Page 1

Knjigoteka

~1~


Knjigoteka

Catherine Anderson

Srebrno svitanje

~2~


Knjigoteka

POGLAVLJE 1. (Zauvijek)

Serija pucnjeva odvukla je pažnju Heatha Mastersa sa izvještaja kojega je pisao. Napetost mu je zgrčila mišiće kod ramena dok je zurio u strmi nasip. Kad je vidio da njegovi zamjenici još uvijek pročešljavaju gusto grmlje, lagano se opustio. Nema još jednog tijela, hvala Bogu. Njegovi ljudi su se dovikivali s ekipom Hitne pomoći, a glasovi su im se jedva čuli od brze vode koja je prolazila kroz kanjon ispod njih. Nekoliko metara ispod njih, na masivan bor naopačke se sručio jedan plavi Ford. Vozilo se toliko razbilo kao da je napravljeno od tanke folije. Udario ga je iznenadni nalet vjetra. Dok mu je taj vjetar čvrsto prilijepio njegovu kaki uniformu za torzo i probijao se kroz debeli traper njegovih Levisica, Heath je osjetio miris izgorjele gume i benzina. Pokušavajući ignorirati smrad, raširio je noge i pozdravio svježi zrak. Već gotovo tjedan dana bilo je jako toplo vrijeme za rani svibanj i ovo poslijepodne nije bilo iznimka. Na ovoj etapi ceste bilo je svega nekoliko stabala koja bi bacala sjenu, a s obzirom na usijano istočno Oregonsko sunce koje mu je pržilo ramena, počeo se znojiti. Kako mu je povjetarac lagano njihao obod šešira Stetson, mrseći mu pramenove crne kose koji su mu ulazili u oči, on je samo treptao, dopuštajući svježem zraku da mu rashladi crveno lice. Kao da ga podsjeća koliko još ima posla, vjetar je razbacao papire iako su bili pričvršćeni za tablu. Napola slijep od blještavog sunca, suzio je pogled kako bi pročitao ono što je napisao. Bolne oči su mu protestirajuće suzile. Kvragu, bio je jako umoran. Umoran kao da noćima nije oka sklopio. Previše je radio, pretpostavio je. Tri tjedna konstantnog trčanja, bez ijednog slobodnog dana, radio je smjene od dvanaest do četrnaest sati. Eto, to se događa kada počnu srezivati proračun. Natjerali su ga da otpusti velik broj svojih zamjenika i sada sve sam mora obavljati. Nije on imao ništa protiv napornog rada. Ne. Nerviralo ga je samo što je imao osjećaj poraženosti. Nije mogao u isto vrijeme biti svagdje, a kad ne bude tamo, počnu se događati stvari poput ovih. Prije godinu dana imao bi dva zamjenika koji bi patrolirali ovim područjem za ovako toplih dana. Kao posljedica svega toga, najmanje su dva dječaka skliznula niz ovaj nasip, a jedino što je Heath mogao učiniti jest da se moli da njegovi ljudi i bolničari ne pronađu druge. Nakon još jednog neuspješnog pokušaja da se koncentrira na pisanje, odlučio je nakratko odmoriti oči. Nakon što je odložio olovku, svoj je nervozni pogled usmjerio preko strmine koja je bila ispod njega tražeći grmlje i visoku travu kako bi vidio postoji li nešto što tamo ne bi trebalo biti. Želio je vjerovati da neće vidjeti ništa. Ali nakon deset godina u ovome poslu, znao je da se nije dobro previše nadati. Kad su dečki iz srednje škole bježali sa satova kako bi popili nekoliko piva pored rijeke, općenito su išli u grupama. Osim ako se nije prevario, u tom vozilu su bila još najmanje trojica mladića koja su sjedila iza i još njih koji su ~3~


