To je stvarno lijepo od njega.” Uistinu, pomislila je Mac, kao i suptilno namigivanje. Prvom prilikom kad je uhvati, Del će je peckati i zadirkivati do besvijesti. Nije jela kao konj, ustanovio je Carter, ali nije ni prebirala po goloj salati devedeset minuta. Sviđalo mu se kako gestikulira s čašom dok priča. I kako je bez pitanja kušala komadić lubina iz njegova tanjura. Ne bi mu smetalo, ali ovako je bilo... prijateljskije. „Evo, kušaj malo ovog bifteka.” Odrezala mu je komadić. „Ne, hvala, dobro sam.” , Jedeš crveno meso?” „Da.” „Onda kušaj. Imat ćemo neku vrstu surf n turf 2 plate. „Onda dobro. Želiš li malo riže?” „Ne, nikako ne mogu shvatiti zašto bi to itko želio. No, vratimo se našoj temi. Stvarno si poslao svoj razred u kino na film Djevojke s Beverly Hillsa kako bi ocijenili modernizaciju Emme. „Pokazuje da književnost - i umijeće pripovijedanja - ne stagnira, a teme, dinamika, čak i društvena pravila ponašanja Emme mogu biti aktualni i u današnje vrijeme.” Voljela bih da sam imala takve profesore kao što si ti. A je li se tebi dopao? Film?”

2 Surf n turf (također i surf and turf) — sjevernoamerički izraz za jelo koje se sastoji od morskih plodova i mesa, obično od školjaka i odreska.


„Da. Duhovit je.” , Ja volim filmove. Sinoć smo imale dvostruku projekciju, ali ja sam se predozirala s pitom od piletine i zaspala sam tijekom Glazbe i stihova. Hugh Grant. Pa onda još jedan”, široko je gestikulirala s čašom. „Razum i osjećaji. Gledao si?” „Jesam. To je dobra i vjerna adaptacija. Jesi li ti pročitala knjigu?” „Nisam. Znam, grozno. Ali pročitala sam Ponos i predrasude. Svidjelo mi se. Stalno je kanim ponovno pročitati, a sad kad imam u glavi sliku Colina Firtha kao Darcyja, još i više. Koja je tvoja najdraža adaptacija romana na filmu?” „Osobni favorit? Ubiti pticu rugalicu.” „Oh, Gregory Peck. Pročitala sam knjigu”, dodala je. „Odlična je ali, oh, Gregory Peck. Atticus Finch. Savršeni otac. Ona scena na samom kraju, kad ona - kako se ono zove?” „Scout.” „Da, ona je narator, a njega vidiš kroz prozor kako sjedi pokraj kreveta svog sina. Ubija me koliko je dobro. Kad sam to prvi put gledala, kao djevojčica, zamišljala sam da je Atticus moj otac. Ili Gregory Peck. Bio bi pokraj tebe ujutro kad se probudiš. Mislim da to nikada nisam prerasla. Jadno.” „Ne slažem se. Ne znam kako je to, odrastati bez oca. Ti svojega ne viđaš često?” „Jedva ikada. Kad se vidimo - svakih nekoliko godina - on je beskrajno šarmantan, topao i brižan. Svaki put se prevarim i navučem, a onda ostanem slomljena srca kad odmah potom ode i zaboravi da postojim. On je osoba od jednog trenutka. Ako nisi s njim u tom trenutku, ne postojiš.” „To te boli.” „Da. Uvijek iznova i iznova. Ali to je predepresivna tema za ovu stvarno ugodnu večer. Daj mi još nešto. Neku adaptaciju koja ti se sviđa.” Poželio ju je pomilovati po kosi, zagrliti. Ali to nije bila utjeha koja joj je trebala. Prebirao je po sjećanju. Ostani uz mene. Namrštila se pokušavajući povezati o čemu je riječ. „To mi nije poznato. Tko je napisao knjigu? Steinbeck? Fitzgerald? Yates?” „Stephen King. Film je temeljen na njegovoj noveli Tijelo.” „Ozbiljno? Ti čitaš Kinga? Svaki put me prestraši do kostiju, ali ne mogu mu odoljeti. Čekaj! To je ono s klincima, dječaci odlaze u šumu tražiti nekoga, nekog mrtvog čovjeka kojega je vjerojatno pregazio vlak? Sjećam se toga. Kiefer


Sutherland igra nekog antipatičnog nasilnika. Odličan je.” „To je priča o prijateljstvu i odanosti. Odrastanju, privrženosti.” ,,U pravu si”, rekla je gledajući ga pažljivo. „Točno. Kladim se da si stvarno odličan profesor.” „Katkad.” Odgurnula je tanjur u stranu i naslonila se u stolici s čašom u ruci. „Što radiš kad ne podučavaš, čitaš ili gledaš filmove snimljene prema predlošcima iz romana ili novela?” ,,I ovo je već mnogo.” „Golf, alpinizam, filatelija?” Nasmiješio se i odmahnuo glavom. „Ne.” „Međunarodne zavjere, akvareli, lov na patke?” „Morao sam odustati od međunarodnih intriga zbog zamornih putovanja. Ja sam prilično dosadna osoba.” „Ne, nisi. A vjeruj mi, stalno očekujem da to budeš.” „Ah... hvala?” Nagnula se naprijed, bocnula ga prstom po ruci pa se vratila u prijašnji položaj. ,,U redu, profesore, sad kad ste si priuštili — dragi Bože - gotovo tri četvrtine jedne čaše vina...” „Vozim.” „Po ograničenju brzine”, složila se. „Vrijeme je da mi ispričaš o Corrine.” ,,Oh, pa tu se stvarno nema što reći.” Vidjela je tek iskru toga u njegovim očima. „Povrijedila te. Žao mi je. Ja sam bezosjećajna i nametljiva.” „Ne, nisi. Iako stalno očekujem da to budeš.” Nasmijala se. „Baš si pravi mudrac. Kako bi bilo da naručiš desert, a ja ću s čvrstom voljom odbiti svoj - i pojesti pola tvojega?” Vrijeme je brzo prolazilo, a oni su odugovlačili s odlaskom. Zaboravila je kako je to večerati s čovjekom s kojim može voditi duge, krivudave, dvosmislene razgovore. S osobom koja sluša, obraća pažnju - bez obzira na to razmišlja li o mogućem bonusu na kraju večeri ili ne. Natjerao ju je da misli, shvatila je. I zabavljao ju je. I prokletstvo, tip je šarmantan na tako nenametljiv i neusiljen način. Uz to, kad je stavio naočale dok je čitao jelovnik, sokovi su joj se uzburkali. „Želiš li ići još nekamo?” upitao ju je dok su se vraćali prema automobilu. „Za kino je vjerojatno prekasno. Neki klub?”


„Bila sam u klubu s prijateljicama, nedavno.” Drugi put, pomislila je. Palo joj je na pamet da možda jako griješi kad pretpostavlja da se Carter Maguire ne bi uklopio u klupsku scenu. „Trebala bih se vratiti. Nakupilo se nekoliko dugih večeri zaredom, a sutra moram odraditi zaostatke.” Otvorio joj je vrata. „Želiš li me ponovno vidjeti?” Želudac joj je malo poskočio kad je to pitao, i to na takav način. Prepustio joj je moć, pomislila je. Zastrašujuće. „Razmišljam o tome.” „Dobro.” Kad joj se pridružio u automobilu i upalio motor, okrenula se u sjedalu prema njemu. „Pet najvećih razloga zašto me želiš ponovno vidjeti.” „Moraju li biti poredani prema važnosti?” Kvragu, kvragu, stvarno joj se sviđa. „Ne. Samo brzih pet razloga, bez razmišljanja.” Dobro. Sviđa mi se kako govoriš. Sviđa mi se kako izgledaš. Želim te bolje upoznati. Želim spavati s tobom. I kad sam s tobom, osjećam.” „Osjećaš, što?” „Samo osjećam.” „To su dobri odgovori”, rekla je nakon kratke pauze. „Stvarno dobri odgovori.” „Mogu li čuti tvojih pet?” „Još radim na tome. Ali u ime potpune iskrenosti,, trebaš znati da sam dobra u izlascima, ali ocjene mi znatno padaju kad su u pitanju veze.” „Ne vjerujem. Kako to možeš reći kad si u dugogodišnjoj vezi sa svojim prijateljicama? To su slojevi i slojevi veza.” ,,S njima ne spavam.” „To je zanimljivo odricanje od odgovornosti, ali intimnost je samo dio veze koja nadilazi prijateljstvo. Ne definira je.” „Ma hajde, Cartere, seks je grdosija, veliki uteg. Da ne spominjem trud i napor koji treba uložiti u takvu vezu. Ali fokusirajmo se na trenutak samo na seks.” „Nisam siguran je li to pametno dok vozim.” „Što ako dođemo u tu fazu i pokaže se da je to promašaj?” Što onda? „Pa, ja bih prvo primijenio osnovno pravilo. Mnoge stvari se poboljšaju praksom. Bio bih voljan dosta prakticirati.” „Dražesno. Ali ako ne ispadne promašaj, tada se stvari počinju komplicirati.” Bacio je pogled prema njoj. „Ti uvijek tražiš nevolje?” „Da, na tom terenu. Nisam ostala u prijateljskim odnosima ni s jednim od


svojih bivših. Mislim, nije sve ‘mrzim ga i želim mu polaganu, bolnu smrt ili bar sudbinu prodavača tostera za vijeke vjekova’. Ali kad završi, prestanemo biti povezani. A ti mi se sviđaš.” Neko vrijeme vozio je u tišini. „Dopusti mi da rekapituliram. Sviđam ti se i čini ti se, ako dođe do seksa i to ne bude dobro, nećemo se više sviđati jedno drugomu. Ako seks bude dobar, sve ćemo zakomplicirati i završiti tako što se više nećemo sviđati jedno drugomu.” „Zvuči glupo kad to tako interpretiraš.” „Znači da postavke treba razmotriti.” Frknula je od smijeha. „Ti si jedan pametnjaković, dragi moj. Lukav i podmukao kad je riječ o tome, ali pametnjaković. I to mi se sviđa.” „Meni se sviđa što ti ne okolišaš kad raspravljamo o tome. Znači, ova je veza osuđena na propast.” Mrko ga je pogledala, ali su joj se usne iskrivile u osmijeh. Parkirao je pred njezinom kućom i blago rekao. „Ti zaokupljaš moje misli, Mackensie. Kad sam s tobom i kad te nema.” Izišao je iz automobila i ispratio je do vrata. „Ako te sutra nazovem, hoće li to biti nametljivo?” „Ne. Zadržala je pogled na njemu dok je tražila ključeve. Razmišljam da te pozovem unutra.” „Ali...” „Hej, ja bih trebala biti ona koja kaže ali.” „I slobodno to možeš detaljno razraditi. Ali to nije dobra ideja. Još. Jer kad, zapravo ako odemo u krevet”, ispravio se „to ne bi trebalo biti zato da nešto dokažemo ili odgovorimo na pitanje. Mislim da bi to trebalo biti zato što to oboje želimo.” „Ti si racionalan čovjek, Cartere. Mislim da bi me trebao poljubiti za laku noć.” Prignuo se i obuhvatio joj lice. Dugački prsti, pomislila je, hladni na njezinoj koži. Oči mekane, ali intenzivne, prikovane uz njezine. Trenutak, još jedan, i njezino je srce galopiralo još prije nego što su im se usne spojile. Nježno, lagano, a užurbano srce čeznutljivo je uzdahnulo. Privukao ju je bliže i dok joj se krv zagrijavala, poljubac se produbljivao, punio, dah za dahom, dok se sve nije zamaglilo. Priljubila se uz njega, a dug, tihi uzdah koji je ispustila bio je znak predaje. Želio ju je dodirnuti, osjetiti te lijepe dojke u svojim rukama, prijeći prstima niz kralježnicu, osjetiti uzbuđenje kad se njezine noge oviju oko njega.


Želio je mnogo više nego što bi to racionalan čovjek htio. Odmaknuo se zadovoljivši se time da joj prstom prijeđe preko sočne donje usne. „To bi mogla biti pogreška”, rekla je. Brzo je ušla u kuću i naslonila se na vrata. I pitala se nije li pogreška u tome što ga nije pozvala unutra ili što će to, sigurno, napraviti uskoro.

8. Mac je radila dobra četiri sata, birala fotografije, uređivala, ispisivala. Bila je potpuno usredotočena i koncentrirana na posao. Nema mjesta Za maštarije o seksi profesoru dok njezini klijenti očekuju - i zaslužuju — najbolje od nje. Koncentrirala se na ujednačavanje boja, popravljanje kontrasta, dočaravanje raspoloženja i emocija. Dotjerivala je jednu usputno snimljenu fotografiju upravo vjenčana para, oboje nasmijani i razdragani, žurno prolaze između redova gostiju spojenih ruku, a sve osim njih prigušeno je i nejasno. Samo njih dvoje, razmišljala je, ludo sretni u tim prvim sekundama braka. Sve je oko njih umekšano i blijedo kao u snu, a njihovo jedinstvo, njihova lica, njihove kretnje, žive su i jasne. Sve drugo će ih sustići, drugi glasovi, pokreti, zahtjevi, veze. Ali u tom kratkom trenutku, na toj slici, oni su sve. Zadovoljna rezultatom, dodala je malo šuma, tek naznaku zrnatosti prije nego što je isprobala otisak na papiru. Kad je dobila fotografiju, ponovno ju je pažljivo pregledala tražeći nedostatke. Dodala ju je, kao što je ponekad radila, među naručene fotografije. Mali dar novim supružnicima. Premjestila se na drugu radnu stanicu, otvorila kombinacije albuma i počela slagati stranice knjige koja će ispričati priču njihova dana. Ponovila je proces s manjim albumima za njihove roditelje. Ponovno za glavnim računalom napravila je niz posjetnica i zahvalnica s portretima mladog para. Složila je setove po dvadeset pet komada u kutijice i svaku povezala bijelom ukrasnom vrpcom. Morala je još uramiti desetak portreta za njih osobno i nekoliko fotografija koje su odabrali za darove. Stići će sve pripremiti još danas, pomislila je i ustala sa stolice kako bi se razgibala. Dobro joj je krenulo, a sutra će nazvati klijente i dogovoriti isporuku. Dok je stajala savinuta u struku i mahala opuštenim rukama, netko je


pokucao na vrata. „Otvoreno je.” „Još uvijek nemaš stražnjice.” Mac je, okrenuta naopako, nakrivila glavu i pogledala Delaneyja. „Imala sam osjećaj da si to ti.” „Navratio sam do kuće s nekim papirima, a onda idem prijeko k Jacku na utakmicu.” Skinuo je kaput i prebacio ga preko kauča. „Onda, kakvo je bilo vino?” „Odlično, hvala, gospodine Slatki.” „Ti i Carter Maguire, ha?” Osjećajući se kao kod kuće, uputio se prema kuhinji. Čula je kako otvara vrata hladnjaka pa ozlojeđeni glas. „Mac, ti uopće nemaš stražnjicu. Zašto onda ovdje imaš samo dijetalnu Colu?” Zato da ljudi kao što si ti ne bi popili sve što imam.” Uspravila se kad se vratio otvarajući limenku. „Prosjaci ne mogu biti izbirljivi. Priča se da ste se ti i Carter spetljali jer vam je njegova sestra postala klijentica.” „Naletjeli smo jedno na drugoga, da.” ,,I čim ti se ukazala prilika, zabljesnula si mu pred očima svojim sisama.” Podignula je obrve. „To neće baš biti Parkerine riječi, a ona je očito tvoj izvor. Ako kaniš biti takva baba, sjednimo ovamo pa ćemo si plesti pletenice dok tračamo.” „Ti nemaš dovoljno kose.” Otpio je malo Cole i namrštio se. „Bljak. No, vratimo se temi. Čovjek mora biti znatiželjan i malo sumnjičav kad su u pitanju drugi tipovi i njegova počasna mlađa sestra.” Otišla je u kuhinju po svoju bocu. „Izišli smo na večeru. Prema mojim informacijama, ljudi to običavaju raditi već stoljećima.” „Spoj broj dva, prema vrlo pouzdanom izvoru. Ne uključujući pokazivanje poprsja.” Zamigoljio je obrvama i značajno je pogledao. „Nije bilo pokazivanja, samo trenutačan nedostatak košulje. Perverzni dječače.” „Poznat sam po mnogim imenima. A tvoje izbjegavanje tjera me na pomisao da je riječ o ozbiljnom poslu.” „Ja ne izbjegavam, a, osim toga, kakav problem imaš s Carterom?” „Nemam nikakav problem s njim osim činjenice da je on muškarac. I sviđa mi se.” Slegnuo je ramenima i sjeo na rukohvat naslonjača. „Uvijek mi se sviđao. Nisam ga susreo otkako se vratio, sve do sinoć. Čuo sam da je bio u vezi s Corrine Melton - radila je za Jackova klijenta i on, mislim na Jacka, smatrao ju je


gnjavatoricom.” „Što znaš o njoj?” „Aha! Znači ipak smo ozbiljni.” „Zašuti. Pričaj.” „Istovremeno? Nemoguće.” „Hajde, Del.” „Ne znam ništa, osim daje iritirala Jacka i očito mu se upucavala. Dok je još uvijek bila u vezi s Carterom. Što, pretpostavljam, više nije.” „Kako izgleda? Je li lijepa?” „Isuse, Mac, sada si ti baba. Nemam pojma. Pitaj Jacka.” Namrštila se i pokazala prstom prema vratima. „Ako nemaš štofa, popij svoje piće i putuj. Imam posla.” Nacerio se. „Ali baš se dobro zabavljam.” „Ako mi ne daš nešto sočno, nema razgovora.” Zazvonio je telefon. Provjerila je broj na displeju i nije prepoznala ni ime ni broj. „Fotoatelje Mac, agencija Zavjeti.” „Mackensie! Pozdrav iz prekrasne, sunčane Floride.” „Mama.” Podigla je kažiprst do čela i kliknula palcem kao okidačem. Del je odbacio kaput natrag na kauč. Prijatelji ne napuštaju prijatelje u nevolji. A ako je Linda na telefonu, Mac će biti u nevolji. „Divno mi je. Osjećam se kao nova žena!” „Čiji je to telefon?” „Oh, Arijev. Ostavila sam svoj u sobi i sjedimo ovdje pokraj bazena. Ili, ja sjedim. On je otišao pogledati zašto im treba toliko vremena da nam donesu piće. Baš je dobar. Ovdje je božanstveno! Uskoro idem na tretman, ali prvo sam htjela razgovarati s tobom pa mi je Ari posudio telefon. On je takav džentlmen.” Isuse, pomislila je Mac. Točno ono što sam predvidjela. „Drago mi je da se dobro zabavljaš.” „Nevjerojatno je koliko ovo pomaže. Za cijeli organizam. Za zdravlje, mentalnu, emotivnu i spiritualnu dobrobit. Potreban mi je još jedan tjedan.” Mac je sklopila oči. „Ja ti ne mogu pomoći.” „Ali, možeš, naravno! Dušo, moram to obaviti do kraja. Ako se sada vratim kući, odmah ću potonuti natrag. Sve ovo će biti potraćeno, kao da si bacila novac u vjetar. Trebam samo još jednu tisuću. Zapravo dvije, da budemo na sigurnom. Moram dovršiti obnovu.” , Ja više nemam novca.” Razmišljala je o poslu koji je napravila, više od četiri sata rada u nedjelju.


„Možeš to naplatiti nekom klijentu”, rekla je Linda s oduševljenjem koje je postalo oštro na rubovima. „Ne moraš dojuriti ovamo s gotovinom, za Boga miloga. Samo nazovi recepciju i reci im broj svoje kreditne kartice, oni će obaviti sve drugo. Ne može biti jednostavnije. Ja sam im već rekla da ćeš nazvati pa...” „Ne možeš mi to stalno raditi.” Glas joj je pucao. „Ne možeš očekivati da plaćam i plaćam i plaćam. Ja...” Mac se trgnula kad joj je Del oteo slušalicu iz ruke. „Nemoj”, zaustila je, a on ju je presjekao pogledom. „Linda, hej, ovdje Delaney Brown. Oprosti, Mackensie je hitno morala otići.” „Ali nismo završile...” ,,Da, završile ste, Linda. Ti si završila. Što god pokušavaš izvesti ovoga puta, Mac kaže ne. A sada je zauzeta.” „Nemaš nikakva prava razgovarati sa mnom na taj način. Misliš da se zato što si Brown, zato što imaš novca možeš postaviti između mene i mog djeteta?” „Ne. Mogu to napraviti zato što sam njezin prijatelj. Želim ti ugodan dan.” Prekinuo je vezu i okrenuo se prema Mac koja je nepomično stajala, a patnja joj je svjetlucala u očima. „Ne plači”, naredio je. Stresla je glavom i bacila mu se u zagrljaj pritisnuvši lice u njegovo rame. „Prokleto bilo, prokleto bilo, zašto joj dopuštam da mi to radi?” „Zato što, kad bi imala izbora, bila bi dobra i brižna kći. Ali ona ti ne pruža tu opciju. Krivnja je na njoj, Mac. Opet novac?” „Da, opet.” Masirao joj je leđa. „Ispravno si postupila. Rekla si ne. Nastavi to govoriti. A sada, obećaj mi da se nećeš javiti ako - kad - opet nazove. Ako mi ne daš svoju riječ, odvući ću te iz kuće i natjerati da gledaš utakmicu kod Jacka.” „Obećavam. Ne bih se javila ni sada, ali nisam prepoznala broj. Javila se s telefona nekog tipa po imenu Ari i nazvala je službeni broj. Ona zna kako će doći do mene.” „Provjeravaj tko zove, barem neko vrijeme. U redu?” „Da, dobro. Hvala, Del. Hvala.” „Volim te, malena.” „Znam.” Odmaknula se i nasmiješila. ,,I ja tebe volim. Idi gledaj utakmicu. Nemoj reći Parker. Ako bude potrebno, ja ću joj reći.” ,,U redu. Ako me trebaš...” „Nazvat ću. To je još jedno obećanje.” Nije mogla nastaviti raditi, ne još, dok ne razbistri glavu. A zabava s


balonima samooplakivanja koja je bila na vidiku, neće razbistriti ništa. Pođi u šetnju, pomislila je. Posljednji je put pomoglo, s Carterom. Vidi hoće li upaliti i sada. Nije bila noć i nije padao snijeg, ali zrak je bio čist i hladan. Svi su drugi ušuškani u kućama. Ušuškani, ali blizu. Ako joj bude potrebno društvo, naći će ga. Ali ne sada, ponovno je pomislila. Ne još. Sjetila se hranilice za ptice i pregazila preko snijega. Napunila ju je zrnjem iz posude pričvršćene sa strane. Već je gotovo prazna, uvidjela je dok je grabila sadržaj drvenom zdjelicom. Treba staviti na popis za kupnju. Pet kilograma hrane za ptice. Dvije litre mlijeka, Nova kralježnica. Šteta što ovo posljednje ne može kupiti u lokalnoj samoposluživaonici. Jednostavno će morati stvoriti novu kad je u pitanju Linda Elliot Mayers Barrington. Pričvrstila je poklopac na mjesto i prošetala do jezerca okružena vrbama. Razgrnula je snijeg s klupe i malo posjedila gledajući U zaleđenu vodu. Tlo je još uvijek bilo pokriveno snijegom, ali sunce je ogolilo grane koje su se kao zimske kosti pružale prema ispranome nebu. Sve je djelovalo spokojno i mirno, boje i život uspavani u zimskom snu. Ali u tom trenutku, osamljeno je bila jedina riječ koja joj je padala na pamet. Ustala je i krenula natrag prema kući. Bit će joj bolje kad se primi posla. Ako pogriješi, radit će iznova i iznova sve dok se ne bude osjećala bolje. Pustit će neku glazbu, glasno, i neće morati slušati svoje turobne misli. Otvorila je vrata i odmah začula plač i majčin jecajući glas. „Ne znam kako možeš biti tako hladna, tako bezosjećajna. Potrebna mi je tvoja pomoć. Samo još nekoliko dana, Mackensie. Još...” I hvala Bogu, uređaj je prekinuo predugačku poruku. Mac je zatvorila vrata i skinula kaput. Posao? Koga to ona zavarava? Skvrčila se na kauču, navukla deku preko sebe. Prespavat će to, Uvjeravala se. Prespavat će taj jad. Kad je telefon ponovno zazvonio, obrambeno se sklupčala u klupko. ,,Oh, Bože, oh Bože, ostavi me na miru. Molim te, ostavi me na miru. Daj mi malo mira.” „Hej, pozdrav. Ovdje Carter. Vjerojatno radiš ili si negdje vani. Ili, ha, nisi raspoložena za razgovor.” „Ne mogu sad razgovarati”, promrmljala je s kauča. „Ne mogu. Ti pričaj.


Samo pričaj sa mnom.” Sklopila je oči i pustila da joj njegov glas donese utjehu. U svojoj kući u gradu Carter je spustio slušalicu. Tronoga narančasta mačka koju je zvao Trijada, skočila mu je u krilo. Sjedio je i odsutno je češkao po vratu žaleći što nije mogao razgovarati s Mac. Bar na minutu. Kad bi joj samo čuo glas, ne bi sada ovdje sjedio i mislio o njoj umjesto da obavlja nedjeljne poslove. Treba oprati rublje, pripremiti predavanje za sutra. Ocijeniti testove i radove svojih učenika iz razreda za kreativno pisanje. Nije još dovršio esej za Shakespeareove žene: Dvojnost koji je uskoro trebao predati. I treba se pojaviti na nedjeljnoj večeri kod svojih roditelja. Opet je počeo sanjariti o Mackensie, a onda se naglo prenuo. „Prvo rublje”, rekao je mački i prebacio Trijadu na stolicu s koje je ustao. Napunio je bubanj perilice u maloj praonici iza kuhinje. Počeo si je pripremati čaj i namrštio se. „Mogu popiti kavu ako to želim. Ne postoji zakon koji zabranjuje šalicu proklete kave poslijepodne.” Skuhao ju je s osjećajem pobjedničkoga prkosa, zbog čega se osjetio glupavo. Dok se rublje pralo, otišao je s kavom na kat u radnu sobu. Počeo je ocjenjivati tekstove i uzdahnuo nad ocjenom minus tri koju je morao dati jednomu od svojih najbistrijih - i najljenijih — učenika. Došlo je vrijeme za bukvicu. Dođi do mene poslije nastave, napisao je ispod ocjene. Kad se oglasio alarm koji je namjestio kao podsjetnik, sišao je dolje, stavio oprano rublje u sušilicu i stavio prati sljedeću rundu. Ponovno za stolom, nastavio je s ocjenjivanjem. Pisao je komentare, sugestije, ispravke. Crvenom olovkom dopisivao je riječi pohvale ili savjete. Volio je taj dio posla - praćenje napretka, načina kako učenici razmišljaju, organiziraju misli, stvaraju svoje svjetove. Završio je s ocjenjivanjem, i s rubljem, i još uvijek mu je ostalo sat vremena do odlaska roditeljima. Švrljao je po internetu i uzgredno počeo tražiti recepte. To ne znači da će je pozvati na večeru. To je samo onako, za svaki slučaj, razgledavanje. Ako izgubi razum i stvarno odluči slijediti Bobov savjet, dobro bi bilo imati plan. Koncept, okvir radnje, da to tako kažemo. Ništa previše pomodno ili komplicirano jer to bi bila katastrofa. Ali ne


previše obično. Ako kaniš kuhati za ženu, zar ne bi trebao uložiti bar malo više truda od pukog ubacivanja instant jela U mikrovalnu? Ispisao je nekoliko mogućnosti i napravio bilješke o potencijalnom jelovniku. I vinima. Ona voli vino. On ne zna ništa o tome, ali može naučiti. Sve podatke spremio je u mapu. Tako i tako vjerojatno će je pozvati u kino. Standardni izlazak u kino i nakon toga pizza. Ležerno, bez pritiska ili očekivanja. Najvjerojatnije će se odlučiti za to, razmišljao je dok je ulazio u spavaću sobu kako bi presvukao košulju. Ipak, ne bi bilo zgorega kupiti nekoliko svijeća, možda neko cvijeće. Osvrnuo se po sobi i zamislio Mac u njoj. Zamislio je kako se spušta na krevet, osjećao kako se pomiče pod njim. „O, čovječe.” Duboko je udahnuo i zagledao se u mačku koja je s poda zurila u njega. „Ona je u pravu. Seks je veliki uteg.” Kuća u ulici Chesnut Lane s velikim dvorištem i starim stablima bila je jedan od razloga zašto je napustio položaj profesora na Yaleu. Nedostajala mu je plave škure i bijeli oluci, masivan trijem i visoki krovni prozori — i ljudi koji su tu živjeli. Ne bi mogao reći da je dolazio u kuću išta češće nego kad je živio i radio u New Havenu. Ali bilo je zadovoljstva u tome što je znao da može navratiti u bilo koje vrijeme, ako to poželi. Ušao je u kuću, osvrnuo se po predvorju i zavirio u veliki salon gdje je Chauncy, obiteljski koker španijel, ležao sklupčan na sofi. Nije se smio penjati na namještaj, i to je znao, pa su bojažljiv izraz i lupkanje repom bili molba za diskreciju. „Nisam ništa vidio”, prošaptao je i nastavio prema žamoru glasova. Osjetio je miris pečenja iz pećnice, čuo smijeh mlađe sestre i muške uzvike i psovke. Utakmica još traje. Zastao je na vratima i proučavao scenu. Njegova majka, koščata, čvrsta kao stanac kamen Nove Engleske, miješa neko jelo na štednjaku dok Sherry pokraj nje, oslonjena na radnu plohu, govori sto na sat i gestikulira s čašom vina u ruci. Starija sestra Diane, s rukama na bokovima, stoji pokraj prozora i napeto gleda van. Njezino dvoje djece, zabundano do očnih jabučica, spuštalo se na šarenim


diskovima niz kratku padinu njihova stražnjeg dvorišta. U produžetku kuhinje, s druge strane pregradnog šanka, njegov otac, šurjak i Nick glasno su komentirali akcije na ekranu. Kako je od nogometa uvijek ili dobivao glavobolju ili bi mu se prispavalo, izabrao je žensku stranu prostorije. Prišao je majci straga, obuhvatio je rukama i poljubio u tjeme. „Mislila sam da si zaboravio na nas.” Pam Maguire pružila je sinu za probu žlicu juhe od graška iz lonca na štednjaku. „Morao sam dovršiti nekoliko stvari. Hm, ovo je dobro”, rekao je kad je poslušno kušao juhu. Djeca su pitala za tebe. Mislila su da ćeš doći na vrijeme za sanjkanje s njima.” U Dianinu tonu bila je lagana nota prijekora. Znajući da je ona najsretnija kad ima nešto ili nekoga komu može prigovarati, prišao joj je i poljubio je u obraz. „Lijepo izgledaš.” „Uzmi čašu vina, veliki brate.” Iza sestrinih leđa Sherry je zavjerenički namignula. „Ne možemo večerati dok utakmica ne završi. Ima još dosta vremena.” „Mi, u našoj kući, ne odgađamo obiteljski objed zbog sporta”, rekla je Diane. To objašnjava, pomislio je Carter, zašto je njegov šurjak iskoristio fleksibilnije zakone Maguireovih i nesmetano uživa sa svojim muškim istomišljenicima. Majka je samo pjevušila pokraj štednjaka dok su muškarci, nogometni entuzijasti, skakali iz stolica i navijali. „Pogodak!” „Zašto i ti ne popiješ čašu vina, Di?” Pam je kucnula žlicom o rub lonca i namjestila jačinu vatre. „Toj je djeci sasvim dobro vani. Nismo imali lavinu u dvorištu već nekoliko godina. Michael! Stigao je tvoj sin.” Mike Maguire podignuo je prst u zrak dok je drugom rukom pumpao kao bacač koji se priprema za udarac. ,,A ovo je dobro, da!” Nacerio se Carteru preko ramena, a bijela irska koža uokvirena urednom srebrnom bradom bila je zajapurena od uzbuđenja. „Vodimo s pet razlike!” Sherry je dodala Carteru čašu. „Budući da je sve pod kontrolom, ovdje, i tamo”, dodala je kimnuvši glavom prema šanku, možemo lijepo sjesti , a ti nam ispričaj sve o sebi i Mackensie Elliot.” „Mackensie Elliot? Fotografkinja? Stvarno?” Iznenađeno je upitala Pam


razvlačeći riječi. „Mislim da ću pogledati kraj utakmice.” „Nema šanse.” Sherry mu je zapriječila put i izmanevrirala ga natrag. „Čula sam od nekoga, tko je čuo od nekoga da ste viđeni u prisnom razgovoru u Coffee Talku.” „Popili smo kavu. I razgovarali. To se radi u Coffee Talku.” „Onda sam čula od nekoga tko je čuo od nekoga da ste sinoć bili još prisniji u Willowsu. Dakle?” Sherry uvijek čuje nešto od nekoga tko je čuo od nekoga, pomislio je umorno. Sestra mu je hodajući radioprijamnik. „Izišli smo zajedno nekoliko puta.” „Ti izlaziš s Mackensie Elliot?” upitala je Pam. „Očito.” ,,S istom Mackensie Elliot za kojom si mjesecima venuo još tamo u srednjoj školi?” „Kako znaš da sam...” Glupo pitanje, pomislio je. Njegova majka uvijek zna sve. „Bili smo vani na večeri. To nije vijest dana.” „Ovdje jest”, rekla je Pam. „Mogao si je pozvati večeras ovamo. Znaš da uvijek ima dovoljno hrane za iznenadne goste.” Mi nismo... to nije... mi nismo u fazi obiteljskih okupljanja. Bili smo vani na večeri. To je jedan izlazak.” „Dva, s kavom”, ispravila ga je Sherry. „Hoćete li se ponovno vidjeti?” „Vjerojatno. Možda.” Osjetio je kako mu se ramena pogrbljuju i gurnuo je ruke u džepove. „Ne znam.” „Čula sam dobrih stvari o njoj, i odlična je u svom poslu. Inače ne bi radila na Sherrynu vjenčanju.” „Zar ona nije kći Linde Elliot? Ili je sada Barrington?” „Nisam upoznao njezinu majku. Bili smo na večeri.” Vijest je odvukla Diane od prozora. „Linda Barrington, naravno. Njezina je kći bliska prijateljica s Brownovima i s Emmaline Grant, i onom drugom. Vode zajedno agenciju za vjenčanja.” „Pretpostavljam onda da je to ta osoba.” „Linda Barrington.” Diane je skupila usnice u grimasu koja je izražavala neodobravanje. Carteru je taj izraz bio vrlo dobro poznat. „Ta je žena imala aferu sa Stuom Gibbonsom, i razorila mu je brak.” „Ne možeš kriviti tu djevojku za ponašanje njezine majke.” Pam je otvorila pećnicu i


provjerila pečenku. „A Stu je sam razorio svoj brak.” „Pa, ja sam čula da je pritiskala Stua da ostavi Maureen, a kad on nije htio, otišla je do nje i sve joj ispričala. Maureen ga je ogulila u razvodu - tko bi joj zamjerio - a poslije toga Linda više nije bila zainteresirana za njega.” „Govorimo li ovdje o Mackensie ili o njezinoj majci?” upitala je Pam. Diane je slegnula ramenima. „Samo govorim ono što znam. Stalno je u lovu na sljedećeg muža, napose ako je to muž neke druge žene. Tako bar ljudi govore.” „Ja ne izlazim s Mackensieinom majkom”, Carterov ton bio je dovoljno tih, dovoljno miran da zapali vatru u Dianinim očima. „To nitko nije rekao. Ali znaš ono o jabukama i drveću. Budi oprezan, to je sve, jer bi ti se mogla ponoviti priča s Corrine Melton.” ,,Di, zašto moraš biti takva gadura?” upitala je Sherry. „Neću više reći ni riječ.” „Dobar plan.” Diane se okrenula i krutim korakom vratila do prozora, a Pam je zakolutala očima i pogledala u strop. „Neraspoložena je otkako je došla ovamo”, promrmljala je Sherry. „Dosta o tome. Ona je draga djevojka, koliko se sjećam. Mackensie Elliot. I kao što sam rekla, čula sam mnogo dobrih stvari o njoj. Njezina je majka teška žena, to nije sporno. Ako se ne varam, otac je šarmantan, ali odsutan. Potreban je čvrst karakter, jaka leđa i želudac da stvoriš nešto od sebe kad ti nitko nije dao potrebne temelje.” Carter se prignuo i poljubio majku u obraz. „Nisu svi imali sreće kao mi.” „Točno tako. Diane, pozovi tu djecu unutra. Neka se osuše i operu ruke. Ovo je prvo upozorenje. Dvije minute.” Kad je razgovor za stolom počeo skakati od prežvakavanja utakmice do školske predstave njegova nećaka, pa skrenuo na detalje o vjenčanju i preskočio na očajničku želju drugog nećaka za psićem, Carter se opustio. Njegov odnos s Mac - ako uopće postoji - očito je bio maknut i dnevnog reda. Nick je raščistio stol. Tim je potezom već na prvom obiteljskom objedu stekao Paminu naklonost. Mike se zavalio u stolici i zagledao se u okupljene za dugačkim stolom u glavnoj blagovaonici. „Moram vam nešto objaviti.” „Hoćeš li mi kupiti psića, djede?” Mike se sagnuo do unuka i šapnuo mu: „Moram još malo poraditi na toj temi


s tvojom mamom.” I ponovno se uspravio. „Sljedeći mjesec vaša majka i ja imamo godišnjicu braka. Ti si još uvijek moja najdraža”, dodao je i namignuo. „Mislili smo vam prirediti malu svečanost u klubu”, započela je Diane. „Samo obitelj i bliski prijatelji.” „Lijepo od tebe Diane, ali moja draga i ja proslavit ćemo trideset šest godina bračne sreće u sunčanoj Španjolskoj. Naravno, ako ona pristane ići sa mnom.” „Michael!” „Prije dvije godine, kad sam postao šef kirurgije, morali smo odgoditi to putovanje koje već odavna planiramo. Uspio sam očistiti dva tjedna u veljači, zapisano u kamenu. Što misliš, draga? Idemo na paellu?’ „Daj mi pet minuta da se spakiram i krećemo.” Pam je skočila iz stolice, pretrčala preko prostorije i bacila se mužu u krilo. „Slobodni ste���, rekao je mahnuvši djeci. Evo, to je to, pomislio je Carter, to je još jedan od razloga zašto se vratio kući. Sklad. Postojanost.

9.

Loše raspoloženje nije dovoljno jak razlog za izbjegavanje radnog doručka. Zato ga je Mac povela sa sobom, kao iskežena psa na uzici, u dvoranu za sastanke koja je nekada bila biblioteka Brownovih. Laurel i Parker već su bile tamo i grickale čajne kolačiće s brusnicama. Knjige su ostale, kao neka vrsta okvira prostoru. Vatra je veselo pucketala u kaminu. Na starom, ulaštenom pisaćem stolu bio je postavljen pribor za kavu, a Mac je znala da se u izrezbarenoj konzoli krije zaliha flaširane vode. Njezine prijateljice sjedile su za okruglim stolom s intarzijama u sredini prostorije. Blistave i lijepe, pomislila je, obje. Svaka prokleta vlas na svome mjestu u osam šugavih sati ujutro. Od samog pogleda na njih osjećala se neuredno, nezgrapno i nekako manje, u otrcanim trapericama koje je jutros na brzinu navukla. „ A kad sam ga prozvala zbog toga? ” Laurel je podignula šalicu savršeno pripremljena cappuccina. „Rekao je: ‘Ja nikada ne izlazim iz kuće bez četkice za zube’.” Podrugljivo je frknula i nasmiješila se. „Upravo si propustila priču o Smrti Martina Boggsa. Kako mi je uopće palo na pamet izići s nekim tko se zove


Martin Boggs? Nadam se da je tvoj spoj bio bolji od mojega.” „Bilo je u redu.” „Mmm, toliko dobar, ha? „Rekla sam, bilo je u redu.” Mac je spustila svoje računalo na stol i dugim korakom krenula prema servisu za kavu. „Možemo li početi? Danas imam mnogo posla. „Netko je danas ustao na lijevu nogu.”

Mac je podignula srednji prst. „I tebi, draga moja.” „Djevojke, djevojke.” Parker je glasno izdahnula. „Moram li vas razdvajati? Uzmi pecivo, Mac.” „Ne želim prokleto pecivo. Želim da započnemo s ovim sastankom koji je, usput rečeno, totalno gubljenje vremena.” „Za ovaj vikend imamo naručena tri posla, Mac”, podsjetila ju je Parker. „Koji su već organizirani, pripremljeni, prodiskutirani, detaljno s popisani mikroskopski pregledani - baš svaki napuhan, pretenciozan detalj. Znamo što radimo. Ne moramo to prežvakavati do smrti.” „Popij malo kave”, predložila je Parker, ali glas joj je postao hladniji. „Čini se da ti je potrebna.” „Ne trebam kavu ni glupo pecivo.” Mac se ushodala po sobi. „Dopusti da sumiram. Ljudi će doći. Dvoje od njih će se vjenčati — najvjerojatnije. Nešto će poći ukrivo i bit će popravljeno. Netko će se napiti, i to će biti riješeno. Hrana će se pojesti, glazba će svirati. Ljudi će otići i mi ćemo biti plaćene. Oni koji će se vjenčati, najvjerojatnije će se rastati u roku od pet godina. Ali to nije naš problem. Sastanak završen.” ,,U tom slučaju, tamo su vrata. Zašto ih ne upotrijebiš?” Mac je s treskom spustila šalicu na stol. „Dobra ideja.” „Samo trenutak. Samo jedan vražji trenutak! Parkerin glas prasnuo je i pokvario Macin furiozni izlaz. „Ovo je posao. Naš posao. Ako ti se ne sviđa kako se obavlja, dogovorit ćemo sastanak na kojemu možeš iznijeti svoje prigovore. Ali ovo histeriziranje nije na današnjem rasporedu.” „Točno, zaboravila sam da mi živimo i umiremo po rasporedu. Ako nije na Svetoj Tablici ili učitano u Čarobni BlackBerry, nije vrijedno Parkerine pažnje. Klijente uvjeravamo da su stvarna ljudska bića s vlastitim mozgom i emocijama, dok ih istovremeno gonimo kao stado po uskoj, čvrsto zacrtanoj stazi. Svi se


imaju svrstati u red pred Parker ili im Bog pomogao.” Parker je ustala iz stolice, vrlo polako. „Ako ti se ne sviđa kako vodim posao, razgovarat ćemo o tome. Ali sad imam naručenu grupu za obilazak koja dolazi za pedesetak minuta. U dva sata imam slobodan termin i tada možemo nastaviti razgovor. U međuvremenu, mislim da je Laurel imala odličnu ideju. Vrata su tamo.” Rumena od hladnoće, Emma je utrčala u sobu. „Ne bih zakasnila, ali ispala mije cijela...” Prekinula se u pola riječi kad je Mac projurila pokraj nje i nastavila prema vratima. „Što je s njom? Što se dogodilo?” „Mac je imala gadura-show.” S bijesom koji joj je tinjao u očima Laurel je podignula svoju šalicu. „Mi nismo htjele igrati.” „Pa, jeste li je upitale zašto?” „Bila je previše zauzeta galameći na nas.” ,,Oh, za Boga miloga. Idem za njom.” „Nemoj.” Tvrda pogleda Parker je odmahnula glavom. „Nemoj. Samo će se iskaliti i na tebi. Dolaze nam potencijalni klijenti i imamo drugih stvari kojima se moramo pozabaviti. Za sada ćemo raditi bez nje.” „Parker, kad jedna od nas ima problem, svi imamo problem. I ne samo u poslu.” „Znam to, Emma.” Parker je pritisnula dlanove na ćelo. „Čak i kad bi sad htjela razgovarati, što sumnjam, nemamo vremena.” „Osim toga, kad bismo svaki put eksplodirale nakon nekog lošeg spoja, ova soba bi bila puna raskomadanih udova.” „Mac i Carter?” Emma je zatresla glavom. Ne vidim kako je to moguće. Moja mama sinoć je razgovarala s njegovom i nazvala me poslije pokušavajući me ispipati. Koliko ja znam, s njihovim izlaskom sve je bilo u redu.” „Što onda?” upitala je Laurel. Ako nije muškarac, što drugo može natjerati ženu da postane tako živčana i zla? No, dobro, katkad i druga žena. Ali...” Zastala je i sklopila oči. „Njezina majka. Bože, baš smo glupe. Ništa ne može Mac tako izbaciti iz takta kao njezina majka.” „Mislila sam daje ona na Floridi.” „Zar misliš daje udaljenost ikakva prepreka sili kao stoje Linda Elliot? Možda je riječ o tome. Ili bar djelomično. Ali to još uvijek nije dovoljan razlog da nas onako odere.” „Riješit ćemo to. Hoćemo. Ali klijenti dolaze i moramo razraditi detalje.” Emma je ponovno otvorila usta pa progutala riječi kad je vidjela kako Parker


vadi kutiju aspirina iz torbe. Nema smisla, pomislila je, uzrujati i drugu prijateljicu. „Zapravo, htjela sam razgovarati o vazama za petak.” „Odlično”, rekla je Parker i sjela. „Počnimo.” Znala je kad se ponaša kao gadura. Nije joj trebao dijagram, ili pecivo, kao da su joj dvije godine. I nije joj trebalo pokazati vrata. Znala je točno gdje se ona nalaze. I zna raditi svoj posao. Radi svoj posao baš sada, zar ne? Mac je rezala prvu podlogu za okvire koje prethodne večeri nije imala snage završiti. Za nekoliko sati imat će kompletiranu cijelu narudžbu i vrlo zadovoljne klijente. Zato što zna što kog vraga treba raditi bez objašnjavanja svakog prokletog koraka svojim poslovnim partnericama. Mora li ona znati zašto je Emmaline odlučila staviti u svoj aranžman eukaliptus umjesto asparagusa? Ne, ne mora. Mora li znati koji je Laurelin tajni sastojak za glazuru od čokolade? Odgovor je ponovno ne. Treba li diskutirati o Parkerinu zadnjem unosu u njezin CrackBerry3? Dragi Bože, ne. I što se onda bilo koga tiče s kojim ću fotoaparatom ja raditi ili koji ću objektiv upotrijebiti? One rade svoj posao, ja radim svoj, i svi sretni i zadovoljni. I ja sam dio tima. Dajem svoje vrijeme, trud, radne sate, isto kao i svi ostali. Ja... Pogrešno sam izrezala prokletu podlogu. Zgađena, Mac je bacila uništenu ploču preko sobe. Zgrabila je drugu, izmjerila i još jedanput provjerila dimenzije. Ali kad je podignula skalpel, ruka joj se tresla. Pažljivo ga je odložila i odmaknula se dva koraka od stola. Došlo je vrijeme da se saberem, pomislila je. Upravo sada. I dužna je ispriku dvjema osobama koje voli najviše na svijetu. Iako su bile bezobrazne - a bile su, sasvim sigurno — ona je prva počela. Pogledala je na sat i uzdahnula. Ne može to obaviti sada. Ne može skinuti taj

Crackberry kovanica od riječi od Crack – droga i Blackberry (mobilni telefon koji omogućuje pristup internetu); upućuje na ovisnost korisnika o elektroničkim uređajima.


teret s leđa, ne sada dok Parker vodi potencijalne klijente u obilazak kuće. Mi nudimo kompletnu uslugu. Svaki detalj možemo prilagoditi vašim potrebama i vašoj viziji. A ovo je naša kućna luđakinja koja će dokumentirati taj dan fotoaparatom. Zar to nije savršeno? Otišla je do kupaonice i poprskala lice hladnom vodom. To su njezine prijateljice. Moraju joj oprostiti. To je pravilo. Malo se smirila i vratila u atelje. Uključila je sekretaricu i, ne obazirući se na pozive, posvetila se poslu s punom koncentracijom. Kad je završila, nitko ne bi rekao da je taj paket napravila jedna gadura u bolnom grču samosažaljenja. Ukrcala je kutije u automobil i odvezla se do glavne kuće. Istina, moraju joj oprostiti, ali prvo mora zatražiti oprost. I to je jedno od pravila. Iz navike, ušla je sa stražnje strane. Zavirila je u kuhinju i vidjela Laurel za radnim pultom. S kirurškom preciznošću upisivala je monograme na čokoladne kolačiće u obliku srca. Znajući daje u tom poslu ne smije ometati, Mac se nije javljala. „Čujem kako dišeš. Odlazi odavde.” „Samo sam došla malo klečati na kukuruzu. Bit ću brza.” „Vrlo brza. Moram napraviti još petsto komada.” „Žao mi je. Žao mi je što sam se onako ponašala, što sam rekla one grozne stvari. Žao mi je što sam napustila sastanak.” ,,U redu.” Laurel je odložila vrećicu s kremom. „Sad bi bilo prikladno pitati zašto? Mac je zaustila i osjetila kako joj se grlo stisnulo. Iznenadna prepreka napunila joj je oči suzama. Nijemo je zatresla glavom, a suze su počele kliziti niz obraze. „Dobro, dobro.” Laurel joj je prišla i privinula je uz sebe. „Sve će biti u redu. Dođi ovamo. Sjedni.” „Moraš ispisati petsto kolačića.” ,,U ovom trenutku to je samo četiristo devedeset pet.” „Oh, Laurel, tako sam glupa.” „Aha, jesi.” Brzo, efikasno, posjela je Mac za stol s kutijom papirnatih maramica i malim tanjurom još neukrašenih kolačića.


„Ne mogu to uzeti.” „Mnogo je ukusnije od kukuruza, a imam ih previše.” Mac je šmrcnula i uzela jedan komad. „Ti radiš najbolje kolače.” „Godiva drhti u svojim čizmama. Dušo, što se dogodilo? Tvoja majka? Shvatile smo”, dodala je kad Mac nije odgovorila. „Neposredno nakon što si onako bijesno odjurila.” „Zašto ne mogu s tim izići na kraj, Laurel?” „Zato što ona zna točno koje dugme treba pritisnuti kad si ti u pitanju. I bez obzira na to koliko progutaš, ona ima još više na repertoaru.” A to je, priznala si je Mac, bit problema. „To se nikada neće promijeniti.” „Ona se nikada neće promijeniti.” „Znači, red je na meni.” Mac je odgrizla još jedan komad kolača.” „Znam to. Znam. Rekla sam ne, i mislila sam to, i nastavila bih to govoriti čak i da mi Del nije uzeo slušalicu i poklopio.” Spuštajući čašu, Laurel se napola okrenula. „Del je bio tamo?” „Da, došao me zadirkivati zbog Cartera - to je cijelo novo poglavlje na temu što dovraga radim — a ona je nazvala s Floride. Tražila je još tisuću dolara kako bi mogla ostati još tjedan dana i dovršiti oporavak.” „Čestitat ću Delu na tom potezu, ali trebao nam je reći za to.” „Ja sam ga zamolila da ništa ne spominje.” „Pa što? Kad bi imao imalo mozga u glavi, napravio bi ono što je potrebno, a ne ono što si tražila. Onda se ne bi prevrtala cijelu noć i probudila se kao gadura.” Položila je čašu hladne vode pokraj tanjurića s kolačima. „Popij to. Vjerojatno si dehidrirala. Koliko je još puta nazvala nakon što te Del ostavio samu? „Nije on kriv. Dva puta. Nisam se javila.” Mac je teško uzdahnula. „Stvarno mi je žao. Nisam se smjela iskaliti na vama.” „Čemu služe prijatelji?” „Nadajmo se da će i Parker tako misliti. Mogu li ovo ponijeti gore i malo zasladiti pokoru?” Laurel je dodala još dva srca prelivena bijelom čokoladom. „Ona ne može odoljeti bijeloj čokoladi, a tebi bi mogla trebati mala prednost. Mene si samo razljutila. Ništa strašno. Nju si povrijedila.” „O, Bože.” „Bolje da to znaš prije nego što odeš gore. I ona je ljutita, ali povrijeđeni


osjećaji veći su problem .” „Hvala ti.” Poznajući Parker, Mac se uputila ravno u dvoranu za sastanke. Incident se dogodio tamo i Parkerina će logika nalagati da se nastavak održi na istome mjestu. Kao što je i očekivala, Parker je sjedila za stolom i radila na svom Crack svom BlackBerryju. Vatra se stišala u ugodno treperenje, a kavu je zamijenila boca vode bez koje se Parker rijetko mogla vidjeti. Laptop je bio otvoren, a pokraj njega je bio snop ispisanih dokumenata. Parker je uvijek bila potpuno pripremljena. Kad je Mac ušla u prostoriju, Parker je odložila BlackBerry na stol. Lice joj je bilo hladno i prazno. Njezin izraz za poslovne pregovore. „Ne govori ništa. Molim te. Donosim čokoladu i sve moguće vrste isprika. Možeš uzeti koliko god hoćeš - čokolade i isprika. Moje ponašanje bilo je šugavo do ekstrema. Sve što sam rekla izišlo je iz kutije gluposti koju sam donijela sa sobom. A budući da to ne mogu povući, morat ćeš mi oprostiti. Nemaš drugog izbora.” Spustila je tanjur na stol. „Ovo je bijela čokolada.” „Vidim.” Parker je u tišini promatrala prijateljičino lice. Čak i da nije poznavala Mac od djetinjstva, vidjela bi tragove umora i suza. „Samo ćeš doći ovamo i ispričati se nakon što sam ja danas obavila sav posao? A onda ti ja održim bukvicu i natjeram te da klekneš?” „Da.” Razmišljajući o tome, Parker je uzela jedno čokoladno srce. „Pretpostavljam da si to već prošla dolje s Laurel.” „Da. Odande su i kolači. Isplakala sam joj se na ramenu i ispuhala sam većinu toga, ali, ako ne pojedeš to srce za pomirenje, počet ću ponovno. To je kao simbol. Muškarci se rukuju nakon što se potuku. Mi jedemo čokoladu.” Ne skidajući pogled s Macina lica, Parker je zagrizla u srce. „Hvala, Parker.” Mac se teško spustila u stolicu. „Osjećam se kao totalni idiot.” „To pomaže. Ali, prvo, raščistimo zrak. Ako ti se ne sviđa kako ja vodim agenciju, ako imaš problema s tim, moramo prodiskutirati o tome, nas dvije ili svi zajedno.” „Ali nemam. Parks, kako bih mogla imati? Naravno, ponavljanje obrasca katkad dojadi, ali svi znamo razlog za to. Jednako kao što znamo da ti žongliraš i rješavaš gomile poslovnih problema kako bismo se mi ostale mogle fokusirati na specifične poslove. Ja mogu raditi ono što znam — isto vrijedi za Em i Laurel —


zato što ti vodiš računa o svemu ostalome. Uključujući i o onome što mi ostali radimo, kako bi vjenčanja bila savršena.” „Nisam to spomenula zato da mi nahraniš ego.” Parker je odgrizla još jedan komadić kolača. „Ali, svakako, daj nastavi.” I opet smo one stare, razdragano je pomislila Mac. „To su činjenice. Ti si analna, opsesivna i pomalo zastrašujuća sa svojim pamćenjem detalja. A to je veliki dio razloga zašto ‘rasturamo’ u poslu. Parks, ja ne želim raditi ono što ti radiš. Nitko od nas to ne želi. A kad sam otvorila svoju kutiju gluposti i ponašala se kao magarica, udarila sam te tamo gdje sam znala da boli.” Mac je bacila pogled na mape. „Izvadila si sve podatke, zar ne? Dokumentaciju, analizu troškova i sve druge opake stvari.” „Bila sam spremna zgnječiti te kao bubu.” Mac je kimnula i uzela srce od crne čokolade. „Kolači su bolji od toga.” „Jesu.” „I... kako je prošao obilazak?” „Doveli su svoje majke, i tetku. I malo dijete'." „Dijete?” „Tetkinu unuku. Bila je slatka i stvarno, stvarno brza na nogama. Jučer su obišli Felfoot Manor, a u Swan Resortu bili su prošli tjedan.” „Samo veliki, ha? Kako smo mi prošli?" „Žele subotu u travnju sljedeće godine, cijelu subotu." „Dobili smo? Samo na osnovi obilaska? cijeli dan?" „Nemoj još plesati.” Parker je otpila malo vode. „Mladenkina majka —osoba sa savršenom Pradinom torbom na ramenu i čekovnom knjižicom u torbi — želi upoznati cijeli tim. Detaljne konzultacije prije ugovora. I puna je ideja.” ,,Oh, oh.” „Ne, ona ima ideje. Želi napraviti od toga veliki događaj. Od one vrste koja generira ozbiljnu medijsku pažnju, Mladenkin je otac Wyatt Seaman, iz tvrtke Namještaj Seaman.” „Onaj Učinit-ćemo-vašu-kuću-vašim-domom Seaman?"

„Glavom i bradom, a njegova nas je žena ocijenila potencijalno dostojnima. Ne dostojnima s velikim D, ne još. Ali pripremit ćemo joj prezentaciju svih prezentacija.” Izazov je osvijetlio Parkerino lice, upalio vatru u očima. ,,A nakon toga izvadit će čekovnu knjižicu iz božanstvene Pradine torbe i položit će depozit od kojega će naša srca zapjevati Aleluja"


,,I onda ćemo zaplesati.” „Onda ćemo zaplesati.” „Kada je prezentacija?” „Sljedeći tjedan. Trebat će ti novi paketi uzoraka, iselimo sve novo i svježe. Pogledali su Emmin prostor i ona im je na brzinu složila nekoliko aranžmana. A budući da si se ti durila, držala sam ih podalje od ateljea.” „Mudra odluka.” „Ali imale smo tvoje uzorke pri ruci, pa je stekla približnu predodžbu. Sljedeći ponedjeljak želimo mapu sa svim tvojim radovima koji su objavljeni u časopisima. I... ti znaš točno što trebaš napraviti.” „I napravit ću.” Parker je gurnula jednu mapu preko stola. Ovdje su podaci o likovima s kojima imamo posla. Malo sam ih proguglala. A ovdje su rasporedi za sljedeća tri termina.” „Nabubat ću ih.” „Učini to.” Parker joj je dodala bocu s vodom. „A sad mi reci što se dogodilo.” „Ah, samo još jedan Lindaitis. Ponovno. Groznica je prošla, sada sam dobro.” „Nije mogla tražiti novac. Upravo si joj...” Parker je utihnula vidjevši izraz u prijateljičinim očima. „Već?” „Rekla sam ne — nekoliko puta. Onda joj je Del spustio slušalicu.” „To je moj brat.” Licem joj se razlio ponos. „Ipak, Del bi vjerojatno mogao napraviti i nešto više. Nešto pravno. Možda je došlo vrijeme za to, Mac.” Mac je tmurno gledala u vatru. „Bi li ti to mogla napraviti kad bi bila riječ o tvojoj majci?” „Ne znam. Ali, vjerojatno bih mogla. Ja sam ubojitija od tebe.” „Ja sam prilično ubojita.” „Ja sam ubojita, Laurel je opaka, Emma je laka meta. A ti si negdje između Laurel i Emme. Zajedno, imamo cijelu skalu”, rekla je Parker i uhvatila je za ruku. „Zato tako dobro funkcioniramo kao tim. Zašto si rekla Delu da mi ne kaže?” „Kako znaš što sam mu rekla?” „Zato što bi mi inače rekao.” Mac je otpuhnula.’’Nisam vas htjela uvući u Lindin vrtlog. Bila sam jadna i zlovoljna, probudila sam se čangrizava, i na kraju sam vas opet uvukla u to.” „Sljedeći put zaboravi ovaj dio u sredini i zapamti da nas uvijek možeš uvući u svaki svoj problem.”


„Dogovoreno. A sada, prije nego što se vratim zarađivanju za život i postanem produktivni član tima, imam jedno pitanje. Bi li ti spavala s Carterom Maguireom?” „Pa, nije me još pitao. Bi li bio voljan prvo platiti večeru?” „Ozbiljna sam.” ,,I ja. Ne može očekivati da uskočim u krevet s njim, a da se prije toga ne protegne bar za večeru. Ali, ako govorimo o tebi”, rekla je gestikulirajući s bocom vode, „moram pitati je li tebi privlačan, seksualno.” „Ne možeš samo tako spavati sa svakim tipom koji ti je seksualno privlačan. Čak ako je večera uključena u priču.” „Točno, inače ništa drugo ne bismo radile. Očito ti se sviđa, misliš o njemu, provodiš vrijeme s njim - i razmišljaš o seksu s njim.” „Seks mi nije potpuna nepoznanica” Parker se predala i pojela drugo srce od bijele čokolade. „Čula sam to.” „Ne znam zašto sam toliko okupirana njime. Trebala bih to riješiti. Trebala bih spavati s njim, obaviti to, i krenuti dalje." „Ti si romantična budala, Mackensie. Zvijezde ti uvijek zasljepljuju oči.” „To dobiješ kad si u poslu s vjenčanjima.” Nije joj bilo baš sasvim izvan ruke proći pokraj škole na putu do sljedećeg klijenta. U svakom slučaju, imala je još malo vremena do sljedećeg sastanka. U svakom, svakom slučaju, nije odgovorila na Carterov poziv, što je nepristojno, i kakvo je zlo u tome da nakratko navrati do njega? Sad je vjerojatno u razredu. Samo će zaviriti i ostaviti mu poruku na porti. Smislit će nešto zabavno i lepršavo i tako ostaviti lopticu ponovno u njegovu polju. Je li bilo tako tiho u hodnicima i kad je ona išla n školu? Je li bilo toliko jeke, jesu li koraci tako glasno odzvanjali? Penjala se po istim stubama po kojima se penjala i prije dvanaest godina. Beskrajno davno. Toliko davno da se čak nije mogla sjetiti kako je izgledala, samo nejasna predodžba sebe, kao zamućena fotografija. Činilo joj se da korača sa svojim duhom, punim potencijala i otvorenih mogućnosti. S duhom koji je neustrašiv. Kamo je nestala ta djevojka? Prišla je vratima učionice i zavirila kroz uski prozorčić. Sjetno je


raspoloženje nestalo. Opet je imao na sebi sako od tvida, košulju, kravatu i tanku vestu s ‘V’izrezom. Hvala Bogu da nema naočale jer bi se istopila tu pred vratima u lokvu požude. Stajao je oslonjen na stol i pažljivo slušao učenicu koja je — sudeći po izrazu lica i gestikuliranju — strastveno govorila o nečemu. Gledala ga je kako kima glavom, govori i prebacuje pažnju - svu svoju pažnju — na drugog učenika. On uživa, shvatila je. Uživa u tom trenutku, i u svim trenucima koji su doveli do onoga što se sada događa u učionici. Prisutan je, u potpunosti. Znaju li oni to? Razumiju li ta djeca da ga imaju u cijelosti? Znaju li, mogu li znati — ovako mladi i neustrašivi — koliko je nevjerojatna stvar imati nekoga u potpunosti? Trgnula se kad je zazvonilo školsko zvono i pritisnula ruku na srce koje je poskočilo od iznenađenja. Zaškripale su stolice, tijela su se pokrenula. Mac se jedva uspjela izmaknuti prije nego što su se vrata s treskom otvorila. „Do sutra pročitajte treći čin i pripremite se za diskusiju. Grant, to se odnosi i na tebe.” ,,Au, ma ne, profesore.” Stajala je uza zid propuštajući stampedo, ali je primijetila troje učenika koji su zastali pokraj stola. Nije ih požurivao, već je, Bože mi pomozi, stavio naočale i počeo čitati papir koji mu je jedan učenik pružio. Mackensie, pomislila je dok su joj se trnci meškoljili pod kožom, ti si u nevolji. „Danas si imala nekoliko dobrih primjedbi, Marcie. Sutra ih možemo opširnije razraditi kada budemo analizirali treći čin. Zanimat će me.. Skrenuo je pogled kad se Mac pojavila na ulazu u učionicu. Trepnuo je i skinuo naočale za čitanje kako bi je bolje pogledao. „Zanimat će me tvoja interpretacija.” „Hvala, doktore Maguire. Vidimo se sutra.” Učionica se ispraznila i utihnula, a Carter je odložio naočale. „Mackensie.” „Bila sam u blizini i palo mi je na pamet da ti nisam odgovorila na poziv”, rekla je prilazeći stolu. „Ovo je bolje.” „Meni svakako zanimljivije. Izgledaš jako profesionalno.” Spustio je pogled kad mu je izravnala kravatu. „Ah. Jutarnji sastanak školskog osoblja.”


„Ti, također? Nadam se da je tvoj prošao bolje od mojega.” „Molim?” „Ništa. Voda preko mosta.” „Ispod, uglavnom. Ako izuzmemo poplavu.” „Točno. Uživala sam gledati te u tvojemu prirodnom okruženju.” „Jesi li za kavu? Ovo je bio moj zadnji sat za danas. Mogli bismo...” „Hej, Cartere, kanio sam otići na...” Na vratima se pojavio nizak čovjek s naočalama u rožnatom okviru i velikom torbom za spise na ramenu. Zastao je i smeteno se zagledao u Mackensie. ,,Oh, oprostite, nisam htio smetati.” „Hm, Mackensie Elliot, moj kolega Bob Tarkinson.” „Drago mi je”, rekla je Mac dok su se Bobu raširile oči ispod debelih naočala. „Vi također predajete engleski?” „Engleski? Ne, ne. Matematiku.” „Voljela sam matematiku. Posebno geometriju. Izračunavanje kutova.” „Mac se bavi fotografijom”, objasnio je Carter i sjetio se da Bob to tako i tako već zna. Možda čak malo više nego što je potrebno. „Da. Fotografija, kutovi. Dobro. Hm, znači, vi i Carter ste...” „Razgovarali o tome da odemo na kavu”, brzo se umiješao Carter. „Vidimo se sutra, u redu?” „Pa, mogao bih... Oh, da, naravno.” S tek prvom tonom cigli koje mu je Carter istresao u krilo, Bob je konačno shvatio mig. „Sutra, da. Bilo mi je drago, Mackensie.” „Do viđenja, Bobe.” Rekla je i ponovno se okrenula prema Carteru. Bob je iskoristio priliku i, iza njezinih leđa, uz široki osmijeh podignuo palac u zrak. „Dakle, ah, kava.” „Voljela bih, ali imam dogovoren termin s jednim klijentom. A nakon toga moram napisati domaći rad.” „Što moraš?” „Megaposao, veliki klijent. Traži se savršena, prvoklasna prezentacija. Imamo tjedan dana vremena za pripremu ekskluzivnog paketa. Ali, ako si za danas završio s poslom, možeš me otpratiti do automobila.” „Naravno.” Pričekala je dok je uzimao kaput. „Gotovo sam poželjela imati neke knjige koje bi mi pomogao nositi. Svaki put me uhvati nostalgija kad dođem ovamo. Iako se ne sjećam da mi je ikada itko ponio knjige.” „Nikada me nisi pitala.”


,,Oh, da smo onda znali ovo što sada znamo. Dobro izgledaš ondje unutra, doktore Maguire. I pritom ne mislim na profesorsko odijelo. Podučavanje ti dobro stoji.” ,,Oh. Pa... Zapravo, samo sam vodio diskusiju. Oni su obavili sav posao. Ja sam bio više-manje dirigent u orkestru.” „Cartere, samo reci hvala.” „Hvala.” Izišli su iz škole, spustili se velikim stubištem pa skrenuli prema parkiralištu za posjetitelje. „Kad si tinejdžer, nikada nije prehladno za zadržavanje vani”, rekla je Mac gledajući grupice učenika koji su se grudali na livadi, sjedili na stubama i bez žurbe lunjali po parkiralištu. „Moj prvi, ozbiljni poljubac bio je točno ovdje.” Pokazala je rukom prema kutu školske zgrade. „John C. Prowder. I odmah sam otrčala do Emme i Laurel i prepričala im cijeli događaj.” Vidio sam kad si ga poljubila jednog poslijepodneva, na stubama. Srce mi se slomilo.” „Da sam samo znala. Sada ti to, jednostavno, moram nadoknaditi. ’’Okrenula se, ovila mu ruke oko vrata i poljubila ga. Poljubila ga je u sjeni škole, a stari duhovi i snovi promeškoljili su se u pustim hodnicima. „Bravo, profesore”, uzviknuo je netko sa strane, a potom je uslijedilo nekoliko poticajnih zvižduka. Zabavljajući se, Mac mu je ponovno namjestila kravatu. „Sada sam ti uništila reputaciju.” „Ili si je znatno popravila.” Stigli su do njezina auta, a Carter je pročistio grlo. „Pretpostavljam da ćeš cijeli tjedan biti zaposlena s pripremama za prezentaciju.” „Zaposlena, da”, složila se kad joj je otvorio vrata. „Ali tu i tamo ću izaći van uhvatiti malo zraka.” „Mogao bih skuhati večeru, možda u četvrtak, ako u to vrijeme budeš hvatala zrak.” „Ti kuhaš?” „Nisam sasvim siguran. To je kocka.” „Nisam protivnik kockanja, napose kad je u pitanju hrana. Sedam? Kod tebe?” „To bi bilo savršeno. Dat ću ti svoju adresu.” „Pronaći ću te.” Ušla je u automobil i stavila ključ u bravu. „Donijet ću desert”, dodala je, a onda ostala bez daha od smijeha kad je vidjela izraz na njegovu licu.


„To nije bila metafora za seks. Mislila sam na stvarni desert. Nagovorit ću Laurel da ispeče neki kolač.” „Razumijem. Ali ja volim dobre metafore.” Odvezla se s parkirališta tresući glavom. Bodovi za profesora. Sad ima vremena do četvrtka kad bude morao odlučiti hoće li se zadovoljiti Laurelinom talijanskom tortom ili će dodati i metaforu.

10. Carter je već po treći put provjeravao stol u maloj blagovaonici. Rijetko se njime koristio jer je običavao jesti ili za kuhinjskim šankom ili za svojim radnim stolom. Zapravo, ovo je bilo prvi put da je stavio stolnjak na njega. Činilo mu se da je pogodio pravi ton između pedantnosti i ležernosti. Bijeli tanjuri na tamnoplavom stolnjaku, a ubrusi sa žutim prugama osvježavaju dojam i ublažuju strogost. Mislio je. Nadao se. Maknuo je veliki svijećnjak s tri visoke svijeće; previše promišljeno. Onda ga je vratio. Bez njega je dekoracija stola djelovala nedovršeno. Zabio je prste u kosu, još na trenutak ostao zdvojno stajati pokraj stola, a onda se okrenuo i vratio u kuhinju. Tu je, na kraju krajeva, bila prava pokora. Jelovnik je prošao kod kritičara. Savjetovao se sa školskom in- struktoricom iz domaćinstva, unio izmjene prema njezinim preporukama i preuzeo njezin recept za salatni preljev s medom i umakom vinaigrette. Napisala mu je popis — što treba pripremiti, kada i kojim redoslijedom, koliko mu vremena treba i uz to je dobio nekoliko korisnih savjeta za aranžiranje stola i serviranje. Serviranje je, očito, bilo jednako važno kao i hrana. Zato je sada bio ponosni vlasnik stolnjaka i veselih ubrusa. Jučer je sve testirao na generalnoj probi. Sada je sve bilo na svom mjestu, sve je izgledalo... dobro. Imao je na raspolaganju još gotovo cijeli sat vremena da sam sebe izludi do kraja. U takvom je raspoloženju otvorio ladicu i izvukao Bobov popis. Onaj koji je kanio, obećao si je to, potpuno ignorirati. „Glazba. Prokletstvo. Trebao sam misliti na to. Sjetio bih se i sam”, promrmljao je Bobovu duhu. Požurio je u dnevnu sobu i mahnito počeo prebirati po svojoj kolekciji CD-a.


Mačka je iskočila iz stolice u kojoj je drijemala i prišla mu svojim izvitoperenim, krivudavim korakom. „Ne Berry White. Baš me briga što Bob govori o sigurnom zakucavanju. Bez uvrede gospodinu Whiteu, ali ovdje nećemo ulaziti u klišeje. Točno?” Trijada je očešala glavu o njegovo koljeno. Dok je panično prekapao po CD-ima, otvorila su se ulazna vrata i Sherry je uletjela unutra. „Hej! Mogu li ovo ostaviti kod tebe?” „Da. Što? Što je to?” Dar za Valentinovo za Nicka. Liječnička torba. Dala sam ugravirati njegove inicijale. O, Nick će biti oduševljen! Ako je sada odnesem kući, neću moći odoljeti, znam to, i odmah ću mu je dati. Zato je moraš sakriti od njega. I od mene.” Ponjušila je zrak. „Kuhaš nešto?” „Da. Bože, zagorjelo je.” Skočio je kao oparen. „Ne, miriše dobro. Stvarno dobro.” Kako je on već jurio prema kuhinji, krenula je za njim. „Ni nalik tostiranim sendvičima sa sirom koje obično... Vau! Vidi ovo. Hrana u pećnici. Oh, stol je baš lijep. Svijeće i vinske čaše i... spremaš večeru za neku ženu.” Bocnula ga je prstom u trbuh kao što je radila još otkako su bili djeca. „Mackensie Elliot!” „Stop.” Doslovno je osjetio kako mu u želucu klija novi čvor oderanih živaca. „Preklinjem te. Već sam dovoljno lud.” „To je divno. Baš slatko. Nick mi je skuhao večeru kad smo tek počeli izlaziti zajedno. Bila je prava katastrofa. Nejestivo.” Sanjivo je uzdahnula. „Bilo je savršeno.” „Uživala si u katastrofi?” „Toliko silno se trudio. Previše, jer se zapravo dosta dobro snalazi u kuhinji. Sve je zabrljao jer me na svaki način htio impresionirati. Oh.” Uzdahnula je još jedanput s rukom na srcu. „Bio je tako drag.” „Nisam znao da se od mene očekuje katastrofa. Zašto ne napišu neki priručnik za te stvari?” „Ne, ne, to nije pravilo. Jednostavno je upalilo u tom slučaju zbog... pa, zbog svega.” Otvorila je vrata hladnjaka i pronjuškala. „Marinirao si piletinu. Cartere, ti si napravio marinadu. To mora biti ljubav.” „Odlazi. Nestani.” „Ostat ćeš u ovoj odjeći?” U glasu mu je zatitrala opasna nota. „Ja sam čovjek na rubu živaca, Sherry.”


„Samo presvući košulju. Uzmi onu plavu, onu koju ti je mama darovala. Dobro ti stoji.” „Ako obećam da ću promijeniti košulju, hoćeš li otići?” „Da.” „Prije nego što odeš, možeš li izabrati neku glazbu? Jer ja više ne mogu misliti.” „Riješit ćemo to. Idi gore i promijeni košulju.” Uhvatila ga je za ruku i izgurala iz kuhinje. „Ja ću odabrati neku glazbu za raspoloženje i nestat ću prije nego što siđeš. Hej, ponesi moj dar. I nemoj mi reći gdje si ga sakrio. Vjerojatno ću se pokušati ušuljati ovamo prije Valentinova i oteti ga.” „Dogovoreno.” „I još nešto”, dodala je dok se on već uspinjao stubama. „Upali svijeće desetak minuta prije nego što treba stići.” ,,U redu.” ,,I dobro se provedi.” „Hvala. A sad molim te, otiđi.” Odugovlačio je s presvlačenjem košulje čekajući da Sherry obavi posao i ode. Liječničku torbu umotanu u šareni papir sakrio je u svoj uredski ormar. Kad je sišao u prizemlje, pronašao je poruku na svom CD uređaju. Pusti glazbu pet minuta prije nego što dama stigne. XXOO.

„Ovo je kao ratni pohod”, promrmljao je i zgužvao poruku. Pogledao je na sat. Vrijeme je da krene oko večere. Sjeckao je, gnječio, mjerio, pirjao... i samo se jedanput opekao. Kad je piletina već ugodno mirisala, upalio je svijeće. Ne one u velikom svijećnjaku, već malene svijeće u tanjuriću. Stavio je na stol zdjelice s maslinama i oraščićima. Kad je sat pokazao pet minuta do sedam, uključio je glazbu. Alanis Morisette. Dobar izbor. Pokucala je na vrata točno u sedam. „Ja sam prošla Parkerin dril”, rekla mu je kad je otvorio vrata. ,,I postala sam kompulzivno točna. Nadam se da je to u redu.” „Apsolutno. Dopusti mi da ti uzmem kaput. Oh i...” „Desert”, rekla je i pružila mu elegantnu kutiju s logom pekarnice Zavjeti. „Talijanska torta s kremom, moj osobni favorit. Lijepa kuća, profesore. Pristaje ti”, rekla je ulazeći u dnevnu sobu obloženu knjigama na visokim policama. „Oh, imaš mačku.” „Nisam se sjetio pitati jesi li alergična?”


„Nisam. Hej, prijatelju.” Posegnula je prema mački da je pomiluje, pa zastala i nakrivila glavu. „Imaš mačku s tri noge.” „Trijada. Udario ju je automobil.” „Oh, jadna mala!” Istog se trenutka spustila na pod i počela maziti i češkati mačku koja je to oduševljeno prihvatila. „To je moralo biti strašno za vas oboje. Hvala Bogu da si bio kod kuće.” „Ne, zapravo, vozio sam kući iz škole. Automobil ispred mene ju je udario i samo nastavio dalje. Ne razumijem kako itko može napraviti takvo što. Zaustavio sam se i izišao van. Mislio sam daje mrtva, ali samo je mirno ležala na cesti, valjda od šoka. Veterinar joj nije mogao spasiti nogu, ali inače se sasvim dobro oporavila.” Mac gaje netremice gledala dok je milovala mačku. „Kladim se.” „Želiš li čašu vina?” „Rado.” Još jedanput počeškala je Trijadu pa ustala. „I htjela bih pogledati što to tako dobro miriše.” „Mislio sam da si to ti.” „Osim mene”, rekla je dok je on pažljivo vješao njezin kaput u ormar. „Dođi onda.” Uhvatio ju je za ruku i odveo u kuhinju. Lijepo izgledaš. Trebao sam to reći odmah na početku.” „Samo ako skupljaš bodove.” Trgnuo se i bio je zahvalan što joj je pažnja bila usmjerena prema kuhinji, a ne prema njegovu licu. „Stvarno dobro miriše. Što to imaš ovdje?” Prišla je štednjaku i pomirisala tavu. „Pa, ovako. Organski uzgojena zelena salata, piletina marinirana u ružmarinu i bijelom vinu, pečeni krumpiri i šparoge. Čeljust joj se objesila. „Šališ se?” „Ne voliš šparoge? Mogu ih...” Ne, nisam to mislila. Sve si to sam napravio?” Podignula je poklopac s tave. „Ne bi se trebalo otkrivati sve dok... oh, u redu. Slegnuo je ramenima kad je još jedanput pomirisala i vratila poklopac na mjesto. „To je gnjavaža, Carter.” „Što? Piletina? „Ne. Ti si se toliko namučio. Mislila sam da ćeš baciti dva odreska na vatru ili podgrijati konzervu ragua i nazvati to svojim djelom. Ali ovo je kuhanje. Uloženo vrijeme i trud. Dirnuta sam. I gledaj kako si lijepo aranžirao stol.” Ušla je u blagovaonicu i obišla oko stola. „Ti si čovjek s mnogo talenata, je


li?” „Zašto se ja nisam sjetio ragua?” Dohvatio je pripremljenu bocu vina i otvorio je. „Uzeo sam bijelo zbog piletine, ali nisam znao koju vrstu vina voliš. Ovo bi trebalo biti dobro.” „Trebalo?” „Ne znam mnogo o vinima. Raspitao sam se.” Uzela je čašu koju joj je pružio i kušala, gledajući ga cijelo vrijeme. „Istraživanje ti se isplatilo.” „Mackensie.” Prignuo se i lagano prešao usnama preko njezinih. „Tako. Sad se osjećam bolje. „Bolje od?” „Bolje od svakog čovjeka u radijusu od dvadeset milja jer sam te poljubio u svojoj kuhinji.” „Zapanjuješ me, Cartere.” „To je dio plana. Moram samo dovršiti još nekoliko stvari. Sjedni.” „Pomoći ću ti.” „Ne, imam svoj sustav, bar se nadam. Ako si ti u sustavu, mijenja se, ovaj, sustav, varijable.” Napravio sam probu u utorak i nadam se da sam sve pohvatao.” „Probu?” Dok je smanjivao plamen na štednjaku, pitao se zašto je to morao izbrbljati. „Ah, nisam bio siguran kako će ispasti, a tu je još cijela znanost s tempiranjem jer sve mora biti gotovo u isto vrijeme, pa sam morao testirati postupak.” „Napravio si probu večere?” „Više-manje. Bobova je žena imala sastanak u svom klubu pa je on navratio ovamo. Ja sam kuhao. Pojeli smo. Nismo se otrovali. Vjerojatno si onda i ti prilično sigurna. Kako je prošlo tvoje studiranje?” „Moje studiranje?” „Za prezentaciju u ponedjeljak.” „Spremna sam. Što je dobro jer smo, počevši od sutra, bukirani od jutra do mraka. Jutros smo imali radni dogovor, a poslije podne dvije probe. Druga je bila pravo minsko polje. Kuma i kum, koji su sada bivši par, jer je on imao aferu sa svojom poslovnom partnericom, uopće ne razgovaraju. Što kažeš na to, ha?” „Kako se to može riješiti? Što radiš u takvom slučaju? „Kao da nosiš dinamit kroz blato. Posao s vjenčanjima nije za mekušce.” „Polako to uviđam.” ,,A u ponedjeljak pripremamo paradu za gospođu Namještaj Seaman od koje


će ostati bez teksta.” „Namještaj Seaman taj je potencijalni klijent?” „Tehnički, kći Namještaja Seaman, ali majka plaća vozarinu.” „Večeras ćemo sjediti na stolicama koje sam kupio kod njih. Rekao bih da se to računa kao sretan znak.” Sjedili su u sretnim stolicama za sretnim stolom uz svjetlost svijeća, vino i glazbu. A Mac se potpuno i bez srama prepustila romantičnom raspoloženju. I sviđalo joj se. „Znaš, ovo je toliko ukusno da sam se prestala osjećati krivom što jedeš isto jelo po drugi put ovoga tjedna.” „Možeš to smatrati gospodskim ostacima. Ostaci su, inače, glavni sastojak jelovnika u ovoj kući.” Pogledao je dolje u Trijadu koja je sjedila pokraj njegove stolice i žutim očima zurila prema stolu ne trepćući. „Čini se da tvoja prijateljica čeka na svoj red.” „Nije navikla vidjeti me kako jedem za stolom. Obično pojedem nešto stojeći, u kuhinji. Zbunjena je. Želiš li daje iznesem van?” „Ne. Volim mačke. Zapravo, nekoliko puta sam se vjenčala s mačkama.” „Nisam to znao. Brakovi su loše završili?” „Ovisi o stajalištu. Meni su ostali u jako lijepoj uspomeni, koliko god bili kratkotrajni. Kad smo bile djeca, igrale smo se Dana vjenčanja. Često.” Nasmijala se preko svoje čaše. „Pretpostavljam da nam je to bilo suđeno, čak iako to tada nismo znale. Imale smo kostime i rekvizite, svaka je imala svoju ulogu. Vjenčale smo se jedna s drugom, s kućnim ljubimcima, s Delom kad bi ga Parker uspjela ucijeniti.” „Slika u tvom studiju. S leptirom.” „Aparat sam dobila od tate na dar. Vjerojatno nije bio primjeren za moju dob i baki je to bio izgovor za prigovaranje. Opet. Bio je vruć ljetni dan. Nisam bila raspoložena za igru, nisam htjela staviti na sebe haljinu, željela sam ići na kupanje. Parker me nagovorila kad mi je dodijelila ulogu službenog fotografa vjenčanja.” „Proročanski.” „Valjda. Dodaj tomu slučajni let leptira i svi su se elementi spojili u trenutak osobnog prosvjetljenja. U tom sam trenutku shvatila dvije stvari. Shvatila sam da je moguće sačuvati sjećanje i da je to ono što želim raditi.” Pojela je još jedan komadić piletine. „Kladim se da ste se ti i Sherry igrali Razreda. I daje to bila tvoja igra.” „Možda. Katkad. Nju je bilo lako podmititi naljepnicama.” „Koga nije? Ne


znam čini li nas to što smo odmalena znali što želimo raditi, sretnima ili dosadnima.” „Zapravo, ja sam mislio da ću širiti svoju mudrost pred uzvišenim auditorijem u dvoranama Yalea dok pišem Veliki američki roman.” „Stvarno? Zašto nisi? Ili jesi? „Shvatio sam da se volim igrati Razreda.” Da, pomislila je. On to stvarno voli. Vidjela je to i sama. „Jesi li napisao knjigu?” „Oh, radim na romanu, kao svaki profesor engleskoga koji imalo drži do sebe. I vjerojatno će ostati u radu još dosta vremena, ako ne zauvijek.” „O čemu je riječ?” „O približno dvjesto stranica, do sada.” „Ne.” Bocnula gaje prstom u rame. „Koja je priča?” „Priča o velikoj ljubavi, gubitku, žrtvovanju, izdaji i hrabrosti. Znaš već, uobičajeno. Možda bih trebao malo začiniti radnju i dodati u zaplet tronogu mačku ili palmu u tegli.” „Tko je glavni lik?” „Sigurno te to ne zanima.” „Ne bih pitala da me ne zanima. Tko je on? Što radi? „Protagonist je — ovo će te šokirati — učitelj.” Nasmiješio se dok joj je dolijevao vino u čašu. On je može odvesti kući, ako bude trebalo. „Iznevjerila ga je jedna žena, naravno.” „Naravno.” „Život mu je uništen, uništena mu je karijera, izgubio je dušu. Ranjen je, ali mora početi graditi život iznova, mora skupiti hrabrost da popravi ono što je slomljeno u njemu. Ponovno mora naučiti vjerovati, voljeti. Vidiš, toj priči stvarno nedostaje jedna lijepa palma u tegli.” „Zašto ga je iznevjerila?” „Zato što ju je volio, ali je nije vidio. Uništila ga je kako bi progledao. Mislim.” „Znači tronoga mačka trebala bi biti metafora za njegovu ranjenu dušu, i njegovu odlučnost da živi s ožiljcima.” „To je dobro. Dobila si peticu.” ,,A sada važno pitanje.” Povjerljivo se nagnula prema njemu. „Ima li u priči seksa, nasilja, rječnika samo za odrasle?” „Ima.” „Prodano. Moraš završiti. U tvome svijetu vlada onaj moto objavi-ili-nestani,


zar ne?” „To ne mora biti knjiga. Objavljivao sam članke, eseje, novele. Mogu reći da zasada držim vuka pred vratima.” „Novele? Stvarno?” „Samo u maloj nakladi. Stvari koje ne iziđu izvan zidova akademije. Ti bi trebala objaviti svoje fotografije. Trebala bi napraviti monografiju.” „Katkad koketiram s tom idejom. To je kao pisanje romana, pretpostavljam. Ako se ozbiljno ne primiš toga, uvene i nestane. Parker je zamislila da napravimo promotivne monografije našeg rada. Vjenčani buketi, svadbeni kolači, fotografije. Izbor najboljih radova, nešto u tom stilu.” „To je dobra ideja.” „Parker rijetko ima išta drugo. Ali, riječ je o vremenu. Treba pronaći vremena za pripremu materijala i uobličavanje sadržaja knjige koju bismo ponudili potencijalnim izdavačima. U međuvremenu, imamo na rasporedu tri vjenčanja u tri dana, uz napomenu da je ono u subotu vrlo trnovita ruža. Trebao bi i ti doći.” „Na... nečije vjenčanje. Ne mogu. Nisam pozvan.” „Bit ćeš dio osoblja”, impulzivno je odlučila. „Bit će nam potrebna još jedna osoba s mozgom da se izvučemo iz toga bez prolijevanja krvi. Katkad angažiram fotografskog asistenta — kad je nužno. Uglavnom to izbjegavam. Ali kanila sam uzeti nekoga za ovu priliku zbog cijele te zapaljive situacije. A ljudi s kojima obično radim nisu dostupni u subotu. Angažiran si.” „Ja ne znam ništa o fotografiji.” „Ja znam. Dodavat ćeš mi ono što budem tražila, bit ćeš statist po potrebi. Imaš li tamno odijelo? Koje nije od tvida?” „Ja... da, ali...” Razvukla je usne i zavodnički mu se nasmiješila. „Tamo će biti kolača. Raznovrsnih.” ,,Oh, u tom slučaju.” „Jack će uskočiti kao pratitelj kumi. Pomagat će i Del jer ga je Jack natjerao. Njih dvojicu znaš. Znaš i nas.” Pojela je još jedan zalogaj krumpira. ,,I dobit ćeš komad torte.” Ništa od toga nije ga privlačilo. Ali pomisao da će biti s njom, bila je itekako privlačna. „Dobro onda, ako si sigurna.” „Subota. Tri sata. Bit će sjajno.” ,,A onda ću ja tebe vidjeti u tvom prirodnom okruženju, na tvom teritoriju.” „Točno. A govoreći o kolačima, moram malo predahnuti prije deserta. Odužit


ću se za ovu izvrsnu večeru i oprat ću posuđe.” „Ne, nemoj se gnjaviti s tim.” „Ti si spremio večeru, dva puta. Ja ću počistiti stol, a ti uživaj u cigari i konjaku.” „Nemam ni konjak ni cigaru.” Ustala je i potapšala ga po ramenu. „Profesor engleskoga bi trebao prepoznati metaforu. Popij još jednu čašu vina. Večeras ne voziš.” Dopunila mu je čašu i počela skupljati tanjure. „Ja zapravo volim prati posuđe. To je jedini kućanski posao koji volim.” Pronašla je deterdžent u donjem ormariću i napunila je sudoper toplom vodom. Uživao je sjediti i gledati je kako obavlja taj običan, svakodnevni posao. I nadao se da neće početi govoriti ništa važno jer mu je mozak bio zamagljen. A to nije imalo nikakve veze s vinom, a sve s osjećajem njezine prisutnosti, njezinih kretnji po kuhinji večeras, sljedećeg tjedna, sljedećeg mjeseca. Sljedeće godine. Predaleko, prebrzo, znao je. Ali nije si mogao pomoći. Čežnja ga je udarila naglo, potajice, s boka i stropoštao se strmom stazom u ljubav. „Gdje su krpe za suđe?” „Što? Oprosti?” „Krpe za brisanje posuđa”, ponovila je i nasumično otvorila jednu ladicu. „Ne, ta. S druge strane. Evo, ja ću je izvaditi.” Ustao je i otvorio ladicu s desne strane. „Ja ću obrisati...”, započeo je i sledio se. Stajala je pokraj sudopera, nakrivljene glave i čitala Bobov popis. „Imaš podsjetnik.” „Ne. Da. Nije moj. Mislim, moj je, ali nisam ga ja napisao. Sastavio. Bože.” Nastavila je čitati sa zamišljenim izrazom na licu. „Vrlo detaljan popis.” „Bob. Upoznala si ga. On je mahniti luđak. Vjerojatno to nisam spomenuo kad ste se upoznali.” „Organizirano po točkama.” „Znam. Znam. Žao mi je. Čvrsto je odlučio igrati se Cyrana. Mislim...” Pogledala gaje preko ruba papira. „Shvatila sam referencu na Cyrana, profesore.” ,,Oh, naravno, oprosti. Oženio se prije dvije godine, sad očekuju dijete.” „Čestitke Bobu.” „Uvrtio si je u glavu kako mi mora pomoći, ah, na tom području. Donio je taj popis u utorak, kad smo zajedno večerali. Rekao sam ti da je bio ovdje u utorak,


jesam li?” „Na probi.” „Da, točno, na probi. Trebao sam ga baciti odmah čim je otišao, ali gurnuo sam ga u ladicu. Samo...” „Za svaki slučaj? Kao sigurnosna podrška?” „Da. Da, i nemam obrane. Ne zamjeram ti što si uzrujana.” Ponovno je svrnula pogled s popisa i pogledala ga u oči. „Izgledam li uzrujano?” „Ah... Ne, sad kad si to spomenula. Ne izgledaš. Što je dobro. Što je olakšanje. Možemo li reći da se... zabavljaš?” „To bi bilo na jednoj razini”, odgovorila je. Prema Bobovu itinereru, prilično dobro se držimo rasporeda.” „Nisam se uopće oslanjao na to. Časna riječ.” Podignuo je ruku s otvorenim dlanom kao da daje zakletvu. „Ja imam svoj vlastiti popis. Mentalni. I upravo sam shvatio da je to podjednako glupo.” „Kako stojimo na tvojem popisu?” Nasmiješila se, ali nije mogao sasvim točno protumačiti značenje. „Dobro. Ide nam dobro. Mogli bismo sada pojesti kolač.” Zaprijetila mu je prstom kad je posegnuo za papirom. „Kako vidim, trebali smo samo naslagati tanjure u sudoper, osim ako ne osjetiš — piše ovdje u zagradama — da to ne odobravam. Bob smatra — a Boba dobro znamo — da bi zajedničko pranje tanjura moglo poslužiti kao predigra.” Obamro od poniženja, sklopio je oči. „Samo me upucaj. Molim te.” „Žao mi je, to nije na popisu. Popis kaže da, nakon što se pobrineš za prikladnu glazbu — Barry White njegov je prvi izbor — trebaš zaplesati sa mnom. I kuhinja i dnevna soba su prihvatljiva rješenja. Polagani ples koji nas uvodi u sektor zavođenja. Bob smatra kako bi ti u ovoj fazi već mogao procijeniti jesam li spremna poći s tobom na kat.” „Hoćeš li da ga ubijem? Privlači me ta pomisao.” „Ne čujem Barry Whitea.” „Mislim da nemam nijed... Čak i kad bih imao, ne bih nikada — jesam li spomenuo da je Bob manijak?” „Evo o čemu sada razmišljam.” Ne spuštajući pogled s njegova lica odložila je popis na radnu plohu. „Pitam se zašto ne zaplešeš sa mnom.” Prišla mu je, podignula ruke i ovila ih oko njegova vrata. „Oh.” „Ne želimo razočarati Boba, zar ne?”


„On je strašno dobar prijatelj.” Spustio je obraz na njezino tjeme dok se život polako vraćao na svoje mjesto. „Ja nisam baš dobar plesač. Stopala su mi prevelika. Ako te nagazim...” Podignula je glavu. „Cartere, zašuti i poljubi me.” „To mogu napraviti.” Njišući se u ritmu glazbe prekrio joj je usne. Meko i mirno, kako je pristajalo trenutku. Kružio je, radoznalo, dok su mu prsti zašli u njezinu kosu, a njezin uzdah ispunio mu je um maglom. Malo je pomaknula glavu i okrznula mu usnama bradu. „Cartere?” „Mmm?” „Ako si pozorno pratio, mogao si primijetiti da sam spremna.” Gledala ga je kad su im se usne ponovno spojile. „Zašto me ne povedeš na kat?” Odmaknula se i ispružila ruku. „Ako me želiš.” Prihvatio je njezinu ruku i prinio je usnama. „Čini mi se kao da sam proveo cijeli život želeći te.” Poveo ju je van iz kuhinje. U podnožju stuba morao je zastati i poljubiti je još jedanput. Pitao se da li vino, potreba, misli, odrazi plivaju rasplinuti u njezinu umu kao i u njegovu. Vodio ju je gore, a svaku stubu osjetio je uz snažan udar pulsa. „Pomislio sam na svijeće i cvijeće, za svaki slučaj”, rekao je kad su ušli u sobu. „Onda sam pomislio - a ja uglavnom nisam praznovjeran — što ako s tim ureknem stvar? A želio sam te ovdje, previše da bih riskirao. Želio sam te u svom krevetu.” „Te su riječi bolje od svijeća i cvijeća, vjeruj mi.” Ova soba mu pristaje, pomislila je, kao i cijela kuća. Jednostavne linije, prigušene boje, dobro organiziran prostor. „Željela sam doći ovamo.” Zakoračila je prema sredini sobe i primijetila fotografiju crvenog kardinala na zidu. Dirnuta, okrenula se prema njemu. Željela ga je više nego što je mislila da je moguće. Podignula je ruke i počela otkopčavati košulju. „Nemoj. Molim. Želim te razodjenuti. Ako ti ne smeta.” Spustila je ruke. Posegnuo je prema svjetiljci na noćnom ormariću i samo malo smanjio jačinu svjetla. ,,I želim te gledati dok to radim.” Pomilovao ju je po obrazu, kliznuo prstima niz njezino tijelo i privukao je k sebi.


I poljubio.