Knjigoteka

bili odnaprijed. Po načinu nesreće, njih trojica koja su se vozila odzada su lako mogla biti izbačena iz vozila. Ostalo je samo da ih se pronađe. Konačno je Heathovu pažnju privuklo razbijeno vozilo. Dok ga je proučavao, gotovo da je mogao čuti škripu kočnica, a zatim savijanje metala kad se vozilo prebacilo preko nasipa. Pokušavao je te slike odgurnuti s uma, ali činilo se kao da imaju neki poseban sistem zadržavanja u glavi. Sjećanja. Uvijek su ga progonila kad se radilo u prometnoj nesreći nekog automobila, ali nikada toliko okrutno kao kad je pogledao u taj stari Ford. Signalna raketa na asfaltu iza Heatha proizvodila je blago piskavi zvuk koji ga je podsjećao na sporo ispuštanje zraka iz gume. Kaleidoskopska crvena i plava svjetla dolazila su sa policijskih automobila parkiranih na krajevima ceste. Razblažena sunčevim zrakama, ritmička rotacija boja sjala je zajedno kako bi stvorila vječnu, prigušenu boju koja je davala čudan ružičasti odsjaj na sve okolo. Bilo je to kao zurenje u vrućinu kroz ružičaste naočale. Heatha je u sadašnjost vratila bujica razgovora koja je dolazila preko radija. Ako je mislio ovaj izvještaj o nesreći završiti prije nego novinari stignu, morao se brže baciti na posao. Vraćajući pažnju na papir koji je držao u lijevoj ruci, iskoristio je informacije koje je pronašao u vozačkim dozvolama, koje je pak našao u džepovima dviju žrtava, i počeo popunjavati njihova imena, godine i fizički opis. Na fotografijama, nijedan od mladića nije izgledao dovoljno staro da se brije, a kamoli umre. Ruka mu je lagano podrhtavala dok je upisivao posljednje podatke, a olovka sve jače škripila. Emocionalna ravnodušnost. Svaki je predstavnik zakona znao da je to izrazito potrebno u obavljanju takvog po:;la. Nažalost, nije uvijek bilo lako isključiti osjećaje. Uzdahnuvši, olovku je vratio u džep svoje košulje, a ploču koja je pridržavala papir položio je na krov jednog od automobila, a kasnije će je predati nadređenima. Nakon što je iz džepova svojih hlača izvadio mjerač i kredu, Heath je pozvao Toma Moorea, zamjenika koji mu je bio najbliže. - Trebam pomoć! Dok se Moore svojski trudio kako bi se uspeo strmim nasipom, Heath je poželio da je pitao nekog drugog za pomoć. Moore nije bio jedan od njegovih najomiljenijih ljudi. U proteklih šest mjeseci od njegove zakletve, mlađi čovjek od zakona prouzročio je dosta nevolja. On je bio tip zamjenika koji bi opalio ćušku četverogodišnjaku jer je ovaj ukrao čokoladicu vrijednu dva centa. Što je još i gore od toga, očekivao je tapšanje po leđima zbog dobro obavljenog posla. Da se doda soli na ranu, Moore nije sakrivao činjenicu da se bazirao na promatranje Heathovog posla. To je bilo zastrašujuće. Moore je imao papire pomoću kojih je mogao obavljati policijski posao, ali to ne znači da ima sve što je potrebno za postajanje dobrog policajca. Iako to u Mooreovom slučaju vjerojatno ništa ne znači. Kad ti je tatica gradonačelnik, vezice bi se povukle i vrata bi svagdje bila otvorena. To je također otežavalo tvojem šefu da te najuri, čak i ako bi to zaslužio. Zamjeniku Mooreu nije naškodila ni činjenica da ga je odgajao i učio jedan uspješan političar. Jako dobro je znao politički taktizirati, a činilo se kako iskreno vjeruje da je politički oportunizam dodatak zlatnom pravilu. Heath još nikada nikoga nije upoznao tko bi mogao tako lako manipulirati situacijom da bi se okrenula u njegovu korist ili se ulizivao kameri s toliko šarma. Ispočetka, Heath se zabavljao idejom zamjenika Moorea da postane šerif. Po ~4~


Knjigoteka

njegovom mišljenju, građani okruga Wynema bili bi sigurniji i bolje usluženi da tu značku stave na orangutana. Ali, Heath se sada više rte smije. Moore nije propustio priliku da uzdigne svoje ime, a nije imao ni grižnju savjesti što je u tom procesu stvaranja svojeg imena ocrnio Heathovo što je više mogao. Zamjenikovo jaukanje je prestalo kad se konačno dočepao početka ceste. Sav izmoren, kleknuo je na cestu i ruke položio na koljena. - Kažem ti, ovo je vraški teško. Heath je i sam bio tamo prije nekoliko minuta, a bio je samo malo zadihan kad se popeo na cestu. - Možda bi trebao razmisliti o odlasku u teretanu, - predložio mu je. Moore se ispravio, a oči su mu se caklile dok je odmjeravao Heatha od čizama do oboda šešira. Zar ti to radiš kako bi ostao u dobroj formi, starče? Odlaziš u teretanu tri puta tjedno? Heath je odlučio ignorirati uvredu na njegove godine. U ovom poslu, biti stariji je samo prednost, a ne mana. - Imam mali ranč. Težak posao kojeg tamo obavljam više je nego odlična zamjena za teretanu. Još uvijek hvatajući zrak, Moore je uhvatio Heathove noge dok se kretao prema cesti. U stražnjem dijelu vozila Hitne pomoći, na podu su bila dvoja nosila. Heath je svoj pogled uporno zadržavao ispred sebe, pokušavajući ne gledati u dvije tamno zelene vreće s tijelima pričvršćene s remenima, za nosila. Kad je stigao do mjesta na kojem su se ocrtavali početni tragovi kočenja, sagnuo se kako bi to označio kredom. - Jesi li ovo ikada prije radio, Moore? - Što to? - pitao je zamjenik s neskrivenom nezainteresiranošću. Mišić u Heathovom obrazu je počeo titrati. - Koristeći tragove guma na kolniku izračunat ćemo približnu brzinu kojom se Ford kretao prije nego što je vozač izgubio kontrolu nad njim. To je nešto što bi trebao znati ako želiš jednog dana postati šerif.bosnaunited.net Moore je provukao ruke kroz svoju plavu kosu. - Išao sam u državnu akademiju, sjećaš se? Znam kako se to radi. Samo trebam malo osvježiti pamćenje na pojedinim slučajevima. Nakon što je pažljivo pregledao tragove guma, Heath je naredio Mooreu da pridrži drugi kraj mjerača dok je uzimao potrebne mjere. Dok je radio, pričao mu je o posebnim slučajevima koji su zamjeniku isparili iz glave. - Kad odrediš postotak spuštanja ili nagiba ceste i pronađeš točno mjesto gdje je vozač upotrijebio kočnicu, mjeriš udaljenost od tamo pa sve do mjesta na kojem je konačno mogao zakočiti. Zatim svoje mjere staviš u formulu. Pratiš me? Moore ga je zamjerajuće pogledao. - Mislim da sam sposoban pratiti, - rekao je sarkastično. - Moj IQ je sto četrdeset. Što se mjerenja tiče, šefe, mislim da si ti taj koji je malo spor. Ne zaboravljaš li ti još jednu važnu stvar? Ford se nije zaustavio. Sunovratio se dolje. Heath se koncentrirao na strpljenje. Njegov posao je bio učiti ovog malog čudaka i on će to sigurno i dalje činiti. - To je točno. Tragovi guma prerano završavaju na kraju nasipa uz rijeku što nam onemogućava određivanje točne točke zaustavljanja. Zato ćemo se, umjesto toga, pretvarati da je ipak mogao zakočiti prije nego što je pao preko ruba i mjerit ćemo od početka tragova guma do te zamišljene točke zaustavljanja na rubu nasipa. Ako ubacimo tu ~5~