11. Je li ikada bila zavedena tako potpuno, i riječima, i tim jednim, jedinim omamljujućim poljupcem? Je li ikada prije bila tako ljubljena? Kada su se okrenule karte? Ona je kanila zavesti njega, razvezati čvor požude koji se napinjao u njoj svaki put kad bi bila u njegovoj blizini. Željela je to napraviti ležerno i lagano, kao što je bila cijela protekla večer. Trebalo je biti jednostavno. Ali nije bilo. Dotaknuo joj je usnama obraze, obrvu, pa mirne plave oči koje su ga netremice promatrale dok joj je otkopčavao košulju. Jedva ju je dodirivao, a ipak, dah joj je zastajao u plućima. Jedva ju je dodirivao, a ipak je u jednom trenutku kontrola iz njezinih ruku prešla u njegove. Stojeći u prigušenom svjetlu noćne svjetiljke i gledajući ga u oči, to joj uopće nije bilo važno. Raskopčao joj je košulju i vrškom prsta prešao preko ključne kosti pa preko nabreklih dojki. Tek šapat dodira, više naslućen nego stvaran. Ali opojan i dovoljan da joj koža zažamori. „Je li ti hladno?” upitao je kad je zadrhtala. „Ne.” Nasmiješio se. „Onda...” Polagano je spustio košulju niz njezina ramena, pustio je da klizne na pod. „Lijepo”, mrmljao je dok je lagano prelazio palcima preko čipkastog ruba grudnjaka. Dah joj se oslobodio iz grla, zapeo, ponovno se oslobodio. „Cartere, činiš me slabom.” „Volim tvoje oči. Čarobni oceani.” Prelazio je prstima niz vitki torzo, dolje pa gore i opet dolje i ostavljao za sobom treperavi, drhtavi trag na koži. Želio sam utonuti u njih dok te dodirujem. Ovako.” Istraživao je strpljivo, polagano, mirno. Obline, krivulje, pregibe, dio po dio. Dok je podrhtavala u odgovoru na svaki dodir, otkopčao joj je hlače na struku i spustio zatvarač. Nastavio se spuštati, centimetar po centimetar. Hlače su joj kliznule niz bokove, niz noge.


„Evo.” Uhvatio ju je za ruku. „Iskorači.” Poslušala ga je kao u transu, i osjetila kako joj puls divlja kad je kliznuo pogledom niz njezino tijelo. Polagano. Usne su mu se iskrivile. „Sviđaju mi se čizme.” Spustila je pogled. Gležnjače s visokom petom bile su jedino što je još imala na sebi osim grudnjaka i gaćica. „To je prava slika.” Smiješeći se, zavukao je prst ispod elastičnog ruba gaćica i privukao je bliže, a ona je samo prostenjala. Sada su se njegove usne spustile na njezine kao groznica, epicentar požara. Dok se topila u plamenu, okrenuo ju je i privukao je s leđima k sebi. Spojio je zube u krivulji njezina vrata. Slobodnom rukom skitao je preko glatke kože, oblina i kutova, dok je drugom rukom otkopčavao svoju košulju. Kad su im se tijela dotaknula, koža o kožu, zagrlila ga je i uvijajući se tijelom privila se uz njega. Ne prebrzo, podsjetio se. Želio je uživati, okusiti svaki trenutak, svaki dodir, svaki dah. Imao je Mackensie u naručju. Srce joj je udaralo pod njegovom rukom i pomislio je da je to, samo po sebi, čudo. Ovdje je, s njim, osjeća ga, želi ga. I večeras će, napokon, stvarna prisutnost žene potisnuti dječačke snove. Izuo je cipele uživajući u okusu kože na njezinu vratu. Uhvatio je zubima naramenicu grudnjaka i gurnuo je u stranu kako bi oslobodio dražesnu, dražesnu oblinu njezina ramena. Leđa su joj se izvila, zadrhtala. Užitak, pomislio je, toliko toga da se pruži, toliko toga da se uzme. Želio joj je pružiti zadovoljstvo, prožeti je uzbuđenjem i gledati plimu kako raste u njoj i nosi je. Dok je vlastita potreba bujala u njemu, otkopčao je grudnjak i jedva je dodirujući prešao preko uskog ruba gaćica. Prešao je preko unutarnje strane bedra i provukao, tek malčice prst ispod čipke. „Cartere.” Pritisnula je rukom njegov dlan potičući ga. Ali on se povukao, i ponovno je okrenuo prema sebi. „Oprosti. Još nisam završio.” Te čarobne oči sada su bile olujne, porculanska koža rumena od strasti. Za njim, prošlo mu je kroz glavu. Još jedno čudo. Privukla ga je i poljubila s očajničkim žarom. Čekaj, pomislio je dok mu je krv bubnjala u sljepoočicama. Čekaj, još malo. Lagano ju je gurnuo na krevet i legao zajedno s njom.


„Čizme”, zaustila je. „Sviđaju mi se.” I spustio je usne na njezine dojke. Tijelo joj je treperilo i presijavalo se, čeznulo, žudjelo. Um joj se ispraznio od svega osim njega i onoga što joj je pružao. Spore ruke, vješte usne, suptilni, prozirni slojevi nježnosti, jedan iznad drugoga sve dok nisu postali toliko gusti da više nije mogla disati. „Ne mogu. Ne mogu.” ,,U redu je.” Prešao je prstom preko trbuha, između nogu, u nju. Velovi žudnje razderali su se uz eksploziju olakšanja. Dok joj je tijelo još podrhtavalo, spustio se niže da je potpuno uništi usnama. Dizala se i padala. Toliko brzo. Toliko jako, toliko mnogo. I naposljetku se sve pretopilo u svjetlost i sjenu i divlje pokrete. Preplavilo ju je more osjeta, noseći je u očajanju sve dalje, sve dok se nije strmoglavila preko sljedećeg nabreklog vala. Kad je konačno kliznuo u nju, zastenjali su zajedno. Napela se i izvila prema njemu gotovo prekinuvši njegovu sve tanju uzicu samokontrole. Zurio je u njezine oči, gledao kako postaju tamne, staklaste dok ih je oboje dovodio do ludila dugim, polaganim kretnjama. Uronjen u nju gledao ju je kako se penje, osjetio je kako se penje, i slijedio je. „Mackensie”, rekao je. Samo je izgovorio njezino ime dok je propadao dolje u njezine oči, u njezino tijelo i utopio se. Osjećala se opijeno i omamljeno. Čak su joj i prsti bili teški. Zrak je ponovno ulazio i izlazio iz pluća. Bila je prilično sigurna da je nekoliko puta prestala disati dok ju je Carter... uništavao. Čak i sada, dok je ležao ispružen preko nje kao čovjek kojega su pretukli palicom, a srca su im zajednički tukla, nježno ju je poljubio u vrat pokraj uha. „Dobro si?” Dobro? Je li taj čovjek izgubio razum? Dobro si kad se oklizneš na ledu i zadržiš ravnotežu prije nego što slomiš nogu. Dobro si kad uroniš u toplu kupku nakon naporna dana. Nisi dobro nakon što je cijeli tvoj sustav bio izvrnut naopako i ponovno vraćen na mjesto. „Da.” Što je drugo mogla reći? „Ti?” „Mmm. Mackensie gola u mom krevetu. Jako dobro.” „Još uvijek imam čizme na nogama.” „Aha. Još bolje. Oprosti, težak sam. Preokrenuo se na leđa i privukao je k sebi.


„Cartere, ti si gotovo jednako mršav kao i ja. Nisi težak.” „Znam, mislim znam da sam mršav. Cor — netko me nagovarao da vježbam s osobnim trenerom. Ali tko ima vremena za to? Bildanje nije u mojoj DNK.” „Ti imaš privlačno, vitko i dugonogo tijelo. Nemoj nikomu dopustiti da te uvjerava u nešto drugo.” Nasmiješio se i nastavio je promatrati. „Lijepa si.” „Nisam. Znam to jer sam profesionalac. To mi je posao. Imam zanimljivo lice koje se, uz malo spretnosti, može učiniti privlačnim. Tijelo mi je mršavo, relativno čvrsto od... pa, više od razmišljanja o vježbanju nego od samog vježbanja. Štrkljasto kao vješalica. Odjeća na njoj prilično dobro stoji. Ali u svim ostalim slučajevima, samo žica. „Divna si. Nemoj nikomu dopustiti da te uvjerava u neš... Oprosti, ne mogu si pomoći. Suprotno je pravilnije.” Nasmijala se i ugnijezdila pokraj njega. „Da, profesore. A oboje smo nešto postkoitalno galantni i puni komplimenata.” „Ti si uvijek bila lijepa. Imaš crvenu kosu i oči morske vještice. I jamice.” Podignula je glavu i pogledala ga smiješeći se. Sklopio je oči, a lice mu je bilo potpuno opušteno. Vjerojatno tako izgleda dok spava, pomislila je. Kad bi se probudila prije njega, izgledao bi baš tako. Lijeno mu je prešla prstom preko čeljusti. ,,A od čega je ovaj zanimljiv mali ožiljak?” „Od nezgode na mačevanju.” „Ti? Mačevanje — kao kapetan Jack Sparrow?” „Kad bi bar bilo tako. Kladim se da se pališ na Johnnyja Deepa.” „Živa sam. Ženskog sam roda. Sljedeće pitanje.” „On povezuje generacije. Zanimljivo. Privlačan je, seksualno, i odraslim ženama i tinejdžerkama koje podučavam.” „Ja sam ga vidjela prva. Ali, u ovom trenutku mi je jedan drugi muškarac mnogo privlačniji. Nezgoda na mačevanju”, potaknula ga je kad se nacerio. „Ah, to. Bježao sam od nekih klinaca s drvenim mačevima koji su htjeli vježbati na meni. Popeo sam se na žičanu ogradu, gipko i spretno kao što to samo ja znam, poskliznuo sam se i oderao na žicu.” ,,Au. Kad se to dogodilo.” ,,U srijedu.” Nasmijala se i prevrnula preko njega. „Okrutni mali patuljci.” ,,I bili su takvi. Imao sam deset godina, ali oni su bili okrutni patuljci.” „Jesi li uspio pobjeći.” ,,U tom konkretnom slučaju, da.”


Povukao je kratki čuperak kose i privukao je bliže. Uzdahnula je i smjestila se u krivulji njegova ramena. Tako je ugodno, pomislila je, ovako se maziti. Koža uz kožu, srca im kucaju zajednički, ujednačeno, mirno, a njezino tijelo dodiruje čovjek koji joj je suludo privlačan na svakoj mogućoj razini. Mogla bi ostati u ovom položaju, ovako, točno ovako, i ne micati se. Satima. Danima. Pospana i topla, u zagrljaju Cartera Maguirea. A ujutro bi mogli... Oči su joj se širom otvorile. O čemu to ona razmišlja? Što to radi? Jutro? Sati i dani? Udar panike natjerao ju je da se naglo uspravi u krevetu. „Nešto nije uredu?” „Što? Oh, ne. Ne. Što bi moglo biti krivo?” Sjeo je do nje, sav raščupan, a srce joj je opet počelo podrhtavati. Mora otići odavde, mora otići smjesta. Natrag u stvarnost. Natrag u zdrav razum, prije nego što napravi nešto glupo, prije nego što se zaljubi. „Ja samo... Bože, pogledaj koliko je sati! Moram ići.” „Ići? Ali...” „Bilo je divno. Sve... stvarno sjajno.” Isuse, Isuse, nema na sebi ništa osim čizama. „Stvarno sam izgubila pojam o vremenu. Kasno je” Potpuno smeten, pogledao je na sat. „Pa nije toliko kasno. Nemoj...” „Sutra je školski dan”, rekla je, očajnički pokušavajući zvučiti ležerno dok je tražila svoje rublje, a panika joj je galopirala u grlu kao krdo divljih mustanga. Gdje joj je grudnjak, gdje je? Dovraga s grudnjakom. „Moram još obaviti milijun stvari. A sutra moram početi raditi već u zoru.” „Namjestit ću budilicu. Ja se tako i tako dižem u šest. Ostani, Mackensie.” „Stvarno bih to željela. Stvarno.” Koliko puta može reći stvarno u pet minuta? Vjerojatno je oborila sve rekorde. „Ali dužnost zove. Ne, nemoj ustajati.” Molim te, molim te, nemoj ustati, pomislila je dok se dizao iz kreveta. „Ostani”, ponovio je i pomilovao je po obrazu dok je navlačila na sebe košulju. „Želim spavati s tobom.” „To smo prekrižili s popisa, u velikom stilu.” Uz te riječi dodala je veliki, blistavi osmijeh. „Spavati.” „Oh, to je stvarno primamljivo. Voljela bih to — neki drugi put. Tri vjenčanja, prezentacija. Posao, posao.” Letimice ga je poljubila. „Moram juriti. Hvala za sve. Nazvat ću te.”


Oh, ja sam odvratna osoba. Luđakinja, prigovarala si je dok je vozila kući. Vjerojatno će završiti u paklu. Zaslužuje to. Ali napravila je ispravnu stvar, jedinu moguću. Za sebe, i za Cartera. Pakao? Smiješno. Trebala bi dobiti medalju, trebali bi joj podignuti prokleti kip. Postupila je ispravno i to je sve. Sada će sve biti u redu. Sve će biti dobro. Zapravo savršeno. Vidjela je upaljena svjetla u rezidenciji i pomislila, Hvala Bogu. Parker i Laurel će se složiti s njom. Podržat će je. To je ono što joj treba, zaključila je i zaustavila se pred kućom uz škripu kočnica. Malo podrške od prijateljica i ovaj čvor u želucu će nestati. Uletjela je u kuću, potrčala na kat preskačući stube i zazivala prijateljice. „Ovdje smo.” Parker je izišla u hodnik. „Bože, što se dogodilo? Neka nesreća?” „Ne, bilo je namjerno. Ili možda nije. Imao je popis.” ,,U redu. Očito nisi povrijeđena. Svi smo tu, u salonu. Provjeravamo zadnje detalje za sutra.” „I Emma?” „Da.” „Dobro. Odlično. To je još bolje.” Progurala se u sobu gdje su Emma i Laurel udobno sjedile uz kolačiće, čaj i poslovne papire. „Hej. Očekivale smo tvoj posramljeni ulazak tek sutra ujutro.” Laurel je odložila olovku. „Kanile smo postaviti videokameru.” „Kako je prošla večera?” upitala je Emma. „Otišla sam. Samo sam otišla.” S divljim pogledom Mac je zgulila kaput sa sebe. „Ti bi napravila to isto.” „Toliko dobro, ha?” Laurel joj je pružila pladanj s kolačima. „Onda se posluži.” „Ne, ne. Napravio je probu u utorak. Možete li to zamisliti? A danas tu savršenu večeru s vinskim umakom i sa svijećama.” „Vinski umak. Hm.” Parker je privukla stolicu i sjela. „Hvala Bogu da si se izvukla žive glave. Trebalo bi pozvati policiju.” „Ne, čekaj. Ne vidiš cijelu sliku.” Pokušavajući se smiriti, Mac je nekoliko puta duboko udahnula. Ali nije pomagalo. „Toliko se trudio i bilo je, uistinu, stvarno dobro. I zabavno. A Bob je napisao popis.”


„Tko je dovraga Bob?” upitala je Laurel. „Nije važno, ali Carteru je bilo silno neugodno. Bio je sladak. Pocrvenjele su mu uši.” ,,Au”, jauknula je Emma. „Znam. I što tu možeš napraviti? Sva sam smušena. Morala sam otići u krevet s njim.” „Kad muškarcu pocrvene uši, ja počnem derati odjeću sa sebe.” Kako Mac nije pokazala želju za kolačima, Laurel je uzela još jedan komad. „Znači bilo je seksa.” „To nije bio samo seks. To je bio najnevjerojatniji, trese-se-zemlja, rastačeti-se-mozak seks u čitavoj povijesti seksa.” ,,E, pa, sad postaje zanimljivo.” Parker je prekrižila noge i udobnije se namjestila. „Je li to bio nježan, mekan seks od kojega se raznježe anđeli ili bubnjevi u džungli i ljuljanje lustera.” „Bilo je... Nikada prije nisam se tako osjećala uz nekoga niti je netko to osjećao uz mene.” Sjela je na rukohvat Parkerina naslonjača i zagledala se u vatru tražeći riječi. „To je kao da si fokus, žarište, jedina stvar koju vidi. Ništa osim tebe. I sve je nježno i intenzivno, zastrašujuće i divno. Pokraj tebe je osoba koja ne vidi nikoga osim tebe. A kad te dodiruje, ne postoji nitko drugi osim njega.” Uslijedila su tri pjevušeća uzdaha i trenutak smjerne tišine. ,,I zašto sada nisi sklupčana u krevetu pokraj njega?” upitala je Emma. „Isuse!” Mac se naglo okrenula i zapiljila u Emmu. „Zar ne slušaš što govorim?” „Slušam, zamišljam, zavidim.” „Morala sam otići.” Divlje gestikulirajući, Mac je skočila na noge. „Željela sam ostati tamo uz njega. Željela sam provesti ostatak života u prokletom krevetu i zato sam morala otići.” „Uhvatila te panika”, ponukala ju je Parker da nastavi. „Naravno. Silna panika. Koga ne bi? On je tamo sav pospan i drag i zadovoljan s tim malim ožiljkom od mačevanja...” „Carter mačuje?” „Ma ne, nije bitno. Druga tema. Govorim vam, bilo je kao da sam hipnotizirana ili drogirana. Morala sam otići i...oh, Bože, ponijela sam se kao muškarac, ljigavi muškarac.” Mac se prisjetila scene i prekrila lice rukama. „Kao tip koji se prevrne s tebe, ustane i kaže: ‘Bilo je divno draga. Moram sutra rano ustati. Nazvat ću te.’” „Mac, nisi valjda?”


Mac je uprla prst u Emmu. „Morala sam. To je bio čin samoodržanja. Opstanak. I za Cartera, također. Nakon seksa sam trebala biti izliječena. A ne gnjecava. To je previše za mene, to je sve. On je previše za mene. Drag je i zabavan, pametan i istinski dobar i požrtvovan. Zgodan je, seksi i ima te smiješne naočale. I uši mu pocrvene kad mu je neugodno. Voli podučavati. Gledala sam ga kako vodi razred i to je... Sve se nagruvalo ovdje.” Protrljala se dlanom po prsima. „Svi ti osjećaji i čežnja nagurani ovamo. Guše me.” Podignula je najbližu šalicu čaja i iskapila je. „On obraća pažnju. Sluša i razmišlja o onome o čemu govorim. Tjera mene da mislim.” „Očito, to se mora zaustaviti.” Laurel je zatresla glavom. „Mac, dušo? Ti si zaljubljena.” „To jednostavno nije opcija. Što misliš, zašto sam pobjegla na taj način? Bilo je kao da propadam u živi pijesak. Stvarno mekan, topao, ugodan živi pijesak. Ja nisam stvorena za to. Ja ne vjerujem u te stvari. To nije trajno. To je trenutak, ili serija trenutaka, a onda se sve ukiseli, pokvari, erodira, izblijedi. Hej, koliko smo već vjenčanja organizirali za ponavljače? Kvragu, bilo ih je čak nekoliko i ‘za treću sreću’. Komu to treba? Ja znam kako stvari idu kad priča počne pucati po šavovima. Nije vrijedno truda, ne.” „Idemo to malo pročistiti”, predložila je Laurel. „Bojiš se zaljubiti u čovjeka kojega si upravo opisala kao Mary Poppins3 svih muškaraca. Praktično savršen na svaki način”, objasnila je kad su je ostali blijedo pogledali. „Uhvatila te panika i pobjegla si nakon što si doživjela seks biblijskih razmjera, s tim tipom koji te poštuje i obožava i želi. I to samo zato što je tvoja majka velika drolja.” „Laurel!” „Ne.” Mac je zatresla glavom prema Emmi. „To je pošteno. Moja je majka velika drolja. Ali ona ne vidi sebe na taj način, što je dio mog argumenta. Ona sebe vidi kao osobu koja je u vječnoj potrazi 3 Mary Poppins — glavni lik serije dječjih knjiga Pamele Lyndon Travers (1899. - 1996.); tajnovita dadilja s čarobnim moćima.

za ljubavlju. Više je riječ o novcu, statusu, sigurnosti, ali zaklet će vam se da je to sve zbog ljubavi. Moj otac ju je napustio, za što ga ne mogu kriviti, ali napustio je i mene — za što ga itekako krivim — zato što jednostavno nije bilo vrijedno truda.” „Ti nisi kao oni, Mac”, tiho je rekla Parker. „Znam to. I možda je cinično vjerovati kako oni nisu izuzetak. Ali ja tako


mislim. I volim kako se moj život odvija. Udobno mi je u njemu.” Sjela je, sada već malo smirenija. „Carter je ozbiljan čovjek. Ispod svega, on je ozbiljan čovjek s tradicionalnim stavovima. Zaljubljen je u mene preko ušiju, to je činjenica. Zaljubljenost koja tinja u njemu godinama. Ako dopustim da ta priča eskalira, završit će tako što će pitati Parker gdje bi mogao kupiti prsten. Ne mogu mu to učiniti. Dobro je što sam pobjegla. Bolje je prekinuti sve sada nego...” „Riskirati sretan život s čovjekom koji je lud za tobom?” predložila je Emma. „Dobro, kad to kažeš na taj način... da. S mog mjesta, to je otprilike tako.” „Mogu li ga ja uzeti?” Mac se sjajnih očiju okrenula prema Laurel. „To nije smiješno.” „Ne, stvarno nije.” „Znaš što je približno točno s mjesta na kojemu ti stojiš?” Emma ju je pažljivo promatrala velikim, tamnim očima. „Nikada prije nitko nije bio lud za tobom, ne u važnim stvarima, postojano i stvarno. A ni ti se nikada prije nisi tako osjećala. Znam to, jer se i ja nalazim na istome mjestu. Razlika među nama jest ta što ja živim u nadi da će se to jednoga dana dogoditi.” ,,I zato, spojevi u serijama.” „Prekini, Laurel”, upozorila ju je Parker. ,,U pravu si. Žao mije. Ponašam se kao gadura jer sam ljubomorna. Sve do kostiju. Nitko nikada nije vidio samo mene.” „Ali gleda me kroz filtar dječačke zaluđenosti.” „Ja ga ne poznajem tako dobro kao ti, u biblijskom smislu i inače, ali čini mi se da je on pametniji od toga.” „Ljubav i pamet ne idu rukom pod ruku.” „Ne, ne idu.” Laurel je rukom pokazala na Mac. ,,A ovdje stoji živi dokaz. Zaljubljena si i ponašaš se glupo.” „Ne pomažeš mi. Parker?” „Bojiš se da ćeš ga povrijediti. A zato što je on u biti drag čovjek pregazit ćeš ga, slomiti mu srce i ostaviti ga na podu kao izmrcvarenu lešinu.” ,,To je malo previše dramatično, ali da. U osnovi.” ,,I ustraješ u uvjerenju da si nesposobna za zrelu i posvećenu vezu. Sjedne strane misliš da nisi dostojna ljubavi, a s druge strane nemaš dovoljno snage da se potrudiš oko te veze.” „To je malo grubo, ali...” „Mislim da podcjenjuješ i njega i sebe.” Ustala je i dohvatila uokvirenu fotografiju s kamina. „Sjećaš se ovoga?”


Mac je uzela fotografiju Parkerinih roditelja, nasmijani u zagrljaju, s očima punim veselja, života, bliskosti. „Naravno.” „Ti si to snimila samo nekoliko mjeseci prije nego što su umrli. Od svih njihovih slika, ova mi je najdraža. Znaš zašto?” Mac su zapekle oči dok ju je gledala. Uvijek je bilo tako. „Na njoj možeš vidjeti koliko se vole. Koliko se međusobno usrećuju. Znali su se svađati i prepirati, a pretpostavljam da je bilo dana kad su jedno drugome išli na živce. Ali ipak su se voljeli. Otkako su se upoznali. I ti si to uhvatila na ovoj slici. Jer si to vidjela. Prepoznala.” „Oni su bili iznimni ljudi.” ,,I ti si. Ja ne gubim svoje vrijeme na prijatelje koji nisu iznimni.” Uzela je sliku i vratila je na kamin. „Udahni duboko, Mac. Ljubav je zastrašujuća, a katkad je kratkotrajna. Ali vrijedi rizika. I živaca. Čak je vrijedna i bola.”

Nije bila sigurna. Kako bi itko mogao biti siguran? Ali jedino što može napraviti jest odgurnuti sve dvojbe na stranu i primiti se posla. Njezine partnerice, njezin posao, njezini klijenti, svi oni očekuju da obavi svoj dio posla. Zato se mora sabrati i uzeti u obzir prioritete. San, dobar noćni odmor, i rani početak. I potpuna profesionalna koncentracija na potrebe klijenata. Provela je nemirnu noć raspravljajući sama sa sobom, rastrzana mučnim mislima. A kad se ujutro probudila, troma i neraspoložena, gorko je pomislila kako nije izgubila san zbog muškarca još otkako je imala petnaest godina. Skuhala je kavu, toliko jaku daje žlica zamalo stajala okomito u šalici. Ali djelovala je. Udar kofeina potisnuo je umor. Pogled na kutiju s napolitankama podsjetio ju je da ima apetit i emotivnu stabilnost šestogodišnjakinje pa je odlučila pripremiti nešto što je trebao biti doručak odraslih; jogurt, svježe voće i čajni kolač koji je ukrala iz Laureline zalihe. Smjerno je oprala tanjure, počistila kuhinju i počela pregledavati opremu i bilješke za današnje vjenčanje. Relativno mala svečanost, razmišljala je dok je slagala objektive. Samo jedna djeveruša za mladenku. Ovi klijenti željeli su jednostavnost, intimnost. Mladenka se odlučila za plavu haljinu i vrlo lijep šeširić, toku, umjesto vela i ukrasa za kosu. Nosit će buket od tri bijele gardenije omotane s vrpcom od


satena. Dobar izbor, jer joj je to drugo vjenčanje. Vidiš? „Ne počinji s tim”, promrmljala je. Otac će dopratiti mladenku, ali će obred predavanja mlade biti preskočen. Jer, halo, to je već jedanput napravio. S pripremljenom opremom, ispisanom satnicom rasporeda i bilješkama pogledala je na sat. Još dovoljno vremena za brzinski pogled na e-mail. Aktivirala je računalo, upisala zaporku i smjesta ugledala poruku pošiljatelja MacguireC1O1. Odgurnula se od računala i počela nervozno hodati po ateljeu. Otišla je u kuhinju po još jednu šalicu one smrtonosne kave. Ne mora odmah otvoriti poruku. Zapravo, ne bi je trebala sada otvarati. Mora se koncentrirati na posao, je li tako? To bi bilo odgovorno ponašanje. Kao jogurt i voće za doručak. Ne može biti ništa važno. Nazvao bi je da je imao nešto važno reći. Ili raspraviti. Kao, zašto si me otpilila nakon što si svršila? Ne, on nikada ne bi bio tako vulgaran. Treba otići gore, istuširati se, odjenuti, i otići na zadnji dogovor prije početka vjenčanja. Nema vremena za bilo kakve osobne... ,,Oh, molim te, koga ti to farbaš?” Vratila se do računala, kliknula i otvorila Carterovu poruku. Mackensie, našao sam ovu adresu na tvojoj posjetnici. Nadam se da ti ne smeta što te kontaktiram na ovaj način. Znam koliko danas imaš posla pa ti nisam htio oduzimati vrijeme telefonskim razgovorom. Kao prvo, želim ti reći da sam silno uživao u sinoćnjoj večeri. U svakoj minuti s tobom. Kuća mi danas izgleda sjajnija i raskošnija jer si ti bila u njoj.

,,Oh, moj Bože. Carter.” Također, u Bobovo ime, u ime njegove žene i njihova nerođenog djeteta, iskazujem svoje olakšanje što ga neću morati ubiti. On je nadalje tvoj veliki dužnik. I na kraju, u slučaju da si je tražila, našao sam jednu tvoju rukavicu na podu ispod vješalice. Vjerojatno je ispala dok si oblačila kaput. Htio sam te zamoliti da mi je ostaviš za uspomenu, kao što su srednjovjekovne dame darivale svoje


vitezove. Ipak, kad sam malo promislio, to mi se učinilo pomalo zastrašujućim, čak i za mene. Vratit ću ti je prvom prilikom. U međuvremenu, nadam se da će danas sve proći u najboljem redu. Želim svako dobro sretnome paru. Carter

,,Oh, čovječe.” Razmišljajući kako je Carter Maguire kao droga u njezinu organizmu, još jedanput je polagano pročitala poruku. Onda ju je, osjećajući se glupavo, ispisala. Odnijela ju je na kat i gurnula u ladicu

12. Do subote ujutro Mac je ponovno došla u ravnotežu, bar joj se tako činilo. Vjenčanje u petak ne samo što je prošlo bez ikakvih problema nego su Zavjeti osigurali još jednog klijenta. Roditelji mladoženje rezervirali su termin za svoju godišnjicu vjenčanja u studenome. Uz to, snimala je veselu, neopterećenu mladenku koja je odlično izgledala na svim slikama. Žar posla držao ju je prikovanu uz računalo dugo nakon ponoći. A prije nego što se srušila u krevet i zaspala tvrdim snom bez snova, samo je još dvaput pročitala Carterovu poruku. Sve je u koncentraciji i fokusu, poznavanju sebe, svojih slabosti, svoje snage, svojih ciljeva. Samo mora malo usporiti s Carterom i postaviti granice. Tako nitko neće biti povrijeđen i moći će nesmetano uživati jedno u drugome. Sada je uviđala da je njezina reakcija bila pretjerana. Malo prostora, malo distancije, malo vremena i sve je došlo na svoje mjesto. Maničan vikend i današnje minsko polje od vjenčanja savršen su protuotrov. Za nekoliko dana, možda tjedan, popričat će. On je razuman čovjek. Razumjet će kako nema smisla da ta stvar među njima izleti izvan kontrole. Već je bio povrijeđen u jednoj vezi, s misterioznom Corrine. Sigurno ne želi ponoviti to iskustvo. Zapravo, on sigurno razmišlja na isti način, i bit će zahvalan što je sve to stavila na stol. Prijateljski, racionalno, izravno. To su prave karte. A na profesionalnom planu, ona i njezine partnerice danas će biti na oprezu


kako bi provele svatove kroz minsko polje bez žrtava. Odabrala je bisernosivi kostim i niske pete, dovoljno elegantne za svečane prilike i dovoljno udobne za cjelodnevno stajanje. Dok je pakirala svoja oruđa, provjeravala je bilješke. Mladenka je fanatik vježbanja i ima savršeno oblikovano tijelo, a nosit će raskošnu haljinu; svjetlucavi top bez naramenica s kilometrima nabranih slojeva suknje. Mladenci su par još od školskih dana i željeli su tradicionalno vjenčanje. Oboružana znanjem i alatima, stigla je u ratnu zonu. „Uzbuna! Stanje pripravnosti!” Mac je zurila u Emmu koja je, trčeći, silazila niz stube. „Već?” „Nisi se javljala na telefon ni na mobitel.” „Upravo sam došla iz ateljea. Nisam još uključila mobitel. Što se zbiva?” Kuma je saznala da PG kum namjerava dovesti PP gaduru na prijam poslije ceremonije. To je njegovo viđenje kompromisa o kojemu se nije potrudio nikoga informirati. Mladenci mu, nakon što su to saznali, prijete nasiljem, što je više nego zaslužio, ako je ta glasina istinita. Parker je gore i pokušava ugasiti požar.” „Sranje. Sranje. Mac je bez problema dekodirala Emmine kratice. PG, prevarantski gad. PP, poslovna partnerica. A ako požar može biti ugašen, Parker će to napraviti. Ali nije slutilo na dobro. „Koji su naši zadaci?” „Treba upozoriti sve djelatnike. Parker je u jednom članku u novinama pronašla sliku PP gadure. Napravila je kopije. Svatko će dobiti jedan primjerak. Ako se pojavi na imanju, moramo je zaustaviti, srušiti, zaključati.” Pokazujući da to ozbiljno misli, Emma je udarila šakom o dlan. „Poduzet ćemo sve mjere koje su nam na raspolaganju, sve dok Parker ne uspije porazgovarati s njom.” „Nadam se da će se naći na podu. Bila bi to odlična fotografija za našu arhivu.” „Laurel upravo razgovara s Jackom. On treba doći što prije kako bi šarmirao kumu i odgovorio je od bilo kakve osvete koju bi mogla planirati. Moram okupiti svoje ljude, izvijestiti ih o svemu i početi dovlačiti cvijeće. Laurel još uvijek ima posla na dekoraciji torte. To je njezina Svila i Čipka.” „Znam, imam to u bilješkama.” „Teška je tonu, a ukrasni vijenac i tijara na vrhu postavljaju se neposredno pred iznošenje. Trebat će joj bar dvoje ljudi za pomoć, znači dvoje manje za patrolu. Ah, i još nešto, brifing je otkazan”, dodala je nakon što je udahnula zrak.


„Znači, vozimo po sluhu. Ti trebaš pomoći pri dekoriranju velike dvorane. Netko će te pozvati kad mladenka stigne.” „Dobro, krećem. Samo ću prvo namjestiti opremu u mladenkinim odajama. Drži se.” „Spremna sam pustiti nekomu krv.” Mac je otišla na kat i pripremila torbu s fotoaparatom i objektivima. Kasnije, kad mladenka stigne, uzet će i drugi aparat. Prije silaska zavirila je u Parkerin ured. Našla je prijateljicu s novootvorenom kutijom Tumsa4. „Toliko je loše?” „Ne, ne, trenutačno sam dobro. Ali sam opasno ljutita. Upravo sam, na mladenkinu molbu, razgovarala s PG-kumom. Prvo me informirao da nitko, uključujući i njegova brata, ne može određivati s kim će on izlaziti. Jebeni, sebični dripac,” „Rekla si jebeni. Stvarno si ljutita.” Onda, onda, optuži mene zbog upletanja u njegov privatni život. Morala sam to progutati, bolje ja nego mladenci, ali želim ga nalupati. Uspjela sam ga smiriti, apelirala sam na najsićušniji dio pristojnosti i uviđavnosti koji bi mogao imati. Obavit će svoj posao i kani otići odmah nakon zdravice mladencima.” „Vjeruješ mu?” Parkerine oči suzile su se u proreze. „Ni na trenutak. Odlučio je napraviti scenu. Moramo paziti na njega kao jastrebovi jer će, ako ga ne zaustavimo, sigurno uparadirati s tom ženom na primanje. Što nećemo reći nikomu od svatova.” Otpuhnula je i pružila prijateljici snop papira s fotografijom atraktivne plavuše. Ispod fotografije je pisalo: ROXANNE POULSEN ZABRANJEN PRISTUP

„Podijeli to svim djelatnicima. Proslijedit ću još jedan snop za Laurel i poslužitelje.” „Krećem. Znaš, Parks, katkad uživam u ovom poslu preko svake mjere. Začudo, danas je jedan od tih dana.”

4

Tums — popularni antacid, sredstvo za smanjivanje kiselosti želučanog soka.


„I ja.” Parker je razdrobila antacid u ustima. „Vjerojatno nam treba terapija.” Mac je odnijela kavu Emmi i njezinoj ekipi i ostatak razdijelila ljudima koji su dekorirali dvoranu. Pomagala je prekrivati stolove stolnjacima i namještala dekoracije koje joj je Emma dodavala. U plitkim staklenim zdjelicama plutali su bijeli zvjezdasti ljiljani na podlozi od svjetlucavih kamenčića. „Lijepo”, presudila je. Emma je postavila male vaze s glavicama ruža i bijele svijeće oko središnje dekoracije i okružila ih laticama i sićušnim crvenim srcima i plavim zvjezdicama. „Još ljepše.” Još samo devetnaest takvih.” Neka pomoćnici nastave dalje. Mi ćemo završiti... Oh, hej Cartere.” „Što?” Mac se okrenula oko osi. Pred njom je, usred kaosa, u tamnosivom odijelu stajao Carter. Kao zbunjeni otok mira u moru frenetičnih pokreta i boja. „Hm, osoba po imenu Lois uputila me ovamo. Ovdje je velika strka. Vjerojatno smetam.” „Ne, nikako”, razuvjerila gaje Emma. „Ali budi oprezan, lako ti se može dogoditi da ti netko uvali nešto za prenošenje ili podizanje.” „Bit će mi drago pomoći ako mogu.” „Čarobne riječi. Moramo donijeti i postaviti sto devedeset osam malih darova, mrežica sa slatkišima i bočica s mirisima. Mac, objasni našem novom robu što treba raditi. Ja ću provjeriti stanje u predvorju.” „Naravno.” Kako je samo mogla zaboraviti da ga je pozvala na vjenčanje? I što bi trebala poduzeti oko tog titranja u želucu koje se pojavi svaki put kad ga pogleda. „Lijepo odijelo.” „Nije od tvida. Ti izgledaš istovremeno i divno i profesionalno.” „Osoblje se ne smije isticati. Oprosti, malo sam rastrojena. Pod uzbunom smo. PG će vjerojatno pokušati prošvercati PP na svadbu.” „Čekaj malo.” Čelo mu se namrštilo. Kum i poslovna partnerica, ona s kojom je imao aferu. Dovest će je ovamo? To je nepristojno.” ,,U najmanju ruku. Moglo bi doći do nasilja. Dakle.” Otvorila je torbu s opremom i izvadila sliku. „To je meta. Ako je vidiš, odmah prijavi. U redu?” ,,U redu.” Proučavao je fotografiju s laganim smiješkom pa presavio papir i stavio ga u džep. „Ima li još nešto? Čini mi se... Izgledaš zabrinuto.” „Zabrinuta? Ne. Samo sam okupirana poslom. To sam već rekla, je li? Mladenka je uzrujana, a to bi moglo utjecati na portrete pa...” Suoči se s tim,


zapovjedila si je. Jednostavno objasni kako stvari stoje. „Zapravo...” Uhvatila ga je za ruku i povela prema relativno mirnom kutu sobe u kojoj su zujali glasovi kao rojevi stršljenova. „Htjela sam reći, razmišljala sam i trebali bismo popričati o... Kvragu.” Pritisnula je dozivnik za pojasom koji je počeo pištati. „To je moj znak. Mladenka stiže na posjed. Moram ići. Najbolje bi bilo da pođeš sa mnom.” „Trebam li ti što ponijeti?” upitao je hvatajući njezin užurbani korak. „Ne, za ovo imam sve što mije potrebno. Ostatak opreme gore je u apartmanu. Ona će otići tamo na odijevanje. Ali trebam snimke njezina dolaska. Samo nemoj zakloniti objektiv, to je sve.” „Hej, Cartere, dobrodošao”, pozdravila ga je Parker i pridružila im se. Dobacila je prijateljici samo jedan brzi upitni pogled i prebacila se u puni poslovni stil. „Mladenka je na visokih devet zarez pet na emocionalnoj ljestvici. Neprestana podrška i uvjeravanje.” „Primljeno.” „Treba nam gore, neka bude zaposlena i koncentrirana na sebe, što prije. Ja sam već poslala šampanjac, ali nemoj dopustiti da se ponovi Karen.” „Kuma i dvije pratilje su s njom, kao i mladenkina majka. Majka je stijena. Ako ja nisam u dosegu, a ekipa počne nešto izvoditi, pozovi nju.” „Što je s Jackom?” Na mjestu je za petnaest minuta. Šaljem ga ravno gore.” „Tko je Karen?” upitao je Carter. „Jedna od naših mladenki. Došla je polupijana i dovršila posao ovdje prije nego što smo stigli intervenirati. Povratila je preko terase neposredno pred početak obreda.” „Oh.” Izišli su na trijem već ukrašen cvijećem i svilenim vrpcama. „Gdje su vam kaputi? Hoćete li da vam ih donesem?” „Nije potrebno.” Mac je izvadila aparat iz torbe. „Adrenalin je u akciji.” Dok se bijela limuzina zaustavljala na prilazu, pridružile su im se Emma i Laurel. „Dočekat ćemo je svi zajedno”, govorila je Parker. „Čvrsti zid podrške i poruke u smislu ‘mi smo tu i pobrinut ćemo se da ovaj dan bude savršen’. Namjestite sretna i nasmiješena lica, svi.” Limuzina se zaustavila. Mac je kadrirala snimak mladenke kako izlazi iz limuzine s kolebljivim smiješkom koji je pokušavao biti hrabar. Sranje. „Tvoj dan”, rekla je Parker sa stuba. „Garantirano.” Smiješak se na trenutak rascvjetao, ipak dovoljno. Mac je uspjela pritisnuti


okidač prije nego što se ponovno urušio. Mladenka je izišla iz auta i raširila ruke. „Oh, Parker!” očajno je uzviknula. „Hej!” Mackensiein ju je glas zaustavio u pola koraka. „Kaniš li dopustiti toj kuji da vidi tvoje otečene, crvene oči na svadbenim portretima? Daj mi nešto dobro. Osmijeh od kojega će se rasplakati kao beba kad ga bude gledala.” Možda je to bilo od bijesa, ali mladenkino se lice rascvjetalo. „Ja se udajem!” „Prokleto točno.” „Jednu s nama dvjema zajedno.” Uhvatila je kumu za ruku i osvetnički se nasmijala. „Zajedno. Solidarno.” „To je riječ. Bravo.” Djevojke su stale jedna uz drugu u čvrstom zagrljaju. Mac je uhvatila trenutak, energiju. Ali i naboj, pomislila je. I napetost. „Parker, što trebam napraviti ako...” „Baš ništa”, prekinula ju je Parker. „Mi imamo sve pod kontrolom. Ti samo trebaš biti lijepa i sretna. Mi ćemo obaviti sve ostalo. Pođimo sad gore. Tamo te čeka hladni šampanjac.” Signalizirajući Carteru da je prati, Mac je zaobišla mladenkinu svitu. „Ponudit ćemo šampanjac mladenki i njezinoj kumi. Proslava prijateljstva”, govorila je dok se penjala na kat. „Ovdje je riječ o putovanju, a u ovom slučaju, njihov odnos dio je cjeline. „Igrat ćemo na to, pa umjesto održavanja distancije među njima, kao što sam isprva planirala, dokumentirat ćemo njihovu solidarnost i jedinstvo. Priprema mladenke za obred bit će prikazana kroz tu prizmu.” „Razumijem.” Ušao je u sobu iza Mac. „Ovo je lijepo. Prelazio je pogledom po čipki, cvijeću, svijećama, dekorativnim svilenim zavjesama. „Ah, vrlo ženstveno.” „Ma nemoj.” Mac je izvadila i drugi aparat i stavila ga oko vrata. „Trebam li ja biti ovdje? Čini mi se malo... neprikladnim.” „Možda će mi trebati tvoja pomoć. Ali, zasada, tvoje je mjesto pred vratima. Bez lozinke nitko nema pristup.” „Koja je lozinka?” „Smisli nešto.” Zauzeo je svoj položaj, a Parker je uvela mladenku u apartman. Brineta koja ih je slijedila zastala je i odmjerila ga pogledom od kojega mu se zgrčio želudac. „Jack?” „Ne, ne. Ja sam Carter.”


„Oh. Šteta. Nasmiješila mu se tvrdim, oštrim osmijehom. „Ostani u blizini. Možda ćeš biti od koristi.” Vrata su škljocnula za njom. Kroz zid je čuo ženske glasove pa veseli pop otvaranja boce šampanjca. Smijeh koji je uslijedio trebao bi biti dobar znak. Nakon nekoliko trenutaka naišla je mala vojska muškaraca i žena s velikim torbama i kutijama. „Oprostite”, zaustio je, a iza njega na vratima se pojavila Parker. ,,U redu je. To su Kosa i Lice.” Mahnula im je da uđu. „Čim se Jack pojavi, pošalji ga unutra.” Vrata su se ponovno zatvorila, a razina buke se pojačala. Pitao se je li to tipična situacija. Mac i djevojke ponavljaju to nekoliko puta tjedno. Emocije, hitnja, uzbune, čudne šifre, slušalice, dozivnici. Kao strateški stožer na ratnom polju. Ili dugotrajna predstava na Broadwayu. No, u svakom slučaju, na kraju dana bit će potpuno iscrpljen. To mu je postalo sasvim jasno. Mac je odškrinula vrata i gurnula mu u ruku čašu šampanjca. „Evo.” I odmah potom je nestala unutra. Zurio je u čašu i pitao se je li mu dopušteno piti dok je na dužnosti. Zabavljeno je slegnuo ramenima i otpio. Čuo je zvuk koraka i okrenuo se prema čovjeku koji se pojavio na vrhu stuba i krenuo prema njemu. „Hej, Cartere, kako si?” Jack je bio odjeven u tamno odijelo sa suptilnim tankim prugama. Kovrčava tamnoplava kosa ležerno mu je uokvirivala lice. Prijateljske sive oči svjetlucale su ispod obrva izvijenih u znaku pitanja. „Ti si na svadbi?” „Ne, samo pomažem.” ,,I ja.” Opušteno je gurnuo ruke u džepove. Carteru je Jack Cooke uvijek djelovao opušteno. „Ja sam pratitelj nekoj dami unutra. Jesi li je vidio? Megan. Meg za prijatelje.” „Oh, kuma. Da, unutra je.” „I?” Jack je čekao. „Daj mi mig. Parker mi je dala ‘oh, prekrasna je’ rutinu, ali Parker ima svoje motive. Sada više nema povlačenja, ali pomogao bi mi neki objektivni sud prije nego što uđem unutra. „Vrlo privlačna. Brineta.” „Raspoloženje?”


„Malo zastrašuje. Upravo rade nešto s kosom.” „Dobro onda.” Jack je otpuhnuo. „Što sve ne radimo za prijatelje i sanduk dobrog vina. Pa, idemo u boj.” Pokucao je. „Strani kromosomi”, najavio se. Parker mu je otvorila vrata. ,,U pravo vrijeme”, rekla je i uvukla ga unutra. Carter se naslonio na zid pokraj vrata, pijuckao šampanjac i razmišljao o ljudskim ritualima. Kad su se vrata sljedeći put otvorila, provirila je Mac i gurnula ga u sobu. Žene su sjedile ogrnute zaštitnim ogrtačima dok su frizerke obavljale svoj posao s alatima koji su ga uvijek činili malo nespokojnim. Ako je kosa ravna, tu je neka čudna naprava koja će je nakovrčati. Ako je kosa kovrčava, tu je drugi alat koji će je izravnati. A pitanje je - zašto? Ali zadržao je napomene za sebe i pridržavao objektive i svjetlomjer kad i kako mu je bilo rečeno. Nije mu smetalo, čak ni kad je Jack dezertirao s bojnog polja i ostavio ga samoga u košnici. Nikada prije nije vidio Mac u poslu, a to je samo po sebi bilo edukativno i pružalo mu je zadovoljstvo. Sigurna, precizna, s efikasnim i fluidnim pokretima. Mijenjala je položaj, objektive, aparate, spiralno se kretala među ženama i rijetko se obraćala onima koje je slikala. Onakvi kakvi su, shvatio je. Kako se ponašaju i tko su. Dotaknula je slušalicu u uhu. „Mladoženja dolazi. Krećemo.” Solidarnost nije tema ovog skupa, zaključio je kad kum nije stigao u istom autu sa svojim bratom. Mac je radila bez kaputa, na hladnom zraku, a iz usta su joj izlazili oblačići pare. „Mladoženja kreće gore”, rekla je u slušalicu. ,,PGK odsutan. U redu.” Okrenula se prema Carteru. Postavili smo promatračnicu za tog dripca. Ja se idem pripremiti za portret u vjenčanici. Pođi do Jacka i Dela i predahni malo dok to obavim, može?” „Dobro.” Ogledao se po predvorju i redovima u bijelo presvučenih stolica, prema potocima cvijeća, skupinama svijeća. „Ovo je prava transformacija. Kao čarolija.” „Aha. A za čaroliju je potreban znoj. Naći ću te.” Nije sumnjao u to, ali nije bio siguran kamo bi trebao otići da bi bio pronađen. Lunjao je kroz redove cvijeća i svilenih vrpci i došao do velike dvorane. Tu je, uz uzdah olakšanja, pronašao Jacka i Dela za šankom.


„Jesi li za pivo?” zazvao ga je Del. „Ne, hvala. Samo se mičem s puta.” „Najbolje mjesto za sve nas”, složio se Jack. Sendvič?” Carter je proučavao mali pladanj. „Možda.” „Del je šarmirao konobaricu i priskrbio nam nekoliko uzoraka. Inače, dobro si opisao Megan.” Jack je nazdravio svojom bocom. „Ima i gorih načina za provođenje subotnjeg poslijepodneva od tješenja lijepe brinete. „Ima gorih načina”, složio se Del. „Pa, Cartere, sad kad smo svi ovdje, što se događa između tebe i moje djevojke?” „Tvoje — što?” „Bacio si oko na moju Macadamiju. Jesi li bacio još štogod?” „Del je posesivan. Probaj ove roladice od škampa.” I ja sam posesivan, shvatio je Carter. „Kada je postala tvoja - s tvog stajališta?” „Kad je imala otprilike dvije godine. Opusti se, Cartere. Bratsko pitanje.” „Onda bolje pitaj nju.” „Diskrecija”, Del je kimnuo glavom. „To je pohvalna osobina. Ako je povrijediš, imat ćeš posla sa mnom.” „Zaštitništvo. To je pohvalna osobina”, odvratio mu je Carter. „Onda smo se razumjeli. I nadrljali”, objavio je kad se Emma pojavila na vratima. „Zar vam nisam rekla da je ovo područje pod zabranom pristupa?” U plavom kostimu, s kosom pričvršćenom straga na vratu obilazila je stolove. „Kako ste došli do te hrane?” „Del je kriv.” Jack je bez oklijevanja bacio prijatelja u vatru. „Ne želim ovdje vidjeti boce od piva i mrvice. Gubite se odavde i ponesite to sa sobom. Izađite van ili otiđite u svoje krilo kuće. Od vas dvojice očekivala sam takvo što”, dodala je. „Ali ti si me iznenadio, Cartere.” „Ja sam samo... Ne pijem pivo. Ni išta drugo.” Samo ga je tvrdo pogledala i pokazala prema vratima. „Počistili bismo za sobom.” Jack je pokunjeno krenuo van. Na vratima se okrenuo i pogledao Emmu koja je provjeravala dekoracije na stolovima, a Carter je naletio na njega. „Oprosti.” „Nema problema.” Jack je pogledao prema Delu čiji je dozivnik upravo zapištao. „Posao zove”, objavio je. „Onaj dripac upravo je stigao. Sam je. Znači da ga ne moramo prodrmati i zaplašiti. Šteta.”


Činilo se da sve ide po planu. Da nije vidio sve što se događalo iza kulisa, pomislio bi da se sve zbiva spontano, samo od sebe. Cvijeće, glazba, blistava mladenka okupana u svjetlosti svijeća. Stajao je straga s Delom i Jackom i promatrao dvoje ljudi koji su se zavjetovali na ljubav. Ali nije mogao skinuti pogled s Mackensie. Kretala se tako glatko, nečujno, kao sjena. Ne, ne kao sjena. Previše je sjajna za sjenu. Ipak, činilo se da jedva pomiče zrak oko sebe i ne odvlači pažnju od dvoje ljudi pred kaminom. „Gadno te uhvatilo, je li? ” promrmljao je Del. „O, da.” Upravo vjenčani par okrenuo se i uputio natrag između uzvanika, Mac je požurila ispred njih i mahnula Carteru da se makne ulijevo. Kad su se ponovno susreli u predvorju, na trenutak je spustila aparat. „Bit ćeš mi potreban za grupne snimke. Ostani iza mene.” Goste su izveli van na druga vrata. Mac je za snimanje iskoristila stubište, predvorje, i sada prazan salon. Radila je brzo, ali nije djelovala kao da je u žurbi. Kretala se među ljudima, izdvajala različite grupice i parove — i vješto izbjegavala kombinacije u kojima bi se zavađeni kumovi mogli naći zajedno. Iste sekunde kad je Mac završila, Parker je preuzela vodstvo. „Parker će ih poredati za upoznavanje. Mi ćemo ih zaobići ovuda.” „Dopusti mi da ti ponesem torbu.” „Ne, navikla sam se na nju.” Povela ga je u veliku dvoranu okolnim putem, preko kuhinje u kojoj su se poslužitelji užurbano pripremali za serviranje. „Napravit ću nekoliko snimaka kad uđu. Mladenci imaju središnji stol, tamo. Hrana se poslužuje u tanjurima, stolovi su numerirani. Jednom kad se svi smjeste, treba samo pratiti događa li se sve bez problema. Kako se držiš?” „Dobro. Ti radiš sav posao.” „Još uvijek smo pod uzbunom. PG-a moramo držati na oku. Ako iziđe iz dvorane, netko od nas mora poći za njim, uvjeriti se je li otišao na toalet, popušiti cigaretu ili smjera nešto treće. Kad završimo ovdje, prebacujemo se u plesnu dvoranu, a tamo bismo mogli imati problema. Nema čvrste strukture i bit će ga teže pratiti.” Bila je u pravu. Kad se zabava razmahala držao se u njezinoj blizini koliko god je mogao. Gosti su iskoristili prisutnost benda i plesali ili su stajali okupljeni


u grupicama i ćaskali. Ljudi su neprestano ulazili i izlazili. Kako je znao na što treba usmjeriti pažnju, primijetio je nekoliko članova osoblja u blizini izlaza. Sve je bilo nekako neobično uzbudljivo. „Mislim da smo se izvukli.” Laurel im se pridružila. „Iznosimo tortu nakon sljedećeg glazbenog broja, a on još ništa nije pokušao. Od mete također nema ni traga. Mladenci ne djeluju zabrinuto.” „Ne mogu izgledati sretnije”, složila se Mac. Još devedeset minuta i na cilju smo.” „Idem provjeriti stol za desert”, rekla je Laurel i udaljila se. „Čekaj samo da vidiš to čudo”, povjerljivo mu je rekla Mac. „Torta. Nevjerojatna je.” „Cartere? Cartere!” Zgodna plavuša u crvenoj haljini probila se do njih, uhvatila ga za ruku i blistavo se nasmiješila. „Pomislila sam da bi to mogao biti ti. Kako si?” „Dobro. Ah...” „Steph. Stephanie Gorden. Corrinina prijateljica. Kako ljudi brzo zaboravljaju.” Nasmijala se i propela na prste kako bi ga poljubila u obraz. „Nisam znala da si i ti prijatelj Brenta i Naomi.” „Zapravo, ja sam...” „Brent je moj rođak. Divno vjenčanje. Ovo je mjesto prekrasno. Stvarno, pomisli, imati plesnu dvoranu u svojoj vlastitoj kući. Naravno, pretpostavljam daje Brownovi iznajmljuju za ove prigode kako bi je mogli održavati. Moram pronaći Grega — sjećaš se Grega, mog supruga, zar ne? Iznenadit će se kad te vidi. Koliko je prošlo? Bar godina dana. Nismo te vidjeli otkako ste ti i Corrine...” Prekinula se i suosjećajno ga pogledala. „Žao mi je što je tako ispalo. Djelovali ste kao stvoreni jedno za drugo.” „Hm. Ne. Ovo je Mackensie Elliot. Ona je fotografkinja na vjenčanju.” „Zdravo, kako ste? Vjerojatno ste iscrpljeni! Vidjela sam vas kako trčite okolo, snimate sve što se zbiva. Naomi vam je sigurno olakšala posao. Ona je tako lijepa mladenka.” „Sve je išlo... glatko.” ,,I ja sam snimila nekoliko stvarno dobrih fotografija. Ti digitalni fotoaparati praktično sve rade sami, zar ne?” „Ja praktično nisam ni potrebna. Morat ćete me ispričati. Moram ići i pretvarati se da radim.” Kad ju je Carter ponovno pronašao, stajala je uz plesni podij i snimala plesače. „Žao mi je. Ne vjerujem da te htjela namjerno uvrijediti, ali ona je glupača i


ne može si pomoći.” „Nema problema.” Zamijenila je aparate i pružila mu onaj s kojim je dosada radila. „Nova memorijska kartica. Sjećaš se kako se mijenja.”

„Da.” „Upravo ukrašavaju limuzinu. Želim napraviti nekoliko snimaka vani, prije nego što unesu tortu.” Krenula je prema vratima s Carterom za petama. „Znači, to je bilo prije godinu dana —prekid?” ,,Pr... Točno. Više-manje. Izlazili smo zajedno otprilike jednako toliko dugo, a živjeli smo zajedno oko osam mjeseci. Možda devet. Onda je zaključila da želi živjeti s nekim drugim. I to je napravila. ” Mac je zastala. „Povrijedila te.” „Ne toliko koliko je mogla, s obzirom na situaciju. Što znači da nismo bili stvoreni jedno za drugo. Daleko od toga.” „Ako si živio s njom, sigurno si bio zaljubljen u nju.” „Ne. Želio sam biti zaljubljen u nju. To nije isto, ni najmanje. Mackensie”, zaustio je kad su izišli van. „Sranje, prokletstvo, jebi ga!” „Molim?” „Poslovna partnerica. Uzbuna!” viknula je u slušalicu. ,,PP viđena južno od glavnog ulaza. PG je s njom. Dođi, Cartere, moramo ih zadržati vani dok ne stigne pojačanje.”

13. Nije točno znao što kani napraviti, a još manje je znao što ona kani. Ali kad je Mac presjekla preko snijegom prekrivene livade, Carter ju je instinktivno podignuo na ruke. „Što? Što?” „Na nogama imaš samo lagane cipele.” ,,I ti također! Spusti me! Spusti me dolje. Ne mogu ostaviti odlučan dojam ako me ti nosiš na rukama. Dolje, dolje, ili će proći pokraj nas.” Čim ju je spustio na zemlju odskočila je i potrčala. Nekako skokovito, pomislio je. Dugonoga gazela skače kroz snijeg. On nije bio graciozan, to je dobro znao. Ali bio je brz kad je to bilo potrebno. Pretekao ju je. Ukalkulirao je nezgrapno proklizavanje na stazi, zahvaljujući svojim novim i sada uništenim cipelama, kompenzirao pad odbijanjem od ograde


i uspio blokirati put gnjevnome kumu i njegovoj sadašnjoj dragani. „Žao mi je. Gospodin i gospođa Lester izričito su zahtijevali da se gospođici Poulsen ne dopusti pristup na svečanost.” „Ona je sa mnom, i mi ulazimo unutra.” Nije samo gnjevan, zaključio je Carter, nego i pripit. „Još jedanput, žao mi je, ali moramo poštovati želje mladenaca.” Mac ih je sustigla, malo uspuhana. „Rečeno vam je, izričito i nekoliko puta, da je vašoj prijateljici zabranjen pristup.” „Donny.” Roxanne je povukla Donnyja za rukav. „Rekao si da je sve u redu.” Donnyjevo lice užarilo se od mješavine bijesa i nelagode. „U redu je zato što sam ja tako rekao. Ovo je vjenčanje moga brata i mogu dovesti koga god želim dovesti. Meg je uvrijeđena i baš mi je žao. Ali ona ne određuje moj život. Uklonite mi se s puta.” Zabadao je prst u Cartera. „Vi ste samo najamna radna snaga.” „Ona ne ide unutra”, odgovorila mu je Mac. Previše posjeta baru, procijenila je, i sada njegov ego, ponos i ozlojeđenost zajednički plivaju u jezeru alkohola. Gdje je, dovraga, pojačanje? ,,I sam si rekao, ovo je vjenčanje tvog brata. Ako ti je ona važnija od toga, onda se možeš okrenuti i otići zajedno s njom. Ovo je privatni posjed i ona trenutačno nije dobrodošla.” „Donny.” Roxanne ga je ponovno cimnula za rukav. „Nema smisla...” „Rekao sam, ti si sa mnom”, procijedio je i nanovo se obrušio na Mackensie. „Što dovraga misliš, tko si ti? Nemaš mi ti što govoriti o mome bratu. A sad mi se miči s puta. Gubi se!” S bijesnim žarom u očima stavio je ruku na Macino rame i odgurnuo je. Carter se u istom trenutku postavio između njih. „Makni se od nje. Pijan si, i očito glup, pa ću to uzeti u obzir. Moraš se ohladiti i smiriti jer ovo stvarno ne želiš raditi.” ,,U pravu si. Ali želim napraviti ovo.” Zamahnuo je i udario Cartera šakom u lice. Carterova glava poletjela je unatrag, ali nije odstupio. Roxanne je zacviljela. Mac je opsovala. Krenula je naprijed, ali ju je Carter odgurnuo iza sebe. „Ona neće ući unutra. Ti se ne vraćaš unutra. U svemu ovome samo si dokazao svoju nezrelost i nevjerojatnu sebičnost. Doveo si gospođicu Poulsen u neugodan položaj i to je sramotno i uvredljivo. Ali nećeš dobiti priliku da osramotiš svoga brata i njegovu ženu. Sada možeš otići svojom voljom ili ću ti ja


pomoći u tome.” Zašto mu ne bismo svi pomogli u tome?” rekao je Del postavivši mu se sjedne strane, a Jack s druge. „Mislim da to neće biti potrebno.” Parker im je odrješito prišla i progurala se naprijed. Stala je, ledena kraljica u Armaniju, i zurila u kuma. „Je li tako, Donny?” „Imamo mi važnijeg posla. Dođi, Roxie. Ovo je mjesto tako i tako prava rupa.” Ja ću se pobrinuti da napuste imanje.” Del je s gađenjem tresao glavom. „Vi se vratite unutra. Kako je tvoje lice, Cartere?” „Već se i prije susrelo sa šakom.” Razgibavao je čeljust testirajući ozljedu. „Iako svaki put jednako boli.” „Oblog s ledom.” Parker je hladnim pogledom pratila odlazak nepoželjnih gostiju. „Emma.” „Dođi sa mnom, Cartere.” „Dobro sam. Stvarno.” „Oblog s ledom.” Parkerin ton nije ostavljao prostor za raspravu. „Javit ću da je zrak čist i vraćamo se. Nikomu ni riječi o ovome.” „Jeste li vidjeli što je on napravio?” promrmljala je Mac. „On, što?” upitao je Del. „Carter. Jednostavno je... Svaki put kad pomislim da ga poznajem, on promijeni ploču. Zbunjuje me.” Ovdje imamo još nekoga s ljubavnom groznicom, pomislio je Del dok je Mac žurila stazom prema kući. Prošlo je više od dva sata prije nego što je Mac završila posao i pronašla Cartera u Laurelinoj kuhinji. Sjedio je sam za pultom i čitao. Podignuo je pogled kad je ušla i skinuo naočale. „Sve čisto?” „Više-manje. Žao mi je što se toliko odužilo. Trebao si već otići kući. Prošla je ponoć. Trebala sam ti javiti. Oh, tvoje lice.” Trgnula se kad je ugledala masnicu na bradi. „Nije tako strašno. Ali bilo je pametnije ostati ovdje kako ne bih morao objašnjavati kako sam ovo zaradio.” Oprezno je dotaknuo masnicu. „Ja sam strašno loš lažljivac i ovo je bilo jednostavnije. Osim toga, kao što je bilo obećano, dobio sam komad torte.” Sjela je na visoku stolicu pokraj njega. „Što čitaš?”


„Oh, Parker je imala jedan roman Johna Irvinga koji još nisam pročitao. Brinuli su se o meni, zabavljali me i nahranili. Tvoje su se partnerice pobrinule za to. A Jack i Del navratili su nekoliko puta i pravili mi društvo. Sve je u redu.” „Nisi čak ni trepnuo.” „Molim?” „Kad te taj glupi pokvarenjak udario. Nisi se pomaknuo.” „Bio je pijan i nije tu bilo stvarne prijetnje. Ali nije trebao staviti ruku na tebe.” „Nisi čak ni podignuo glas. Presjekao si ga — vidjela sam mu to na licu, još prije nego što je stiglo pojačanje. A nisi ga ni dotaknuo niti si podignuo glas.” „Učiteljski trening. Plus bogato i raznoliko iskustvo s nasilnicima. Jesu li mladenci otišli?” „Jesu. I ne znaju što se dogodilo. Saznat će, pretpostavljam, ali imali su svoj dan — i to je bila svrha svega ovoga. A ti si velikim dijelom zaslužan za to.” „Pa, u svakom slučaju, bio je to novi doživljaj. A stajalo me samo bolnih čeljusti i para cipela.” ,,I još uvijek si ovdje.” „Čekao sam tebe.” Zurila je u njega, a onda se jednostavno predala pozivu svog srca. „Bit će najbolje da pođeš sa mnom, Cartere.” Nasmiješio se. ,,I ja mislim da je to najbolje rješenje.” Pogreške se događaju, točno? Opravdavala se sama sebi dok je otvarala vrata ateljea. Ako je ovo pogreška, popravit će je. Poslije. Kad bude mogla jasnije razmišljati. Ali u ovom trenutku, ponoć je već prošla, a pokraj nje je Carter u svom svečanom odijelu i uništenim cipelama. „Ja nisam tako uredna kao ti.” „Uredno je tako dosadna riječ, zar ne?” lagano se nasmiješio. „Odmah pomisliš na prabaku Margaret i njezine vunene navlake za čajnik.” „Ja nemam prabaku Margaret.” „Kad bi je imala, ona bi vjerojatno bila od one uredne vrste s navlakama za čajnik. Menije draža riječ organizirano.” Mac je odbacila kaput na naslonjač. Za razliku od Cartera, ona nije imala garderobni ormar. „Ja sam organizirana kad je riječ: o poslu, mome radu.” „To sam vidio danas. Činilo se da točno znaš što ćeš napraviti, gdje trebaš biti, što trebaš tražiti, čak i prije nego što se pojavi.” Prebacio je kaput preko


njezina. „To je kreativni instinkt vjenčan s organizacijom.” „I ja se objema tim stvarima koristim u svome radu. Izvan toga, ja sam jedna beznadno neuredna žena.” „Svaka je žena neuredna, Mackensie. Neki ljudi samo gurnu nered u ormar ili u ladicu - bar kad im dolazi društvo — ali nered je i dalje tamo.” ,,A neki ljudi imaju više ormara i ladica od drugih. Ali kako je ovo bio dug i naporan dan, maknimo se s ruba filozofske litice i recimo samo da moja spavaća soba trenutačno nije u svome najboljem izdanju.” „Očekuješ ocjenu?” „Sve dok imam popust kod profesora. Pođite sa mnom, doktore Maguire.” „Ovo je nekada bio paviljon na jezeru”, rekao je dok ju je slijedio. „Brownovi su bili jako društveni i preuredili su ga u neku vrstu rezervne kuće za goste. Onda, kad smo otvorile agenciju, ponovno smo je preuredile u atelje. Ali ovdje je gore moj privatni prostor.” Nepregrađena spavaonica s malim prostorom za sjedenje protezala se preko cijele površine kata. Pomislio je kako bi tu mogao čitati, drijemati, gledati televiziju. Boje su dominirale prostorom. Blijeda, prigušena zlatna boja zidova služila je kao pozadina jakim plavim, crvenim, zelenim tonovima. Kao kutija s nakitom, pomislio je, s mnoštvom nabacanih ogrlica, prepletenih i svjetlucavih. Odjeća je prekrivala naslone stolica; džemperi živih boja, mekane suknje. Prekrivači i jastuci zapleteni na krevetu. Bogato ornamentirano ogledalo obješeno iznad komode, a na njoj ispremiješani razni komadići njezine ličnosti. Naušnice, časopisi, bočice s parfemima, posudice sa šminkom. Uvećane fotografije, portreti njoj dragih osoba. U namještenim pozama ili spontane, zamišljene i vesele. S njima, raštrkanima po zidovima, ovdje nikada neće biti sama. „Ovdje ima toliko tebe.” „Svakih nekoliko tjedana pokušavam nešto od toga izbaciti van.” „Ne, htio sam reći, odražava tebe. Prizemlje odražava tvoju profesionalnu stranu, a ovo privatnu.” „Što nas u krugu vraća na ono što sam rekla o neurednosti.” Otvorila je ladicu i gurnula unutra jedan odbačeni džemper. ,,S mnoštvom ladica.” „Ovdje je toliko mnogo boja i energije.” Tako ju je on i doživljavao. Vrtlog boje i energije. „Kako spavaš?” ,,S ugašenim svjetlima.” Prišla mu je i dotaknula otečenu čeljust. „Još uvijek boli?” „Zapravo... da.” Sada, sam s njom u njezinoj kutiji za nakit, napravio je ono što je cijeli dan želio.


Poljubio ju je. „Ovdje si”, promrmljao je kad im je poljubac zagrijao usne. „Točno ovdje.” Naslonila se na njega i dopustila si mali uzdah odmarajući glavu na njegovu ramenu. Da, mislit će poslije. Kad je više neće držati u zagrljaju, kad joj um neće biti zamućen od umora i čežnje. „Spremit ćemo te u krevet.” Poljubio ju je u tjeme. „Gdje ti je pidžama?” „Trebala joj je minuta da procesira pitanje, onda se nagnula natrag i zagledala u njega. „Moja pidžama?” „Umorna si.” Prešao joj je prstom preko obraza. „Vidi kako si blijeda.” „Aha, ja i moj crveni ten. Cartere, zbunjena sam. Mislila sam da ćeš prenoćiti ovdje.” „Hoću. Bila si na nogama cijeli dan, a veći dio vremena si provela u bitkama. Umorna si.” Otkopčao joj je sako na praktičan način koji ju je podsjetio na onaj dan kad joj je zakopčao kaput. ,,U čemu spavaš? Ili možda ne?” Oči su mu se vratile na njezine. „Mislim, spavaš li bez ičega na sebi? „Ja...” zatresla je glavom, ali nijedna misao unutra nije sjela na svoje mjesto. „Ne želiš u krevet sa mnom?” „Ja idem u krevet s tobom. Spavat ću s tobom jer ti je san potreban.” „Ali...” Poljubio ju je, mekano i polako. „Mogu čekati. A sad, pidžama?” Nadam se da ćeš reći da jer se inače jedno od nas neće dobro naspavati.” „Ti si neobičan čovjek. Zbunjuješ me.” Okrenula se, otvorila jednu ladicu i izvadila hlače od flanela i izblijedjelu majicu. Ovo ja nazivam pidžamom.” „Dobro.” „Nemam u zalihi ništa što bi tebi pristajalo.” „Ja zapravo ne nosim ništa... Oh. Ha.” Promijenit će mišljenje kad se zavuku u krevet, razmišljala je dok se presvlačila. Ali dobio je bodove za dobre nakane. Da, umorna je, noge je peku i mozak joj je trom, ali to ne znači da ne može izvući još malo energije za seks. Napose za stvarno dobar seks. Kad se zavukao u krevet, privinula se uz njega prelazeći mu rukom po prsima i podignula usne da ga poljubi. Uzbudit će ga, zavesti, a onda...” „Jesam li ti pričao o predavanju koje pripremam, o metodologiji i teorijskoj analizi romana s naglaskom na motivu obiteljskog doma.” „Ah... uh-hm.”


Nasmiješio se u mraku i nježno, ritmično joj masirao leđa. „To je za završni razred moje napredne grupe.” Počeo je objašnjavati svoj pristup tihim, jednoličnim glasom. A objašnjavao je najdosadnije što je mogao. Procijenio je da će mu trebati najviše pet minuta da je uspava. Zaspala je za dvije. Zadovoljan, oslonio je obraz na njezino tjeme, sklopio oči i otplutao u san za njom. Probudilo ju je zimsko sunce koje ju je škakljalo po licu. Negdje tijekom noći okrenuli su se i sada mu je ležala u zagrljaju s leđima okrenutima prema njemu. Ugodno, pomislila je, a osjećala se odmoreno i opušteno. Želio je da zaspi, i zaspala je. Nije li smiješno kako uspijeva istjerati svoje bez inzistiranja, bez nasrtanja? Lukavo. Pa, nije jedini. Ruka mu je bila obavijena oko njezina struka. Uzela ju je i pritisnula na svoje dojke. Dodirni me. Stisnula se uz njega i provukla nogu između njegovih. Osjeti me.

Nasmiješila se kad mu se ruka pomaknula i obuhvatila dojku. A usne su se spojile na njezinu vratu. Osjeti me. Okrenula se i sada su ležali licem u lice. Zagledala mu se u oči. Nježne i plave. „Osjećam se... osvježeno”, promrmljala je. Ne skidajući pogled, kliznula mu je rukom niz prsa, preko trbuha dok ga nije pronašla. „Hej, dobro jutro i tebi.” „Često se zna dogoditi da se neki dijelovi mog tijela probude prije drugih.” „Je li?” Pomaknula se, okrenula ga na leđa i zajahala ga. „Mislim da ću iskoristiti tu okolnost.” „Ako moraš.” Milovao ju je lijenim jutarnjim pokretima prelazeći preko torza i bokova. „Lijepa si i kad se probudiš.” „Kosa mi je zaležana i raščupana, ali onaj tvoj dio koji se ranije probudio to ne primjećuje.” Prekrižila je ruke, povukla majicu preko glave i odbacila je. „Taj dio čak ne zna imam li uopće kosu.” „Tvoja je kosa kao sunce u plamenu.” „Spretan si, Cartere. Imaš načina.” Nagnula se naprijed i uhvatila mu donju usnicu zubima. ,,A sada ćemo ići na moj način.” „Dobro.” Sjeo je kad se ona nagnula natrag. „Ali hoće li ti smetati ako...” I zatvorio je usta na njezinim prsima.


„Ne.” Trbuh joj se trznuo u odgovor na to. „Ne smeta mi ni najmanje. Dobar si u tome.” „Sve što je vrijedno raditi treba raditi dobro.” Mekana, čvrsta, topla, glatka. Bila je sve to. Mogao se gostiti na njoj, prekinuti gozbu, uživati u iskušenju, kušati, vraćati se natrag. Privukla ga je bliže potičući ga da uzme još dok ga je žarila njihanjem bokova. Nagnula se u luku prema njemu, pa od njega i izmigoljila iz flanelskih hlača. Odgurnula ih je, podignula se, vitka i blijeda, prošarana tankim prugama svjetla koje su se probijale kroz zamračene prozore. Uzela ga je u sebe, obuhvatila. Izvinula se, zapletena u vlastitoj mreži užitka i kretala se u ritmu udaraca srca, u ritmu udaraca svoje krvi. Polagano, gusto i duboko, dodir svile o svilu, svile o baršun. U jutarnjoj tišini čuli su se samo uzdasi, drhtaj daha, šapat imena. A onda se ritam ubrzao s užitkom koji je rastao prema boli. Gledala ga je kako on gleda nju, gledala kako mu ispunjava oči dok se čežnja širila, nadimala. Krv je sada bubnjala — uporno, neodgodivo goruće, sve brže. Vrtjela se, vrtjela ih je oboje sve dok potreba nije prekrila sve, ispunila sve, razderala se i smrvila. Kad je omlohavila, povukao ju je dolje, privio u zagrljaj i čvrsto držao kao što ju je držao sinoć. Plutam, pomislila je, ovo je kao plutanje niz dugu, mirnu rijeku u toploj i bistroj vodi. A čak i da potonem, on je tu, i drži me. Zašto ne bi uživala u tome bez podizanja prepreka, traženja problema, razmišljanja o pogreškama, o sutrašnjem danu? Zašto dopustiti da svi ti možda, ako i vjerojatno, pokvare nešto tako divno? „Voljela bih ostati ovdje”, tiho je rekla. „Upravo ovako. Cijeli dan.” „Dobro.” Nasmiješila se. Prepuštaš li se ikada ljenčarenju? „Kad sam s tobom, to nije ljenčarenje. Mogli bismo to smatrati eksperimentom. Koliko dugo možemo ostati u krevetu, bez hrane i pića ili vanjskih aktivnosti. Koliko puta možemo voditi ljubav u nedjelju?” „Rado bih to saznala, ali moram raditi. Danas imamo još jedno vjenčanje.” „Kada?” „Mmm, u tri sata, što znači da moram biti tamo u jedan. I moram učitati jučerašnje slike.” „Znači, moram ti se maknuti s puta.” „Ne, razmišljala sam o tuširanju i kavi za dvoje. Mogla bih čak napraviti kajganu umjesto da ti ponudim svoje uobičajene napolitanke i rolade.”


„Volim rolade.” „Kladim se da ti pripremaš doručak za odrasle.” „Primarno se oslanjam na Toaster Strudels5.” Podignula je glavu. „I to je dobro. Ako priskrbim toplu vodu, kavu, kajganu i Pop-Tarts sa strane, bi li razmislio o tome da mi se pridružiš i na današnjem vjenčanju?” „Mogao bih, ako u paketu dobijem još četkicu za zube i žilet. Pretpostavljam da nemaš rezervnih cipela.” „Imam mnogo cipela, ali vjerojatno govoriš o muškim cipelama.” „Te su mi najdraže. U visokim petama dobijem grčeve.” „Pametnjaković. Zapravo, mogli bismo nešto iskombinirati. Parker ima zalihu svečane odjeće u spremištu. Standardna crna odijela za gospodu, haljine i crne salonke za dame.” „To je... efikasno.” „To je kompulzivno, ali nekoliko puta nam je dobro došlo. Koji broj?” „Četrdeset sedam.” Sada joj je glava poskočila na jastuku. „Četrdeset sedam?” „Bojim se da je tako.” ,,U to bi stao nosač aviona.” Odgurnula je pokrivač i zagledala se u dugačka stopala. „To su krstarice.” „Zato se tako često spotičem preko njih. Parker je možda kompulzivna, ali ne vjerujem da u spremištu ima i taj broj cipela.” „Ne, čak ni Parker.” Žao mi je, možeš dobiti samo četkicu za zube i žilet.” „Prodano.” „Počet ćemo s tuširanjem. Trebamo biti topli i mokri i klizavi na sve moguće načine.” Iskosa je pogledala dolje i nakesila se. „Hej, gle tko se opet probudio.” Smijući se, otkotrljala se s kreveta i otrčala u kupaonicu. Do trenutka kad se Mac umotala u ručnik zaključila je da je Carter podjednako kreativan vertikalno kao što je bio kreativan i horizontalno. Savršeno opuštena, iskopala je iz ormarića rezervnu četkicu za zube, brijač za jednokratnu upotrebu i putno pakovanje kreme za brijanje. „Evo, sve po narudžbi.” Okrenula se kad je zveknuo laktom o metalni okvir dok je izlazio iz kabine za tuširanje. „Imam jedno pitanje. Kako to da jedino u seksu nisi nespretan?” 5

Toaster Strudels - vrsta smrznutog tijesta za doručak koje se zagrije u tosteru i premaze kremom priloženom u pakovanju.


„Valjda sam tada oprezniji.” Namrštio se i protrljao lakat. „Osim toga, tvoj ručnik mi je odvukao pažnju.” „Budući da se spremaš na visokorizičan posao zvan brijanje koji zahtijeva punu koncentraciju, ja idem dolje pripremiti doručak. Tako ti neću odvlačiti pažnju i možda ne razrežeš cijelo lice u rezance.” Potapšala ga je po obrazu i dobacila mu je ručnik. „Uzmi ga, kad ti već toliko komplicira život.” Skinula je kućni ogrtač s vješalice na vratima i zavodnički ljuljajući kukovima izišla iz kupaonice. Kad je otišla, Carter je uzeo brijač i sumnjičavo se zagledao u gadnu ljubičastu masnicu na bradi. „Dobro, da vidimo možemo li to izvesti bez dodatnog puštanja krvi.” Mac je pjevušila u prizemlju i pripremala kavu. Zapravo, danas joj kava i nije potrebna za razbuđivanje. Carter se pobrinuo za to. Da, i pobrinuo se za mnogo toga. Bio je brižan i nježan i obziran. I pokraj njega se osjećala potpuno zaštićenom i voljenom. Kada se zadnji put tako osjećala uz nekog muškarca? Da vidimo... Apsolutno nikada. A uza sve to? Bila je sretna. Otvorila je hladnjak i izbrojila četiri jaja. To će morati biti dovoljno. Izvadila je zdjelu, metlicu za miješanje, tavu. Željela mu je pripremiti doručak, pravi doručak. Željela je pripremiti obrok za njega. Brižno, kao što je i on bio brižan prema njoj. To mora biti... Misli su joj se razbježale kad je netko pokucao na vrata. „Em? Ako si došla moljakati kavu, bolje ti je da imaš sa sobom onu šalicu koju si zadnji put uzela.” Okrenula se očekujući vidjeti prijateljicu, ali umjesto nje ugledala je svoju majku. „Mama.” Lice joj je odrvenjelo. „Što radiš ovdje?” „Navratila sam u posjet svojoj kćeri.” S blistavim osmijehom Linda je raširila ruke, žurno prešla kuhinju i uhvatila Mac u čvrst zagrljaj.”Oh, tako si mršava! Trebala si ti biti manekenka, a ne ona koja ih fotografira. Kava, divno. Imaš li nemasno mlijeko?” „Nemam. Oprosti, mama, ali sad nije dobar trenutak.” „Oh zašto me želiš povrijediti?” Napučene usnice bile su i dražesne i efikasne - i Linda je to znala. Dječji plave oči zrcalile su povrijeđenost, meke, ružičaste usne projicirale su bespomoćnost i tek neznatno podrhtavale. „Ne želim. Samo... danas imamo zakazano vjenčanje i...”


„Vi uvijek imate nešto zakazano.” Linda je odmahnula rukom. „Možeš odvojiti pet minuta za svoju majku.” Prebacila je kaput preko stolice i osvrnula se po prostoriji. „Došla sam čak ovamo kako bih ti zahvalila za odmor na Floridi. I kako bih se ispričala.” Plave oči blistale su od emocija i neisplakanih suza. „Nisam trebala biti onako ćudljiva nakon što si ti bila tako dobra prema meni. Žao mije.” I to je stvarno mislila. Bar u ovom trenutku. Ne želeći prihvatiti osjećaje koji su, znala je to, kratkotrajni, Mac se okrenula i izvadila šalicu iz ormarića. Daj joj kavu, otrpi pet minuta i riješi je se. „Lijepa haljina. Dotjerala si se za usputni posjet.” „Oh, ovo?” Linda se zavrtjela oko sebe u uskom crvenom kostimu koji je pokazivao sve njezine obline i gorio uz vodopad plave kose. „Sjajno, zar ne?" Zabacila je glavu i nasmijala se, a na kraju se i Mac morala osmjehnuti. „Da. Napose na tebi.” „Što misliš, biseri pristaju uz to, je li? Nije previše starinski?” „Na tebi ništa ne može izgledati starinski.” Mac joj je pružila duboku šalicu. „Oh, zar nemaš pristojnu šalicu s tanjurićem?” „Ne. Kuda vodiš taj kostim?” „Idem na ručak u grad, kod Elma. S Arijem.” ,,S kim?” „Ari. Upoznala sam ga u odmaralištu. Pričala sam ti o njemu. On živi u centru. Ima posjed s maslinicima i vinogradima i — zapravo nisam sigurna što još, ali nije ni važno. Njegov sin sada vodi većinu posla. On je udovac.” „Ah.” „On bi mogao biti onaj pravi.” Zaboravivši na kavu, Linda je pritisnula ruku na srce. „Oh, Mac, toliko smo slični duhovno i emotivno, trenutačno smo se prepoznali. Sudbina me odvela u to odmaralište u isto vrijeme kad je i on bio tamo.” Moje tri tisuće odvele su te u to odmaralište, pomislila je Mac. „Vrlo je zgodan, na gospodski način. Putuje svuda po svijetu. Ima još jednu kuću na Krfu, stan u Londonu i ljetnikovac u Hamptonsu. Kad sam se vratila, jedva sam stigla do ulaznih vrata, a on je već nazvao i pozvao me na ručak.” „Dobro se provedi. Trebala bi krenuti, do grada treba dosta voziti.” „Uistinu, a moj je automobil jučer počeo stvarati neke čudne zvukove. Morat ću posuditi


tvoj.” „Ne mogu ti posuditi svoj automobil. Treba mi.” „Pa, za to vrijeme možeš voziti moj.” S čudnim zvukovima, pomislila je. „Tvoj dvosjed kabriolet ne odgovara mi za posao. Sutra imam sastanak s klijentima, vanjsko snimanje, što znači gomilu opreme. Potreban mije moj automobil.” „Vratit ću ti ga večeras. Bože, Mackensie.” „To si rekla i posljednji put, ali ni tebe ni automobil nisam vidjela tri dana.” „To je bio spontani dugi vikend. Tvoj je problem što nikada ne radiš ništa spontano. Sve mora biti isplanirano i programirano. Želiš li da sletim negdje s ceste? Da se ubijem? Sudarim s nekim? Zar uvijek moraš misliti samo na sebe?” „Ispričavam se”, Carter je stajao u podnožju stuba. „Žao mi je što vas prekidam. Dobar dan, vi ste, sigurno, Mackensieina majka.”

14.

Nisu mogle izgledati različitije. Sitna plavuša istaknutih oblina u dizajnerskom kostimu i crvenokosa djevojka tanka kao vrba u šarenoj kućnoj haljini. Ipak, obje su se ukočile i pogledale ga s mješavinom užasa i nelagode. A onda se i ta veza razbila kad se u Mackensieinim očima pojavila tjeskoba, a u Lindinima prepredena proračunatost.„Vidi, vidi, Mackensie nije spomenula da ima društvo. I još k tomu tako naočito društvo. Mackensie, gdje su tvoje lijepe manire? Pomislio bi čovjek da si odrasla u štali. Ja sam Linda Barrington, Mackensieina majka.” Ostala je stajati na mjestu, ali je ispružila ruku. „Carter Maguire.” Prišao je i htio se rukovati, ali ona ga je uhvatila u sendvič s obje ruke i nije popuštala. „Dobro jutro, Cartere. Gdje vas je Mac uspjela pronaći?”


„Volim misliti da sam ja pronašao nju.” „Zar nije šarmantan?” Lagano se nasmijala i zabacila kosu. Vi ste iz Greenwicha, Cartere? „Da, moja obitelj živi ovdje.” „Maguire, Maguire, pitam se poznajem li ih. Mackensie, za Boga miloga, ponudi čovjeku kavu. Sjednite ovdje, Cartere.” Potapšala je sjedalo do sebe pozivajući ga. ,,I ispričajte mi sve o sebi.” „Rado, ali nemamo vremena. Moramo se spremiti za snimanje.” ,,Oh, i vi ste fotograf?” „Ne, samo pomažem.” Koketno ga je odmjerila od glave-do pete. „Pa, svakako djelujete kao da možete pomoći. Možete mi bar praviti društvo dok se Mac bude presvlačila. Mac, pođi gore i sredi se malo. Izgledaš kao klošarica.” ,,Ja sam baš mislio kako lijepo izgledaš.” Carter se okrenuo prema Mackensie. „Kao nedjeljno jutro.” Linda se nasmijala. „Rekla sam da ste šarmer. Uvijek ih mogu prepoznati. Mackenzie, pazi se, netko bi ga mogao ukrasti. A sad, Cartere, sjednite do mene i ispričajte mi sve o sebi. Inzistiram.” „Uzmi automobil.” Mac je dohvatila ključeve iz košare na pultu. „Uzmi auto i nestani.” „Ali, stvarno, Mackensie, ne moraš biti tako gruba. Nema razloga za to”, rekla je uvrijeđeno, ali je zadržala ključeve. „Htjela si auto, dobila si ga. Ponuda vrijedi još trideset sekundi.” Uzdignute brade Linda je pokupila svoj kaput. „Ispričavam se zbog ponašanja moje kćeri, Cartere.” „Nije potrebno. To uopće nije potrebno.” „Nadaj se da je ovaj čovjek stvarno tolerantan, ili ćeš završiti sama. Ponovno.” S posljednjim pogledom na kćer, Linda je odjedrila iz kuće.” „Pa, to je bilo okrepljujuće. Nisi joj trebala dati ključeve”, rekao je i krenuo prema Mackensie. Mac je podignula ruku i zaustavila ga. „Nemoj. Molim te, nemoj. Žao mi je što si bio uvučen u ovo, ali molim te, nemoj." „Molim, nemoj što?” „Bilo što.” Podignula je ruku još više i zakoračila unatrag. „Ne znam što sam mislila. Govorila sam si da je to pogreška. Znala sam da to treba prekinuti prije nego što se sve zakomplicira. Ali bila sam zatečena. To je moja krivnja.”


„Pretpostavljam da više ne govoriš o svojoj majci.” „Žao mi je. Žao mi je, Cartere. Ovo? Ovo između mene i tebe ne vodi nikamo. Ja ne mogu ići tamo kamo ti želiš ići. Nije riječ o tebi, to sam...” „Nemoj.” Presjekao ju je. „Nemoj upadati u klišej. Bolja si od toga. Mi smo bolji od toga.” „To jesam ja.” Glas joj je počeo pucati pa je progovorila oštrije. „Ja nisam opremljena za to. Ja nisam djevojka za dugoročne veze. Ja sam od onih koji se uspaniče i pobjegnu iz tvog kreveta zato što im je postalo previše ugodno. „Ah. Sad mi je jasnije.” „To sam ja. Razumiješ? Ja nisam osoba koju tražiš.” „Možeš mi govoriti što ti želiš, Mackensie, ali ne možeš mi govoriti što ja želim.” „Naravno da mogu. Ti si... zaluđen i vjeruješ kako mi imamo budućnost. Želiš to. Ti si tradicionalan do kostiju, Cartere, i neće proći dugo, a ti ćeš poželjeti čvrstu vezu, brak, obitelj, kuću i tronogu mačku. Tako su ti sklopljene žice, a kažem ti, te su žice kod mene navijene u suprotnom smjeru.” Bacila je u sudoper neupotrijebljenu miješalicu za kajganu. „Ti me čak i ne poznaješ. Ovo je bio flert, seksualna privlačnost, jeka nečega iz prošlosti. Fascinacija iz mladosti koja te privukla, a meni je laskala. Ali, to je otišlo predaleko, prebrzo. Požurili smo, ali ova cesta ne vodi nikamo. Puna je rupa i prepreka. Bože, čak se još nismo ni posvadili i kako onda možemo misliti...” „To je točno”, prekinuo ju je. Ali upravo se spremamo posvaditi. Nisam siguran koga u ovom trenutku više podcjenjuješ, sebe ili mene. Želim li čvrstu vezu, brak, obitelj, kuću i prokletu mačku - koju već imam, hvala. Da, želim, jednoga dana. To ne znači da sam idiot.” „Nisam rekla...” „Rupe i prepreke? Dobrodošla u svijet. Svaka cesta ih ima. Ovdje su i treba broditi po njima, izbjegavati ih, voziti preko njih ili kroz njih na drugu stranu. Tvoj je problem što uporno voziš ravno u rupu koja se zove tvoja majka i dopuštaš da ti to uništi svako putovanje. Ne treba nju kriviti za tvoje loše navigacijske vještine. Ti si kriva.” „Ja jako dobro znam... Čekaj malo. Loše navigacijske vještine?” Prva naznaka bijesa obojila joj je obraze. „Ja znam kamo idem i kako ću tamo stići. Samo sam skrenula na obilaznicu. Prestani govoriti u metaforama.” Podignuo je obrvu. ’’Mislim da si samo skrenula na prvi sporedni put i pobjegla. Obilaznica, ma hajde. Među nama postoji nešto, Mac. nešto vrijedno. Nismo to


predvidjeli ni očekivali, ali tu je i stvarno je.” „Osjećam nešto za tebe, naravno. Očito. I zato ti govorim da moramo zastati. Moramo provjeriti o čemu je zapravo riječ.” „Zašto dopuštaš da ti ona određuje život?” „Što? Ne, to nije istina.” „Ona je sebična, samoživa žena koja te emocionalno ogolila zato što joj ti to dopuštaš. Predala si se, daješ joj ono što traži radije nego da joj se suprotstaviš.” „To je besmisleno i nepošteno!” Bijes u njezinu glasu bio je u potpunoj suprotnosti s njegovim mirnim, staloženim tonom i osjetila se glupavo. „Posudila sam joj prokleti automobil da je maknem odavde. A to nema nikakve veze s nama.” „Onda bi trebala provjeriti i tu očito nezdravu vezu.” „To je moja stvar.” „Točno.” Duboko je udahnula, pa još jedanput. „Ne želim se svađati s tobom. Sada se ne mogu svađati s tobom čak i kad bih to željela. Moram se spremiti za posao i... Bože.” „Razumio sam. Maknut ću ti se s puta.” „Cartere.” Provukla je ruku kroz kosu dok je on uzimao svoj kaput. „Ne želim te povrijediti. Nemoj misliti kako mi ti, i sve ovo, ne značiš ništa.” „To je mnogo ne želim na jednome mjestu, Mackensie. Promatrao ju je dok je navlačio kaput. „Mogla bi baciti novčić i promisliti što stvarno želiš.” Prišao je vratima pa zastao s kvakom u ruci. „I jedan ispravak. Nisam zaluđen tobom. Zaljubljen sam u tebe. To je nešto s čim ćemo oboje morati izići na kraj.” Okrenuo se i tiho zatvorio vrata za sobom. Mora se sabrati. Što god se događa u njezinu srcu, u utrobi, ne smije biti u njoj tijekom svečanosti. Izreži to jer ovaj dan nije o tebi kao što jučer nije bilo o onom idiotu od kuma. „Kaniš li mi reći o čemu je riječ?” upitala ju je Emma dok su obilazile plesnu dvoranu. „Ne, to ne pripada ovamo.” „Vidjela sam automobil tvoje majke ispred ateljea. Nisam vidjela tvoj.” „Ne sada, Em.” „Svadba je pri kraju. Razgovarat ćemo kad se ljudi raziđu."