Knjigoteka

udaljenost i postotak nagiba ili pada ceste u našu formulu, moći ćemo izračunati maksimalnu brzinu kojom se vozilo kretalo i uspjelo se zaustaviti prije nego što se srušilo dolje. - A što će nam to reći? Koliko ja vidim, jedino znamo brzinu kojom se vozilo nije kretalo. - Točno tako. - Heath je u svoj notes unosio crtež dok je hodao cestom između cmih pruga. - S obzirom da nije uspio zakočiti, te se strmoglavio preko ruba, znat ćemo da je morao voziti brže od brzine koju smo dobili kalkulacijom. Nije blizu onoliko koliko ja to uvijek želim, ali s obzirom na situaciju, bliže ne možemo biti. S papirima na svojem automobilu, Heath se brzo bacio na izračunavanje formule. Prema njegovim kalkulacijama, Ford je morao ići brže od sto osamdeset kilometara na sat. Čvrsto držeći svoje papire, ponovno je napravio izračun i opet je dobio isti odgovor. Nakon toga, osjetio je dužinom kralježnice kako mu prolaze trnci upozorenja. Odmjeravajući pogled usmjerio je na zamjenika Moorea. - Rekao si da na mjesto događaja nisi došao prije nesreće, zar ne? Moore je odmarao ruke na kukovima. - To je točno. Zašto pitaš? Odmahujući rukama, Heath je ostavio papire na automobilu i otišao do linije koja je označavala kraj kolnika. Svatko tko je ovdje vozio više od sto osamdeset kilometara na sat, na ovako uskoj lokalnoj cesti, morao je biti potpuno lud. Ili sklon samoubojstvu. - Što je bilo? - pitao ga je zamjenik. Heath je bio previše zaokupljen da bi mu odgovorio. Zašto bi mladić vozio tako brzo? Pitanje mu se neprestano motalo po glavi, ali nije mogao pronaći odgovor. Istina, tinejdžeri su voljeli divljati po cesti, ali kao generalno pravilo, nisu se namjerno željeli ubiti. Nešto - ili netko - je morao natjerati mladića da tako brzo vozi, zaključio je Heath, a imao je jako loš osjećaj da zna tko je to mogao biti. Okrenuo se prema zamjeniku Mooreu i nemilosrdno ga pogledao. - Jesi li apsolutno siguran da nisi bio nigdje blizu ovog mjesta prije nesreće? Moore se uvrijedio. - Sumnjaš u moju riječ? Uzimajući papire s haube automobila, Heath se okrenuo od njega bez odgovora. Svaki mišić u njegovim nogama protestirao je dok je odlazio prema svojem Mustangu. Kad je konačno ušao u automobil, pomoću radija se javio u sjedište. Nakon što je razgovarao s Jenny Rose, dispečerkom u dnevnoj smjeni, predložio je da se premjeste na manje praćenu frekvenciju. Kad je promijenio kanal, Heath je ponovno uspostavio vezu s Jenny Rose i pitao je: Je li ti zamjenik Moore danas poslijepodne javio neke registracijske tablice? - Da, jeste, - odgovorila je Jenny Rose. Heath je progutao knedlu, osjećajući se kao da mu je grlo puno ljepila. Glas mu je zvučao čudno kad je ponovno progovorio. - Potreban mi je broj registracijskih oznaka koje ti je dao zamjenik Moore. Za nekoliko sekundi, Jenny Rose mu se javila s informacijom koju je tražio. Brojevi tablica savršeno su se poklapali s onima koje je unio u izvještaj o nesreći. U trbuhu mu se ~6~


Knjigoteka

pojavio iznenadni val mučnine i gađenja. - Hvala ti na pomoći, Jenny Rose. Kad je Heath pokrenuo svoj automobil, kretao se sporo i oprezno kao što to običavaju raditi svi starci. Boljelo ga je srce, to su bile jedine riječi koje su mogle opisati kako se osjećao. Dok se vozio prema zamjeniku Mooreu, rukom je tapkao tablu s papirima koju je držao i potom je izašao iz vozila. - Lagao si mi, Tom. Nekoliko si mi puta slagao, - optuživao ga je. - Ne znam o čemu ti pričaš, - odgovorio mu je Moore. - Dopusti da ti nacrtam. Dok si ovog poslijepodneva patrolirao ovim područjem, zapazio si grupu tinejdžera u starom modelu Forda. Mladić za volanom je vozio krivudavo i pobudio tvoje sumnje. Pošao si za Fordom, registracijske oznake javio Jenny Rose i zatim si pokušao dečke zaustaviti. Kako mi zasad ide? Moore je zurio u zemlju kao da mu je bilo teško sresti se s Heathovim pogledom. Još prije su Heathu prijatelji znali reći kako iz njegovih plavo-sivih očiju počne izlaziti para kad se razbjesni. A sada je bio jako bijesan. Bacio je tablu s papirima na haubu automobila. Moore je poskočio zbog iznenadnog udarca. - Kad si upalio svoja svjetla i sirenu, mali se uspaničio i nagazio na papučicu gasa, hladno je nastavljao Heath. - Kako si ustrajao u svojoj namjeri, mali je još ubrzao pokušavajući ti pobjeći. Pogodak. Prva stvar koju si vidio jest da je u oštrom zavoju izgubio kontrolu nad vozilom i sunovratio se preko ruba ceste. Suzdržavajući se, Moore je ipak pogledao Heatha. -Nemam pojma o čemu ti pričaš. - Vraga nemaš, - uzvratio mu je brzo Heath. - Koliko sam te puta upozoravao da ne krećeš u brzu potjeru kad postoji sumnja da vozi mladić koji je možda pijan? Kad si ga pokušao zaustaviti, a on je ubrzao, očito je da on neće stati, bez obzira što ti učinio. U tom slučaju je najbolje usporiti i odustati, pa bi i on usporio. Što si uopće mogao dobiti s tom svojom potjerom? Ako je pod utjecajem alkohola, vozačke su mu vještine oslabljene i što brže vozi, nastaje veći rizik da će se dogoditi nesreća u kojoj će ozlijediti sebe i vjerojatno druge osobe. Mooreovi su se obrazi zarumenili od bijesa. - Rekao sam ti da nisam bio ni blizu ovoga mjesta! Nazivaš me lažljivcem? Heath ga je poželio nazvati mnogo gorim imenom od toga. - Jenny Rose mi je rekla točnu registracijsku oznaku koju si joj ti dojavio samo nekoliko trenutaka prije nego što se dogodila ova nesreća. Savršeno se podudaraju. - Pa? Otkad se to protivi tvojim pravilima, provjera registracijskih tablica? Nekoliko sati ranije, taj automobil sam vidio kod rijeke. U njemu nije bilo nikoga, a niti oko njega. To mi se učinilo sumnjivim, tako da sam zapisao broj tablica koje sam mislio kasnije provjeriti. - Zašto kasnije? Zašto ne odmah tamo? - Bio sam prezaposlen. - Radeći, što? - Imao sam pauzu za ručak. Heath je uzdahnuo. Ovaj način nikamo ne vodi. Sudeći prema ravnodušnom pogledu Mooreovih očiju, sumnjao je da će zamjenik priznati da je pokušao zaustaviti tinejdžere i da ~7~


Knjigoteka

se bacio u potjeru za njima kad se nisu htjeli zaustaviti. A nije bilo nikakve šanse da to Heath dokaže. Čak i da se dokaže, žalosno, ali Mooreova stražnjica bi bila zaštićena. Prema zakonu, policajac je trebao ganjati te tinejdžere. Vraški su prekršili zakon, da se ni ne spominje kako je mladić vozio u pi¬janom stanju. Veliki problem. U ovom posebnom slučaju, Heathove su policijske taktike bile drukčije od zakona u 'knjizi'. I od svojih zamjenika je želio da to poštuju i drže se toga. Dečke u tom automobilu bi slijedila lista prekršaja duga poput Heathove ruke. Također su mogli biti izbačeni iz škole zbog markiranja netom prije mature, i nakon svega toga, još bi se morali suočiti s Ijutitim roditeljima čije su disciplinske mjere, sudeći prema statistikama, obično bile nerazumno grube, pogotovo kad su dolazile od frustriranog oca koji je izgubio živce i nije bio svjestan svoje snage. Tko ih je mogao kriviti zato što su bježali od policije kako bi sve to izbjegli? S toliko toga na kocki, većina se djece uspaniči. Heath je to naučio na teži način. Kad se pomiješa malo alkohola s toliko panike, dobiješ tinejdžera čije su misli potpuno zamućene i koji misli da može učiniti sve. Uz sve to, Heath nije želio da ga se djeca boje kad ga vide da dolazi. Barem nisu bježali od njega što mu je pružilo šansu da ih priključi u edukacijske programe koji su žestoko odgovarali tinejdžere od alkohola i droga. Kad se dečko jednom stavi u mrtvačku vreću, ne postoje druge šanse. Bio je to kraj i točka. Ovo poslijepodne je bilo dobar primjer toga. - Odlazi odavde prije nego što učinim nešto što bih mogao požaliti, - rekao je Heath Mooreu. - Idi im pomoći u pretraživanju grmlja. Moore se pomaknuo kako bi još više raširio noge. Ruke su mu opušteno visjele dolje, ali Heath nije propustio priliku da vidi kako je mlađi muškarac stiskao šake. Možda to i ne bi bilo dobro za njega, ali svejedno je poželio da mali ljigavi gad zamahne prema njemu. Ako ga pretuče, to svejedno neće vratiti te mladiće natrag u život, ali Heath je zaključio da bi to možda njemu moglo pomoći da se bolje osjeća. Iz daljine je čuo kako im se drugi automobili približavaju. Strvinari od novinara. Kvragu, potpuno je zaboravio na njih. Gotovo uvijek, Heath se dobro pripremao prije davanja službene izjave o nesreći. Danas za to nije bilo vremena. Na zvuk škripe guma na asfaltu, Moore je pogledao preko svojeg ramena. Izraz lica mu je bio strog kad se ponovno okrenuo prema Heathu. - Ako samo i natukneš da sam ja proganjao tu djecu prije nego što su se srušila s ceste, život ću ti učiniti pravim paklom, procijedio je kroz zube. - Ja sigurno neću ispaštati zbog ovoga. Heath u cijelom svom životu još nikada nije toliko žarko želio udariti nekoga. Imao je predosjećaj kako je Moore tom svojom brzom potjerom želio maknuti te dečke s ceste, sve ih uhititi i na kraju ispasti veliki heroj. Ali plan mu se izjalovio. Sada su bile mrtve dvije nogometne zvijezde iz Wynema Higha. Ako novinari saznaju istinu, mogli bi Moorea proglasiti herojem. Ali uzimajući u obzir popularnost tih mladića, lako bi se moglo dogoditi upravo ono suprotno, Moorea bi proglasili ludim fanatikom koji je progonio i srušio pijane tinejdžere s litice. To bi mu uništilo svaku nadu da bi ikada više mogao biti izabran za državni ured. Iako je to primamljiva pomisao. ~8~