„Ne želim razgovarati. Nemam vremena za kolače i istraživanje duše. Radim.” „Mo’š mislit’, promrmljala je Emma i potražila Parker. „Nešto nije u redu s Mac.” „Da, znam.” Parker je stajala pokraj velikog stola u predvorju i nadzirala prenošenje darova u limuzinu. „Pozabavit ćemo se time poslije.” „Pokušat će umaknuti.” Emma se, kao i Parker, srdačno smiješila i pozdravljala goste. „Zabrinuta sam jer nije ljutita. Obično je problemi s majkom razbjesne. Možda malo potone, ali uvijek je bijesna.” „Ne možemo ništa dok ovo ne prođe. Upravo počinje zadnji ples”, izračunala je Parker pogledavši na sat. „Htjet će napraviti nekoliko snimaka mladenaca na odlasku. Ako je ozbiljno potištena, krenut će ravno kući. Zato moramo pokriti teren i spriječiti je.” U nekim drugim okolnostima, Mac bi primijetila varku. Ali osjetila je takvo olakšanje što je posao konačno gotov da je blokirala sve druge misli. Spustila je aparat kad se limuzina počela udaljavati od kuće. „Kratak sastanak nakon što obiđemo kuću”, najavila je Parker. „Slušaj, ja ću biti dolje u studiju. Kopirat ću vaše bilješke.” „Neće dugo trajati. Moramo provjeriti je li sve spremno za sutrašnju prezentaciju. Laku noć. Vozite oprezno.” Parker se nasmiješila grupi gostiju na odlasku. „Mislim da su to zadnji. Pročešljajmo kuću. Ti preuzmi drugi kat, može?” Mac je nezadovoljno trupkala po stubama. Želi ići kući, prokletstvo. Želi biti sama. Želi raditi. I želi raditi sve dok joj se ne zamagli pred očima. A nakon toga želi leći u krevet i prespavati svoj jad. Ali ne, prvo sve mora biti na svom mjestu. Parkerin zakon. Čistačice su već počistile odaje mladenaca, ali ipak je zavirila u kupaonicu, za svaki slučaj. Jedanput su pronašli nekog gosta kako spava u kadi, ujutro nakon svadbe. Kad je završila s provjerom, poželjela je šmugnuti kroz bočna vrata i izbjeći sastanak. Ali to bi samo razljutilo ostale. Nije željela još jedan sukob, još jednu emocionalnu scenu. Zato će biti dobra djevojka, odradit će grupnu rekapitulaciju današnjeg posla i stratešku razradu sutrašnje prezentacije. Možda je i bolje tako. Manje vremena za razmišljanje. Razmišljanje je sasvim na dnu popisa stvari koje želi raditi. Nije se iznenadila kad je vidjela čaj i koktel sendviče. Sastanci Zavjeta


tradicionalno su uključivali neku zakusku i piće za osvježenje. „Lijepa svadba”, rekla je Laurel razgovornim tonom. „Nitko se nije potukao, nije bilo razbijenih boca, a koliko nam je poznato, u pomoćnim prostorijama nije bilo neprikladnih aktivnosti ni seksa.” „Nedjeljna vjenčanja obično su krotkija i mirnija.” Emma je izula cipele i protegnula se. „Zaboravljaš na vjenčanje Greenburg-Fogelmann.” „O da. Tu smo imali sve navedeno, i više od toga.” Mac nije mogla sjediti pa je prošetala do prozora. „Počinje padati snijeg. Bar je pričekao dok nismo završili.” „A završili smo”, rekla je Parker ulazeći u sobu. „Ekipa za čišćenje počinje raditi u plesnoj dvorani. Gospođa Seaman možda će sutra htjeti ponovno razgledati prostor, zato sve mora blistati. Laurel, jelovnik?” Asortiman raznih slanih i slatkih grickalica, kanapea i kolačića, čaj, kava, svježi sok od naranče. To ćemo poslužiti tijekom prezentacije, a završavamo s degustacijom torti. Imamo pripremljene i čokoladice sa zlatnim monogramima. U različitim stilovima. Imam fotografije i crteže raznih vrsta torti, svadbene torte i torte za uzvanike te razne kombinacije s desertima. Pripremila sam darovne kutije sa slatkišima za mladenku i njezinu majku, i još nekoliko rezervnih, za svaki slučaj. Mislim da je moj dio pokriven.” „Dobro. Emma?” „Mladenka voli tulipane i želi ih kao tematsko cvijeće. Ciljam na vrtno vjenčanje jer je termin u travnju. Sutra ću već imati ovdje gomilu tulipana, duboke vaze od prozirnog stakla, različitih oblika i veličina. I ruže naravno. Složit ću aranžmane - proljetne boje, mirisi. I razne kombinacije cvijeća za zapučak. Bijeli tulipani na grančici lavande. Napravila sam tri svilena buketa za uzorak i jedan s naglaskom na tulipanima. Pretpostavljam da će se odlučiti za njega. To jest, ako se uopće odluči.” Protrljala je lijevo stopalo i nastavila nabrajati prema svome popisu. „Napravila sam i nekoliko varijanti za djeveruše — opet razne proljetne boje i kombinacije jer još nije odredila osnovne boje. Pripremila sam i slike s dodatnim opcijama. Već je vidjela moj prostor i uzorke, ali napravila sam neke promjene i prilagodila njezinim željama. Laurel mi je pomogla staviti na papir nekoliko ideja za prostor ispod pergole. Pale su mi na pamet magnolije. Mlade magnolije u bijelim posudama kao pozadina. Predložit ću male bukete cvijeća za majke, umjesto tradicionalnih


aranžmana. Napravila sam nekoliko uzoraka. Dat ću im ih na dar kad budu odlazile.” „Imamo mnogo fotografija s dekoracijama proljetnih vjenčanja.” Parker se okrenula prema Mackensie. „Napravit ću izbor najboljih primjera. I dodat ću one s detaljima. Već smo spomenuli da je u travnju vrijeme ćudljivo i trebat će nam šatori.” „Svileni šatori.” Mac je kimnula glavom. „Pročitala sam tvoju ponudu. I vidjela sam Laureline crteže. Nemamo fotografije takvih konstrukcija, ali imamo nekoliko prilično sličnih. Složit ću jedan stvarno jak portfelj s portretima, zaručničkim i vjenčanim, i još jedan s fotografijama koje su objavljene u časopisima. Posljednji put kad su bile ovdje, prelistale su albume i primijetile ste kako su mami zasjale oči na ideju o izradi spomen-knjige. Donijet ću jedan uzorak kao primjer. Napravit ću portret majke i kćeri ovdje, tijekom prezentacije. Dok vi budete rješavale druge detalje, otići ću izraditi fotografiju, uramit ću je i spakirati kao dar mami.” „Odlično.” Parker se osmjehnula. „Izvrsna ideja. Ja sam, iz svoga resora, pripremila tri scenarija u različitim stilovima. Svi su razrađeni do detalja, od probi do odlaska nakon svadbe. Dvoumila sam se, ali na kraju sam odlučila što će biti naša glavna ponuda.” „Princeza-vila dvadeset prvog stoljeća”, rekla je Emma. „Moj favorit.” „Već smo uložile u ovo više od sto radnih sati”, upozorila je Laurel. „Svaka stavka s popisa je prekrižena.” „Emma je potvrdno kimnula glavom. „Imam dobar osjećaj.” „Ti imaš dobar osjećaj o svemu. Ako je to sve, mene još čeka brdo posla.” „Gotovo sve”, rekla je Parker kad se Mac podignula iz stolice. „Što te žulja, Mac?” „Stopala, uglavnom.” „Bolje ispljuni o čemu je riječ.” Laurel je izabrala jedan sendvič. „Odnos je tri prema jedan.” „Ništa važno. I ne znam zašto moramo održati zbor svaki put kad je netko od nas neraspoložen.” „Zato što smo djevojke”, odgovorila je Emma. ,,A tebi je mama uzela automobil.” „Da, uzela je moj auto. Zaskočila me jutros. Uzrujana sam. Bit ću uzrujana i kad ga napokon odluči vratiti, s praznim rezervoarom, sigurno, i vjerojatno s


ulubljenim blatobranom. Kraj priče.” „Znam kad si uzrujana”, Parker je podvinula noge pod sebe. „Danas to nisi.” „Jesam sada.” „Zato što je to najmanji problem. Carter je bio tamo kad te zaskočila, zar ne?” „Bacila se na njega, kao što se baci na sve što ima penis. Možete li zamisliti koliko mije bilo neugodno?” „Je li bio uzrujan?” upitala je Emma. „Zbog nje?” Ustala je i ponovno prišla prozoru. „Ne znam. Nisam sigurna. Bila sam previše obamrla. Pa sam joj dala ključeve samo da što prije ode iz kuće.” „Neću ni pitati zašto joj je trebao tvoj automobil.” Laurel je natočila čaj iz čajnika. „Nije ni važno. Ali pitam se zašto si ljutita na Cartera.” „Nisam. Ljutita sam na sebe. Jer sam dopustila da se to dogodi, jer sam dopustila da odemo tako daleko, jer nisam mislila, jer nisam ostala na planetu Stvarnost.” „Sad više ne govoriš o Strašnoj Lindi”, zaključila je Laurel. ,,Oh, Mac.” Emmine oči potamnjele su od suosjećanja. „Posvadila si se s Carterom.” „Ne. Da. Ne.” Mac se frustrirano okrenula. „Ne možeš se posvaditi s čovjekom kao što je on. Ljudi koji se svađaju viču, galame. Kažu stvari zbog kojih kasnije zažale. Zato se to zovu svađe. A sve što on zna jest biti razuman.” „Proklet bio”, rekla je Laurel i zaradila opaki pogled. „Pokušaj ti natjerati takvu osobu da shvati kako si krenula u pogrešnom smjeru. A sve što kažeš odbija se od zida smirene logike kao gumena loptica.” „Prekinula si s njim.” Emmino suosjećanje skrenulo je pod oštrim kutom prema Carteru. „Ne znam što sam napravila. Osim toga, kako možeš prekinuti s nekim kad još niste ni bili zajedno? Službeno. Ja sam kriva. Sve je to moja pogreška, a on to čak ne želi ni saslušati. Ta priča otišla je predaleko. Ali pomelo me, dohvatilo. Nešto od toga. A kad se jutros na vratima pojavila moja majka, to je bio solidan šamar povratka u stvarnost.” „Dopustit ćeš da tako besramno manipulira tobom?” upitala je Parker. „Ne. Nije tako”, Mac je žestoko odgovorila jer se jednim dijelom bojala da bi u tome moglo biti istine. „Ne želim ga povrijediti. Sve se svodi na to. On misli daje zaljubljen u mene.” „Misli?” ponovila je Laurel. „Ne može biti?”


„On to idealizira. Mene. Sve.” „Govorimo o istom onom čovjeku koji jedino zna biti racionalan? Miran stup logike?” Parker je napućila usne i nakrivila glavu. „Ali u vezi s tobom zaglavio je u svijetu fantazije?” „Ima raznih slojeva u njemu”, usprotivila se Mac i odjedanput se osjetila umornom i poraženom. „Mislim da glavno pitanje nije u tome što Carter osjeća ili ne osjeća za tebe, već što ti osjećaš ili ne osjećaš za njega. Jesi li zaljubljena u njega, Mac?” Mac je ostala zuriti u prijateljicu. „Stalo mi je do njega.” „Ja to zovem izvrdavanjem”, rekla je Laurel. To je pitanje na koje se odgovara s da ili ne.” „Ne znam! Ne znam što da radim sa svim tim osjećajima nagruvanima u sebi. Ušeta u moj život, razbije glavu o zid, a ja dobijem vrtoglavicu. Rekla si da on nije moj tip, rekla si to odmah na početku. I bila si u pravu.” „Zapravo, mislim da je to jedan od rijetkih trenutaka kada nisam bila u pravu. Ali to moraš odlučiti sama. Ali ono što me ljuti, Mac, ono što me ljuti i čini razočaranom jest to što se koristiš Lindom kao metrom kad je riječ o ljubavi. A ona čak ne doseže do prve recke.” „Treba mi malo vremena, to je sve. Treba mi vremena da povratim ravnotežu, svoj ritam. A kad sam blizu njega, ne mogu pronaći ni jedno ni drugo.” „Onda si uzmi vremena”, savjetovala je Parker. „Uvjeri se.” „Hoću. Moram biti sigurna.” ,,I još jedna stvar. Ako te voli, ja sam na njegovoj strani.” Kathryn Seaman stigla je s kćeri Jessicom u ponedjeljak ujutro, točno u deset sati. Takva točnost zagrijat će Parkerino srce, pomislila je Mac. Ali njoj se to činilo i malo zastrašujućim. Premorenost, razdraženi živci i emocionalni metež neugodno su joj se komešali u utrobi. Emmina rijeka tulipana donijela je proljeće u prostoriju. Parker je iznijela bakin prekrasan servis za čaj od meissenskog porculana, kristalne čaše i srebrni pribor za jelo, sve savršeno usklađeno s Laurelinim sjajnim delikatesama. Kad bi željela napraviti portret raskoši, rafiniranosti i ženstvenosti, to bi bilo to. Nakon nekoliko minuta neizostavnog obrednog ćaskanja o vremenu, Parker


je krenula ravno na posao. „Vrlo nam je drago što ste nas uzeli u obzir za organizaciju svojeg vjenčanja. Važno je da se osjećate ugodno i steknete povjerenje. Mi na svaki detalj usmjeravamo punu pozornost i pokrivamo sve elemente pripreme. Mi želimo ono što vi želite, prekrasan, savršen dan pun nezaboravnih trenutaka koje ćete pamtiti do kraja života. S tom svrhom na umu, pripremili smo nekoliko ideja. Prije nego što vam pokažem prvi prijedlog, imate li kakvih pitanja?” „Da.” Kate Seaman izvadila je bilježnicu i otvorila je. Jessica se nasmijala i zakolutala očima, a njezina majka počela je rešetati Parker pitanjima. Parkerin odgovor bilo je nepromijenjeno da. Da, možemo osigurati ovo, pobrinut ćemo se za ono, imamo izvor za nabavu toga. Kad su pitanja skrenula prema okolišu, preuzela je Emma. „Za dekoraciju upotrebljavamo rezano cvijeće, trajnice u žardinjerama i vrtne gredice, a one će biti posebno birane i posađene tako da pojačaju dojam aranžmana za koje će se Jessica odlučiti. Sezona će biti tek na početku, ali mogu vam obećati proljeće u punom cvatu.” „Kad bi samo htjeli pričekati do svibnja.” „Mama”, Jessica je potapšala majku po ruci. „Upoznali smo se u travnju i sentimentalni smo u vezi s tim. Čini se kao da ima mnogo vremena, ali već sada treba misliti na milijun detalja.” „Zato smo mi ovdje”, ohrabrila ju je Parker. „Sada nam prvo dolazi na red zaručnička zabava u klubu i pozivnice.” „Mi to možemo obaviti za vas.” Jessica je zastala i naškubila usne. „Stvarno?” „Apsolutno. Sve što nam treba jest vaš popis. Imamo nekoliko izvora od kojih nabavljamo pozivnice. Možemo ih učiniti osobnijima i napraviti pozivnice s vašom zaručničkom slikom ili s fotografijom koja se vama i Joshu posebno sviđa.” „Sviđa mi se ta ideja. A tebi, mama?” Sad ja nastupam, pomislila je Mac. „Ugovaranje termina, mjesta, odabir haljine, zaručnička fotografija, to su sve rani detalji i nakon što to obavite, možete se posvetiti drugim stvarima.” „Imate primjere fotografija koje ste radili?” „Da.” Mac je ustala, uzela album s fotografijama i pružila ih majci. „Mislim da je zaručnički portret jednako važan kao i vjenčane fotografije. On ilustrira obećanje, nakanu, radost i očekivanje. To je moj posao.”


,,U vašem ateljeu?” upitala je Kate. „Da, ili na bilo kojem drugom mjestu koje odgovara mladomu paru.” ,,U klubu”, odlučila je Kate. „Na zaručničkoj zabavi. Jesse ima divnu haljinu. I uz nju Josh u svečanom odijelu. A Jess će nositi ogrlicu od rubina moje majke.” Vlažnih očiju, Kate je uhvatila kćer za ruku. „To je krasna ideja i bit će mi zadovoljstvo snimiti ih. Ali ja imam još jednu ideju za njihov portret. Vi i Josh upoznali ste se na jahanju i to je strast koju oboje dijelite. Voljela bih vas snimiti na konjima.” „Na konjima?” Kate se namrštila. To nije turistička fotografija. Na zaručničkom portretu ne želim gledati Jessicu u jahaćim hlačama i kacigi. Želim da zablista.” „Ja sam više mislila na meki sjaj. Romantično, bajkovito. Vi imate konja riđana. Troopera.” „Kako to znate?” „Naš je posao informirati se o klijentima. Ali ne na prljavi način”, dodala je Mac i Jessica se nasmijala. „Vidim vas i Josha na Trooperu, jašite zajedno. Josh je u smokingu, razlabavljene kravate, prvih nekoliko gumba na košulji otkopčano, a vi ste iza njega u prekrasnoj lepršavoj haljini — I s rubinima svoje bake. Obuhvatili ste ga oko struka, kosa vam je raspuštena, vijori na vjetru. Pozadina je zamagljena, samo mješavina oblika i boja.” „Oh, Bože.” Jessica je očarano uzdahnula. „Sviđa mi se. Stvarno mi se sviđa. Mama?” „To zvuči... divno. Čarobno.” „A mislim da će se ta ideja dobro uklopiti u temu vjenčanja koju smo zamislili. Parker?” Parker je ustala i prišla pripremljenom panou. „Imamo fotografije koje će vam dočarati osnovni dojam i detalje s nekih vjenčanja koje smo već organizirale, ali vaše vjenčanje bit će jedinstveno pa ćemo vam pokazati skice za ilustraciju naše vizije.” Okrenula je prvu sliku. „Vilinsko carstvo”, rekla je, a kad je Jessica uzdahnula, svaka od partnerica osjetila je isto uzbuđenje.. „Mislim da smo ih dobile. Mislite li vi da smo ih dobile? Bože, iscrpljena sam.” Emma se bacila na sofu. ,,I osjećam malu mučninu. Od nervoze sam pojela previše slatkiša. Zar ne mislite da smo ih dobile?”


„Ako nismo, dižem ušteđevinu, bacam se na telefon i naručujem ubojstvo Kathryn Seaman.” Laurel je podignula noge na snop albuma na čajnom stoliću. „Ta je žena tvrd orah.” „Voli svoju kćer”, komentirala je Parker. „Da, to je možda točno, ali, Bože dragi, praktično smo pustile krv ispod vrata i nacrtale savršeno vjenčanje, a ona se još uvijek nije odlučila.” „Odlučit će. Inače nećemo ni trebati skupljati novac. Ubit ću je golim rukama.” Parker se trljala po vratu i nervozno koračala. „Mora promisliti o svemu, prodiskutirati sa svojim mužem, isto kao što Jessica mora porazgovarati s Joshom i dobiti njegov pristanak. To je razumljivo. To je normalno.” „Kate ima kormilo u ruci”, istaknula je Mac. „Mislim da nas samo želi mučiti. Potpuno smo je kupile s tortom u obliku palače.” Laurel je grickala donju usnicu. „Misliš?” „Promatrala sam je, promatrala sam je kao što mačka promatra miša — ili sam možda ja bila miš, a ona je bila mačka. Ali promatrala sam je. Oči su joj zasvijetlile kad je vidjela tortu. Mogla sam čuti kako razmišlja: Nitko drugi neće dobiti tu palaču, samo moja djevojčica. Pogodile smo svaku notu. Obje su se raznježile nad Emminim magnolijama i vilinskim svjetiljkama. A kaskada tulipana u buketu? Jessie ga je htjela za sebe. Onda je mama usput spomenula svog muža i njegove dvije lijeve noge, a Parker posegne u svoju čarobnu kutiju s posjetnicama i izvuče privatnog instruktora plesa.” „To je bilo dobro”, složila se Emma. „No, u svakom slučaju, mama želi ono što Bebica želi, a Bebica želi nas. Osjećam to.” Polagano je izdahnula i podignula se. „Moram posaditi pedeset pet narcisa za djevojačko darivanje. Uzmite nešto od ovih tulipana.” „Ja idem pogledati je li se vratio moj automobil. Imam ugovoreno vanjsko snimanje i moram obaviti još gomilu stvari.” Mac je pogledala u Parker. „Ako ga još nema, mogu li posuditi tvoj automobil?” Neki bi ljudi mogli reći da se miješa u tuđe stvari, razmišljala je Parker. E, pa ti ljudi nju ne poznaju. Ona rješava probleme. To je njezin posao. A ako neće bar pokušati učiniti nešto za svoju najstariju prijateljicu, koja je svrha?” Ušla je u Coffee Talk odlučna da napravi najbolje što može, za sve njih. Dočekala ju je večernja gužva, tipična za nedjelju navečer i prigušeni žamor glasova koji se stapao sa šuštanjem i zujanjem aparata za kavu.


Ugledala je Cartera za stolom za dvoje, namjestila osmijeh i uputila se prema njemu. „Bok, Cartere, hvala što si došao.” „Naravno. Danas ste imale vjenčanje.” „Poslije podne. Bilo je sve u redu. Bez problema.” Nema svrhe gubiti vrijeme, pomislila je. „Mac je bila nesretna i uzrujana, ali se koncentrirala na posao.” „Žao mi je što sam je uzrujao.” ,,I njoj je žao što je uzrujala tebe. Ali”, nastavila je prije nego što je odgovorio, „njezina je majka u korijenu svega. Svi to znamo, ali različito reagiramo na to.” „Bilo joj je neugodno. Mackensie. Nije joj trebalo biti. Ne zbog mene.” „Linda će je uvijek dovoditi u neugodnost.” Parker je svrnula pogled na konobaricu koja im je prišla. ”Čaj od jasmina, molim.” „Stiže. Doktore Maguire? „Isto i za mene.” „Cartere, htjela sam ti objasniti pozadinu kako bi mogao razumjeti neke njezine reakcije. Ono što ćete ti i Mac učiniti s tim, to je isključivo na vama.” Dok je govorila, Parker je skinula rukavice i raskopčala kaput. „Ne znam koliko ti je Mac ispričala i znam da će biti kraljevski ljutita na mene, ali što je tu je.” Roditelji su joj se razveli kad je imala četiri godine. Njezin otac — kojega je obožavala — napustio ju je s jednakom lakoćom kao i Lindu. On je nemaran, neobziran čovjek. Nije proračunat kao Linda, ali je nemaran. Bio je privilegiran od djetinjstva i ima lijepu, debelu zakladu od koje živi. Možda zvuči licemjerno kad to ja kažem, ali...” „Ne, nije tako. Ti pridonosiš. Ti i Del i vaši roditelji, vi ste uvijek pridonosili. To je riječ za to.” „Hvala ti. Geoffrey Elliot jednostavno ide kamo želi, radi ono što mu se prohtije i nastoji izbjeći bilo koju vrstu problema. Linda se dodvorava, ruje, pritišće i gura kroz život. Dobila je vrlo lijepu otpremninu od Geoffreya i uspjela je spiskati većinu novca.” Nasmiješila se. „Djeca čuju stvari, čak i kad ne bi trebala znati o čemu je riječ.” „Trebala bi postojati udruga podrške djeci.”


„Da. Mac je živjela u udobnoj kući, bila je dobro odjevena, nahranjena. Kao što je bila, naravno, i njezina majka. I Geoffrey i Linda ušli su u novi brak prije nego što je Mac navršila sedam godina. Linda se ponovno razvela dvije godine nakon toga.” Zastala je dok im je konobarica posluživala čaj. ’’Nakon toga bilo je mnogo muškaraca, mnogo ljubavnih afera i mnogo drame. Linda se hrani dramom. Geoffrey se rastao i još jedanput oženio. S trećom ženom ima sina i većinu vremena provode u Europi. Linda ima kćer iz drugog braka.” „Da, Mac mi je rekla da ima polubrata i polusestru.” „Oni se rijetko viđaju. Eloisa je provodila, i provodi, mnogo vremena sa svojim ocem koji je, očito, jako voli.” „To je moralo biti teško. Gledati sestru koja ima tu ljubav, a ona nema.” „Točno. A zbog toga je Mac najčešće bila sama u kući s majkom. A Linda očekuje, zahtijeva, iskorištava. To je njezin način. Onda je pronašla novog muža. Sa svakim novim brakom selili su se u novu kuću, novo susjedstvo. Nova škola. Linda ju je izvukla s akademije kad se razvela od trećeg muža. Onda ju je nakratko vratila natrag, dvije godine poslije jer je, kako se ispostavilo, u to vrijeme bila u vezi s čovjekom — oženjenim čovjekom iz upravnog odbora.” „Bez stabilnosti. Ništa na što bi se mogla osloniti”, promrmljao je Carter. Parker je uzdahnula. Cijeli život Mac je imala majku koja joj plače na ramenu zbog neke beznačajne sitnice, zbog slomljena srca, nekog problema. Linda sebe smatra središtem svemira i učinila je sve kako bi uvjerila i Mackensie u to. Naša je Mac snažna osoba, samostalna, samopouzdana, briljantna u svom poslu. Ali to je bolna točka koja nikako ne zarasta. Linda se neprestano vraća i oguli krastu s tek zacijeljene rane. Odrasla je s bezosjećajnom osobom i boji se da je i ona takva.” ,,Ne vjeruje nam jer joj ništa u životu nije pružilo osnove za to.” „Ti stvarno slušaš. To je bila jedna od prvih stvari koje mi je rekla o tebi. Dat ću ti malu prednost, Cartere, još jednu stvar zbog koje mi Mac neće zahvaliti. A govorim ti to zato što mi je prijateljica i jako je volim.” „Prednost bi mi dobro došla.” Parker je ispružila ruku preko stola i položila je na njegov dlan. „Nisam je nikada vidjela takvu kao što je s tobom, nikada. Nikada nisam vidjela da joj je toliko stalo. I boji se toga. Plaše je osjećaji koje gaji prema tebi, plaši se onoga


što pronalazi u vezi s tobom, onoga što imate zajedno.” „Nešto od toga i sam sam zaključio, bar ovaj dio sa strahom. Kao osoba koja je voli, što bi mi ti preporučila?” „Nadala sam se da ćeš to pitati”, rekla je sa smiješkom. „Daj joj malo prostora, malo vremena — ali ne previše. I nemoj dignuti ruke od nje. Jedine konstante u njezinu životu bili smo moja obitelj i ja, Emma i Laurel. Ona te treba.” „Ne mogu dignuti ruke od nje”, rekao je jednostavno. Čekam je veći dio svog života.

15. U ponedjeljak se nije pojavila ni Linda ni njezin automobil. U utorak, kad ju je već počelo izdavati strpljenje, Mac je pokušala nazvati majku, ali su svi pozivi bili preusmjereni na glasovnu poštu. U srijedu se aktivno zabavljala mišlju da prijavi krađu auta. Ali onda bi samo još morala platiti jamčevinu i izvući Lindu iz zatvora. Umjesto toga otišla je iskamčiti doručak. „Parker je vani, kućni posjet. Subotnja mlada jutros se probudila s bubuljicom na licu ili nešto takvo. Drama, suze i sve ostalo. Emma očekuje ranu dostavu pa smo ti i ja same.” „To znači da nema palačinki?” „Nemam vremena za palačinke - i, Bože dragi, stvarno želim da gospođa G. otrese pijesak sa sebe i vrati se kući. Moram dovršiti ukrasni vijenac. Uzmi muffin.” „Znaš li bar približno kad će se Parker vratiti?” Laurel je prestala mijesiti tijesto i podignula glavu. „Auta još nema?” ,,I automobil i Linda nestali su u akciji. Ostavila sam desetak poruka. Uši će joj prokrvariti kad ih pročita. Zaprijetila sam joj da ću prijaviti krađu.” „Učini to. Telefon je tamo.” „Vjerojatno bi me zatvorili zato što sam joj uopće dala ključeve. Idem natrag u atelje. Čeka me još jedno snimanje i moram podignuti fotografski papir koji sam naručila. I razmišljam o novim cipelama.” „Još se nisi čula s Carterom?” „Zašto to kažeš?”


„Zato što ideš u kupnju cipela. To je utješna hrana. Jesi li ga nazvala?” „I rekla mu što? Žao mi je? To sam već rekla. Nisam u pravu? Znam da nisam u pravu, ali to ne mijenja ono što osjećam.” „A osjećaš se kako?” „Zbunjeno, uplašeno, glupo. Sve to udvostruči jer mi nedostaje njegovo društvo”, nevoljko je priznala. „Nedostaje mi razgovor s njim. Zato je bolje da ga ne vidim i ne razgovaram s njim.” „Tvoja logika ne nalikuje logici drugih ljudskih bića.” „A on vjerojatno ne želi vidjeti mene.” „Kukavica.” „Možda. Ja sam kukavica bez automobila.” Čekala je u tišini dok je Laurel razvlačila tijesto. „Mogla bi mi posuditi svoj.” „Mogla bih. Ali to bi značilo podržati iskorištavanje. Previše te volim da bih to napravila.” „To nije podržavanje. To je posao. Mogla bih nagurati opremu u tu komičnu igračku, no, gle čuda, ostavila je automobil, ali ne i ključeve. Nije klijent kriv zato što sam ja popustila ili zato što je ona neodgovorna.” „Ne, nije.” Laurel je uzela kalup i pažljivo počela izrezivati cvjetove. „Toliko sam ljutita. Priznajem da bijes pomaže uravnotežiti jad zbog situacije s Carterom, ali u ovom trenutku radije bih bila jadna i imala svoj automobil. Zašto mi ona to radi? I nemoj reći, zato što joj dopuštam. Kunem se, kunem se krvlju, nisam imala ni najmanju nakanu posuditi joj prokleti automobil. Nikada se ne bih ponovno dovela u tu situaciju da okolnosti nisu bile onakve kakve su bile.” „Rado bih to vjerovala. Ali evo te ovdje bez auta i plaćaš cijenu, kao i obično. Dok ona, kao i obično, ne plaća ništa. Nema posljedica za Lindu. Vratit će ti automobil kad joj se bude htjelo i kad bude spremna. Ti ćeš se sukobiti s njom, prigovarat ćeš, ljutit ćeš se. Ona će izvesti svoju uobičajenu točku. I zaboravit će na sve jer je dobila ono što je htjela i, poviše svega, bila je u središtu tvog svijeta dok si zanovijetala i prigovarala.” „Što bih trebala napraviti? Umlatiti je svojim tronošcem?” „Ja ću ti pomoći sakriti tijelo.” „Ti bi to i napravila.” Mac je uzdahnula. Ti si prava prijateljica. Ja za većinu stvari nisam kukavica ni laka meta.” „Ne nisi. Ni približno. Valjda me zato do srži iritira kad jesi. Kad ona iz tebe napravi ijedno i drugo. Natjeraj je da plati bar jedanput, Mackensie. Kladim se


da će sljedeći put biti lakše.” „Kako? Vjeruj mi kad kažem da to želim. Ne mogu pozvati policiju. Ja sam joj dala proklete ključeve. A to što mi nije ostavila svoje ključeve, mislim.... to je njezina uobičajena pasivno-agresivna metoda i...” „Sviđa mi se taj pogled. To nije pogled kukavice i otirača. Što?” „Ostavila je svoj automobil.” ,,Oh, oh, razlupat ćemo igračku. Idem po svoj kaput i Delovu palicu za bejzbol.” „Ne. Bože, ti si stvarno naprasita duša.” „Volim razbijanje. Djeluje terapijski.” „Nećemo slupati automobil. On je u svemu ovome samo nedužni promatrač. Ali dat ću ga odvući.” „Nije loše, ali, ako ga daš odvući do njezine kuće, to samo znači da ona neće morati dolaziti po njega.” „Ne do njezine kuće.” Oči su joj se suzile dok je smišljala plan. „Sjećaš se, prije nekoliko mjeseci neki je tip udario straga u Delov novi automobil. Morali su ga odvući. A onaj tip, mehaničar, pobrinuo se za to. On ima kamion za vuču, garažu i sve to. Kvragu, kako se zove? Gdje je sada Parker sa svojim čarobnim posjetnicama?” „Nazovi Dela. On će se sjetiti. I dopusti mi da kažem, evo zašto smo prijateljice. Kad zariješ zube u problem, Mac, prekrasna si.” „Znači, posudit ćeš mi automobil.” „Nazovi Dela i tvoj je.” Osjećala se pravednički. Osjećala se jakom. Do trenutka kad je završila snimanje zaključila je da je zaslužila nove cipele. Možda je, uzevši u obzir traume i trijumfe posljednjih dana, zaslužila i nove naušnice. Naušnice za Lindu. Cipele za Cartera. Proslava i sućut. Možda na povratku prođe pokraj njegove kuće. Dok je još u pravedničkom raspoloženju. Oni su dvoje pametnih ljudi. Sigurno će pronaći neki kompromis, neutralni teren, neko rješenje. Ne želi ga izgubiti. Ne želi provesti život u čežnji. Lutala je kroz trgovački centar sve dok nije naišla na sveti gral. Nordstromov odjel s cipelama. Možda joj trebaju i nove čizme. Nikada ne možeš imati previše čizama. Nove


cipele i nove čizme dat će joj pravu dozu samopouzdanja koje joj je potrebno da ode do Cartera. Mogla bi uzeti i bocu vina, kao mirovnu ponudu. Onda će razgovarati i on će je gledati na onaj način kako je samo on gleda. Mogla bi proći pokraj kuće, mogla bi ponijeti vino. Mogla bi ga pozvati k sebi na večeru. Bilo bi to kao neka vrsta šale, probijanje leda. Hej, donijela sam ti ovo vino. Zašto ne bi navratio kasnije na večeru i donio tu bocu sa sobom? Naravno, onda bi morala otići ponovno u dućan i kupiti nešto za jelo. Ili bi jednostavno mogla poharati zalihu gospođe G. Ne, ne, razmišljala je dok je razgledavala par električno plavih gležnjača koje su pjevale njezino ime. Ona mora nešto skuhati. Mora mu pokazati da joj dovoljno znači, mora uložiti trud. Znači joj. Sve joj znači. I zbog toga je sve i zabrljala. „To je... Meredith, zar ne?” Mac se okrenula i ugledala maglovito poznatu plavušu. „Ne, žao mi je.” „Ali zar vi niste fotografkinja s vjenčanja.” „Jesam. Mackensie.” „Naravno! Oprostite. Ja sam Stephanie Gorden. Upoznale smo se u subotu, na vjenčanju mog rođaka.” ,,Oh, točno. Kako ste?” „Opkoljena cipelama. Odlično. Ovo su stvarno super čizmice! Corrine i ja danas markiramo. Corrine! Dođi ovamo i upoznaj Mackensie.” Oh, Bože, pomislila je Mac. Kako mi je sudbina mogla istovremeno udijeliti fenomenalne čizme i udarac u stražnjicu? „Corrine, ovo je Mackensie. Ona je fotografkinja i Carterova vrlo dobra prijateljica.” „Oh?” A Corrine izgleda savršeno. Znači, udarcu u stražnjicu dodali smo i pljusku po licu, nabrajala je Mac u sebi. Samouvjereno je klizila u vrhunskim crvenim sandalama i s blistavom tamnom kosom rasutom po ramenima. Duboke, omamljujuće oči preletjele su preko Mac, a lijepo oblikovane usnice razvukle su se u hladan smiješak. „Dobar dan.” ,,I vama. Lijepe cipele.” „Da, mislim da ću ih uzeti.” Čak joj je i glas savršen, pomislila je gorko. Dubok i tek malčice hrapav.


„Znači vi poznajete Cartera Maguirea.” „Da. Išli smo zajedno u srednju školu. Neko vrijeme.” „Stvarno?” Corrine je odsutno uzela s police jednu cipelu s niskom petom. „Nikada vas nije spomenuo. A mi smo bili u vezi prilično dugo.” „Corrine i Carter”, veselo je zacvrkutala Stephanie. „To je praktično bila jedna riječ. Upravo sam govorila Corrine kako sam čula da se Carter viđa s nekim i da sam vas vidjela zajedno na Brentovu vjenčanju.” „Zgodno.” ,,I kako je Carter?” upitala je Corrine i spustila cipelu na mjesto. „Još uvijek zakopan u knjigama?” „Katkad uhvati vremena da iziđe na zrak.” „Niste se vidjeli već dosta vremena, zar ne?” „Dovoljno dugo, hvala.” „Vas dvije biste trebale usporediti bilješke.” Stephanie je prijateljski lupnula Corrine bokom. „Corrine bi vam mogla dati mnogo putokaza kad je Carter u pitanju.” „To bi bilo baš zgodno. Ali ja volim istraživati. Carter je fascinantan i uzbudljiv čovjek, prevelik da stane na list papira. Oprostite, vidjela sam par sandala sa svojim imenom na njima.” Dok je Mac odlazila na drugu stranu trgovine, Stephanie je podignula obrvu. „Uzbudljiv? Carter? Mora biti da je evoluirao otkako si ga ostavila, Cor. Moram priznati, izgledao je nekako seksi kad sam ga vidjela u subotu. Možda si mogla malo pričekati.” „Tko kaže da ga ne mogu dobiti natrag ako to poželim?” Spustila je pogled na salonke. „Zapravo, mislim da ću odvesti svoje nove cipele u mali posjet.” Stephanie se nacerila. „Ti si jedna zla djevojka.” „Ne nego djevojka koja se dosađuje.” Namrštila se prema suprotnom kutu trgovine. Pomislila je kako je ona trebala uzeti plave čizmice. Sasvim sigurno bi joj bolje pristajale nego onoj mršavoj spodobi s narančastom glavom. „Osim toga, zašto bi ona dobila Cartera? Ja sam ga vidjela prva.” „Mislila sam da ti je Carter dosadan.” „To je bilo prije.” Uz duboki uzdah Corrine je sjela i pogledala malu planinu cipela koje je isprobavala. „Tvoj je problem, Steph, to što si udana. Zaboravila si uzbuđenje lova, nadmetanje. Osvajanje.” Izula je salonke i kliznula u ružičaste sandale s vrtoglavo visokom petom. „Muškarci su kao cipele. Moraš ih isprobati, nositi neko vrijeme — sve dok


izgledaju dobro na tebi. Onda ih baciš u ormar i kupiš nove.” Stajala je pred ogledalom i proučavala rezultat. ,,I svako toliko izvučeš neki par van iz ormara, ponovno isprobaš i provjeriš kako ti stoje.” Pogledala je prijeko i namrštila se kad je vidjela kako Mac isprobava plave čizmice. „ A jedina stvar koju nećeš dopustiti jest da netko drugi kopa po tvom ormaru.” Rutina, razmišljao je Carter, ima svoju svrhu. Efikasna je, pruža utjehu i drži ruke i um zaokupljenima. Objesio je kaput, otišao u radnu sobu i odložio papire na stol. Provjerio je poruke. Osjetio je tjeskobno probadanje kad Mackensiein glas nije zalepršao po sobi, ali i to je bila rutina. Daj joj malo vremena i prostora, savjetovala mu je Parker. Dobro, dat će joj još malo vremena. Dan ili dva. Može čekati. On je dobar u čekanju. Ali želio je da ona dođe k njemu. Sišao je u prizemlje, nahranio mačku i skuhao čaj. Pijuckao ga je stojeći za pultom i prebirao po današnjoj pošti. I pitao se može li njegov život postati još običniji, još staloženiji, još mirniji. Hoće li se i sljedeće godine događati po istoj petlji — čitaj brazdi? Bio je spokojan prije nego što je Mackensie ponovno ušla u njegov život. „Nisam kanio zauvijek živjeti sam”, rekao je mački. „Ali prošlo je već dovoljno vremena, zar ne? U kojemu sam uživao u svojoj rutini, u svom domu, poslu, slobodi koja dolazi sa samačkim životom. Imam jedva trideset godina, za Boga miloga. I razgovaram s mačkom. Nisam tako zamislio provoditi svoje večeri do kraja života. Bez uvrede. Ali nitko se ne želi, jednostavno, skrasiti. Biti s nekim zato sto je samoća jedina preostala opcija. Ljubav nije neki amorfni koncept stvoren samo za literaturu i poeziju. Ljubav je stvarna, vitalna i nužna. Kvragu, ljubav mijenja stvari. Sve. Ne mogu biti ono što sam bio prije nego što sam nju zavolio. Smiješno je takvo što uopće očekivati.” Mačka je ispraznila svoju zdjelicu, zapiljila se u Cartera i počela se uređivati. „Ona nije razumna kao ti. A kad smo već na toj temi, reći ću ti još nešto. Ja sam dobar za nju. Ja sam točno ono što joj treba. Razumijem je. Ne. Povlačim to. Ali je poznajem, što je sasvim druga stvar. I znam da je mogu usrećiti, samo kad bi se prestala tvrdoglaviti i priznala to.” Odlučio joj je dati još dvadeset četiri sata. Ako u tom vremenu ona ne dođe k njemu, morat će uzeti stvari u svoje ruke. Trebat će mu neki plan, nacrt onoga što


treba reći i napraviti. Otvorio je ladicu u potrazi za olovkom i kuhinjskim notesom. ,,Oh, za ime svijeta. Kvragu s planovima i nacrtima. Jednostavno ćemo to obaviti.” Srdito je gurnuo ladicu i prikliještio prst. Tipično, pomislio je cuclajući bolni članak. Odlučio se utješiti s pečenim sendvičem od sira. Da je došla k pameti, bili bi zajedno, upravo sada i možda bi pripremali pravi obrok. Razgovarali bi. Zanimalo ga je jesu li dobile onaj veliki posao. Želio je proslaviti s njom. Podijeliti radost s njom. Želio joj je ispričati o zabavnoj priči koju je predao jedan od njegovih učenika i o isprikama drugoga koji nije napisao svoj zadatak. Morao je priznati da je gambit s privremenom amnezijom inventivan. To mu još nisu pokušali prodati. Želio je sve to podijeliti s njom. Velike stvari, male stvari, sve sitnice koje čine njihov život. Svakako je mora natjerati da uvidi kako i ona to želi. Mora joj pokazati da to može imati. Stavio je sendvič na tavu i krenuo po tanjur. Netko je pokucao na vrata i on je tek za milimetar izbjegao udarac glavom o oštri rub otvorenih vrata kuhinjskog ormarića. Mackensie, pomislio je i požurio iz kuhinje. Njezin lik već mu je bio u umu kad je otvorio vrata pa mu je trebalo nekoliko mučnih sekundi da procesira vizualnu informaciju i prepozna Corrine. „Carter.” Ušla je smijući se, graciozno se okrenula i završila s rukama oko njegova vrata. Nagnula je glavu, iskričavih tamnih očiju i privukla ga k sebi na poljubac. „Iznenađenje”, rekla je mekanim glasom. „Ah, da. Iznenađenje, uistinu. Corrine.” Ispetljao se iz zagrljaja. „Ti... dobro izgledaš.” „Oh, ja sam ruševina. Provezla sam se oko bloka bar tri puta prije nego što sam skupila snage i pokucala na vrata. Nemoj mi slomiti srce i reći kako nisi sretan što me vidiš.” „Ne. Hoću reći... sasvim sigurno te nisam očekivao.” „Zar me nećeš pozvati unutra?” „Unutra si.” „Uvijek tako doslovan. Hoćeš li zatvoriti vrata ili ćeš me ostaviti da klečim na hladnoći?” „Oprosti.” Zatvorio je vrata. „Uhvatila si me nespremna. Što želiš, Corrine?”


„Više nego što zaslužujem.” Skinula je kaput i pružila mu ga s molbom u očima. „Saslušaj me, hoćeš li?” Pritisnut između pristojnosti i zbunjenosti, objesio je kaput u garderobu. „Mislio sam da sam to već napravio.” „Bila sam glupa i tako neobzirna prema tebi. U pravu si ako me izbaciš van na ulicu.” Odlunjala je u dnevnu sobu. „Kad pogledam unatrag na ono što sam napravila, što sam rekla... Cartere, toliko se stidim. Bio si toliko dobar prema meni, toliko dobar za mene. Učinio si me boljom osobom. Mnogo sam mislila o tebi.” ,,A što je s...” Napregnuo se tražeći ime. „Jamesom?” Zakolutala je tamnim očima. „Moja pogreška. Moja kazna jer sam te povrijedila. Ubrzo sam shvatila da je on samo nesmotrena avantura. On je dječak u usporedbi s tobom, Cartere. Molim te, reci da mi opraštaš.” „To je stara priča, Corrine.” „Želim se iskupiti, ako mi dopustiš. Pruži mi priliku i pokazat ću ti.” Stala je ispred njega i lagano mu prešla prstom po obrazu. „Sjećaš se kako nam je bilo, kako je bilo dobro. Mogli bismo to imati ponovno, Cartere” Obavila mu je ruke oko vrata. „Mogao bi me ponovno imati. Samo me primi natrag.” „Mislim da bismo trebali...” „Budimo razumni poslije.” Kad se Carter pokušao odmaknuti, privila se još čvršće uz njega. „Želim te. Silno te želim. Ne mogu misliti ni na što drugo.” „Čekaj. Stani. To neće...” ,,U redu. Ti si gazda.” Zabacila je kosu s odmjerenim osmijehom. „Prvo ćemo razgovarati, o čemu god želiš.” Natoči mi čašu vina i... Mislim da nešto gori.” „Ne bih... Oh, kvragu!” Odjurio je u kuhinju, a Corrinin se osmijeh stvrdnuo. Za ovo će trebati malo više vremena i truda. Ali izazov joj nije smetao. Dapače, to što joj Carter nije odmah sjeo uz nogu kao što je očekivala, učinilo je sve još uzbudljivijim. I pružit će joj veće zadovoljstvo kad ga zavede. Na kraju krajeva, krevet je bio jedino mjesto gdje nije bio dosadan. Čula je kako se vraća i smiješak joj se ponovno rascvao. „Oprosti, pekao sam nešto. Corrine, cijenim tvoju ispriku i... ponudu, ali... Oprosti”, ponovio je kad je netko zakucao na vrata. ,,U redu je. Pričekat ću.” Carter je zatresao glavom i otvorio ulazna vrata. Na pragu je stajala Mac i


njegov mozak, već preopterećen, upao je u crvenu zonu. „Bok. Mirovni dar.” Pružila mu je bocu vina. „Loše sam se ponijela i nadam se da ćeš mi dati priliku da to popravim. Ako si zainteresiran, možda bi mogao večeras svratiti do mene na večeru. Mogao bi donijeti bocu vina. Hej, ovo što imaš u rukama dobra je stvar.” „Ti... ja... Mackensie.” „Tko je to, Cartere?” Nije dobro. Ovo neće dobro završiti, samo mu je to prošlo kroz glavu kad je Corrine prišla vratima. Vidio je kako je šok preplavio Mackensieine oči. „To nije...” „Oh, vino, baš lijepo.” Corrine je uzela bocu iz Carterove odrvenjele ruke. „Carter se baš spremao natočiti mi čašu.” „Zapravo, ja... Mackensie Elliot, ovo je Corrine Melton.” „Da, znam. Pa, uživajte u vinu.” „Ne. Nemoj!” Poskočio je i uhvatio je za ruku. „Čekaj. Uđi unutra.” Otresla gaje sa sebe. „Šališ se? Uhvati me još jedanput”, upozorila ga je”, i imat ćeš više od masnice na bradi.” Krutim korakom otišla je do auta koji nije bio njezin i čula Corrine kako dovikuje s vrata. „Dragi, uđi unutra prije nego što se prehladiš!” Rutina? pomislio je. Zar se uistinu brinuo da će upasti u kolotečinu rutine? Mac je uletjela u kuću. „Gdje su, dovraga, svi?” vikala je. „Ovdje smo, u kuhinji! Pokušavale smo te dobiti na mobitel”, javila se Emma. „Dolazi ovamo.” „Nećete vjerovati kakav sam imala dan. Prvo sam naletjela na Carterovu bivšu u Nordstromovoj prodavaonici cipela, što mi je zamalo pokvarilo zadovoljstvo zbog činjenice što sam dala odvući Lindin automobil. Zašto mi nitko nije rekao da ta žena izgleda sjajno?” požalila se i odbacila kaput na stolicu. ,,I kao da to nije dovoljno loše, nakon nje — turbo seksi mačke u tim fenomenalnim salonkama i s hrapavim glasom — ja potrošim šezdeset dolara na bocu vina kao dar za pomirenje i još osamdeset u trgovini za sve ono sranje od namirnica, kao skuhat ću večeru za njega, i na što naiđem kad mu pokucam na vrata? Na što naiđem? Reći ću vam na što naiđem. Na nju. Nju u crnom džemperu od kašmira izrezanom dovde, s tek toliko ružičaste čipke ispod da kaže zaroni


ovamo, dragi. A on stoji tamo sav smotan i zbunjen i upoznaje nas. I sad ona pije

moje prokleto vino.” Parker je podignula ruke u zrak. „Stani malo. Carter je bio s Corrine - svojom bivšom?” „Zar nisam upravo to rekla? Zar nisam to rekla? A ona je rekla: ‘Oh dragi, uđi u kuću da se ne prehladiš’. Mazno i seksi. A on je nešto kuhao. Namirisala sam. Mirisalo je kao spaljeni tost, ali ipak. Imali smo mali nesporazum, a on njoj sprema pregorjeli tost i toči joj moje vino?” „Ja ne vidim Cartera u toj priči”, Emma je zatresla glavom. „Nema šanse.” „Bila je tamo, zar ne, u ružičastom dekolteu?” „Ako je bila, trebala si nalupati prvo nju, pa njega i uzeti svoje vino.” Laurel joj je prišla i protrljala je po leđima. „Ali ja sam nekako sklona Emminoj procjeni. Vratimo se cipelama. Prvo, jesi li kupila nešto?” „Cipele. Nordstrom. Što misliš?” „Pokazat ćeš nam poslije. Kako si znala da je to Carterova bivša? Ili je ona prepoznala tebe?” „Bila je u društvu s onom-kako-se-zove. S rođakinjom mladoženje sa subotnjeg vjenčanja. Ona me prepoznala. I obje su me odmjerile i uvalile mi priču ‘kako je to nekada bilo’, što mrzim. Stvarno mrzim, a ona kako-joj-je-ime smijucka se i kaže: ‘Vas dvije bi trebale usporediti bilješke.’ Glupa koza.” ,,A zar ti se nije učinilo neobičnim i podudarnim”, rekla je Parker, „što si je te iste večeri zatekla kod Cartera? Zar nitko ovdje ne njuši zavjeru?” Laurel i Emma podignule su ruke. ,,Oh, Isuse.” Mac se s gađenjem spustila u stolicu. „Izigrala me. Bila sam toliko šokirana, ljutita i, dobro, ljubomorna da nisam primijetila. Ali, hej, ona nije znala da ću ja navratiti. Dakle...” „Mislim da je to samo testiranje. Ja sam je upoznala, sjećaš se”, podsjetila ju je Emma. „Uvijek je imala taj ‘želim što ti želiš, ali još više od toga želim ono što je tvoje’ način ponašanja. Vjerojatno je otišla ispitati teren i vidjeti može li ga oteti, a onda...” „Onda sam joj ja dala bocu vina.” Mac je spustila glavu na ruke. „Ja sam idiot.” „Ne, nisi. Ti nisi zla i proračunata kao ona. A nije ni Carter”, rekla je Parker. „On nije bio s njom, Mac. Ona je samo bila tamo.” ,,U pravu si. Potpuno si u pravu. A ja sam otišla i prepustila sam joj teren.