Knjigoteka

Zvukovi trčećih koraka i lupkanje snimateljske opreme, natjerali su Moorea na pokret. S posljednjim pogledom bačenim na Heatha, zamjenik je odšetao, očito ne želeći biti uhvaćen u kadar. Heath je dijelio s njim to mišljenje. Ovo je bila vraška zbrka, a čovjek koji je morao ostati kako bi to počistio, morat će primiti teške udarce. Reporteri su se sručili na Heatha poput kolonije mrava na mrvicu kruha. Kamere su odbijeskivale, stvarajući mu ispred očiju crne mrlje koje su plesale, a kad je otvorio usta da nešto izgovori, jedna žena je prema njemu gurnula mikrofon s takvom žestinom da mu je skoro počešala glasnice. Pitanja su ga obasipala. - Šerife Masters, recite nam imena dječaka koji su poginuli, - zahtijevala je žena s mikrofonom. Jedan ju je muškarac laktom odgurnuo u stranu. - Kojom se brzinom kretalo vozilo kad je preletjelo preko nasipa, šerife? Možete li nam reći u koje se vrijeme dogodila nesreća? Sa samog kraja gomile ljudi začuo se prodoran ženski glas: - Jesu li pronađena sva tijela? Prekinuo ju je jedan muškarac: - Što ste osjećali kad ste otkrili da je ovo nesreća u koju su umiješani pijani tinejdžeri, šerife? Jedna je žena mahala s komadom papira kako bi uhvatila njegovu pozornost. Upravo sam došla s intervjuiranja grupe ljutitih roditelja koji su sada počeli prikupljati potpise za peticiju kako bi vas se smijenilo s položaja, šerife Masters. Tvrde da ste vi i vaši zamjenici preko vikenda prekinuli neko¬liko zabava s alkoholom i zadržali mlade sve dok se nisu dovoljno otrijeznili da bi mogli voziti. Nikoga niste uhitili, što bi moglo značiti da vi praštate takvo ponašanje. Također niste ni obavijestili njihove roditelje o njihovom ponašanju. Možete li nam objasniti razlog? Ti roditelji su se izbezumili od brige za svoju djecu i opravdano su bijesni na šerifov ured što tako malo cijeni njihove osjećaje. Osjećajući se poput ploče za pikado, u igri u kojoj su svi sudionici odjednom bacali strjelice, Heath je podigao ruke kako bi prekinuo bujicu pitanja. -Molim vas, dame i gospodo, samo se jednom od vas mogu obratiti u isto vrijeme. Uvjeravam vas, pokušat ću odgovoriti na sva vaša pitanja. Kad je skupina reportera zašutjela, Heath je proučavao njihova lica. Muškarci ili žene, svi su ga odmjeravali ukočenim pogledima. Njima su dečki u mrtvačkim vrećama samo statistički podatci. - Prvo ću odgovoriti na posljednje pitanje, - rekao je Heath. - Porezne olakšice su nam smanjile proračun, forsirajući šerifov ured na smanjenje troškova. Danas radimo s petnaest zamjenika manje nego prije dvije godine. Što se više približavamo kraju školske godine, učenici četvrtih razreda počinju slaviti svoje mature, a utvrđeno je da njih sedamdeset pet posto koji odlaze na razne tulume, konzumiraju alkohol. Samo u gradu Wynema Falls, postoji više od tri tisuće mladih koji će uskoro maturirati. - Prošlog vikenda smo moji zamjenici i ja uništili pet tuluma u kojima je sve zajedno sudjelovalo više od tristo djece. U našem zatvoru nismo imali dovoljno mjesta za toliko tinejdžera niti smo imali dovoljno osoblja ili automobila s kojima bismo ih odvezli natrag u grad. Naša jedina opcija bila je zadržati ih sve dok se ne otrijezne kako bi se mogli sami sigurno odvesti svojim kućama. Što se tiče obavještavanja roditelja, trebalo bi nam mnogo sati za nazivanje njih više od tristo, a da ne spominjem vrijeme koje smo utrošili ~9~


Knjigoteka

pokušavajući prethodno saznati njihova imena. - Iskreno, nemam dovoljno ljudi za takvo masovno uhićenje, a kao vaš šerif, moram odlučiti koji su moji prioriteti, koncentrirajući trud svojeg ureda tamo gdje najbolje možemo pomoći građanima. Meni se čini da je zadržavanje tih tinejdžera zbog njihove sigurnosti bio najvažniji prioritet. Još jedan reporter, u pratnji svojeg snimatelja, progurao se pomoću laktova kroz gužvu i zauzeo mjesto na samom početku. Heath ga je odmah prepoznao, bio je to Bill Krusie, popularni reporter sa KTYX-a, lokalne televizijske postaje. Heath nije bio oduševljen što ga vidi. Prije dvadeset godina, Heath i Bill su bili u istom završnom razredu škole Wynema High, obojica su imala osamnaest godina i mislili su da mogu pokoriti svijet. Kroz cijelu srednju školu zajedno su igrali nogomet u istom timu, bili su članovi skijaškog kluba i povremeno su se muvali uokolo, odlazili na tulume i duple spojeve. Njihovo prijateljstvo je trajalo sve do prije četiri godine kad je Heath imao tu nesreću da je Billa morao uhititi zbog vožnje u pijanom stanju. To uhićenje je uzrokovalo veliko javno Billovo poniženje, postao je manje popularan kod televizijskih gledatelja, izgubio je posao na jednoj drugoj televizijskoj postaji i tužila ga je žena nakon sedamnaest godina braka. tako je zakon Billa natjerao na odlaženje u udrugu alkoholičara, kasnije je postao odani član društva anonimnih alkoholičara i sada je problem s pićem bio iza njega, ali još uvijek je Heathu zamjerao što je bio instrument u uništavanju njegovog života. Od svih reportera koje je Heath poznavao, Bill je uvijek bio najetičniji. Ali čak je i Bill imao svoje slabosti, a njegova ogorčenost Heathom bila je jedna od njih. Bill jednostavno nije mogao vjerovati da je šerif, koji prije za to nije imao ni malo tolerancije i koji ga je zbog vožnje u alkoholiziranom stanju bacio lavovima, sada postao tolerantni prijatelj pijanih tinejdžera. Po Billovom mišljenju, Heathovo provođenje zakona je počivalo na licemjerju, a kad mu se pružila prilika poput ove, čini se da nije mogao odoljeti da zapuca u Heathov karakter. Ova današnja situacija će Billa Krusiea oružati s mnogo municije.

~ 10 ~


Knjigoteka

POGLAVLJE 2.

Heath se osjećao poput žrtve nesreće s toliko plastičnih vrećica koje su mu visjele iz ruku. Kako su žene to uspijevale, nikada neće shvatiti, pazile su djecu, stavljale bebe u auto sjedalice i još uspijevale držati sve kupljene namirnice. Nakon što je zatvorio vrata svojeg bijelog Mustanga i zatvorio prozor, krenuo je prema stražnjim vratima svoje kuće na ranču. U daljini, planine Cascade izgledale su gotovo grimizne dok su im se zaobljeni vrhovi dizali uvis. Vjetar je puhao nizinom i lagano njihao velike borove koji su bili poredani tako da ograđuju njegovu zemlju. Duboko je udahnuo svježi zrak, uživajući u mukanju stoke na poljima. Dom. Nakon ovakvog dana, uživao je u mirisima zelenila, kadulje, suncem okupane trave i lucerke. Ti mirisi su na njega djelovali poput opojnog sredstva. Opterećen s novim lišćem, veliki hrast u dvorištu se lagano njihao na povjetarcu bacajući šarene mustre svjetla i sjene na zeleni krov. Dok je Heath hodao prema natkrivenoj verandi, pokušavao je ne obraćati pažnju na izgubljeni bijeli sjaj s ograde ili korov do članka koji je obasuo stazu. Kad je zakoračio na stražnji trijem, čuo je piskutanje pilića koji su bili dovoljno glasni da probude sve u okolne dvije države. Kad se okrenuo da pogleda što se događa, ugledao je crvene kokoši koje su se razletjele na sve strane i svojeg psa Goliatha u velikoj potjeri. Bila je to prava zbrka. - Goliath! Kvragu, prestani! Rotvajler, koji gazdu nije čuo od velike buke, nije prestao, već je i dalje nastavio svoju veliku potjeru. Tek kad je Heath snažno zazviždao, situacija se smirila. Goliath je prilazio Heathu dok mu se crni ogrtač presijavao na suncu, oči su mu isijavale uzbuđenošću, a mišićavo tijelo mu je i dalje bilo napeto. Goliath je pokajnički hodao prema trijemu. - Znaš ti i bolje od toga, - govorio mu je Heath dok je pas bliže prilazio. - Što ću ja raditi s tobom? Već dosta vlažna od sline, Goliathova brada bila je prekrivena crvenim perjem. Kvragu. Još jedna od njegovih kokoši sada ima golu stražnjicu. - Samo tako nastavi i neće više biti omleta. Traumatizirane kokice ne liježu jaja. S potpuno isplaženim jezikom, pas se spustio na travu pored stubišta dok su mu smeđe oči odavale djelomično zadovoljstvo. Pokušavajući izgledati strogo i ljutito, Heath je shvatio da se smješka. Na kraju krajeva, pas još nikada zapravo nije niti jednu kokoš ozlijedio. Samo je žudio za uzbuđenjem lova, a iskreno, Heath ga nije mogao kriviti zbog toga. Od njegove nesreće prije devet mjeseci, policijski pas bio je prisiljen otići u ranu mirovinu. A sada mu je proganjanje kokoši bilo ~ 11 ~