Ali on nas je upoznao.” „Samo njegova nespretnost, jamčim ti.” Parker je kimnula glavom. „Što želiš napraviti?” „Ne znam. Sve je to previše za mene. Emocionalno iscrpljujuće. Vjerojatno ću navaliti na sladoled i duriti se.” „Mogla bi navaliti na kavijar i proslaviti.” Mac je frknula. „Slaviti, što? Glupost? Besmislice ljudskih odnosa?” „Trijumf. Zavjeti su dobili ugovor za vjenčanje Seaman. Dobile smo posao.” „Jupi. Ne, oprostite, dajte mi sekundu da promijenim brzinu.”Protrljala je lice nastojeći ukloniti mučninu bijesa i pronaći radost. „Stvarno smo ga dobile?” „Dobile smo i imamo šampanjac i belugu1 kao dokaz. Čekale smo tebe da otvorimo bocu.” „Kako čudan dan.” Mac je pritisnula oči prstima. „Kako vraški čudan dan. I znate što? Ovo je stvarno dobar način da završi. Otvori tog dječaka, Parker.” „Kad čep pukne, službeno se ukida svako durenje.” „Već je ukinuto.” Skočila je na noge. „Osjećam da nailazi pobjednički ples. Otvaraj!” Uz slavljenički pucanj čepa Mac je veselo kliknula. „Za nas.” Parker je podignula čašu. „Najbolje prijateljice koje su ikada postojale i opasno pametne žene.” Kucnule su čašama i ispile. A Mac je pomislila kako može izići na kraj sa svim problemima, u svako doba, sve dok ima njih. Beluga — vrsta kavijara svijetle boje i krupnih zrnaca

.


16. Bob je preko stola u Coffee Talku zurio u Cartera staklastih očiju i opuštene čeljusti. „Stvarno?” „Nije odgovarala na telefon. Nakon što sam se konačno riješio Corrine, nazvao sam je. Ne javlja se ni na poslovni telefon ni na mobitel. Htio sam joj jednostavno doći na vrata, ali, ako ne odgovara na telefon... Vjerojatno je pomislila, sigurno je pomislila..., ali, s obzirom na situaciju, ne mogu joj zamjeriti. Stvarno ne mogu.” Skrušeno je gledao u svoju šalicu. „Moram joj objasniti. Očito, moram objasniti. Ali na ovom terenu se ne snalazim. Ne znam gdje započeti.” „Dvije žene vrte se oko tebe. Dvije. Čovječe, ti si pas. Ti si veliki pas. „Za Boga miloga, Bobe, potpuno si promašio bit problema.” „Nisam, ne.” Opuštene usne preoblikovale su se u cerek divljenja. „Bit je ova: dvije seksi žene vrte se oko tebe. Uz to, čuo sam da nešto mutiš i s Parker Brown. Tri seksi gracije.” „Ja... što? Ne. Otkuda ti to?” „Ugodno ste ćaskali, upravo ovdje u Talku, neki dan. U Talku, ljudi pričaju.” „Bože, kada se ovo pretvorilo u sapunicu? Pili smo kavu i razgovarali o Mackensie. Parker i ja smo prijatelji. Samo. Jedino to. Čak jedva i to.” „To je dobro.” Bob je mudro kimnuo glavom. „Jer, upravo sam ti kanio reći, čovječe, nikada ne smiješ mutiti s prijateljicama. Ne samo što nije fora već je i smrtonosno. Razderu te živoga i onda odu zajedno u kupnju.” „Dobro je to znati, Bobe.” Carter je promatrao kako sarkazam neučinkovito lebdi iznad Bobove glave. „Ali ja ne izlazim s Parker. I otkada to muškarac i žena ne smiju popiti kavu - čaj — zajedno, na javnome mjestu bez... Nije važno.” Carter je osjetio početak glavobolje i predao se. „Jednostavno, nije važno.” „Točno. A sad se vraćamo na temu. Dvije vruće cure bore se za Cartmana. Da je crvenokosa ušla u kuću, došlo bi do čerupanja, kladim se. Cure se tuku zbog tebe, Cartere.” Bobove oči zasvjetlucale su od maštanja. „Ti si veliki, opaki pas.” „Ne želim biti pas.” Postojao je razlog zašto prije nije spomenuo taj incident. Ali što ga je spopalo da pomisli kako bi od Boba mogao dobiti razuman savjet, o bilo čemu, ikada? „Pokušaj me pratiti, u redu?”


„Pokušavam, ali stalno mi se javljaju bljeskovi ženske borbe. Znaš ono, valjanje po podu i trganje odjeće.” Bob je podignuo svoj macchiato s cimetom. „Vrlo su slikoviti.” „Nije bilo borbe.” „Moglo je biti. No dobro, ti ne želiš pokušati žonglirati s njih dvije. Ja mislim da si ti dovoljno vješt za to, ali osjećam kako želiš moju pomoć pri odabiru, koja od njih dvije.” „Ne. Ne. Ne.” Carter je spustio glavu na ruke. To nisu automobilske gume, Bobe. To nije komparativna studija. Zaljubljen sam u Mackensie.” „Ozbiljno? Pa, hej, nikada nisi rekao da je u pitanju veliko Lj. Mislio sam da si samo zagrijan.” Bob se zavalio u stolicu i protrljao bradu. „To je posve druga jednadžba. Koliko je bila ljutita?” „Zamisli, a onda to udvostruči.” „Bob je mudro zavrtio glavom. „Treba više od cvijeća i isprike. Ali prvo moraš proći kroz vrata, da, to je problem. Za nedužnu stranu... Ti jesi nedužna strana, točno?” „Bob!” „Dobro. Prvo joj moraš dopustiti da pusti paru i napraši te po repu, to je moj savjet. Bob je, razmišljajući, otpio malo macchiata. „Onda joj moraš reći da si nedužan. Onda moraš preklinjati. I želiš to popratiti nečim svjetlucavim. U ovom slučaju, svakako.” „Nakit? Kao podmićivanje?” „Ne gledaš na to kao na mito. To je isprika. A to što nisi ništa skrivio, nije važno. Nikada nije. Želiš to pregrmjeti, želiš stvari kakve su bile, želiš je dobiti natrag, želiš seks s njom još negdje u ovom desetljeću, je li tako? Želiš to. Dakle isprsi se za nešto svjetlucavo. A tako i tako, uskoro stiže Valentinovo.” „To je plitko i manipulativno.” „Upravo tako.” Carter se nasmijao. „Zadržat ću svjetlucanje za rezervni plan. Ali mislim da si u pravu za ostalo. Posebno za ono o puštanju pare. Izgledalo je loše. Izgledalo je stvarno loše.” „Jesi li se malo zakotrljao s brinetom?” „Ne. Bože.” „Onda si pravedan čovjek. Zapamti to. Ti si pravednik, Cartere. Ali si isto tako i veliki, opaki pas. Ponosan sam što te poznajem.”


U svom ateljeu Mac je završila s izradom oglednih otisaka. Spakirala ih je u kutiju, zajedno s cjenikom, svojom posjetnicom i popisom mogućnosti za odabir. Bacila je pogled na telefon i čestitala si što je bila dovoljno jaka i nije odgovorila na Carterove pozive. Možda je Corrine igrala svoju igru. Vjerojatno je igrala. Ali on je ipak bio na mjestu događaja. Trebat će malo više od nekoliko isprika preko telefona da to popravi. Osim toga, ako nije napravio ništa loše, zašto se ispričava? Nema veze, podsjetila se. Kanila se nagraditi za produktivan dan s pjenušavom kupkom, čašom vina i s večerom ispred televizora. Neki akcijski film. U kojemu stvari lete u zrak i nema ni traga romanse. Stavila je kutiju s fotografijama u ukrasnu vrećicu s logom Zavjeta i okrenula se oko osi kad su se naglo otvorila ulazna vrata. Linda je uletjela u kuću pjeneći se od bijesa. „Kako se usuđuješ? Kako si se usudila dati odvući moj automobil u neku trećerazrednu garažu? Znaš li da sad traže od mene dvjesto dolara za preuzimanje? Smjesta mi napiši ček, ove sekunde, bolje ti je.” U redu, pomislila je Mac. Zazvonilo je zvono za ovu rundu. I, ovaj put sam, konačno, spremna za borbu. „Nema šanse. Vrati mi ključeve.” „Dat ću ti ključeve kad ti meni daš dvjesto dolara.” Mac je iskoračila, zgrabila Lindinu torbu i istresla sadržaj na pod. Lindina potpuna šokiranost dala joj je vremena da čučne, razgrne hrpicu i izvuče svoje ključeve. „Kako...” „... se usuđujem?” hladno je upitala Mac. „Usuđujem se jer si posudila moj automobil u nedjelju, jer ga pet dana nisi vratila i nisi odgovarala na moje pozive. Usuđujem se jer mi je dojadilo iskorištavanje i maltretiranje. I vjeruj mi kad ti kažem da je gotovo. Kraj. To prestaje sada.” „Padao je snijeg. Ne možeš očekivati da vozim iz New Yorka ovamo po mećavi. Mogla sam doživjeti nesreću. Mogla sam...” „Nazvati”, prekinula ju je Mac. „Ali ostavimo to po strani. Palo je tek nekoliko pahuljica. Nikakva mećava. I to je bilo u nedjelju.” „Ari nije htio ni čuti o vožnji po tom vremenu. Pozvao me da prenoćim kod njega i to sam napravila.” Slegnula je ramenima i odbacila problem. „Proveli smo nekoliko dana zajedno. Otišli smo u kupnju, u kazalište. Zašto ja ne bih imala život?”


„Svakako. Ali imaj ga negdje drugdje.” ,,Oh, nemoj biti takvo derište, Mackensie. Ostavila sam ti svoj automobil.” „Ostavila si mi automobil koji ne bih mogla upotrijebiti čak i da si se potrudila uz njega dodati i proklete ključeve.” „Previd. Izgurala si me kroz vrata tako brzo da nije ni čudno što sam zaboravila. I nemoj psovati.” Briznula je u plač, mekane suze obilno su se slijevale iz očajnih plavih očiju. „Kako možeš biti takva prema meni? Kako možeš biti kivna na moju sreću?” Neće upaliti, pomislila je Mac, iako joj se želudac grčio. Ne ovaj put. „Znaš, i ja sam često sebi postavljala ta pitanja, samo u obrnutim ulogama. I nikada nisam uspjela pronaći odgovor.” „Žao mi je. Žao mi je. Zaljubljena sam. Ti ne znaš kakav je to osjećaj. Kako sve nestane i ostanete smo ti i on. To je samo automobil, Mackensie.” „To je samo moj automobil.” „A pogledaj što si učinila mojemu!” Čak i kroz suze koje su joj još svjetlucale na obrazima, probijao je bijes. „Dala si ga odvući u tu — tu masnu jazbinu. A taj užasni čovjek drži ga kao taoca.” „Onda plati otkupninu”, predložila je Mac. „Ne znam kako možeš biti tako zla prema meni. To je zato što si se uvijek ustezala od osjećaja. Ti fotografiraš osjećaje, ali ih nemaš. I sada mene kažnjavaš zato što ih imam.” „U redu.” Mac je ponovno čučnula, skupila razbacane sitnice i vratila ih natrag u Lindinu torbicu. „Ja nemam osjećaja. Ja sam užasna kći. I s te pozicije, želim da odeš odavde. Idi.” „Treba mi novac za automobil.” „Od mene ga nećeš dobiti.” „Ali... moraš mi...” „Ne.” Gurnula je torbu u Lindinu ruku. „Upravo o tome je riječ, mama. Ne moram. I neću. Tvoj problem, ti ga riješi.” Lindina je usna zatreperila, obrazi zadrhtali. Ovo nije manipulacija, pomislila je Mac, ne u potpunosti. Na kraju krajeva, ona osjeća ono što osjeća. I vjeruje kako je ona žrtva. „Kako ću otići kući?” Mac je podignula slušalicu. „Nazvat ću ti taksi.” „Ti nisi moja kći.” „Znaš, najtužnija stvar u svemu je to što jesam.”


„Čekat ću vani. Na hladnoći. Ne ostajem u istoj prostoriji s tobom više ni minute.” „Pokupit će te ispred rezidencije.” Mac se okrenula i sklopila oči kad su se vrata zalupila. „Da, trebam taksi na imanje Brown. Što prije.” S gadnim čvorom u želucu Mac je prišla vratima i zaključala ih. Morat će dodati aspirin u onaj plan za relaksaciju. Cijela bočica trebala bi biti dovoljna. Možda uzme aspirin i legne na pod u tamnu komoru i prespava osjećaje koje, očito, nema. Prvo je popila aspirin. Zalila ga je punom čašom ledene vode pokušavajući isprati gorčinu iz grla. Onda se samo spustila na kuhinjski pod. To je dovoljno daleko. Ostat će sjediti sve dok joj koljena ne prestanu klecati, dok joj ne prestane bubnjati u glavi. Dok ne prođe potreba za divljim plačem. Kad je zazvonio telefon, povukla ga je dolje s pulta. Vidjela je Parkerin broj na displeju i javila se. „Dobro sam.” „Ovdje sam.” „Znam. Hvala. Ali dobro sam. Pozvala sam joj taksi. Stići će za nekoliko minuta. Ne puštaj je u kuću.” „U redu. Ovdje sam”, ponovila je. „Što god ti je potrebno.” „Parker? Ona se nikada neće promijeniti, zato sam se ja morala promijeniti. Nisam mislila da će biti toliko bolno. Mislila sam da ću se osjećati dobro, dobro i zadovoljno. Možda s malo trijumfa. Ali nije tako. Osjećam se grozno.” „Ti ne bi bila ti kad bi se osjećala drukčije. Napravila si pravu stvar, ako ti to išta pomaže. Pravu stvar za sebe. A Linda će samo odskočiti i dočekat će se na noge. Znaš da hoće.” „Želim biti ljutita.” Iscrpljena i plačljiva, Mac je pritisnula lice u podignuta koljena. „Toliko je lakše kad sam ljutita na nju. Zašto mi ovo slama srce?” „Ona je tvoja majka. Ništa to neće promijeniti. A osjećaš se podjednako jadno i kad te iskorištava.” „Ovo je gore. Ali u pravu si.” „Taksi je stigao. Ona upravo odlazi.” ,,U redu.” Mac je ponovno sklopila oči. „Ja sam dobro. Javit ću ti se sutra.” „Nazovi me ako ti budem potrebna.” „Hoću. Hvala.”

Nije mogla pronaći entuzijazam za pjenušavu kupku, svijeće i vino, ali dugo


se tuširala vrućom vodom. Navukla je svoje najstarije flanelske hlače, utješno mekane i udobne. Više joj se nije spavalo i pomislila je kako bi fizički posao mogao biti rješenje. Očistit će spavaonicu, složiti odjeću u ormare i oribati kupaonicu. To je već odavno trebala napraviti i bit će zaposlena satima. Možda danima. A najbolje od svega, to je pročišćavajući, simboličan čin koji ide ruku pod ruku s njezinim suprotstavljanjem Lindi. Van sa starim, unutra s novim. I kad bude gotova, sve će biti svježe i uredno. Njezin novi životni red. Otvorila je ormar, napuhala obraze i ispuhala balon zraka. Jedini pristup, zaključila je nakon nekoliko minuta gledanja u nered, jest onaj iz televizijskih emisija o uređivanju doma. Izvuci sve van, sortiraj, baci višak. Možda bi jednostavno mogla sve spaliti i početi iznova. Spaljivanje mostova nekako joj ide od ruke u posljednje vrijeme. Pogrbila se, uhvatila naramak odjeće i bacila ga na krevet. Kad je izbacila treću hrpu, počela se pitati zašto ima toliko mnogo odjeće. Nikomu nije potrebno petnaest bijelih košulja. Pedeset posto, odlučila je. To je cilj. Pročistiti pedeset posto garderobe. I kupit će one zgodne podstavljene vješalice. I prozirne kutije za cipele. Kao Parker. Kad je čitav sadržaj ormara ležao nabacan na krevetu i sofi, uhvatila ju je panika. Je li trebala prvo kupiti vješalice i kutije? I jedan od onih sklopivih kompleta za organiziranje ormara. Razdjelnike za ladice. Sve što je sada imala bio je golemi, zastrašujući nered i nimalo prostora za spavanje. Zašto, zašto zaboga mogu imati posao, voditi posao, organizirati posao, a ne mogu organizirati svoj život? Ovo je tvoj život, Mackensie Elliot. Velika hrpa stvari s kojom ne znaš što bi započela. Sredit će to ona. Promijeniti. Izići s tim na kraj. Kvragu, izbacila je vlastitu majku iz kuće, sigurno onda može riješiti problem odjeće, cipela i torbica. Raščistit će nered u svom životu, u svojoj glavi. Minimizirati. Bacit će se na zen6. Njezin dom, njezin život, njezin prokleti ormar postat će mjesta mira i spokoja. U prozirnim plastičnim kutijama za cipele. Počevši od sada. Danas je novi dan, novi početak i nova, čvršća, pametnija, moćnija, zastrašujuća Mackensie Elliot. Sa sjajem u očima sišla je u prizemlje po paket čvrstih vreća za smeće. 6

Zen — grana budizma, koja naglašava ulogu sjedeće meditacije u postizanju prosvjetljenja.


Kucanje na vratima pogodilo ju je s tako dubokim olakšanjem da je doslovno zadrhtala. Parker, pomislila je. Hvala Bogu. Ono što joj je sada potrebno jesu supermoći Velike Organizatorice. Bjesomučna pogleda, s kosom koja je stršila na sve strane iščupala je vrata i širom ih otvorila. „Parker — oh. Oh. Naravno. Savršeno.” „Nisi odgovarala na telefon. Znam da si uzrujana”, brzo je govorio Carter. „Ako bi mi samo dopustila da uđem na nekoliko minuta i objasnim.” „Naravno.” Bacila je ruke u zrak. „Zašto ne. To je šlag na svemu. Popij nešto.” „Ne želim piće.” „Točno. Voziš.” Mahnula je rukama po zraku dok je tutnjala prema kuhinji. „Ja ne vozim.” Tresnula je bocom vina o stol, izvadila vadičep. „Što? Danas nemaš spoj?” „Mackensie.” Nekako mu je pošlo za rukom, pomislila je dok je napadala čep, izgovoriti njezino ime i kao ispriku i kao blagi prijekor. Tip je stvarno vješt. „Znam kako je moglo izgledati.” Prešao je s druge strane pulta. „Ali ja nisam. Corrine... Daj to meni”, rekao je dok se ona još uvijek borila s čepom. Bez riječi mu je pokazala srednji prst. „Ona je sama navratila. Nisam je pozvao.” „Dopusti mi da ti nešto kažem.” Stisnula je bocu koljenima i bijesno povlačila čep. „To što smo se posvađali ne znači da pet minuta nakon toga trebaš skočiti u zagrljaj svojoj misterioznoj, seksi bivšoj.” „Nisam. Prokletstvo”, zarežao je i posegnuo za bocom u trenutku kad je ona konačno uspjela osloboditi čep. Njezin zglob pogodio ga je točno u bradu. Snaga zamaha odbacila ga je cijeli korak unatrag. „Sad se bolje osjećaš?” „Nisam htjela... Tvoje lice našlo se na putu.” Odložila je vino na pult i pritisnula ruku na usta kako bi prigušila iznenadni napad smijeha koji je lako mogao prijeći u histeriju. ,,Oh, ne, ovo postaje sve apsurdnije.” „Možemo li sjesti?” Zatresla je glavom i prišla prozoru. „Ne mogu sjediti dok sam uzrujana. Ja ne prakticiram mirne, razumne diskusije.” ,,I misliš da je taj drugi dio novost za mene? Otišla si. Jednostavno si


odjurila ne dajući mi priliku da ti objasnim situaciju.” „Točka jedan. Ti si slobodan igrač. Mi nismo dogovorili, čak ni spominjali ekskluzivnost.” „Pretpostavljao sam da se to podrazumijeva. Spavamo zajedno. Kakve god granice želiš postaviti, ja sam s tobom. Samo s tobom. I očekujem isto. Ako sam zbog toga tradicionalan i usiljen, tu nema pomoći.” Okrenula se prema njemu. „Usiljen. Nije baš izraz koji čuješ svaki dan. To te čini pristojnim. Ja ti pokušavam reći da na toj razini nisam imala apsolutno nikakvo pravo biti ljutita. Ali ta razina je uglavnom sranje. Točka dva. Na drugoj razini imali smo nesuglasice, a kad sam ja došla do tebe s ponudom za pomirenje, ti si bio s njom.” „Nisam bio s njom. Ona je bila tamo.” „Ona je bila tamo. Ti si joj točio vino. Dao si joj moje vino.” „Nisam joj dao tvoje vino.” „Pa, i to je nešto.” „Nisam joj dao nikakvo vino. Nikakvo vino nije bilo u pitanju. Rekao sam joj da ode. Rasplakala se.” Sjetivši se toga, protrljao se straga po vratu. „Poslao sam je van u suzama, a ti nisi odgovarala na moje pozive. Da si samo pričekala, ušla unutra, dala mi priliku...” „Uljudno si nas upoznao.” Zastao je, namrštio se. „Ja... da.” „Zamalo sam te zbog toga prebila namrtvo onom bocom vina. Oh, zdravo, Mac, ovo je žena s kojom sam živio gotovo cijelu prokletu godinu i o kojoj sam ti nastojao reći što je moguće manje. A ona stoji tamo u tom dekolteu i sa savršenom frizurom i mazno prede dok joj točiš vino koje je ova idiotkinja donijela.” „Ja...” „Da ne spominjem činjenicu kako sam je nekoliko sati prije već susrela u prodavaonici cipela.” „Tko? Što? Kada?” „Vaša zajednička prijateljica kako-joj-je-ime upoznala nas je dok su ona i tvoja bivša bile u mojoj prodavaonici cipela tijekom moga terapijskog šopinga. Čak i pomisao na to dovela ju je ponovno do crvenog usijanja. ,,A ona s tim prokletim salonkama i sarkastično podignutom obrvom odmjerava mene. I ceri mi se.” Zabadala je prst u njega. „Ceri mi se sa svojim savršenim usnicama. Ali pustila sam to, neka ide dovraga i ona i njezin stav. Kupila sam svoje savršene plave čizmice i preslatke srebrne sandale i bocu stvarno dobroga vina za tebe —


nakon što sam zastala kod MAC-a7 i kupila novu olovku za oči i dala se malo srediti jer sam željela dobro izgledati kad dođem do tebe. Posebno nakon što sam prožvakala porciju nje. Onda sam vidjela tu sjajnu Donna Karan jaknu i kašmirski džemper na sniženju. Zbog čega sada prelazim na zen. Pa, djelomično zbog kamiona za vuču i emocionalne bure, ali u osnovi zbog toga.” Potpuno šokiran, Carter je polagano izdahnuo zrak. „Predomislio sam se. Mogu li dobiti čašu vina?” ,,I ne znam kako si mogao pomisliti, i na sekundu, da ću ući u kuću... i što? Očekivao si da ću se počupati s njom? To si htio?” „Ne, to je bio Bob.” „Kad bi imao bar jednu aktivnu stanicu u mozgu koju vi muškarci dijelite među sobom, predstavio bi me kao ženu s kojom si u vezi. Ne kao neku dostavljačicu.” „Potpuno si u pravu. To je bilo nespretno. Moja je jedina isprika to što sam bio potpuno izvan sebe. Sve je bilo konfuzno i neobjašnjivo i izgorio mi je sendvič na štednjaku. „Napravio si joj sendvič? „Ne. Sendvič sam pripremao sebi. Ili sam ga bar pripremao kad je ona naišla. Zaboravio sam na tavu jer me ona...” Pomislio je kako spominjanje onoga što se događalo između Corrinina dolaska i zagorjela sendviča nije baš dobra ideja. „Prekinula.” Otpio je veliki gutljaj vina. „Nego, jesam li dobro shvatio, naišla si na Corrine i Stephanie Gordon u dućanu.?” „To sam rekla.” „Nešto se...”, promrmljao je. „Razumijem. To svakako objašnjava. ..” Opet močvarno tlo, zaključio je. „Mogu li samo reći, zaključno, nisam je želio vidjeti. Želio sam tebe. Tebe želim. Zaljubljen sam u tebe.” „Nemoj izvlačiti temu ljubavi dok prolazim kroz krizu. Želiš li da pomahnitam još više?” „Je li to uopće moguće? Ali ne, stvarno ne želim.” „Imala je na sebi opremu za zavođenje.” „Molim? Što?” „Nemoj misliti da ne znam zašto je ‘navratila’. Bacila je samo jedan pogled na mene i pomislila, pfff, nju ja mogu pojesti za doručak, pa navukla opremu za zavođenje i pojavila se pred tvojim vratima. Nabacivala ti se, nemoj poricati.”

7

Make-up Art Cosmetics (MAC Cosmetics) — ugledna američka kozmetička kuća osnovana 1985. godine.


Ramena su mu se spustila. Morao je uložiti psihički napor da ih izravna. „Pripremao sam si sendvič. Zar se to uopće ne računa? Pripremao sam sendvič i mislio o tebi. Kako sam uopće mogao očekivati ili biti spreman na to da će mi doći u kuću i poljubiti me?” „Poljubila te?” „Oh, Bože. Trebao sam kupiti tu svjetlucavu stvar. Ona je jednostavno - sve me to zateklo sa spuštenim gardom.” ,,A ti imaš taj stvarno veliki štap kojim se braniš od nepoželjnih nasrtaja?” „Ja nisam... Jesi li ljubomorna? Uistinu ljubomorna zbog toga?” Prekrižila je ruke. „Očito. I nemoj to shvatiti kao kompliment.” „Oprosti, ne mogu si pomoći.” Nasmiješio se. „Ona mi ništa ne znači. Cijelo vrijeme mislio sam na tebe.” „Jako smiješno.” Uzela je njegovu čašu i otpila. „Ona je prekrasna.” „Da, lijepa je.” Sijevnula je očima i presjekla ga. „Zar tebi ništa nije jasno? Zar ti stvarno treba Bobov podsjetnik u kojemu piše da bi sada trebao reći nešto kao ‘ona nije ništa u usporedbi s tobom’?” „Nije. I nikada nije ni bila.” „Molim te. Nakošene tamne oči, napućene usne, D košarice.” Otpila je još malo i gurnula čašu natrag prema njemu. „Znam da je prizemno to što je mrzim zbog izgleda, ali nemam što drugo. A ona je pravi komad. Razumijem da te zatekla nespremnog. Ali, Cartere, činjenica je da je zaskočila i mene. Dva puta. Sve što znam jest da si imao ozbiljnu vezu s tom ženom i da ju je ona prekinula. Nisi ti prekinuo, ona je. Volio si je, a ona te povrijedila.” „Nisam je volio. A povrijeđenost? To je relativno, uzevši u obzir okolnosti. Uviđam da sam sve zakomplicirao jer sam izbjegavao govoriti o tome. To zapravo nije bilo potrebno. Upoznao sam je na zabavi kod zajedničkih prijatelja. Malo nakon što sam se vratio kući. Počeli smo se viđati, isprva uzgredno. Onda je, ah, postalo ozbiljnije.” „Počeli ste spavati zajedno. Ja razumijem tvoju semantiku, profesore.” „Hmm. Mislila je da ću se vratiti na Yale i nije mogla shvatiti zašto želim podučavati ovdje, zašto želim ostati ovdje. Ali to je isprva bila mala stvar. Zajednički se život, pa, nekako samo dogodio.” „Kako se to nekako samo dogodi?” „Selila se u novi stan. Veći. Nešto se zakompliciralo, ne sjećam se više detalja. Ali, već je otkazala najam tamo gdje je živjela i morala se odseliti. Ja sam


imao mnogo prostora, a trebalo je biti smo privremeno, nekoliko tjedana, možda mjesec. Dok ne pronađe novi stan. I nekako...” „Nikada ga nije pronašla.” „Ja sam dopustio da se to dogodi. Bilo je lijepo imati nekoga s kim mogu večerati ili izići van na večeru. Zapravo smo često jeli vani, sad kad promislim o tome. Ja volim imati društvo, nekoga tko će me dočekati kad se vratim s posla. Redoviti seks. I očito, trebao mi je Cyrano.” „Svatko voli redoviti seks.” „Razmišljao sam da je zaprosim. Onda sam shvatio da razmišljam o tome samo zato što se to očekuje. Svi su jednostavno pretpostavljali... Onda sam se osjetio krivim jer je ne želim zaprositi. Živio sam s njom, spavao sam s njom, plaćao račune, radio...” Mac je podignula ruku kao prometni policajac. „Plaćao si njezine račune?” Slegnuo je ramenima. „Isprva je štedjela za svoj novi stan, onda je to... vjerojatno postalo navikom. Ono što želim reći, živjeli smo zajedno kao bračni par, a ja je nisam volio. Sigurno je to osjetila i vidio sam da nije posve sretna. Počela je više izlaziti. Zašto bi čamila u kući dok sam ja zakopan u knjigama i papirima? Shvatila je da neću postati ono što je željela niti ću joj pružiti život kakav želi, pa je pronašla drugog čovjeka.” Zurio je u čašu s vinom. „Možda je nisam volio, ali je bolno i ponižavajuće biti odbačen zbog nekoga drugoga. Imala je aferu, što uopće nisam registrirao. A istina je, to se ne bi dogodilo da sam obraćao više pažnje na nju. Otišla je s tim čovjekom i, iako je bilo bolno i ponižavajuće, došlo je kao olakšanje.” Mac si je uzela trenutak da apsorbira informacije. „Dopusti mi da sve to sumiram i svedem na osnovnu formulu. Jer to je formula koju ja vrlo dobro znam. Dakle, izmanevrirala te za stan — za koji nije plaćala ništa.” „Pa nisam mogao tražiti stanarinu.” „Nije uopće sudjelovala u kućanskim troškovima i još te uspjela nagovoriti da pokrivaš i njezine izdatke. Vjerojatno si joj s vremena na vrijeme posuđivao novac. I nikad ga više ne bi vidio. Kupovao si joj stvari - odjeću, nakit. Ako bi odbio, upotrijebila bi suze ili seks, smotala te oko prsta i dobila bi ono što želi.” „Pa, valjda, ali...” „Dopusti da završim. Kad joj je to dosadilo, ili bi vidjela nešto sjajnije, lagala je, varala, muljala i prikazivala to kao tvoju pogrešku jer je ne voliš dovoljno. Je li to približno točno?” „Da, ali ne uzimaš u obzir...”


Mac je opet podignula ruku. „Ona je Linda. Ona je... Corrinda. Isti tip kao moja majka, samo mlađa verzija. Proživjela sam cijeli život u tom istom krugu, minus seks. I znam da je izvana lakše vidjeti obrazac nego iznutra. Ti i ja, Cartere, mi smo par lakovjernih budala. Još gore, dopustili smo im da nas uvjere kako smo mi krivi za njihovo sebično, uvredljivo ponašanje. Da sam to prije znala, ja ne bih... ne, napravila bih istu stvar. Reagirala sam na isti način jer je to refleksno. To je faktor Linda.” „To ne briše činjenicu da sam ja pomogao stvoriti tu situaciju.” „Ja volim svoju majku. Bog zna zašto, ali tako je. Ispod toga gorućega bijesa, frustracije i srdžbe, ja je volim. I znam da ona mene - ispod sve sebične, uvredljive, mušičave cendravosti — voli na svoj čudan način. Ili bar to želim vjerovati. Ali nas dvije nikada nećemo imati neki zdravi odnos. To nije moja krivnja. A ova stvar s Corrindom - što će odsada i zauvijek ona za mene biti — nije tvoja krivnja.” „Silno mi je žao što te povrijedila. Žao mi je što je do svega toga došlo. Žao mi je što nisam bolje reagirao.” „Sljedeći put kad naletimo jedni na druge, možeš me prikladno predstaviti kao ženu s kojom si u vezi.” „Jesmo li?” Mirne plave oči zagledale su se u njezine. ,,U vezi?” „Hoće li to biti dovoljno? Moraš razumjeti, moj je emocionalni ormar zakrčen, neorganiziran i neuredan. I ne znam koliko će mi vremena trebati da ga dovedem u red.” „Volim te. Želim biti ovdje kad središ svoj ormar, dok ga sređuješ. Kad mi kažeš da me voliš, želim znati da je to istina.” „Ako to kažem, budem li kadra to reći, bit će to prvi put da to kažem nekom muškarcu. I bit će istina.” „Znam.” Uzeo je njezinu ruku i poljubio je. „Ja mogu čekati.” „Ovo je bio najčudniji tjedan.” Prinijela je njihove spojene ruke svom obrazu. To je dobar osjećaj, zaključila je. Dobar je osjećaj kad je on ovdje ovako, s njom. „Mislim da bismo trebali poći gore i dovršiti pomirenje.”


17. Poljubila ga je na stubama i osjetila kako taj dugi dan sjeda na svoje mjesto. „Nije čudno što privlačimo jedno drugo.” Nakratko se privila uz njega pa ga uzela za ruku i povela gore. „Oboje nosimo lakovjerni gen. To vjerojatno djeluje kao feromon.” „Govori za sebe. Ja radije mislim o tome kao o prirođenoj obzirnosti i dobrodušnosti.” „Točno. Lakovjeran.” Nasmijala se i naglo stala kad je ugledala kako mu se lice skamenilo od zapanjena šoka. „Što? Što se... Oh, Bože. Oh, moj Bože.” Stajala je kao i on i zurila u posljedice tornada koji joj je poharao sobu. „Zaboravila sam. Ja... zaboravila sam ti reći, ja sam zapravo međunarodni špijun, dvostruki agent. I moj smrtni neprijatelj malo prije provalio je u sobu u potrazi za tajnim dokumentima. Bila je to strašna bitka.” „Rado bih to povjerovao.” „To je zen.” „Tvoj smrtni neprijatelj?” „Ne. Moj konačni cilj. Slušaj, otiđi dolje dok ja sve to nabacam natrag. Neće dugo trajati.” „To je mali dućan”, rekao je s divljenjem. „To je butik.” „Da, za privremeno neuračunljive.” Skupila je naramak odjeće. „Stvarno, daj mi deset minuta. Nije tako strašno kao što se čini.” „Plješćem tvom optimizmu, Mackensie. Žao mi je što te ono danas toliko pogodilo.” „Kako si...” „Ja imam majku i dvije sestre, sjećaš se. Prepoznajem znakove bijesnog čišćenja.” „Oh.” Spustila je naramak natrag na sofu. „Zaboravila sam da si ti upoznat s tim obrascem.” „Pomoći ću ti da to sve pospremiš. Nekamo. Budući da sam ja bio dio problema.” „Ne. Da. Mislim, da, ti si dio problema. Kao vrh sante. Ali ispod površine bio je stvarno masivni... ostatak sante”, odlučila je. „Kao Titanik. Znaš, od


uvredljiva posjeta moje majke do Corrinde...” „Stvarno je kaniš tako zvati?” „Da. No, u svakom slučaju, ti znaš jedan dio, ali ono što je sve pokrenulo, posljednji lagani pritisak na okidaču, vraća nas k Lindi.” Sada je prišla krevetu i skupila novi naramak. „Nije mi vratila automobil. I, zato što mi nije željela vratiti auto, a nije to htjela jer bi u tom slučaju morala skratiti zabavu u New Yorku, nije se javljala na telefon.” Okrenula se nakon što je ubacila odjeću u ormar i pronašla ga iza sebe s drugom hrpom. „Hvala. Također je smetnula s uma ostaviti mi svoje ključeve pa se nisam mogla koristiti njezinim automobilom čak i da sam htjela. Jučer sam ujutro već bila spremna ubiti je, ali onda sam imala mali razgovor s Laurel — koja ne trpi sranja ni od koga. Toliko joj se divim zbog toga. Nakon toga sam dala odvući njezin automobil u garažu k tom mehaničaru.” „Briljantno. Primjerena posljedica za neprimjereno ponašanje.” „To zvuči tako profesorski, profesore. Primjereno možda, ali pakosno sigurno, napose zato što taj tip poznaje Dela i pristao je naplatiti Lindi trošak vuče i čuvanja automobila.” A tvoj je automobil parkiran vani pa pretpostavljam da ga je naposljetku vratila. I bila je bijesna jer je njezin odvučen u garažu.” „Još kako. Bilo je gadno. Vrlo gadno, a pritom sam naučila da, iako braniš svoje stajalište i postupiš ispravno, svejedno boli. Šaka u lice, moglo bi se reći”, dodala je i uputila mu mali smiješak. ,,I kad preskočimo ružne detalje, završilo je tako što sam joj nazvala taksi i zaključala vrata za njom.” „Dobro. Malo će promisliti prije nego što ponovno izvede takvo što. „To je taj svijetli optimizam. Ona nikada ne promisli ako nešto želi, Cartere. Bit će još mnogo ovakvih stvari prije nego što se to dokonča. I ja to moram napraviti. Nastaviti to raditi i primati šaku u lice bez odstupanja.” „Ali ćeš to napraviti.” „Moram. No, kako bilo, odlučila sam se riješiti uzrujanosti radom i pospremiti svoj nered. Prvo sam napravila još veći, ali sa svrhom raščišćavanja i restrukturiranja. Što je simbolično za odbacivanje starih navika i stavova. I tako.. Zašutjela je kad se okrenula s još jednom hrpom odjeće u rukama i uhvatila svoj odraz u ogledalu. „Oh, Isuse, Isuse, izgledam kao da sam pobjegla iz ustanove za kronično traljave i raščupane. Zar mi nisi mogao reći?” „Sviđa mi se tvoja kosa.”


Prošla je prstima kroz nju. „Znaš, to je još jedna cijela dimenzija frustracije. Izgledala sam stvarno dobro onda kad sam došla k tebi. Te djevojke u MAC-u stvarno znaju svoj posao. Uz to sam se rastegnula za La Perlu i imala sam je na sebi. Moja kreditna kartica doživjela je mali infarkt, ali sad kad smo dobili posao sa Seamanima, oporavit ću se. Ipak, ja...” „Dobile ste posao?” Podignuo ju je u zrak i zavrtio. To je... ah, dovraga.” „Zamalo reakcija koju sam mogla očekivati.” „Kupio sam bocu šampanjca da proslavimo zajedno kad dobijete posao. Nisam ga ponio sa sobom.” „Kupio si šampanjac za proslavu sa mnom?” Gotovo je osjetila kako joj zjenice dobivaju oblik srca dok je zurila u njega. „Ti si najslađi čovjek na svijetu.” „Proslavit ćemo sutra.” „Vjenčanje.” „Onda prvom prilikom. Čestitam. To je velika stvar.” „Mega, mega velika stvar, ako ćemo biti redundantni. Vjenčanje godine, a to će staviti na kušnju sve naše vještine, natjerati nas da razvijemo nove.” „Ti moraš... Što je La Perla?” Osmijeh joj se polagano raširio. „Ah, znači majka i dvije sestre ipak te nisu naučile sve o ženama. Ima još nekoliko stvari koje moraš naučiti, profesore. Silazi dolje.” „Ne želim ići dolje.” Spustio je glavu i ugrizao se za usnicu. „Nedostajala si mi. Nedostajalo mi je tvoje lice. Nedostajao mi je tvoj dodir. Gledaj kako smo raskrčili ovaj dio kreveta. Djeluje baš dovoljno veliko.” „Dolje.” Ispružila je prst i odgurnula ga. „Reći ću ti kad se vratiš. Bit ćeš mi zahvalan.” „Zašto ti ne bih zahvalio sada i...” „Van.” Izgurala ga je iz sobe. Hodao je po ateljeu, razgledavao fotografije, zavirio u časopise. Pitao se koji bi se izraz mogao upotrijebiti za ono što se zbivalo u njemu, to intenzivno veselje i hrapava nestrpljivost. Mackensie je gore i to je divno. Mackensie je gore, a on nije. To ga je izluđivalo. Otišao je do ulaznih vrata i provjerio jesu li zaključana, pitao se bi li ponio vino kad ga pozove. Nije mu se pilo, ali... „Kako bi bilo da dođeš gore?”


Hvala Bogu, pomislio je i ostavio čašu gdje je bila. Po treperavim sjenama koje su vijugale po zidu shvatio je da je upalila svijeće. Ipak je trebao ponijeti vino. Onda je ušao u sobu, a srce mu je stalo. Ležala je na krevetu, glave oslonjene na lakat, obasjana mekanim zlatnim svjetlom i okružena zavodljivim mirisom. Učinila je nešto s kosom, nešto glatko, i potamnila usnice i oči do egzotike. A na dugačkom, lijepom tijelu samo kovitlac crnih čipkanih snopića. „Ovo je”, rekla je zamahnuvši rukom niz tijelo, „La Perla.” „Oh.” Svinula je prst. „Mogao bi doći ovamo i pogledati izbliza.” Prišao joj je. „Oduzela si mi dah.” Sjeo je i prešao rukom preko njezina boka. „Onaj dan si to imala na sebi?” ,,Mm-hmmm.” „Da sam to znao, ne bi stigla do automobila.” „Stvarno? Mogao bi mi demonstrirati što bi napravio da si znao.” Prignuo se i na trenutak joj samo okrznuo usne poljupcem. Onda ih je silovito prignječio, progutao. Šibnula ga je divlja i goruća žudnja. Uzbuđenje, čežnja, ljubav divljali su u njemu, uvijali se u očajničkoj pohlepi za njezinim usnama, tijelom. Njezin okus, tek okus, zapalio mu je krv. Tamo gdje su njegove usne osvajale, ruke su pljačkale. Tijelo joj je eksplodiralo pod njegovim, izvijalo se, uvrtalo dok je povlačila njegovu košulju ostavljajući u žurbi tragove noktiju na koži. Zakotrljala se s njim, teško dišući dok su obavijali jedno drugo, tražili jedno drugo. Tražili mračnije, dublje zadovoljstvo koje je klizilo po koži, naprezalo srce. Dodirivati, kušati, posjedovati. Toliko čeznuti, i osjećati istu čežnju i potrebu s druge strane činilo joj se nestvarnim. Kao da izgara od unutarnje vatre, osjeća svaki centimetar njegova tijela koje bukti istim plamenom. I razara. Okrenuo ju je na leđa, podignuo joj kukove. I zaronio u nju. Nije imala dovoljno daha ni da zajeca. Omamljena, šokirana, bespomoćna, mlatila je oko sebe tražeći oslonac i ščepala izgužvane plahte kao konop za spašavanje. Stegnuo joj je ruke i povukao ih iza njezine glave. Zaranjao je u nju, ponovno i ponovno. Težak iskonski ritam koji ih je oboje tjerao do ruba, i još dalje.


Kada je klonuo preko nje, ruke su im ostale spojene. Dok je svjetlost svijeća treperila preko njihovih vlažnih tijela, okrenuo je glavu i poljubio je beskrajno nježno. Ležala je nepomično, prožeta nekom vrstom čuđenja. „Bio sam grub”, rekao je. „Jesam li...?” „Znaš što?” prekinula ga je smiješeći se u polumraku. „Vraćam se u Nordstrom. Kupit ću čitavu zalihu La Perle. Sve što imaju u mojoj veličini, moje je. Više nikada neću nositi ništa drugo.” „Dok si vani, mogla bi kupiti neke vitamine. Mnogo vitamina. I minerala.” Nasmijala se i okrenula na stranu prema njemu i sada su ležali nosom uz nos. „Imaš tako mirne oči. Nitko nikada ne bi rekao da si u krevetu zvijer.” „Imaš tijelo koje to izvlači iz mene. Je li ti hladno?” „Ne, a vjerojatno mi više nikada neće ni biti. Možeš li ustati?” „Da.” „Dobro. Dugujem ti kajganu.” Emmaline je stajala s rukama na bokovima usred katastrofe koja je nekada bila spavaća soba. Nisam imala pojma da ste ti i Carter takvi seksualni majmuni.” „Jesmo. Ali ovo moram napraviti sama.” „Što zaziva pitanje: Zašto?” „Organiziram se.” „Na ovome svijetu organizirati se obično znači staviti stvari na mjesto.” „Što slijedi nakon ovoga. Želiš li ovu torbicu? Nikada je nisam nosila.” Emma je zakoračila preko brda odjeće i uzela smeđu torbicu na preklop. „Ova boja izgleda kao osušena kakica. Možda je nisi nosila zato što je ružna.” „Stvarno je ružna. Ne znam što sam mislila kad sam je kupila. Baci na hrpu za otpad. Tamo”, pokazala je rukom. Emma je zaobišla još jednu gomilu i odložila torbicu. „Odbacit ćeš ove cipele?” Mac je bacila pogled prema vrtoglavo visokim limunskozelenim štiklama. „Ubijaju me. Svaki put dobijem žuljeve u njima.” „To su stvarno sjajne cipele.” „Znam, ali nikada ih ne nosim zbog žulj-efekta.” Mac je zatresla glavom na sjaj u Emminim očima. „Nije tvoj broj.” „Znam. Ali nije fer da Laurel i Parker imaju isti broj, a nas dvije smo


rasparene. To je nepravda.” Napravila je mali krug po sobi s cipelama u ruci. „Kako ste ti i Carter ovdje uspjeli išta napraviti glede seksa?” „Snašli smo se. Ovih dana ja uglavnom idem k njemu i to zato što mi, čim dođe ovamo, želi pomoći. Ne možeš uključiti muškarca u organiziranje ormara. Počeo mi je prebrojavati cipele.” „Oni ne mogu razumjeti cipele.” ,,A, govoreći o tome, spusti te cipele na drugu hrpu - tamo prijeko. Prelijepe su za bacanje. Obut ću ih kad budem išla nekamo gdje se sjedi.” „Mnogo bolja ideja.” „Vidiš, on to nikada ne bi shvatio. I pojavila bi mu se ta zamišljena crta među obrvama.” ,,A, osim te zamišljene crte, vas dvoje ste dobro?” „Odlično. Zamalo savršeno. Ne znam zašto sam se toliko uzvrpoljila i poludjela oko svega toga. Što misliš o ovoj košulji? Slična je ovoj. Trebala bih se riješiti jedne od njih, ali ne znam koje?” Emma je proučavala dvije crne sportske košulje. Crne su. Ne postoji limit za crne košulje. One su temelji svake garderobe.” „Vidiš. Zato sam te pozvala.” „Zapravo, ovdje je potrebna Parker. Rekla si da si započela s ovim u četvrtak. Prošli četvrtak.” „Parker ne smije doći ovamo. Samo bi bacila pogled i njezin bi živčani sustav implodirao. Mjesecima bi bila u komi. Ne mogu joj to napraviti. Osim toga, već sam naručila razne stvari. Kutije za cipele, vješalice i onu stvar s kukicama za vješanje torbica i remenja, ali to je zbunjujuće. Osim toga, bacam dvadeset pet posto stvari. Trebalo je biti pedeset posto, ali to je bilo prije nego što sam se opametila.” „Ali radiš na tome već gotovo tjedan dana.” „Nisam baš imala vremena za to, između posla i Cartera i svoje čudne nevoljkosti da se uopće popnem ovamo. Ali večeras ću zdušno raditi.” „Nećeš se vidjeti s Carterom?” „Roditeljski sastanak u školi. Osim toga, ne viđamo se baš svaku večer.” „Točno. Nikada u dane koji počinju sa Z. Izgledaš sretno. On te usrećuje.” „Da. Ali tu je još ta mala stvar.” ,,Oh-oh.” „Ne, to je samo sitnica. Rekao je da bih mogla ostaviti neke stvari kod njega. Stvari.”


„Kao što je rezervno rublje, četkica za zube. Mac.” „Znam, znam. To je logično, i to je obzirno. Ali osjetila sam kako se nešto u meni opet želi uzvrpoljiti i pošiziti. Nisam pošizila, ali željela sam. I, mislim, pogledaj moje stvari. Pogledaj koliko je toga. Ako ih počnem miješati s njegovima, kako ću znati gdje mi je što? A što ako ostavim nešto kod njega, a onda mi zatreba ovdje?” Svjesna si da gledaš sve pod povećalom, pokušavaš pronaći prepreke, mane, razne padobrane za iskakanje. Svjesna si toga, točno?” „Znati sve to ne znači da nema teškoća. Jedva sam se naviknula na to da smo par — službeno u vezi — a sad mi nudi prostor u svom ormaru. Ja tek pokušavam izići na kraj sa svojim ormarom.” ,,I obavila si fenomenalan posao.” Mac je pogledala razasute humke po sobi. „Radovi su u tijeku.” ,,I ti si. I tvoj odnos s Carterom. Ljudi i odnosi nikada ne prestaju biti radovi u tijeku.” ,,U pravu si, znam. Ali, samo... želim sve staviti na mjesto.” Glasno je otpuhnula proučavajući snopove odjeće. Želim organizirati svoj život i osjetiti da imam kontrolu. Dobiti pregled, jasnoću. Želim znati što radim s njim, kao što to znam u svom poslu.” „Voliš li ga?” „Kako to ljudi znaju? Stalno se to pitam i uporno mi se nameće odgovor da. Da, volim ga. Ali ljudi se stalno zaljubljuju i odljubljuju. Zaljubljivanje je zastrašujuće i uzbudljivo, odljubljivanje je užasno. Zasada sve ide stvarno dobro i željela bih da se tako i nastavi.” „Znaš li koliko silno ja želim biti zaljubljena u čovjeka koji me voli?” „Vjerojatno ne bi birala svoj svadbeni buket.” „Nisi u pravu. Kad bih imala ono što ti sada imaš? Ne bih stajala usred kaosa i pokušavala organizirati svoj život. Radovala bih se stvaranju svog života. Ako ti...” Prekinula se jer je čula otvaranje ulaznih vrata. „Hej, Mac? Jesi li tu?” „Što Jack radi ovdje?” upitala je Emma. „Oh, zaboravila sam. Ovamo, gore!” doviknula je. „Došao je na sastanak s Parker pa sam ga zamolila da navrati. Izluđuje me organiziranje ormara i pomislila sam, hej, zašto ne bih pozvala arhitekta?” „Želiš da ti arhitekt... muškarac... Jack... organizira ormar?” „Ne, želim ideju o tome kako organizirati


prostor u ormaru.” Emma ju je sumnjičavo pogledala. „Sad si službeno ušla u Parkerin teritorij.” „Možda, ali jesi li vidjela njezin ormar? Kao slika u časopisu. Tako vjerojatno izgleda ormar engleske kraljice. Minus smiješni šeširi. Jack! Upravo čovjek koji mi treba.” Stajao je na vratima, visok, odjeven u traperice, radnu košulju i čizme — i vrlo muževan. „Ne želim ulaziti unutra. Na mjestu zločina ne smije se ništa dirati.” „Jedini zločin ovdje je ovo.” Pokazala je na ormar. „Prazan ormar s jednom glupom prečkom i policom. Moraš mi pomoći.” „Rekao sam ti da moramo projektirati ormar još onda kad smo renovirali paviljon.” „Onda sam bila u žurbi. Sada nisam. Znam da mi trebaju bar dvije prečke, malo niže od ove. I police. Možda nekoliko ladica.” Osvrnuo se po sobi. „Trebat će ti veći brod.” „Raščišćavam. Ne počinji sad i ti.” Zakvačio je palce za remen i ušao u sobu. „Prostrano.” „Da, a to je dio problema. Ti to možeš srediti.” „Naravno. Sredio bih to i paket s pregradama za ormare iz Home Depota.” „Pogledala sam ih. Želim nešto više... Više.” „Imaš dovoljno prostora za nekoliko ugrađenih polica i ladica. Postavi kratku prečku sa strane, možda nekoliko polica za kutije ovdje. Ne znam. Promislit ću. Znam tipa koji bi ti to mogao sklepati.” „Široko mu se nasmiješila. Vidiš, znala sam da ćeš ti to riješiti.” „Pospremanje sve te krame tvoj je posao.” „Podrazumijeva se. Kad si već ovdje...” „Želiš da ti napravim nacrt za ostavu za metle.” „Ne, ali hvala. Treba mi muško viđenje.” „Imam to kod sebe.” „Što znači kad kažeš ženi neka ostavi neke stvari kod tebe?” ,,A prije toga sam dobio potres mozga?” „Tipično”, promrmljala je Emma. „Hej, pitala me.” „To je žena s kojom si u prisnoj vezi. Intimno”, objasnila je Mac. ,,I sad želi ostaviti svoje čudne ženske stvari u kupaonici. Nakon toga treba joj ladica. Prije nego što si se snašao, ona već kupuje jastuke za krevet, a tvoje pivo mora prepustiti mjesto njezinim dijetalnim napitcima i niskokaloričnom jogurtu.


Onda, bang, u subotu poslije podne ideš s njom u obilazak antikvarijata umjesto da gledaš utakmicu.” , ,I to je sve?” upitala je Emma. „Sigurno, može se valjati po krevetu, trgati plahte, ali dovraga ne, ne može ostaviti četkicu za zube u tvojoj kupaonici. Ili zauzeti nekoliko centimetara prostora u tvojoj ladici. To je nasrtljivo, to je previše. Zašto jednostavno ne ostaviš novac na noćnom ormariću i nazoveš to pravim imenom?” „Vau! Nisam to m...” „Zašto bi joj bilo ugodno, zašto bi očekivala da ćeš osloboditi malo prostora u svom životu za njezine potrebe? Bože sačuvaj, mogla bi oskvrnuti tvoje dragocjeno vrijeme, tvoj sveti prostor. Patetični ste”, rekla je. „Oboje.” I izjurila van. Jack je zurio u prazan dovratak. „Što je to bilo? Zašto je ljutita na mene.” „Na mene. Počelo je sa mnom.” „Drugi put me upozori kako bih se sagnuo na vrijeme. Ona se viđa s nekim... tko joj zagorčava život?” „Ne, ništa posebno. Ja se viđam s nekim i Emma je frustrirana jer misli da to — njega — ne cijenim dovoljno. Ali nije u pravu. Cijenim ga. Ali u pravu je kad kaže da moje misli idu istom spiralnom putanjom prema dolje. I, kad dobro promisliš, u pravu je. To je patetično.” „To nije nužno silazna putanja. Možda netko stvarno želi jogurt, ili obilazak antikvarijata. Ovisi.” „O čemu?” „Tko ostavlja stvari u tvojoj ladici. Imaš neko pivo?” „Aha.” „Pođimo dolje na pivo. Ja ću ti skicirati neka rješenja. Ako ti se dopadne, pozvat ću tog tipa kojega poznajem. On će doći ovamo, uzet će mjere i skrpat će ti ormar.” „To je vrijedno piva.” „Znači, ti i Carter Maguire.” „Ja i Carter Maguire”, odgovorila je dok su silazili. „Je li to jako pomaknuto?” „Zašto bi bilo?” „Ne znam. Možda zato što se na neki način znamo još iz srednje škole kad sam ja prolazila kroz svoju pobunjeničku fazu, a on je bio štreber. I bio je instruktor Delu dok sam ja odrađivala obveznu zaljubljenost u njega.” „Bila si zaljubljena u Dela?”


„Prisilna petominutna zaljubljenost”, ponovila je dok je vadila pivo. „Zapravo, mislim daje trajala samo tri. Kod Emme je bilo pet minuta.” „Emma je... hmm.” „A moja pažnja samo je preletjela preko njega. Mislim, Cartera. U smislu, ah da, to je onaj pametni frajer. Onda brzo premotavanje u sadašnjost i imamo, oh, to je taj tip! Smiješno.” „Dobro ti stoji.” „Dobro se osjećam, većinu vremena.” Dodala mu je pivo i kucnula ga svojim. „Kad me ne plaši. Nikada prije nisam bila zaljubljena. Zaluđena, osjećala sam privlačnost, ali ljubav je posve nova razina dobroga i zastrašujućega. On večeras ima sastanak u školi, što je još jedna čudna i smiješna stvar. Ja i profesor. Doktor. Od svih nas jedino ja nisam bila na fakultetu. Fotografski tečajevi, poslovni tečajevi, ali ne studentske spavaonice, domovi i sve te stvari. I spetljala sam se s tipom koji ocjenjuje testove na polugodištu, zadaje domaće zadatke, vodi rasprave o Shakespeareu. Kad bolje promislim, ti bi bio bolji izbor.” „Ja?” Jack je trepnuo. „Misliš?” „Nema potrebe za panikom. Samo kažem da bi ti bio logičniji izbor. Mi oboje razmišljamo u slikama, konceptima. Moramo vizualizirati da bismo mogli stvarati. Oboje vodimo svoj posao, radimo s klijentima. Imamo razvedene roditelje i polubraću, iako su tvoji roditelji stvarno dragi. Imamo uski krug zajedničkih prijatelja, fobiju od veza. I oboje volimo povremeno popiti pivo. Plus”, zaključila je, „imena nam se rimuju.” ,,U pravu si. Idemo gore na porciju divljeg seksa.” Nasmijala se. „Propustili smo taj vlak.” „Valjda, da.” Zabavljena, podignula je svoje pivo. „Nikada nisi ništa pokušao.” „Ha, Del bi me prebio lopatom. Nitko se ne zeza s njegovim djevojkama.” „On je svjestan da smo mi, sve četiri, već naučile nešto o seksu.” „Draže mu je pretvarati se da to ne zna, ali nijedna od vas nije bila u vezi sa mnom. Na moju nesreću. To je ključ.” „Pretpostavljam da si u pravu. Osim toga, iako se logički čini da pristajemo jedno drugomu, završili bismo svađajući se oko prostora u ladici i zamrzili bismo se. Carter je napravio mjesta. On ima urođenu sposobnost da se otvori i prihvati.” „Zaljubljen je u tebe”, protumačio je. ,,I onda, kako to ide? Tko će biti


fotograf dok ona hoda prema oltaru?” „Oltaru?” Zagrcnula se pivom. „Nikada nisam rekla ništa o oltaru. Ja neću — mi nećemo... Zašto misliš da razmišljamo o vjenčanju? Otkuda si to iskopao?” „Oh, ne znam.” Zaljuljao se na stolici i zamahnuo rukom prema zidu ispunjenom svadbenim fotografijama. Možda zato.” „To je posao. Ove su slike posao. Ne znači da razmišljam o vjenčanju samo zato što mislim o vjenčanjima.” „Dobro, dobro, ne moraš odmah otputovati u Ludograd.” „Nisam. Samo sam...” Uvukla je zrak. Otišla je do svog stola i vratila se s velikim blokom i olovkom. „Crtaj. Zaradi za pivo.”

Ostatak večeri provela je držeći se plana. Kad su se brda i brdašca počela smanjivati, razina stresa se smanjila, a porastao je osjećaj postignuća. Osposobit će ponovno svoj životni prostor, bolji nego ikada, u sekundi. A onda će osjetiti da joj se kontrola vraća. Lijepo je za promjenu biti sama, baviti se svojim stvarima, biti u svom prostoru. Mogla je uživati u tome i istodobno osjećati kako joj Carter nedostaje. Zapravo, radeći to, radila je na njihovoj vezi. Voljeti ga, voljeti biti s njim, ali biti posve zadovoljna kad je sama sa svojim poslom. Za razliku... Prenula ju je zvonjava telefona. Pogledala je na displej i sklopila oči. Linda. Podsjetila se da ne može zauvijek izbjegavati razgovor s majkom. Izbjegavanje poziva je djetinjasto. Suoči se i brani svoj položaj, naredila si je. „Da, mama.” „Mackensie, moraš doći! Molim te. Molim te, dođi odmah.” Uzbuna se probila kroz ojađenost i srce joj je poskočilo od straha. „Što je? Što se dogodilo?” „Požuri. Oh, moraš doći. Ne znam što da radim.” „Jesi li ozlijeđena? Jesi li...” „Da. Da. Ozlijeđena sam. Molim te, pomozi mi. Potrebna si mi. Trebam pomoć.” „Nazovi 112! Stižem.”


Izletjela je iz kuće navlačeći kaput u trku. Deseci slika, svaka gora od prethodne, letjeli su joj kroz glavu. Pokušaj samoubojstva, nesreća, provala. Zaleđena, opasna cesta, razmišljala je dok je vratolomno vozila kroz ledenu susnježicu. Neoprezan vozač, sudar, a ona igračka od auta sva zgnječena u jarku i... Ne, ne, zvala je s fiksnog telefona. Kod kuće je. Mac se borila zadržati kontrolu nad volanom dok je s prevelikom brzinom proklizavala kroz zavoje. Zaustavila se ukoso pred Lindinom kućom i pretrčala po skliskom prilazu do ulaza. Ustanovila je da su vrata otključana. Pomisao o provali prohujala je kroz vrata zajedno s njom. Je li bila silovana? Pretučena? Preskočila je preko razbijene vaze s rasutim ružama i upala u dnevnu sobu gdje je Linda ležala sklupčana na podu i jecala. „Mama! Mama, tu sam.” Spustila se na pod do nje, frenetično tražeći rane. „Gdje te boli? Što ti je napravio? Jesi li zvala policiju, hitnu pomoć?” „Oh! Želim umrijeti!” Linda je zagnjurila izmučeno, suzama išarano lice u kćerino rame. „Ne mogu to podnijeti.” „Ne, nemoj to govoriti. Nije tvoja krivnja. Pozvat ću pomoć pa ćemo...” „Ne ostavljaj me!” „Neću. Neću te ostaviti.” Ljuljala ju je u naručju i milovala po kosi. „Sve će biti u redu. Obećavam ti.” „Kako može biti dobro? Otišao je. Ostavio me ovdje.” „Jesi li ga dobro pogledala? Je li to bio netko poznat?” „Mislila sam da ga poznajem. Vjerovala sam mu svim svojim srcem. A sada je otišao.” „Tko?” Bijes je proključao u njoj i spalio strah. „Tko ti je to napravio?” „Ari, naravno, Ari. Mislila sam da mu nešto značim. Rekao je da


sam vratila svjetlost u njegov život. Govorio mi je takve stvari, a onda napravi ovo. Kako mi je to mogao napraviti? Kako je mogao biti tako okrutan?” „U redu je. Sve će biti u redu. Platit će on za to.” „Rekao je da je hitno. Nema vremena. Mora biti noćas. Kakva razlika može biti u tih nekoliko dana? Kako sam mogla znati da mi je istekla putovnica? „Što?” Mac se trgnula unatrag. „Što si rekla? Što je točno napravio?” „Otišao je u Pariz. U Pariz, Mac. Otišao je bez mene. Nazvao je iz svog aviona. Rekao je da mora krenuti večeras. Neki neodgodivi posao, iako je obećao da će pričekati dok ne obnovim putovnicu. Posao.” Bijes se probio kroz bujicu suza. „Laži. To je druga žena, znam to. Neka francuska kurva. Obećao mi je, a sada je otišao!” Mac je polagano ustala dok je Linda ridala prekrivši lice dlanovima. „Nazvala si me, u ovo doba noći, navela me da pomislim kako si ranjena.” „Jesam ranjena! Pogledaj me.” „Gledam te. Gledam te i vidim razmaženo, srdito derište koje divlja jer nije dobilo ono što želi.” „Ja ga volim.” „Ti ne znaš ni značenje te riječi. Bože, gotovo sam poginula jureći ovamo.” „Bila si mi potrebna. Trebao mi je netko. Ti nikada nećeš razumjeti kako je to.” „Nadam se. Tamo je razlivena voda i polomljeno staklo na podu. Trebat ćeš to počistiti.” „Nećeš otići? Ne možeš me ostaviti samu u ovom stanju.” „Da, mogu. A sljedeći put neću ni doći. Za Boga dragoga, Linda, odrasti.” Šutnula je slomljeno staklo s puta i izišla.

18.


Mac je pripremala opremu za snimanje i usput provjeravala bilješke, a Carter je sjedio za pultom u kuhinji i ocjenjivao učeničke radove. Odozgo je odjekivalo nabijanje pištolja za čavle i čekića. „Kako se možeš koncentrirati uz svu tu buku?” „Ja podučavam tinejdžere.” Carter je crvenom olovkom dopisivao komentar na margini. „Ako je potrebno, mogu se koncentrirati i tijekom termonuklearnog napada.” Znatiželjno se nagnula preko njegova ramena dok je upisivao ocjenu. „Dobio je četvorku, nije loše.” „Veliki napredak za ovog učenika. Počeo se otvarati. Jesi li spremna? „Imam još malo vremena. Zaboravila sam ti reći, žao mi je, ali večeras moram raditi.” „Već si mi to rekla. U redu je.” „Vjenčanja za Valentinovo uvijek su velika priča. Parker i ja moramo biti na večerašnjoj probi, cijelo vrijeme. I sutra na vjenčanju.” Nagnula se i poljubila ga. „Ljudi iz moje branše moraju raditi na Valentinovo. Poslat ću ti kičastu, sentimentalnu čestitku. I kupila sam ti nešto. Veliki korak za mene, moj prvi dar za Valentinovo” Otišla je do stola i izvadila tanki omot iz ladice. Dat ću ti ga sada u slučaju da se posao oduži.” „Čekat ću te. Kupila si mi dar.” Skinuo je naočale i odložio ih na stranu. „To je već drugi koji sam dobio od tebe. Ptica u snijegu”, podsjetio ju je. „A, to. To je bilo više kao uspomena. Ovo je dar. Otvori ga.” Odvezao je vrpcu i otvorio poklopac kutije. „Kako vam drago.” „Privukla me jer je sva pohabana i ofucana. Izgleda kao da je pročitana milijun puta.” „Savršena je.” Obuhvatio joj je lice dlanovima i privukao je k sebi. „Hvala ti. Želiš li vidjeti svoj?” „Još pitaš!” Posegnuo je u svoju torbu za spise i izvadio kutijicu omotanu bi-


jelim papirom sa sjajnom crvenom vrpcom. Od oblika kutije srce joj je potonulo u želudac i odskočilo natrag u grlo. „Carter.” „Ti si moja djevojka za Valentinovo. Pogledaj unutra.” Dok je odmotavala kutiju, srce joj je tuklo u prsima kao čekić. Zadržala je dah i podignula poklopac. I ponovno udahnula kad su iznutra zasjale naušnice. Dva sićušna, delikatna dijamanta visjela su na trećemu. „Bože moj, Cartere, predivne su. To je... vaau.” „Ne mogu preuzeti punu zaslugu. Sherry mi je pomogla u odabiru.” „Nevjerojatne su. Obožavam ih. Ja...” Ostala je bez riječi i bacila mu se u zagrljaj. „Hvala. Ja sam definitivno tvoja djevojka za Valentinovo. Oh, moram ih isprobati.” Poskočila je i izvadila jednostavne okrugle naušnice iz ušiju i zamijenila ih novima. Odjurila je do ogledala na suprotnom kraju ateljea. „Oh, vidi, bliješte! Naginjala je glavu sa strane na stranu i gledala kako svjetlucaju. „Kad si ih odmah stavila, to znači da ti se sviđaju?” „Bila bih umobolna kad mi se ne bi sviđale. Kako izgledaju?” „Malo blijedo u usporedbi s tvojim očima, ali mogu proći.” „Cartere, ostavio si me bez teksta. Nikad ne znam što bih... čekaj.” Inspirirana, otrčala je po tronožac. „Zakasnit ću, ali fenomenalne naušnice za Valentinovo jače su od točnosti. Čak će i Parker imati razumijevanja.” „Što radiš?” „Trajat će samo dvije minute. Samo ostani gdje jesi”, rekla mu je dok je izvlačila fotoaparat iz torbe. „Želiš me slikati?” Promatrao ju je dok je užurbano namještala opremu i uzvrpoljio se na visokoj stolici pokraj kuhinjskog pulta. „Ja se uvijek ukočim i izgledam neprirodno.” „Riješit ću to. Sjeti se, ja sam profesionalka.” Nasmiješila mu se preko


aparata dok ga je namještala na tronožac. „Izgledaš baš slatko.” Namjestila je visinu i odredila kadar. „Svjetlo je dobro, mislim. Pokušat ćemo.” Uzela je daljinski okidač u ruku i prišla mu. ,,A sada, sretno Valentinovo.” Obujmila ga je rukama oko vrata i poljubila ga. Opustila se, dopustila mu da je privuče bliže k sebi. Uhvatila je trenutak, a kad se odmaknula i pogledala ga u oči, uhvatila je još jedan. „Sada”, promrmljala je i oslonila obraz uz njegov. „Smiješak.” Pritisnula je okidač pa još jedanput za sigurnost. „Evo”, okrenula se prema njemu i protrljala ga nosom. „Nije bilo tako strašno.” „Možda bismo trebali pokušati još jedanput. Mislim da sam trepnuo.” „Moram ići”, rekla je kroz smijeh. Izvukla se iz zagrljaja i na brzinu provjerila snimke dok je skidala aparat s tronošca. „Nećeš mi ih pokazati?” „Ne dok ih ne ulickam. Onda to možeš smatrati drugim dijelom dara.” „Nadao sam se da ću to dobiti kad se vratiš s posla.” „Dakle, doktore Maguire, šokirate me.” Spremila je aparat i zatvorila torbu. „Dobro, možemo to nazvati darom u tri dijela.” Ustao je i pomogao joj oko kaputa. Mac je podignula torbu. „Sad samo moraš čekati.” „Dobar sam u tome”, rekao je i otvorio joj vrata. Očito je tako, pomislila je i potrčala prema rezidenciji. „Ne znam kako bih se izvukla iz toga, ali mora postojati neki način.” „Mac.” Parker je u mladenkinim odajama držala posudu za šampanjac podignutu prema svjetlu i provjeravala ima li kakvih mrlja. „To je samo večera.” „Nije. Znaš da nije. To je upoznaj-roditelje večera. Obiteljska večera.” „Viđaš se s Carterom već oko dva mjeseca. Vrijeme je.”


„Gdje je to zapisano?” gunđala je Mac. „Želim vidjeti gdje je to zapisano, crno na bijelome u knjizi pravila.” Tresnula je ubruse na stol, a Parker je samo uzdahnula i namjestila ih kako treba. „Znaš što znači kad te muškarac pozove kući da upoznaš njegovu majku.” „Znam. Želi da se dvije žene koje su mu važne u životu međusobno upoznaju. Želi se pohvaliti svakom od njih.” „Ne želim da se itko hvali mnome. Nisam pudlica. Zašto ne možemo zadržati stvari ovakvima kakve jesu? On i ja.” „To se zove veza, odnos. Pogledaj u rječnik.” Laurel je ušla u sobu s pladnjem sira i voća. „Ako kaniš biti takva koza oko toga, zašto jednostavno nisi odbila?” „Halo! Dijamantne naušnice.” Mac je podignula ruke i prstima pokazala na dijamantna srca. „Zaslijepio me sjaj. Plus, izveo je to podlo. Nakon što sam spomenula kako bismo danas nakon posla mogli izići nekamo. Uhvatio me u stupicu.” „Koza”, rekla je Laurel. „Znam. Misliš da ne znam? Znajući to, čak znajući da koza-element proizlazi iz majka-fobije ne čini problem ništa manje stvarnim.” „Da, točno”, složila se Parker. „Mogla si to sve reći i njemu.” „Njemu je to važno. Primijetila sam, iako je to izveo tako usputno. On zaslužuje nekoga tko će otići s njim na obiteljsku večeru i upoznati njegovu majku. Željela bih da do toga još nije došlo ili da smo to već obavili i daje sada iza mene — ali oni su prošli tjedan bili u Španjolskoj. To zapravo nema nikakve veze jer bih onda željela cijelu priču prebaciti na sljedeći tjedan i tako u krug. „Poznajemo je previše dobro”, presudila je Laurel. „Znam to jer smo obje shvatile o čemu govori.” „Svaki put kad pomislim da je situacija pod kontrolom i da sam na miru sa sobom, iskrsne nešto novo. A podrazumijeva se da će me svi odmjeravati, procjenjivati i poslije ogovarati.” „Osobno, mislim da je to dobro obaviti u jednom velikom pljusku.” Laurel se odmaknula i proučavala stol. „Zaroni odjedanput u veliko


obiteljsko jezero. Jednostavnije i brže od ulaska u hladnu vodu centimetar po centimetar.” „To je zapravo pametan prijedlog”, rekla je Mac nakon malo razmišljanja. „Ti si dobra s ljudima”, istaknula je Parker. „Navedi ih da pričaju o sebi. Tako ćeš ih lakše procijeniti. Napravi to.” „Još jedan dobar prijedlog. A, s druge strane, možda se današnje malo, intimno vjenčanje pretvori u cjelonoćnu pijanku i svađu.” „Mladenkin otac djeluje kao smutljivac. Mogao bi izazvati kakvu nevolju”, primijetila je Laurel. Oraspoložena, Mac je uhvatila prijateljicu za ramena. „Koncentrirat ću se na pozitivne misli. Mislim da bismo trebale sići dolje i pomoći Emmi. Predstava uskoro počinje.”

Nije bilo pijanke ni tučnjave. I nije bilo izlaza. Odgovaralo joj je što se dogovorila naći s Carterom u kući njegovih roditelja. To joj je dalo malo vremena da se sabere i smiri. Skok u vodu, podsjećala se. A ona je dobar plivač. Uglavnom. Slijedila je Carterove upute do lijepo uređena kvarta. Točno ono što je očekivala. Solidan novoengleski dom koji upućuje na višu srednju klasu. Krpice snijega na velikoj livadi, stara stabla, uredno podrezane živice, lijepe ograde. Dostojanstveno, ali ne prenapuhano. Imućno, ali bez razmetljivosti. Bože, što ona radi ovdje? Teško je gutnula i parkirala na dvostrukom kolnom prilazu, tik do Carterova „volva”. Mnogo automobila, pomislila je. Podignula je ruku prema ogledalu na štitniku za sunce kako bi provjerila šminku. Ali što ako je netko promatra iz kuće. Djelovat će tašto i pedantno. Oh, Mac, saberi se. Izišla je iz automobila i uzela košaru s cvijećem iz prtljažnika. Predomislila se desetak puta oko toga. Ostaci svadbenoga cvijeća za dar domaćici. Je li to vulgarno?


Drugi izbor bila je bombonijera, ali... Sada je prekasno. Popela se na trijem, pokajala se što ipak nije provjerila šminku, i pokucala. Vrata su se odmah otvorila — nije još bila spremna — ali osjetila je malo olakšanje kad je vidjela Sherryno poznato lice. „Hej! Oh, vau, pogledaj ovo! Mama će se onesvijestiti. Dobrodošla u ludnicu Maguireovih.” Uvukla je Mac u kuću. ,,Wii”, nastavila je i mahnula prema izvoru buke. „Igra. Kupili smo je tati za Božić. Nick i Sam — moj šurjak — odveli su klince na utakmicu. Pridržat ću ti to dok skineš kaput. Većina je straga u velikoj sobi. Oh, stavila si naušnice! Zar nisu divne? Evo, daj mi kaput da ga objesim.” Sherry joj je vratila košaru i preuzela kaput. A Mac je shvatila da još nije progovorila ni riječ. Samo se smiješila. „Mama se uzvrtjela oko večere. Nervozna je. Kako si ti? Kad sam ja upoznala Nickovu obitelj, bila sam toliko nervozna da sam se deset minuta skrivala u kupaonici. Ni u jednom trenutku nije mi palo na pamet da bi Georgia — to je Nickova mama — mogla biti podjednako nervozna. Kasnije mi je priznala da se prije mog dolaska triput presvukla. Odmah sam se bolje osjećala. Dakle, mama je nervozna. Osjećaj se bolje.” „Hvala. Pokušavam.” Kad ju je Sherry ugurala u sobu, Mac su zasuli dojmovi; ljudi, kretanje u svijetlom, otvorenom prostoru, Carter koji se smije pokraj naočita, sjedokosa muškarca uredno podrezane brade, ugodni mirisi domaće kuhinje. Trenutak, pomislila je. Ležeran obiteljski trenutak. Nikada to nije doživjela u svojoj obitelji, ali prepoznala ga je. „Hej, društvo, Mac je stigla.” Tada se kretanje zaustavilo, zamrznulo, i sva se pažnja fokusirala na nju. Carter se prvi pokrenuo, odgurnuo se od pulta i požurio prema njoj. „Stigla si.” Lagano ju je poljubio preko mirisnih bijelih ljiljana i


bijelih ruža. Kako je ona grčevito stiskala košaru, protrljao joj je rame i okrenuo se. „Mama, ovo je Mackensie.” Žena koja se odvojila od štednjaka imala je snažno lice, bistre oči. Osmijeh joj je bio uljudan, s naznakom topline. I, pomislila je Mac, s naznakom rezerviranosti. „Drago mi je da smo se konačno upoznale.’ „Hvala što ste me pozvali, gospođo Maguire.” Pružila joj je košaru. „Ovo je cvijeće s današnjeg vjenčanja. Emma — poznajete Emmu — ona radi aranžmane. Mislile smo da bi vam se moglo dopasti.” „Prekrasno je.” Pam se nagnula i pomirisala. ,,I ugodno miriše. Hvala. Sherry, stavi košaru na stolić za kavu, hoćeš li? Tamo će nam svima biti na oku. Jesi li za čašu vina?” „Rado, hvala.” „Diane, natoči Mackensie čašu vina.” „Moja sestra Diane”, predstavio ju je Carter. „Bok. Cabernet ili pinot? Za večeru imamo piletinu.” „Ah, pinot, hvala.” „Moj otac, Michael Maguire. Tata.” „Dobrodošli.” Snažno joj je stisnuo ruku. „Irsko podrijetlo, zar ne?” „Ah, djelomično.” „Moja je baka imala kosu kao ti. Sjajna kao zalazak Sunca. Ti se baviš fotografijom?” „Da. Hvala”, rekla je kad joj je Diane pružila čašu. „Moje partnerice i ja vodimo agenciju za vjenčanja. Ali to, pretpostavljam, već znate jer smo angažirane za Sherryno vjenčanje.” Vragolasto se nasmiješio. „Kao mladenkin otac, ja samo dobivam račune.” „Oh, tata.” Namignuo je kad je Sherry zakolutala očima. „Uz konačni račun priložile smo i pljosku.” Smijeh mu je bio zvonak i bogat. „Sviđa mi se tvoja djevojka, Cartere.”


„I meni.” Do trenutka kad su sjeli za stol, Mac je već stekla dobar uvid o ukućanima. Mike Maguire voli se smijati, obožava svoju obitelj i oni obožavaju njega. Možda je liječnik, ali njegova žena je ta koja drži prst na svačijem pulsu. Rekla bi da funkcioniraju kao tim, a to je očito bio moćan tim. Ali, kad je bila riječ o važnim stvarima, Pam je vodila igru. Sherry je miljenica, klupko energije i veselja, zaštićena, voljena i zaljubljena. Njezin zaručnik se ponašao, i bio tretiran kao sin. Pretpostavila je da mu je njegovo očito obožavanje Sherry priskrbilo velike bodove. Diane, najstarija, naginjala je dominaciji. Majčinstvo joj dobro pristaje, djeca su živahna i pametna, ali ona djeluje nekako nezadovoljno. Nije mlada i na početku života kao Sherry ni spokojna i sigurna u svom položaju kao njezina majka. Njezin muž je opušten i voli se šaliti s djecom. Mac je naslutila ležernu narav koja vjerojatno iritira njegovu ženu. Osjetila je dinamiku i osobnosti, vidjela kako se pretaču u slike. Ovo je njihova tradicija, razgovor za obiteljskom večerom u nedjelju, komadići života razmjenjuju se oko stola kao zdjela sa salatom. Ona je faktor X. Vanjski element koji je — bar na trenutak — promijenio sliku. „Vikendi su vjerojatno dani kad imate najviše posla”, primijetila je Pam. „Obično. Ali i radnim danima imamo dosta organiziranih svečanosti.” „Mnogo posla tijekom tjedna, također”, dodao je Carter. „Mnogo priprema i planiranja. Ne pojavi se samo tamo na licu mjesta s aparatom. Onda sav taj posao nakon vjenčanja. Vidio sam nekoliko albuma koje je Mackensie napravila. To su umjetnička djela.” „Sada je već sve digitalno.” Diane je slegnula ramenima i nabola komad piletine na vilicu. „Uglavnom. Ja još uvijek katkad radim s filmom. Ovo je odlično,


gospođo Maguire. Sigurno volite kuhanje.” „Volim proces i dramu oko pripreme velikih obroka. Također mi se sviđa pomisao o četiri žene, četiri prijateljice koje zajednički vode posao. To zahtijeva mnogo snage, energije, predanosti i kreativnosti.” ,,A to je tako sretan posao”, dodala je Sherry. „Kao trajna proslava. Cvijeće i prekrasne haljine, glazba, šampanjac.” „Vjenčanja postaju sve razrađenija, složenija. Toliko uložena truda, vremena, sav taj trošak, samo za jedan dan.” Diane je podignula rame, a usna joj se iskrivila u grimasi. „Ljudi više razmišljaju o tome tko sjedi pokraj njih ili kakvu će vrpcu staviti u kosu nego o tome što brak znači. A mladenci su toliko umorni i pod stresom da im taj dan tako i tako prođe kao u magli.” „Ti si imala svoj dan, Di.” Mala vatra sijevnula je u Sherrynim očima. Ja ću imati svoj.” „Sve što želim reći jest da sam do trenutka kad sam stigla do oltara bila potpuno iscrpljena i jedva sam se sjetila izgovoriti da.” „Ali si izgovorila.” Muž joj se nasmiješio. ,,I izgledala si divno u tom trenutku.” „Možda, ali...” „Potpuno si u pravu”, ubacila se Mac. „Vjenčanja znaju biti iscrpljujuća. A ono što bi trebalo biti najznačajniji i najljepši dan u životu, kad nakon svih priprema konačno do toga dođe, može biti antiklimaks, razočaravajuće ili čak mučno iskustvo. Naš je posao da sve organiziramo kako se to ne bi dogodilo. Vjeruj mi, da si imala moje partnerice uz sebe kad si planirala vjenčanje, taj dan ne bi prošao u magli.” „Ne želim kritizirati vaš posao, stvarno, samo kažem, kad se ljudi ne bi smatrali obveznima raditi takvu paradu, pa, onda ne bi trebali agencije kao što je vaša za pomoć.” „Vjerojatno je tako”, rekla je Mac pomirljivo. „Ipak, svaka je mladenka pod stresom i zabrinuta, katkad opsjednuta, i može nama prepustiti brigu o detaljima. U onolikoj mjeri u kojoj to želi. Ona, oprosti


Nick”, dodala je s osmijehom. „Ona je u centru pažnje, ona je fokus višemjesečne pripreme koja vodi do tog dana.” „Sigurna sam da ste dobre. Zapravo, sve što sam čula o vama i o vašoj agenciji pozitivno je. Samo mislim da je jednostavnije bolje.” „To je pitanje ukusa i osobnosti, zar ne?” Pam je dohvatila košaricu s pecivom. „Još kruha?” „Ja ne želim jednostavno, želim zabavno.” „To smo shvatili.” Mac je uputila Sherry kratki smiješak. „Ali jednostavno može biti bolje, ovisno o želji mladenaca. No i takvo vjenčanje traži oko za detalje. Danas smo imale malo, jednostavno vjenčanje, rano poslije podne. Mladenkina je sestra bila jedina od svite. Nosila je mali, rukom vezani buket, a na glavi je imala vijenac od cvijeća umjesto vela. Nakon vjenčanja bila je mala zakuska sa šampanjcem i jazz-trio za ples. Bilo je dražesno. Mladenka je blistala. A po mojoj procjeni, Zavjeti su uložili oko stotinu pedeset sati u organizaciju i pripreme kako bismo osigurale da sve bude savršeno usklađeno. Uvjerena sam da će mladenci pamtiti svaki trenutak tog dana.” Nakon večere otišli su do Carterove kuće. Čekao je sve dok nisu ušli unutra i zagrlio je. „Hvala. Moralo je biti zastrašujuće suočiti se s tom hordom — i izdržati rešetanje trećeg stupnja. „Reći ću samo ovo: Pfuuu... Jesam li prošla na audiciji, što misliš? „Definitivno.” Sagnula se i pomilovala mačku koja ih je došla pozdraviti. „Imaš krasnu obitelj. Znala sam da će biti. Volite se i to se vidi.” „Da, bliski smo. Trebam li se ispričati zbog Diane? Ona voli skidati poklopac i čačkati po svemu.” „Ne, razumijem je. I ja to često radim. Samo ja to radim više u sebi. Dopali su mi se, čak i ona. Svi su tako normalni. Osjećam malu zavist.” „Možeš podijeliti moju. I želio bih da to mogu reći bez izazivanja ovog pogleda u tvojim očima.”


,,I ja. Ali to je moja fatalna mana, ne tvoja.” „To je sranje.” Čeljust joj se opustila. On je rijetko psovao. „To je...” „Ti nemaš fatalnih mana. Ono što imaš jest ukorijenjen pogled na brak, na samu sebe, i to samo iz jednog kuta. A iz tog kuta vidiš samo neuspjeh.” „To je možda istina, vjerojatno je istina. Ali pomaknula sam taj kut za tebe, s tobom, više nego što sam to uspjela ikada prije. Ne znam jesam li sposobna za više od toga.” „Neću navaljivati, ali ne mogu lagati i reći kako nisam mislio o tome, o životu s tobom. Teško je pogledati u sebe i znati, bez imalo dvojbe, da si ti ono što želim. Pa pogledati tebe i znati kako ti misliš da to ne možeš imati.” „Ne želim te povrijediti. Ne znam možeš li to razumjeti, ali više se bojim toga nego svoje boli.” „Nije mi potrebna tvoja zaštita.” Ispružio je ruku i taknuo prstom naušnicu koja joj je visjela iz uha. „Kad si otvarala kutiju, bojala si se da je unutra zaručnički prsten. Izgledala si kao ošinuta gromom.” „Carter...” „Što bi rekla, pitam se, da je u kutiji bio prsten? Ne moraš odgovoriti. Ostavimo to kao retoričko pitanje. Obećavam ti sada, na ovom mjestu, neće biti prstena ni pitanja sve dok ti to ne zatražiš.” „Ti si predobar za mene.” „Prisiljen sam ponavljati svoje riječi. To je sranje.” „Cartere, ja to ne mogu izgovoriti. Zaključano je. Zaključano je ovdje.” Pritisnula je dlan na prsa. „I svaki put kad se vrata odškrinu, samo malo, nešto ih ponovno zalupi. Ti si mnogo bolji čovjek nego što ja zaslužujem.” „Nemoj mi to raditi.” Uhvatio ju je za ramena. Ne stavljaj me tamo gdje ne želim biti.” „Ne znam što bih odgovorila da je u kutiji bio prsten. I to me plaši. Ne znam bi li to bio ispravan ili pogrešan odgovor za nas oboje. A


moram biti sigurna. Znam da je kut pogrešan. Više od toga, objektiv je defektan, i ja to znam.” Odmaknula se od njega za jedan korak. „Želim to promijeniti i to je sada najvažnije.” „To je početak. Prihvaćam argument, zasada.” „Ne bi trebao prihvatiti ništa. O tome ti govorim.” „Nemoj mi govoriti što bih trebao raditi ili koga bih trebao voljeti. Tebe volim. Ti si prava i jedina za mene. Bit ćeš to sutra i za pedeset godina.” „Nikada nisam bila ona prava. Nikomu.” Ponovno joj se približio. „Naviknut ćeš se.” Podignuo joj je bradu i poljubio je. „Zašto? Zašto sam ja prava?” „Zato što se moj život otvorio i ispunio bojama kad si ti ponovno ušla u njega.” Preplavljena osjećajima, zagrlila ga je i pritisnula lice uz njegovo rame. „Da si me pitao, ne bih mogla reći ne.” „To nije dovoljno dobro, ni za tebe ni za mene. Kada te zaprosim, morat ćeš željeti reći da”

19. Mac je čula tup udar, šištavi zvuk uvlačenja zraka u pluća i otvorila jedno oko. Ušuškana u krevetu ugledala je Cartera kako poskakuje na jednoj nozi u potrazi za cipelama. „Koliko je sati?” „Rano. Nastavi spavati. Uspio sam ustati, istuširati se i odjenuti se, a onda sam naletio na nešto i probudio te.” „U redu je. Danas tako i tako moram ranije ustati.” Oči su joj klonule i sklopile se. S cipelama u rukama — i šepajući tek neznatno — prišao joj je i poljubio je u čelo. Promrmljala je od zadovoljstva i nastavila spavati.


Kad je ponovno otvorila oči, sunce je bliještalo kroz prozor. Ne baš tako rani početak dana, pomislila je dok se izvlačila iz kreveta. Ipak, jedna od prednosti vlastitog posla — kad nema ranih sastanaka - jest spavanje bez budilice. Krenula je prema kupaonici, zastala na pola puta i za tresla glavom pa se vratila i namjestila krevet. Ovo je sada nova Mackensie Elliot. Uredna i organizirana na svim planovima, u privatnom i profesionalnom životu. Mac s novim, savršeno dizajniranim garderobnim ormarom u kojemu sve ima svoje mjesto — i nalazi se na tom mjestu. Rastresla je jastuke, napela plahte, uredno izravnala poplun. Vidiš, čestitala si je kao što je radila svako jutro, za to su potrebne samo dvije minute. Promotrila je sobu i, odobravajući, kimnula glavom. Nema razbacane odjeće, nema cipela odbačenih ispod stolice, nema nemarno razasuta nakita na komodi. To je soba odrasle žene, žene s ukusom — i žene koja ima kontrolu. Istuširala se i uredno objesila ručnik. Vratila se u sobu, s užitkom otvorila ormar i samo stajala tamo, gledajući u njega. „O tome ti ja pričam.” Odjeća je visjela uredno složena prema funkciji i boji. Svaki par iz njezine impresivne kolekcije cipela pažljivo je smješten u prozirnoj zaštitnoj kutiji, a kutije su naslagane u redovima jedna iznad druge i raspoređene prema vrsti obuće. Večernje cipele, dnevne cipele, sandale, čizme, polučizme — štikle, tenisice, balerinke, cipele s punom petom. Lijepe stvari. Torbice, opet po funkciji i boji, lako su dostupne u prostranim pretincima. U ugrađenim bijelim ladicama žive marame i šalovi — nekoć osuđeni na zapetljane gvalje, a sada uredno složeni, kao i džemperi i čarape. Odijevanje je sada lišeno svakog stresa i postalo je čisti užitak. Nema više rudarenja, psovanja, potrage, razmišljanja gdje je, dovraga, stavila plavu košulju s francuskim manšetama i onda biti prisiljena


zadovoljiti se drugom plavom košuljom. Zato što je plava košulja s francuskim manšetama upravo ondje, gdje treba biti. Izvadila je bijelu široku majicu bez rukava, plavu majicu s Vizrezom i traperice, prikladna odjeća za jutarnji rad i ranopopodnevno snimanje. Zadovoljna i samodopadna, izišla je iz sobe. I odmah se vratila i gurnula pidžamu u košaru za rublje. Sišla je u prizemlje baš kad je Emma otvorila ulazna vrata. „Ostala sam bez kave. Pomagaj.” „Naravno. Upravo sam se spremala... Oh, Carter ju je već skuhao prije odlaska.” „Ne želim te mrziti što imaš nekoga tko kuha kavu dok ti još spavaš, ali za buđenje moje altruističke strane potrebna je velika doza kofeina.” Emma je duboko udahnula aromu prije nego što je otpila prvi gutljaj. „Život. Ponovno je na svom mjestu. Sve je dobro.” Mac je kimnula u znak slaganja i prihvatila svoju šalicu. „Želiš li vidjeti moj ormar?” „Vidjela sam ga već tri puta. Da, to je kraljica svih garderoba u cijeloj zemlji.” „Pa, ne pretjeruj. Parkerina je garderoba kraljica.” „Parkerina je garderoba božica svih ormara. Ti uzmi kraljicu. Subotnja je mladenka nazvala”, nastavila je pričati i zakolutala očima „Čini joj se da bi bilo dobro promijeniti sadržaj košare i umjesto latica ruža uzeti mirisne vrećice sa suhim cvijećem.” „Mislila sam da je promijenila vrećice za ruže.” „Da. I široki buket u kaskadni pa opet u široki.” Emma je sklopila velike smeđe oči i zaokružila glavom razgibavajući vrat. Odahnut ću kad ovo vjenčanje bude gotovo.” „Ona je od one vrste koja daje za pravo Carterovoj sestri.” „Sherry?” „Ne, starijoj sestri koja tvrdi da su vjenčanja odviše stresna, previše


razrađena i, u osnovi, prevelika buka. To je samo jedan dan.” „Onaj dan. Uz to, naš izvor prihoda.” „Slažem se. Ali s ovom mladenkom imat ćemo posla sve dok ne stavi prsten na ruku. Jučer me nazvala i faksirala sliku koju je pronašla u nekom časopisu. Koju želi rekonstruirati u subotu. Hej, nema problema. Samo što je njezina haljina sasvim drukčija, kao i njezino tijelo, frizura i ukrasi za glavu. Oh, i igrom slučaja, mi nemamo kameni slavoluk iz srednjovjekovnoga irskog dvorca ispod kojega će pozirati. Bar ne ove sekunde.” ”To su samo živci. Živci žene koja želi da sve bude savršeno. Treba mi još jedna doza i vraćam se na posao.” Emma je dopunila lončić s kavom. „Vratit ću ga još danas.” „To uvijek kažeš.” „Vratit ću ti cijeli servis”, obećala je i šmugnula van. Ostavši sama, Mac se okrenula i posegnula prema kuhinjskom ormariću. Uz kavu joj treba još nešto slatko, s konzervansom, i doručak je kompletan. Otvorila je vratašca i pronašla sjajnu crvenu jabuku ispred kutije Pop-Tartsa. Na papiriću pokraj nje pisalo je: Pojedi i mene!

Frknula je od smijeha, uzela jabuku i odložila poruku na pult. Dragi dječak, pomislila je i zagrizla. Smiješan dječak. Što bi mogla napraviti za njega, osim udaje? Uništila ga je s La Perlom, skuhala je pravi obrok i... „Slika!” Pojurila je prema radnom stolu i uključila računalo. Nije zaboravila na treći dio darova za Valentinovo. Samo nikako nije mogla odlučiti koji je snimak najbolji i kako će ga predati. „Trebala bih raditi, trebala bih raditi”, mrmljala je. „Ali treba mi samo dvije minute.” Trebalo joj je četrdeset minuta, ali naposljetku je odabrala-jednu od onih slika nakon poljupca, kad su stajali obrazom uz obraz. On je djelovao tako opušteno i sretno, a ona... točno pokraj njega, razmišljala je dok je proučavala konačni rezultat. Obrezan, otisnut, uramljen.


Kako bi sve bilo u stilu, stavila je fotografiju u kutiju, povezala je crvenom vrpcom i ispod nje umetnula mali svileni ljiljan. Izabrala je drugu sliku za sebe, uramila je i odložila u ladicu. Neće je izvaditi sve dok i on ne dobije svoju. Pustila je glazbu i primila se posla. Radila je, zadovoljna svijetom općenito, sve dok nije zazvonio sat upozoravajući je da mora početi s pripremama za snimanje u ateljeu. Zaručnički portret. Ona je liječnica, on je glazbenik. Mac je imala nekoliko ideja i zamolila ih je da ponesu gitaru. Neutralno siva pozadina, mladoženja i mladenka sjede na podu i... Zastala je s velikim podnim jastukom u rukama. Vrata su se širom otvorila i njezina majka kao vihor uletjela je u kuću, umotana u novu bundu od kanadske kune. „Mackensie! Gledaj!” Zavrtjela se oko sebe i zaustavila u manekenskoj pozi s izbačenim bokom. „Ne možeš sada biti ovdje”, smirenim glasom rekla je Mac. „Klijenti samo što nisu stigli.” „Ja sam klijent. Došla sam na savjetovanje. Prvo sam došla k tebi, ali moramo pozvati i ostatak ekipe. Oh, Mac!” Linda joj je žurno prišla, u božanstvenim cipelama i raskošnoj bundi. „Ja se udajem!” Uhvaćena u majčin parfimirani zagrljaj, Mac je samo sklopila oči. „Čestitam. Opet.” „Oh, nemoj biti takva.” Linda se povukla, napućila usne na pola sekunde i ponovno se razdragano zavrtjela. „Budi sretna. Budi sretna za mene. Ja sam tako sretna! Vidi što mi je Ari donio iz Pariza.” „Da, to je lijepa bunda.” „Uistinu.” Spustila je glavu i protrljala obraz uz ovratnik. „Ali to nije sve!” Ispružila je ruku i raširila prste. Na trećem prstu kočoperio se golemi četvrtasti dijamant u platinastom okviru. Kamenčina, pomislila je Mac. Najveći dosada. „Impresivan je.” „Moj dragi. Bio je sav jadan bez mene. Zvao me iz Pariza i noću i danju.