Knjigoteka

jedino uzbuđenje. Heath je klimnuo glavom dok je zamišljeno gledao u rotvajlera. Goliath ga je spasio nebrojeno mnogo puta, a on je za tog psa želio da svoje zlatne godine provede sretan. Umjesto toga, jadna je životinja radila lude zbrke. - Jučer sam te poveo sa sobom u ured i prekjučer tako đer. Što još mogu učiniti, Goliath? Reci mi. Pas je podigao glavu i pogledao ga s preklinjućim smeđim očima. - S tim umetnutim kukom, ne možeš više raditi posao kao prije. To je tako jednostavno. Ako to radiš kako bi se vratio na posao, to se jednostavno neće dogoditi, partneru. Čak i dok je Heath pričao, Goliath je podigao jedno uho, u očima mu se pojavio zagonetan pogled. Na toplom večernjem povjetarcu, Heath je čuo glasanje djeteta u daljini. S obzirom da je tamo u blizini bila samo jedna kuća, znao je da to mora biti dijete njegove nove susjede, sićušna djevojčica vrlo svijetle kose s kojom se sreo na dolasku. Goliath je zacvilio i pridigao se na dvije šape. Heath je uzdahnuo, znajući da će rotvajler poželjeti potrčati kako bi se igrao. Ako je postojalo nešto što je Goliath volio kao svoj policijski posao, to su onda sigurno djeca. - Obećavaš li da ćeš se pristojno ponašati? Goliath je skakutao od uzbuđenja i sreće. - Grrr, - pas je zalajao u znak odgovora. Heath je odložio vrećicu s namirnicama kako bi pogledao na ručni sat. - Samo sat vremena. Jesi li zapamtio? Dovući svoje dupe kući do sedam sati ili ćeš se gadno provesti. Prije nego što je Heath uspio više bilo što reći, pas se bacio u žestok trk i nestao iza kuće. Dok je otključavao vrata, Heath se nije želio prisjećati svojeg zavjeta kako će izbjegavati nove susjede. Zeke Guntrum, starkelja koji posjeduje imanje do njegovoga, užasan je gazda i dopustio je da mu kuća toliko propadne da se više ne može ni popraviti. Zahrđali odvodi, loša struja, istrunuti podovi. Tko god je unajmio tu kuću, požalio je, a Heatha su redovito zvali da se igra gospodina Majstora. Uvijek u pola noći, naravno. Jedini način da se riješi novih susjeda, shvatio je, jest da im se nipošto ne približava. Kad je zakoračio u kuhinju, pozdravio ga je miris češnjaka, neugodni podsjetnik da je sinoć spalio francuski kruh. Vrećice je odložio na mesarski pult i zatim je potražio šest pakovanja Red Doga. Izvukao je duguljastu bocu, izvadio čep i bacio ga u kantu za smeće. Kroz glavu mu je prolazila vizija duge i lijene večeri ispred televizije. Ispijajući svoje pivo, s glave je skinuo svoj Stetson šešir i bacio ga, poput frizbija, prema vješalici. Šešir je promašio kukicu i pao na žuti linoleum. Heath je samo zurio. Već šest mjeseci nije promašio tu kukicu. Ali, s druge strane gledano ni ovako loš dan nije imao već dugo vremena. Kad je podigao šešir i vratio ga na kukicu, uvjeravao je sam sebe da je i dalje sve u redu. Isključit će telefon, a dojavljivač će zakopati pod jastuke na sofi. Kad večera i sjedne pred televizor, ništa mu neće moći poremetiti večer. Nekoliko minuta kasnije, Heath je čitao upute za pripremanje makarona sa sirom, to je bila njegova ideja moderne kuhinje, kad je zazvonio telefon. Opsovao je sebi u bradu, želeći se udariti zato što je zaboravio isključiti tu prokletu stvar. Ignoriraj. ~ 12 ~


Knjigoteka

Lagano zviždeći, otišao je do hladnjaka i izvadio mlijeko i margarin. Telefon je uporno nastavio gnjaviti. Glasnije je zazviždao. Sada nije bio na dužnosti. Njegovi zamjenici su se mogli pobrinuti za sve hitne slučajeve. S potpunim užitkom, otpio je još jedan gutljaj piva prije nego što je otišao po tavu. Telefon je nastavio zvoniti. Što je to bilo da ga je zvonjava telefona toliko izluđivala? Nije imao ženu, djecu niti sestru ili brata. Imao je samo oca kojeg nije vidio devetnaest godina i s kojim se telefonski čuo samo u posebnim prilikama. Tako da su bile velike šanse da je zvao netko iz ureda ili još gore, neki reporter. Večeras je samo želio malo mira i tišine. Nije želio slušati o peticijama. Nije želio davati intervjue o svojem radu s tinejdžerima. Zašto svijet nije mogao odustati od njega i pustiti ga samo nekoliko sati na miru? S izrazom gađenja, nagnuo se preko hrpe neraspakiranih namirnica i podigao slušalicu. - Da? - Šerife Masters? Glas je bio ženski, kreštav i prožet histerijom. U pozadini, Heath je čuo vrištanje djeteta. - Da? - Ja sam, ovaj, oh, Bože, morate doći ovamo. Brzo! Heath je povremeno znao dobivati čudne telefonske pozive i često su ovako počinjali, s nekim anonimnim na drugoj strani linije koji priča besmislice i nepovezane stvari. - Samo se smirite, gospođo. - Nasilje u kući. Nema sumnje, sigurno neki pijani gad tuče svoje dijete. - Prije nego što vam mogu pomoći, trebam vaše ime i adresu. - Molim vas, morate brzo doći ovamo! - plakala je. -Poludio je. - Mislim, oh, Bože moj... Mislim da će je ubiti! Molim vas, požurite se! Prije nego što je Heath uspio postaviti još neka pitanja, linija se prekinula. Čudni telefonski pozivi spadali su u šerifov posao, ali ovaj je bio najčudniji od svih prijašnjih. Nema imena, nema adrese? Nije on čitač misli. Spustio je slušalicu. Kvragu. Još jedan koljač s nesnosnim ponašanjem, pijan od jeftinog viskija. Zašto su žene ostajale s takvim gadovima, Heath to nikada neće moći shvatiti. Pogotovo kad su djeca bila u pitanju. Mislim da će je ubiti! Zašto mu nije rekla svoje ime? Možda bi barem tada uspio odrediti odakle je. Sama pomisao na malenu djevojčicu koja dobivala batine od nekog debelog frustriranog pijanca stvarala je mučninu u Heathovom želudcu. Morat će nazvati i naručiti preglede brojeva na svoj telefon. Zureći u kutiju s makaronima, pokušavao se koncentrirati na upute. Molim vas, morate brzo doći ovamo! Zvučalo je to kao da je ona očekivala da on zna odakle zove. Osjećaj razdraženosti prostrujao mu je tijelom. Goliath. Zar je taj pas uzrokovao neke nevolje kod novih susjeda? Heath je brzo otvorio stražnja vrata i izašao na trijem. Dovoljno jasno, čuo je lavež psa negdje u daljini. Odmah je potrčao, nije se sjetio ni uzeti svoj šešir. Čak i iz te daljine mogao je čuti buku i komešanje. Zvučalo je to kao da su se svi vragovi spustili u susjedovu kuću, dijete je cviljelo, žena je vrištala i plakala, a Goliath je lajao. Što se kvragu događa ~ 13 ~


Knjigoteka

tamo?