Jasno, prva tri dana nisam htjela razgovarati s njim. Bilo je tako ružno od njega što je otišao bez mene. I, naravno, odbila sam ga vidjeti kad se vratio.” „Naravno", složila se Mac. Poslao je limuzinu s vozačem po mene - a automobil je bio ispunjen bijelim ružama. I boca Perignona7. Ali prvo je slao tucet ruža svaki dan. Svaki dan! Oh, to je bilo tako romantično.” Linda je sklopila oči i stavila ruku iznad srca. „Kao san ili film. Večerali smo sami, kod kuće. Naručio je dostavu s mojim najdražim jelima, još šampanjca, svijeće, cvijeće. Rekao mi je da ne može živjeti bez mene i dao mi ovo. Jesi li ikada vidjela nešto takvo? Mac je promatrala majku kako se divi prstenu. „Nadam se da ćete biti vrlo sretni zajedno. Uistinu. I drago mije što si sada sretna. Ali imam naručeno snimanje.” „Oh.” Linda je to odbacila zamahom ruke. „Naruči ih za neki drugi dan, za Boga miloga. Ovo je važno. Tvoja se majka udaje.” „Po četvrti put, mama.” „Posljednji put. za pravog čovjeka. I, naravno, želim tebe za organizaciju vjenčanja. Želim da daš sve od sebe za ovo. Arije rekao da novac nije u pitanju, Želim nešto čarobno, i romantično, i elegantno. Sofisticirano i raskošno. Razmišljam o blijedoružičastoj vjenčanici. Valentino. On mi odgovara. Ili bih mogla potražiti nešto klasično, nešto iz starog Hollywooda. I šešir s velikim obodom, radije nego veo.” Svjetlećih očiju šarala je rukom po zraku. „Kosa podignuta na vratu, i nagovorit ću Alija da mi kupi neke efektne naušnice koje će podići cijeli izgled. Ružičasti dijamanti, da, to bi bilo dobro. I uz to mase i mase bijelili i ružičastih ruža. Razgovarat ću o tome s Emmaline. Moramo odmah poslati pozivnice. Parker se može pobrinuti za to.

7

Dom Perignon - marka vrhunskoga francuskog šampanjca.


I torta. Golema. Taj Mahal8 torte i Laurel će morati nadmašiti samu sebe. I...” „Kada?” prekinula ju je Mac. „Kada što?” „Kada planiraš to napraviti?” „Oh, u lipnju. Želim biti lipanjska mladenka. Želim proljeće i vrtove i...” „Sada u lipnju? Kao za tri mjeseca u lipnju? Svi su termini rezervirani.” „Kao da je to važno.” Linda je sa smijehom odbacila tu trivijalnost. ,,Ja sam tvoja majka. Otkažite nekome. Sada...” „Mi ne otkazujemo klijentima, mama. Ne možemo upropastiti nečije vjenčanje samo zato što si ti u zadnji čas poželjela termin u lipnju.” Iskrena povrijeđenost i zbunjenost pokazali su se na Lindinu licu. „Zašto si tako zla? Zašto sve želiš pokvariti? Zar ne vidiš da sam sretna?” „Da, vidim. I sretna sam zbog tebe. Samo ti ne mogu dati ono što želiš.” „Samo me želiš kazniti.” „To nije istina.” „Što onda? O čemu je riječ? Ja se udajem, a ti vodiš agenciju za vjenčanja. I naravno, ti ćeš to organizirati.” „Ne možemo to napraviti u lipnju. Lipanj je popunjen već mjesecima, gotovo godinu dana unaprijed.” „Zar nisi čula što sam rekla? Novac nije u pitanju. Ari će platiti koliko god budete tražile. Sve što trebate napraviti jest zamijeniti nečiji termin.” „Nije riječ o novcu ni o zamjeni termina. Stvar je u odgovornosti i moralu. Ne možemo ti dati ono što želiš. A razlog je jednostavan, netko 8

Taj Mahal — mauzolej od bijelog mramora u Agri; spomenik svjetske kulturne baštine i najljepši primjer islamske arhitekture iz razdoblja mogulske dinastije.


drugi to već ima.” „I oni su važniji od mene? Od tvoje vlastite majke?” „Netko je već rezervirao termin, naručio pozivnice, napravio planove. Zato da, u ovom slučaju, ti su ljudi važniji od tebe.” „Još ćemo to vidjeti.” Glas joj je dobio oštrinu od srdžbe, a oči su se stisnule u ljutite male noževe. „Svi znaju da Parker vodi posao. Ona odlučuje. Svrstat ćeš se u red kad ti ona to naredi.” Oštro je krenula prema izlazu i okrenula se na vratima. „Treba te biti sram što se ovako ponašaš prema meni.” Kad je Linda zalupila vratima, Mac je iscrpljeno otišla do radnog stola i podignula slušalicu. „Žao mi je”, rekla je kad se Parker javila. To je prvo što želim reći, žao mi je. Moja majka je na putu prema tebi. Bojim se da ćeš morati raspravljati s njom.” „U redu.” „Ponovno se udaje.” „Pa, šokirana sam!” Mac se nasmijala iako su je suze pekle u očima. „Hvala. Želi se udati ovdje, u lipnju.” „Nema šanse. Puni smo.” „Znam. Rekla sam joj, ali ti si očito šefica. Svima nama.” „To stalno govorim. Riješit ću to. Nije problem.” „To je moj problem.” „Budući da sam ti ja šefica, učinit ću to svojim problemom. Nazvat ću te.” U svom uredu Parker je ustala i prišla ogledalu. Provjerila je izgled, zagladila kosu, popravila ruž — i nasmiješila se jer je to izgledalo kao priprema za bitku. A ona ju je željno iščekivala. Nije žurila u prizemlje, iako je zvonjava na vratima bila uporna i nestrpljiva. Zastala je i pomaknula ružu na stolu u predvorju, namjestila hladan osmijeh i otvorila vrata. „Dobar dan, Linda. Čula sam lijepe vijesti. Čestitam.”


„Nije gubila vrijeme.” Linda je žurno ušla i brzim pogledom promotrila prostor. „Mora biti čudno otvoriti svoj dom strancima, za novac.” „Zapravo, to mi je zadovoljstvo.” Parker je pokazala prema salonu. „Možemo sjesti tamo.” Linda je kliznula iz bunde i prišla sofi. Nemarno je prebacila kaput preko ruke, zavalila se u sjedalo i prekrižila noge. „Trebala sam prvo doći k tebi, ali sentimentalnost me odvela do moje kćeri. Željela sam s njom podijeliti sretne vijesti.” „Naravno.” Parker je izvukla stolicu i, oponašajući Lindinu pozu, sjela i prekrižila noge.” Sigurno ste vrlo uzbuđeni. To je predivan prsten.” „Zar ne?” Podignula je ruku diveći mu se. „Arije tako pažljiv i romantičan. Oborio me s nogu.” „Mac je spomenula da živi u New Yorku. Znači, selite se tamo.” „Uskoro. Moram prvo obaviti još tisuću stvari. Moja kuća, moje stvari.” ,,I Eloisa. Sigurna sam da se veseli pomisli o životu u New Yorku tijekom školskih praznika.” Parker je lagano nakrivila glavu kad ju je Linda blijedo pogledala. „Oh, Eloisa je spremna odletjeti iz gnijezda. Naravno, imat ćemo sobu za nju kad dođe u posjet. Bar dok ne pronađe svoj stan. U međuvremenu, ja moram isplanirati vjenčanje. Ne želim nikoga osim vas. Naravno, želimo svečanost koja će reflektirati Arijev položaj i status. On je vrlo važna osoba i — sada govorimo o poslu — ima sredstava i može si priuštiti najbolje. Razgovarat ću s drugim djevojkama pojedinačno, ali dok sam ovdje, želim ti dati osnovnu sliku onoga što želim.” „Zavjeti neće moći organizirati vaše vjenčanje, Linda. Nemamo nijedan slobodan termin u lipnju. Zapravo, popunjeni smo cijelo ljeto i jesen.” „Parker, ti si poslovna žena.” Linda je raširila ruke. „Nudim ti veliki posao, događaj koji će privući veliku pažnju i osigurati buduće klijente. Ari poznaje važne ljude pa govorim o stvarno značajnim


klijentima. Budući da sam odlučila održati vjenčanje ovdje, u domu starih prijatelja — prijatelja koji mi još uvijek nedostaju — kompenzirat ćemo vam troškove zbog najave u zadnji tren. Koja bi, po tvojoj procjeni, bila cijena otvaranja termina u lipnju? Recimo, treća subota?” „U pravu ste. Ja sam poslovna žena.” Parker je promatrala kako se Lindinim licem širi osmijeh zadovoljstva. „Ja sam u poslu pružanja usluga klijentima. Za treću subotu u lipnju već imamo klijente. Potpisali smo ugovor s njima. Ja držim do svoje riječi. Stvarno biste trebali razmisliti o vjenčanju u New Yorku. Mogu vam, ako želite, dati imena nekih agencija.” „Ne želim imena. Rekla sam da želim vjenčanje ovdje. To mi je važno, Parker. Želim se udati negdje gdje se osjećam kod kuće, gdje imam veze, prijatelje, ljude koje volim i kojima vjerujem. Želim...” „Suze ne rade kod mene.” Parkerin glas postao je hladan kad su se u Lindinim očima počele skupljati suze. „I nije me briga za ono što želite. Ovdje se nećete udati. Prema tome”, ustala je iz stolice. „Ako je to sve, imam posla.” „Uvijek ste mislili da ste bolji od nas, gledali nas svisoka, kao da ste vi nešto bolji. Brownovi iz Connecticuta. I evo te sada, iznajmljuješ tu svoju veliku kuću, trčkaraš okolo i poslužuješ piće, obavljaš poslove za druge ljude.” „Ja sam Brown iz Connecticuta, slijedim dugu i časnu obiteljsku tradiciju zarađujući za život.” Podignula je Lindin krzneni kaput i pružila joj ga. „Ispratit ću vas.” „Kad kažem Ariju kako si se ponašala prema meni, on će vas izbaciti iz posla. Nećete moći organizirati ni dječje rođendane. Uništit ćemo vas.” „Oh, Linda, nemate pojma koliko sam sretna što ste to rekli jer mi to da je pravo da kažem nešto što vam već godinama želim reći. Sve ove godine gledam vas kako podcjenjujete i emocionalno manipulirate mojom najboljom prijateljicom. Sve te godine promatram kako je naizmjenično gušite ili ignorirate, ovisno o svojim mušicama.”


Šok je isprao boju s Lindinih obraza. „Ne možeš tako razgovarati sa mnom.” „Upravo jesam. A sada ću završiti. Niste dobrodošli u ovoj kući. Zapravo, nikada niste to niste ni bili, samo smo vas tolerirali. To sada završava. Moći ćete ponovno proći kroz ova vrata samo ako to Mac želi. A sada, odlazite iz moje kuće, sjednite u automobil i gubite se s mog imanja.” ,,I kad pomislim da sam ja vama htjela učiniti uslugu.” Parker je stajala na ulazu i promatrala Lindu dok je ulazila u automobil. Prije nego što prođe pola puta, počet će vjerovati u to što govori, procijenila je. Pričekala je dok Linda nije nestala s prilaza pa zgrabila kaput i krenula prema ateljeu. Mac ju je dočekala na vratima. „Parks, ja...” „Nemoj mi se ispričavati. Razljutit ćeš me.” Bacila je pogled na studio za snimanje, uočila pozadinu, podne jastuke. „Imaš dogovoreno snimanje. Uskoro”, zaključila je nakon što je pogledala na sat. „Bit ću brza.” „Kako su prošle konzultacije?” „Nismo dobile posao.” „Je li plakala ili urlala?” „Malo od svega, uz nešto podmićivanja i vrijeđanja.” „Nevjerojatno. Ona je nevjerojatna. Stvarno vjeruje kako se svačiji svijet mora vrtjeti oko nje.” Umorna od svega, Mac je pritisnula prstima oči i protrljala ih. „Za sat vremena sve će to izvrnuti i uvjeriti se kako nam je samo htjela napraviti uslugu, pokušala nam ojačati posao. Potajno je odahnula kad nismo mogle prihvatiti posao, vjerojatno zato što je to za nas preveliki zalogaj.” „Putovala je u tom pravcu već na odlasku.” „To je vještina. Možda će potrajati ovaj put. Brak, mislim. Tip očito ima novca, mnogo novca.” ,,A dobra strana u toj priči? Linda se seli u New York.” Mac je zastala. „Nisam pomislila na to. Promaknulo mi je. To je vrlo dobra strana.” Ipak, Mac je uzdahnula i spustila glavu na Parkerino


rame. „Oh, Bože, ona me tako iscrpljuje.” „Znam”, Parker ju je zagrlila i čvrsto stisnula. „Budi dobro”, naredila je. „Hoću.” „Hoćeš li poslije snimanja doći na sladoled?” „Mogla bih.” „Evo, stižu ti klijenti. Mičem se s puta.” „Parker, čak i da smo imale slobodan termin...” „Oh, dušo”, odgovorila je Parker veselo i otvorila vrata. „Ni kad bi se pakao zaledio.” Mac je zatresla glavom i odlučila da neće osjećati krivnju zbog toga. Bar dok ne završi snimanje. Carter je spremio snop učeničkih eseja u svoju torbu za spise. Smjestio ih je u pretinac s testovima. Moj domaći rad, razmišljao je. Pitao se imaju li učenici predodžbu o tome koliko prosječni profesor svaki dan prenese papira i domaćih zadataka. Na ploči iza njega bio je napisan današnji zadatak. Istražite i usporedite Rosalindina i Jaquesova stajališta o ljubavi i napišite svoje mišljenje o tome Optimist i pesimist, razmišljao je, melankolija i vedrina. Želio je usmjeriti učenike da pogledaju ispod površine lagane romantične komedije pune šala i zadirkivanja i pronađu struje koje teku ispod toga. A povrh svega toga, želio ih je navesti da razmišljaju. „Oprostite? Doktore Maguire?” Okrenuo se prema ženi koja je stajala na vratima. „Da. Kako vam mogu pomori?” „Ja sam Suzanne Byers. Garrettova majka.” „Gospodo Bayers, drago mi je. Uđite.” „Nadala sam se da ću vas uhvatiti prije nego što odete. Neću vam oduzeti mnogo vremena.” „Nema problema.”


„Nisam mogla doći na roditeljski sastanak. Imala sam gripu. A željela sam doći posebno zbog razgovora s vama. Prošle godine Garrett nije imao blistave rezultate. A nije se iskazao ni na početku ove godine.” „Znatno je napredovao u zadnje vrijeme. Mislim da je pronašao svoj korak. On je bistar mladić. Postao je aktivniji na nastavi, a popravile su mu se i ocjene na polugodištu.” „Znam. Zato sam željela razgovarati s vama. Njegov otac i ja razmišljali smo da ga ispišemo iz škole.” „Nadam se da nećete. Garrett...” „Razgovarali smo”, prekinula ga je. „Radili smo s njim, prijetili, podmićivali ga, plaćali smo privatne instrukcije. Ništa nije pomagalo i činilo nam se da bacamo novac za školarinu. Sve do prije nekoliko mjeseci. Kao da se upalilo svjetlo. On priča o knjigama. Stvarno sjedi i uči. Bio je iskreno razočaran kad je dobio četvorku na zadnjem testu kod vas. Kad mi je rekao, sa žarom u očima, da će sljedeći put dobiti peticu, deset minuta nisam mogla doći k sebi.” „Mogao bi. Ima potencijala.” „On priča o vama. Doktor Maguire je rekao ovo, doktor Maguire misli ono. Popravile su mu se ocjene i iz drugih predmeta — ne spektakularno, ali popravile su se. Vi ste zaslužni za to.” „Garrett je zaslužan za to.” „Vi ste ga potaknuli... probudili ste mu zanimanje. Priča o tome kako će sljedeće godine upisati tečaj kreativnoga pisanja. Razmišlja o tome da postane spisatelj.” Oči su joj se ovlažile. „Prošle godine jedva je prošao razred. Morali smo ići dekanu. A sada priča o Shakespeareu i želi pisati.” Trepnula je zaustavljajući suze, a on je stajao pokraj nje, bez riječi. „Doktor Maguire, prema Garrettovim riječima, prilično je dobar frajer za mozgovnjaka. Samo sam vam željela reći... što god on napravi, što god postane, nikada vas neće zaboraviti. Hvala vam.” Carter je ušao u atelje s laganim korakom i velikom kutijom pizze


u rukama. Mac je sjedila na sofi s nogama ispruženima na stoliću za kavu. „Pizza”, rekao je i otišao u kuhinju odložiti kutiju. „Znam da si imala poslijepodnevno snimanje, a ja imam torbu punu testova za ocjenjivanje pa sam pomislio, pizza. Plus, to je sretna hrana. Imao sam stvarno dobar dan.” Zastenjala je, a on joj je odmah zabrinuto prišao. „Jesi li dobro?” „Jesam. Uglavnom. Pizza. Imam u želucu kilu sladoleda, Možda čak dvije.” „Sladoled.” Sjeo je na stolić pokraj nje. „Imale ste zabavu?” „Ne. Možda. To ovisi o tvojoj definiciji zabave. Ispričaj mi o tom stvarno dobrom danu.” Prignuo se da je poljubi pa ponovno sjeo. „Dobar dan, Mackensie.” „Dobar dan, Cartere. Navukao si na sebe veliki osmijeh.” „Imao sam jedan od onih velikih trenutaka. Imam učenika. Bio je izazov, od one vrste koja, čim sjedne u klupu, okrene prekidač u glavi i otputuje nekuda izvan učionice, daleko.” „Aha, taj prekidač. Imala sam ga i ja. Praktičan je, posebno tijekom predavanja o revoluciji ili o poreznom sustavu. Zapravo, porezni ga je sustav uključivao automatski. Je li tvom problematičnom učeniku danas išlo dobro?” „Već neko vrijeme mu dobro ide. Riječ je o pronalaženju drugog prekidača, onoga koji uključuje zanimanje i ideje. To se vidi u očima, podjednako kao i prekidač za isključivanje.” „Stvarno?” „Garrett je od one vrste učenika koji tjeraju profesora da se više potrudi. A kad pronađeš taj prekidač, to je neizmjerno zadovoljstvo i satisfakcija. On je dobio četvorku na eseju koji sam ocjenjivao na Valentinovo. Ili dan ranije. O tom danu razmišljam kao o našem Valentinovu.” „Točno. Sjećam se. Hura za Garretta.” „Danas me posjetila njegova majka. U većini slučajeva, kad roditelj


dođe u školu, to nije zato što donosi učitelju jabuku. Ona mije donijela orhideju. Zahvalila mi je.” „Zahvalila ti je.” Mac je znatiželjno nakrivila glavu. „To je orhideja?” „Da. Nije riječ samo o iznošenju činjenica i teorija, ili o testovima i ocjenama. Stvar je u... pronalaženju tog prekidača. Ja sam pronašao Garrettov i ona mi je došla zahvaliti. Sada ti nosiš veliki osmijeh.” „Promijenio si život. Ti mijenjaš živote.” „Ne bih išao tako daleko.” „To je istina. Ja ih dokumentiram, bar neke dijelove. To je važno, to je vrijedno. Ali ti ih mijenjaš, a to je fantastično. Donijet ću ti komad pizze. Koju ne mogu podijeliti tobom”, rekla je i ustala. „Zbog rijeke sladoleda u želucu.” „Zašto si pojela kilu, ili možda dvije?” „Oh.” Slegnula je ramenima, a on je krenuo za njom u kuhinju. „Pohlepa.” „Rekla si mi da se okrećeš sladoledu u trenucima emotivnih kriza.” Vadeći tanjur, pogledala ga je preko ramena. „Katkad zaboravim koliko pozorno slušaš. Recimo da nisam imala baš najbolji dan. Ili možda jesam", zastala je i promislila. „Ovisi o gledištu.” „Ispričaj mi.” „Nije važno. A ti imaš Garrettovu pizzu. Želiš li čašu vina uz to?” „Samo ako i ti popiješ jednu dok mi pričaš što se dogodilo. Možemo provesti sljedećih nekoliko minuta plešući u krug ili možeš uštedjeti vrijeme i reći mi." ,,U pravu si. Obilaženje samo čini stvar važnijom nego što zaslužuje.” Još jedna navika s kojom moram prekinuti, odlučila je. „Moja majka ponovno se udaje.” „Oh.” Proučavao joj je lice dok mu je točila vino. „On ti se ne sviđa?” „Nemam pojma. Nikada ga nisam upoznala.” „Razumijem." „Ne, ne razumiješ." Nakratko je položila ruku preko njegove. „Ti


ne možeš razumjeti kako se to majka može udati bez svoje kćeri, a kamoli da ga kći nikada nije vidjela, čak ni na slici. Ne vjerujem ni da ga je Eloisa upoznala. Lindi to uopće nije palo na pamet. No, kako god bilo, Elliot-Meyers-Barringtoni... Bože, čak ne znam kako će se sada zvati. Dakle, Elliot-Meyers-Barringtoni plus Neko Prezime ne običavaju imati obiteljske večere pa upoznavanje nove žrtve nije neki prioritet.” „Žao mije što te tako pogađa.” „Ne znam što osjećam. Ne znam ni zašto me iznenađuje. Posljednji put sam vidjela Lindu kad me histerično nazvala, u ponoć. Odjurila sam k njoj po prokletoj mećavi misleći da je silovana ili napadnuta ili bogzna što.” „Što? Kada je to bilo?” Okrenuo se i uhvatio je za ruku. „Je li bila ozlijeđena?” ,,Oh, to je bilo... večer s roditeljima u školi, i ne, nije bila ozlijeđena. Osim u Linda-Svemiru. Ležala je sklupčana na podu umirući jer je Ari — to je taj novi zaručnik — odletio poslovno u Pariz i nije ju poveo sa sobom. Bila sam u panici, spremala sam se pozvati policiju, hitnu pomoć, a ona buu-buuu Pariz. Okrenula sam se i otišla. Bodovi za mene jer bih obično ostala s njom, ozlojeđena, ali bih ostala, smirila je i spremila u krevet. „Zašto mi to nisi prije spomenula?” „Ne znam.” Zatresla je glavom i ispuhnula zrak. „Stvarno ne znam. To nije bio jedan od onih majka-kći trenutaka kojima se ponosiš, a poslije jednostavno nisam htjela misliti o tome. Otišla sam i rekla sam joj da sljedeći put neću doći. Izgovorila sam neke teške riječi i otišla.” „Trebalo ih je izgovoriti i trebala si otići.” ,,U pravu si, broji se i jedno i drugo”, složila se Mac. ,,A danas doleprša ovamo u novoj bundi i s dijamantom veličine tostera kao da se ništa nije dogodilo. Udaje se u lipnju. Ariju je oprošteno, na račun bunde, dijamanta i prosidbe. I očekuje da mi organiziramo vjenčanje. A u lipnju je kod nas procesija mladenki. Prebukirane smo. Na to slijedi


lavina bijesa i srdžbe. Onda krene na Parker. Tu počinje dobar dio priče. Parker je otpiri i pokaže joj vrata. Onda dolazi na red sladoled.” Otpila je gutljaj vina. „Više mi se sviđa tvoj dan.” „Morala je znati da ste bukirane.” „Ne, ne zapravo. Iskreno, to joj ne bi palo na pamet. Ona ne vidi ništa izvan svojih želja. Ništa drugo ne postoji. A kad te želje nisu uslišane, njezin bijes, šok, čak povrijeđenost su iskreni. Autentični. Ona ima emotivnu zrelost vinske mušice, a to je podržavala njezina majka koja je ugađala svim njezinim hirovima i naučila je da se svijet vrti oko nje. Ona je rezultat toga.” „To ne znači da se može ponašati prema tebi na taj način.” „Može. Ona može raditi što god hoće. Ali za svoje reakcije na njezino ponašanje ja sam odgovorna. I radim na njima. Pokazujem napredak, kao i Garrett. Nije dobila ono što je željela.” „Ovaj put. Ali ona će ponavljati taj ciklus. Vratit će se i opet će te povrijediti. A kad to napravi, imat će posla sa mnom.” „Cartere, ne želiš se upletati u to. To je lijepo od tebe, ali...” „Nije lijepo. Imat će posla sa mnom.” Sjetila se kako je prihvatio udarac od neugodna pijanca. „Znam da ti možeš riješiti svoje probleme. Ali ona je moja majka i ja moram izići na kraj s njom. „To što dijelite isti DNK ne činije majkom.” Mac je šutjela nekoliko trenutaka. „Ne”, složila se. „Ne čini.”

20. Snijeg je počeo padati kasno ujutro, a do podneva se svijet izvan ateljea pretvorio u vrtlog bjeline. Padao je brzo, krupne, zbijene pahulje brisale su kratkotrajno buđenje proljeća u veljači. Ožujak, pomislila je Mac, dolazi sa zlokobnim očnjacima i oštrim pandžama. Željela se sklupčati ispod pokrivača s knjigom i šalicom vruće čokolade pri ruci. Savršeno. Osim toga što u pet sati imaju dogovorenu


probu. Očito, subotnja opsesivna mladenka nije uspjela nametnuti svoju volju Majci Prirodi. Znajući proceduru u tim okolnostima, Mac je imala spremnu zaštitnu odjeću i pokrivalo za opremu. Pakirala je bilješke, otvarala ladice tražeći rezervne memorijske kartice i naišla na Carterove fotografije. „Treći dio tek treba dostaviti”, rekla je naglas i postavila na radni stol onu sliku koju je kanila ostaviti sebi. „Podsjetnik.” Krenula je u sobu po odjeću pa zastala kad je zazvonio telefon. „Hej, profesore. Gdje si?” „Kod kuće. Poslijepodnevni su satovi otkazani. Ovdje je prilično gadno. Morao sam se vratiti po neke stvari i po mačku. Ne želim je ostaviti samu jer se sutra možda neću moći vratiti.” „Nemoj.” Prišla je prozoru i pogledala drveće kako se uvija šibano ljutim vjetrom. Nemoj više izlaziti po tom vremenu. Ostani kod kuće — na toplom i sigurnom. Ne želim se brinuti o tebi dok voziš po mećavi. U pet imamo probu.” „Danas?” „Imamo planove u slučaju nužde koji uključuju obredno žrtvovanje kokoši.” „Mogao bih pomoći. Osim onog dijela s kokoši.” „Mogao bi, ili bi mogao ostati zameten u snijegu ili udariti u drvo. Ja samo moram prijeći stotinjak metara.” Dok je govorila, prebirala je po odjevnim opcijama i odlučila se za čvrste cipele s vezicama i dolčevitu. „Parker vjerojatno upravo razgovara s pročelnikom Nacionalnog meteorološkog ureda.” „Šališ se?” „Ne, samo malo pretjerujem.” Sjela je i skinula svoje debele, vunene za-po-kući čarape i, pridržavajući slušalicu ramenom, izmigoljila iz flanelskih hlača. „Ako bude nužno, organizirat ćemo konferencijski poziv ili virtualnu probu ako klijenti imaju instaliranu tu opciju na računalu. Razgrnut ćemo snijeg, raščistiti prilaze. Već smo to


radile. Osim ako ne dođe do elementarne nepogode, sutra ćemo imati vjenčanje. Možda bi ti mogao doći kao moj pratitelj. I ponesi mačku. Tako biste vas dvoje mogli ostati ovdje preko vikenda.” „Doći ćemo. Večeras bih radije bio s tobom nego ocjenjivao učeničke radove.” Navlačila je vezice na cipelama. „Ja bih radije bila s tobom nego se borila s histeričnom mladenkom.” „Mislim da ćeš ti pobijediti. Dobro se obuci. Mogla bi me nazvati poslije, kad završite s poslom. Ispričat ćeš mi kako je prošlo.” „Hoću. Oh, čekaj. Je li među tim papirima i Garrettov rad?” „Zapravo, da.” „Nadam se da će dobiti peticu. Vidimo se sutra.” Prekinula je vezu, svukla majicu i navukla džemper. Skupila je torbicu s kozmetikom i par čizama u slučaju da mladenka odluči prkositi elementima. Pet minuta poslije probijala se kroz snijeg pogrbljena pred ledenim naletima vjetra. Ako se mećava ne stiša u sljedećih nekoliko sati, trebat će im čudo. Ali čak i uz čudo broj gostiju sigurno će se prorijediti. Trebat će joj sva vještina i imaginacija da izvuče blistave snimke mladenkina dolaska. Ili alkohol. Bacila je sve stvari u predsoblje, zatoptala nogama i otresla snijeg sa sebe. Prvo je zavirila k Laurel u kuhinju. Ona je upravo dovršavala oblaganje drugoga od triju slojeva torte s blijedoružičastom glazurom. „Čekaj. Ja imam zapisanu tortu s kockastim uzorkom, bijela glazura, ružičasti i ljubičasti cvjetovi, tradicionalni likovi mladenke i mladoženje na vrhu.” „Promijenjeno u valovitu tortu, blijedoružičastu sa stručkom engleskih ljubičica na vrhu. Pretpostavljam da nisi vidjela okružnicu, ali — iskreno, možda je nisam ni poslala.” „Nema problema. Zapisat ću sada. Što misliš, koliko je muškaraca


promijenila dok se nije odlučila za ovoga?” „Zadrhtim od te pomisli. Prognoza je minus devet, vjetar olujni.” ,,S tim možemo izići na kraj.” „Mi možemo. Ali nisam sigurna za mladenku.” Prešla je na posljednji sloj. „Parker se bori s njom još otkako je zalepršala prva pahuljica. Emma je u svojoj radionici, dovršava bukete.” „Jesu li mirisne vrećice sa suhim cvijećem još uvijek aktualne?” „Zasada. Moja je sveta misija usklađivanje boje glazure s bojom ruže.” Laurel je zastala, uzela pupoljak i usporedila ga s glazurom. Misija obavljena. A sad se gubi. Još moram zamiješati nekoliko hektolitara ružičaste i bijele šećerne paste za ovu bebicu.” „Idem pomoći Parker.” U svom uredu Parker je ležala na podu sklopljenih očiju i govorila u slušalicu ravnomjernim, umirujućim glasom. „Znam, Whitney. To je tako nepravedno. Ali... Ne, ne zamjeram ti, nimalo. Na tvom mjestu i ja bih se tako osjećala.” Otvorila je oči, pogledala u Mac, ponovno ih sklopila. „Ovdje sam za tebe. Svi smo tu. I imamo nekoliko ideja koje bi mogle... Whitney! Moraš prestati. Slušaj me. Zaustavi se i diši. Diši. A sada, samo slušaj. Vrijeme je izvan naše moći. Neke su stvari u životu, jednostavno takve. Ali ono što napravimo unutar toga se računa, a jedna od tih stvari jest tvoja udaja za čovjeka kojega voliš i početak vašeg zajedničkog života. Vrijeme to ne može promijeniti.” Slušajući s pola uha, Mac je otvorila Parkerin ormarić i izvadila bocu vode za prijateljicu. „Nemoj plakati, dušo. Evo što ćemo napraviti. Mi ćemo se pobrinuti za današnji dan. U pet sati organizirat ćemo konferencijski poziv za tebe, Billa, sudionike vjenčanja i vaše roditelje. Proći ćemo zajedno svaki korak sutrašnje ceremonije. Čekaj, samo čekaj. Proći ćemo sve redom, korak po korak, bez obzira na to koliko to bude trajalo. Znam koliko si iščekivala probnu večeru.” Sklopljenih očiju slušala je nekoliko trenutaka. „Da, Whitney, ali ja


se slažem s tvojom majkom i s Billom. Ne isplati se riskirati put po ovakvu vremenu i dovlačili sve ljude ovamo. Ali ja sam angažirala, ako se slažeš, vrsnog dostavljača hrane koji će donijeti u vaš dom savršeno orkestriran obrok. Možeš ovo pretvoriti u zabavu ili u tragediju, Whitney. Razgovarala sam s tvojom majkom i ona je oduševljena tom idejom.” Mac se šapnula i pružila joj bocu s vodom. Parker ju je prihvatila i samo držala u ruci. „Imat će punu kuću gostiju i bit će domaćica proslave zajedno sa svojom kćeri. Imat ćete divnu večeru, vino, obiteljske prijatelje, vatru u kaminu. Imat ćeš probnu večeru koja će biti jedinstveno tvoja, i neprilika će se pretvoriti u nešto prisno i zabavno.” „Kvragu, dobra si”, prošaptala je Mac. Parker je podignula vjeđe, zakolutala očima. „Tako je. Prepusti meni brigu za sutrašnji dan. Obećavam ti, na ovaj ili onaj način, vjenčanje će biti prekrasno i nezaboravno. A najvažnije od svega, udaješ se za Billa. A sada se moraš opustiti i uživati. Nazvat ću te poslije. Da, obećavam. Idi pomoći svojoj majci.” Parker je isčupala slušalicu iz uha. „Bože!” „Kladim se daje sad ne muče mirisne vrećice.” „Ne, odviše je zaposlena proklinjanjem bogova.” Parker je sjela, otvorila bocu i otpila dugačak, dugačak gutljaj. „Ne zamjeram joj što je uzrujana. Tko ne bi bio? Ali zimsko vjenčanje uključuje mogućnost snježnih padalina. Ožujak u Connecticutu, halo! Ali u njezinu umu, snijeg je osobna uvreda smišljena da joj upropasti život. Olujni vjetar, četrdeset kilometara na sat." „Dobila sam bilten." „Moramo dati razgrnuti snijeg s parkirališta i staza, a trijem i terase treba pomesti." Otpila je još malo i napravila ono što je savjetovala Whitney. Disala. Duboko. „Služba za čišćenje snijega vani je na terenu i moramo se pouzdati da će obaviti svoj dio.” „Prijevoz?”


„Agencija je pristala zamijeniti limuzine ‘hummerima’ 9 . A mladoženja će doći sa svojim terencem. Razgovarala sam s osobljem. Ne bi trebalo biti problema.” „Onda bolje da se primim lopate.” U osam sati navečer mećava se stišala i snijeg je padao samo povremeno. Mac je sjedila u kuhinji sa svojim prijateljicama i tamanila zdjelu gulaša gospođe G. „Kad se ona vraća?” pitala je Mac. „Uskoro ćemo ostati bez zaliha.” „Prvoga travnja”, odgovorila je Parker, „Kao i obično. Izgurat ćemo do tada. Izgurat ćemo i sutrašnji dan, također. Upravo sam razgovarala s vrlo sretnom i malo pijanom mladenkom. Odlično se zabavljaju. Imaju i karaoke.” „Prilazi su očišćeni, prognoza bez oborina s maksimalna tri stupnja. Vjetar je već sad u opadanju. Torta je remek-djelo i hladi se u spremištu.” Emma je kimnula. „Cvijeće je spremno.” „Djeca će doći rano ujutro i počistiti ostatke snijega s trijema i terasa”, dodala je Parker. „Križamo i to s popisa.” „Hvala Bogu”, rekla je Emma s olakšanjem. „Mladenkin otac večeras je slikao probu svojim džepnim digitalnim fotoaparatom. Poigrat ću se s njima i sklopiti nešto veselo za male albume. To će biti dar mladenki. A sada...” Mac se odgurnula od stola. „Idem kući uroniti svoje umorno i bolno tijelo u vruću kupku.” Hodala je prema ateljeu, a rijetke pahulje snijega svjetlucale su uhvaćene u krugove svjetla uz stazu. Pomislila je na Cartera, kako ju je naveo na šetnju po snijegu i spasio od valjanja u moru tuge. Nazvat će ga. Uronit će u toplu kupku s čašom vina, nekoliko upaljenih svijeća - i nazvat će ga. Pitala se kako bi reagirao na telefonski seks i nasmijala se. Uvijek ju je iznenađivao. Sigurno bi bio šampion u 9

Hummer - naziv serije terenskih vozila automobilističkog koncerna General Motors.


telefonskom seksu. Ušla je u kuću i oslušnula tišinu. Voljela je mir, voljela je svoj prostor. Čudno kako njegova prisutnost ovdje nije remetila taj mir. Činilo se kao da ga je učinio više... njihovim. Njihov mir, njihov prostor. Neobične misli. Dok je svlačila kaput, bacila je pogled na fotografiju na radnom stolu. Možda nije toliko neobično. Bili su dobar okvir jedno drugomu. Dobra je ta faza u kojoj se sada nalaze, pomislila je penjući se uza stube. Nije mrtva točka, ne zapravo, samo zadržavanje u tom ugodnom, udobnom krugu. Neka vrsta reda i lakoće. Ušla je u spavaonicu i gurnula čizme, koje joj ipak nisu trebale, prema ormaru. Skinula je naušnice, spustila ih na komodu. Onda je zastala i, šišteći, izdahnula gledajući oko sebe. Jutros nije namjestila krevet. Odjeću je odbacila na stolicu. Čarape su ostale na podu. Njezin prekrasni garderobni ormar... nije katastrofa, ali zašto je objesila sivu košulju između bijelih? A crna suknja pripada u odjeljak sa suknjama, ne među jakne. A ovo je Carterova jakna. Vratila sam se starim navikama, pomislila je s gađenjem. Sada svaka stvar ima svoje mjesto i zašto ih onda ne može staviti na njihovo mjesto. Treba imati kontrolu nad svojim prostorom, svojim stvarima, svojim... Životom. Zbrkana je. I život je zbrkan. Carterova jakna visi među njezinima i kakve to ima veze? Čarape se izgube, posteljina se izgužva. Majka je sebična žena, a otac je nemaran. I katkad sniježi na tvojoj probi vjenčanja. Što je ono Parker rekla? Neke stvari u životu su izvan tvoje kontrole. Možeš od toga napraviti zabavu ili tragediju. Ili, pomislila je, možeš odbiti napraviti korak naprijed. Možeš odbiti ono što najviše želiš zato što se bojiš da bi to jednoga dana mogla izgubiti.


Strčala je u prizemlje i podignula fotografiju sa stola. „On se jednostavno dogodio”, rekla je tiho i proučavala kako izgledaju, uokvireni, zajedno. „Jednostavno se dogodio u mom životu, i sve se promijenilo.” Podignula je glavu i ugledala fotografiju triju djevojčica ispod sjenice od bijelih ruža. S plavim leptirom iznad kitice divljih ljubičica i maslačaka. Trgnula se i pritisnula ruku na srce. Naravno. Naravno. Sve je tako očito jasno, samo je trebala pogledati. „Oh, moj Bože? Što čekam?” Carter je ležao na sofi u dnevnoj sobi s knjigom i čašom Jamesona10, a mačka se sklupčala pokraj njegovih stopala. Često je tako provodio zimske večeri u društvu s mačkom i knjigom. Uživao je u tome. Poželio je čuti pucketanje vatre. Naravno, za to bi prvo morao imati kamin. Ali vatra bi dopunila ugođaj civilizirane večeri kod kuće. Kao 11 Masterpiece Theatre. Profesor i njegova mačka čitaju pokraj kamina u hladnoj zimskoj večeri dok vani pada snijeg. Gotovo je mogao zamisliti portret koji bi Mackensie napravila i ta ga je ideja zabavila. Želio je da sada bude uz njega. Ispružena na sofi na suprotnoj strani tako da joj može vidjeti lice kad god digne glavu s knjige. Dijele tišinu zimske noći uz imaginarni kamin. Jednoga dana, kad bude spremna. On je jednim svojim dijelom bio spreman u trenutku kad ju je ponovno vidio; to nije imalo smisla poricati. Čim ju je spazio okom, već se zaljubio — da parafrazira Rosalindu — a ostatak Cartera vrlo se brzo priključio. Ali Mac, ona 10

s

Jameson — vrsta škotskog viskija.

Masterpiece Theatre - redoviti tjedni televizijski program s adaptacijama poznatih književnih djela.


nije nosila u sebi taj stari tinjajući žar koji je trebalo samo razbuktati. Čovjek i žena, ne više dječak i djevojčica. Nije joj mogao zamjeriti što joj treba još vremena. „Pa, možda ipak malo”, rekao je Trijadi. „Ne zato što joj treba vremena nego zato što nema povjerenja u samu sebe. Kako žena, koja ima toliko toga u sebi, može ne vjerovati u ljubav? Znam, znam, Najdraža Majčica, Nepostojeći Otac. Mnogo ožiljaka na duši.” Zato će čekati. Voljet će je, bit će s njom i čekat će. Vratio se knjizi i pustio da ga tišina i priča uvuku u svoju čaroliju. Dohvatio je čašu i otpio mali gutljaj. Ruka mu se zatresla kad je netko zalupao na vrata i viski se prolio po košulji. „Oh, sranje.” Skinuo je naočale i odložio ih na stolić pokraj knjige. Trijada je, protestirajući, frknula kad je oslobodio stopala ispod nje. „Nisam ja kriv. Kriv je luđak, tko god to bio, koji hoda uokolo po ovom vremenu.” Nevoljko je ustao, onda ga je presjekla misao o nekoj nesreći. Možda je netko došao na njegova vrata tražiti pomoć. Ubrzao je korak zamišljajući tragove kočenja i razbijene automobile u snijegu. Otvorio je vrata, a Mac mu se bacila u ruke. „Cartere!” „Mackensie.” Uzbuna mu je prokuljala u želudac. „Što je? Što se dogodilo?” „Sve.” Okrenula je glavu i silovito ga poljubila. „Sve se dogodilo.” „Posjed?” U umu mu je bljesnula slika vatrene stihije. „Požar? Ili...” „Ne.” Privila se uz njega. „Pronašao si me.” „Hladna si. Uđi unutra na toplo. Moramo sjesti. Što god se dogodilo, mi ćemo...” „Zaboravila sam rukavice.” Nasmijala se i ponovno ga poljubila. „Zaboravila sam upaliti grijanje. Zaboravila sam namjestiti krevet. Ne znam zašto sam mislila da je to važno.” „Jesi li udarila glavom u nešto?” Nagnuo ju je unatrag i zagledao


joj se u oči. Nisu izgledale kao daje u šoku, ali bile su pomalo divlje. „Jesi li pila? I vozila po ovom vremenu? Ne možeš...” „Nisam pila. Razmišljala sam o vinu i telefonskom seksu, ali to je bilo prije nego što sam shvatila da nisam namjestila krevet i stavila čarape u košaru.” Omirisala je zrak. „Ali netko je pio. Je li to viski? Ti piješ viski?” „Katkad. Noć je hladna, i snijeg, i... Čekaj malo.” „Vidiš? Uvijek me iznenadiš. Carter pije viski u snježnoj noći.” Odmaknula se od njega pa se ponovno približila. ,,I zna primiti udarac u lice. Kupuje dijamantne naušnice i šali se sa svojim ocem u kuhinji. Oh, tako mi je žao što nisam imala aparat sa sobom. Mogla sam ukrasti taj trenutak i pokazati ti ga. Iskoristit ću neku drugu priliku kad se ne budem borila s nervozom i zavišću. Ali zato imam jednu drugu sliku za tebe.” Izvukla je kutiju iz duboka džepa na svom kaputu. „Treći dio dara.” „Za ime svijeta, vozila si po mećavi sav taj put kako bi mi dala sliku? Mogla si se razbiti, stradati u sudaru. Ti...” „Da, mogla sam. Stvari se događaju. Ali nisam, i ovdje sam. Otvori.” Provukao je prste kroz kosu. „Dopusti mi da ti uzmem kaput.” „Mogu sama svući kaput. Otvori. Pogledaj.” Zgulila je kaput sa sebe i bacila ga na ogradu. „Ja radim takve stvari. Ne objesim kaput na vješalicu. Tebi to ne smeta. Možda će ti smetati jednoga dana. I što onda? Otvori kutiju.” Razvezao je vrpcu i otvorio kutiju. Smiješila mu se, obraza oslonjena uz njegov. Slika ga je podsjetila na taj poljubac, na njezino veselje zbog naušnica koje joj je darovao. Topline poslije i topline njezina lica uz njegovo. „Prekrasna je.” „Da, stvarno. Zadržala sam i jednu s poljupcem. Sjajan poljubac, sjajna slika. Ali ovo — ovo smo mi. Gledamo naprijed, gledamo u budućnost. Večeras sam shvatila. Nakon posla, nakon borbe sa stvarima koje je nemoguće kontrolirati, koje je nemoguće predvidjeti — i dobre i loše - stala sam pred ormar. Pogrešno sam složila košulje, a tvoja je


jakna bila tamo.” „Oh, vjerojatno sam je ostavio kad...” „Nije važno. U tome je stvar. Nije važno što je moja majka moja majka ili što stvari ne ispadnu uvijek onakve kakve bi trebale biti. Trenuci su važni. Ja to znam bolje od ikoga, ali nikada to nisam primijenila na sebe. Nikada na sebe. Ljudi su važni, što osjećaju, kako se povezuju, tko su i kakvi su kad su sami i kad su s nekim drugim. Sve je to važno, bez obzira na to koliko brzo trenutak prođe. Možda zato što prođe. A ti si plavi leptir.” „Ja sam... što?” Ma hajde, profesore. Doktore Maguire. Ti znaš sve o metaforama i analogijama i simbolima. Uletio si u moj život, sletio u njega posve neočekivano. Čudesno. I slika se oblikovala. Samo mi je trebalo malo vremena da je vidim.” ,,Ja nisam... Oh, slika. Ona što si je snimila kad si bila djevojčica.” „Bogojavljanje. Imala sam jedno tada, i imala sam jedno večeras. Želim ovo.” Uzela mu je sliku iz ruke, osvrnula se po sobi i pronašla mjesto na jednoj polici za knjige. „Ovo je dobro mjesto, zar ne?” Nešto mu je stegnulo srce. „Da, tu pripada.” „Ne dolazi s garancijom. Zašto i bi? To nije automobil ili računalo. To je život, a život je zbrkan i lomi se. To je obećanje, obećanje da ću pokušati. Želim ti obećati da ću pokušati, Cartere.” Vratila se i uzela njegovo lice u ruke. „Cartere Maguire, ja te volim.” Stisak oko srca je popustio i naslonio je čelo na njezinu glavu. „Reci to ponovno, hoćeš li?” „To je prvi put što izgovaram te riječi, ikomu - mislim, na ovaj način. Ne znam zašto sam mislila da će biti toliko teško. Uopće nije. Volim te. Volim ono što smo mi zajedno. Volim ono što mislim da bismo mogli biti. Ja ću katkad zabrljati. I ti ćeš, nisi ni ti savršen. Vodit ćemo ljubav i ratovat ćemo. Želim da si obećamo da ćemo pokušati — pokušati to zadržati. To je sve što možemo napraviti.”


Usne su im se susrele. Tu je obećanje, pomislio je. Tu je sve što je čekao. Tu je Mackensie i ona ga voli.” „Silno mi je drago što nisi namjestila krevet.” Njegov poljubac prigušio joj je smijeh. „To je bio jedan element od mnogih koji su se stopili u trenutak kristalne jasnoće. I moram ti to reći. Nisam mogla čekati. Ti si onaj koji tako dobro čeka.” „Bilo je vrijedno čekanja. Pogledaj što sam dobio.” „Želim ti nešto reći. Na Valentinovo — na naše Valentinovo - kad u kutiji nije bio prsten, jedan dio mene bio je razočaran. To me plašilo. Ali sada se ne bojim.” Gledao ju je u oči, a ono što je vidio u njima zagrijalo mu je dušu. „Želim život s tobom, Mackensie.” „Pitaj me.” Nježno ju je okrznuo usnama po čelu. „Volim tvoje lice, i tvoje ruke.” Utisnuo joj je poljubac u dlanove. „Volim kako izgledaš kad držiš fotoaparat ili se pogrbiš pred računalom. Imam stotine trenutaka s tobom u glavi. U srcu. Želim još cijeli život toga. Udaj se za mene.” „Da.” „Da.” Privukao ju je k sebi, držao u naručju. „Rekla je da. Vjenčajmo se u lipnju.” Odmaknula se. Povukla se natrag. „Lipanj? Lipanj je popunjen, To je...” Suzila je oči kad se nacerio. „Ti si šaljivac, Cartere.” Sa smijehom ju je ponovno privukao u zagrljaj. „Pristajem na prvi slobodan termin, ako ti to odgovara.” „Dogovoreno. A govoreći u ime mojih partnerica, Zavjeti su oduševljeni što će moći pružiti svoje usluge i obećavaju savršeno vjenčanje.” „Imam te pokraj sebe. To je već savršeno.” Zagrlila ga je snažno. Onda je položila glavu na njegovo rame i uzdahnula. S police su im se smiješila njihova lica. Trenuci dolaze i odlaze, pomislila je. Ljubav je ono što ih spaja u život. Ona ima svoju ljubav.

-kraj-


Nora Roberts - Vizija u bijelom