Preskočio je preko pokidane susjedove ograde koja je dijelila susjedovo zapušteno dvorište od pokrajnjeg pašnjaka za krave. Dijete, odjeveno u ružičaste hlače i zamazanu bijelu majicu stajalo je naslonjeno na vanjski zid kuće dok su joj pojedini pramenovi kose bili uhvaćeni između nekih dasaka kuće. Oči su joj bile tako velike od straha da se strašno iznenadio. Zubi derači su se jasno vidjeli iz čeljusti koje su obilno slinile, dok je Goliath marširao naprijed-nazad između djeteta i mlade žene za koju je Heath pretpostavio da je majka, nježno građena brineta odjevena u široke plave traperice i preveliku bijelu majicu. - Odmakni se! - naredio je. Na zvuk njegovog glasa, žena se okrenula, a njezino upalo lice bilo je tako blijedo da su joj smeđe oči izgledale velike poput kćerkinih. - Oh, hvala Bogu! Pomozite nam! Molim vas, učinite nešto prije nego što je ozlijedi! Heath je ponovno bacio pogled na svojeg psa. Ako je uopće na svijetu postojala životinja kojoj bi ikada povjerio dijete, to bi bez ikakve sumnje bio Goliath. Sada se ipak čini da je pas pretjerao, poskakujući, slineći i lajući u zrak. Što je još više zabrinjavajuće, čini se kako se pas nije nimalo smirio od Heathovog dolaska. Heath je zapucketao prstima. - Goliath, peta! Na tu zapovijed, rotvajler je krenuo prema Heathu, samo što su mu sada njegove uobičajeno dobroćudne smeđe oči isijavale vražje crvenom bojom. Na jedan užasan trenutak, Heath se pobojao da ga pas možda neće poslušati. Nemoguće. Goliath je bio dobro uvježbana i dresirana životinja koju su trenirali čak i kao psića da odgovara na naredbe. Što je sada dovraga s njim? Heath je pogledao u prestrašeno dijete. - Goliath, peta! - Naglo je skupio noge u znak poziva. Rotvajler je konačno popustio, pognuo snažnu glavu, opustio noge dok su mu pokreti bili pokajnički. One sekunde kada je pas popustio, Heath ga je zgrabio za ogrlicu. - Sammy! S prodornim krikom, žena je potrčala naprijed kako bi uhvatila svoje dijete u naručje. Na jednu sekundu, jednostavno ju je samo grlila, a bio je to jedan od onih očajničkih, drhtavih zagrljaja koji je pokazivao olakšanje izvan svake mjere. Zatim se okrenula kako bi se suočila s Heathom dok joj je uzrujano i upalo lice odražavalo bijes. - Miči tog zlog, nekontroliranog psa s mog posjeda! Odsjaj u njezinim očima govorio je Heathu da ju je preplavila velika količina adrenalina koji je uobičajeno slijedio nakon pretrpljenog velikog straha. I sam je to nekoliko puta iskusio. - Gospođo, zaista mi je žao što... - Ne želim to slušati! Samo miči to čudovište odavde! Eto što znači loše početi s nekim koga si tek upoznao. A nije li to bila sramota? Heath bi joj rado u pola noći popravio odvod - ili bilo što drugo što bi se pokvarilo u ovoj zapuštenoj, staroj i iznajmljenoj kući., Sićušna građa. Vilinske crte lica. Lijepa i nježna koža poput kreme. Ogromne oči boje karamele. Pune, ranjive usne ružičaste boje koje su bile u savršenoj suprotnosti sa smeđim ~ 14 ~


Knjigoteka

očima. Kosa joj se spuštala na ramena skupljena u jedan debeli, svileni rep dok su joj se poneki pramenovi spuštali po bijeloj košulji poput čokolade na sladoled od vanilije. Još čvršće je zagrlila svoju kćer, spuštajući drhtavu ruku na djetetovu plavu glavu. Sve je u redu, šećeru, - šaptala je. - Sve je u redu. - Dijete je počelo jače plakati. Žena je glasnije viknula: - Molim te! Nemoj samo stajati tamo zureći u nas! Zar ne vidiš da je preplašena zbog tog psa? Da, Heath je to mogao vidjeti. Djeca koja su se inače bojala pasa nisu se dobro slagala ni s rotvajlerima. Goliath je sigurno strašno uplašio to malo, jadno dijete. - Zaista mi je jako žao zbog ovoga, - ponovno je pokušao. - Ali, molim vas, shvatite da Goliath nikada ne bi povrijedio vašu malu djevojčicu. On obožava djecu. Žena je napravila jedan korak. - Skoro je mene napao! - Uvjeravam vas da se to ne bi dogodilo. - Nije mi dopustio ni da joj se približim! Kad god sam pokušala, počeo je režati na mene. - Ali samo zato što je osjetio da se dijete boji. I vi ste čuli njezino vrištanje, zar ne? I, istrčali ste odmah van? - Da, - rekla je drhtavim glasom. - To sam si i mislio. Znate, on je samo pas, a ne Einstein. Malena se djevojčica uplašila, a Goliath ju je pokušao zaštititi od toga čega se bojala, a vi ste istrčali iz kuće. U njegovim mislima, vi ste bili jedina stvar koja je bila prijeteća za nju. - Ali to nije isprika za ovakvo ponašanje! I ti si lud kao i tvoj pas! Heath je pretpostavio da je možda i imala pravo. Izgledala je dovoljno ljutito da bi mogla gristi nokte i neprestano psovati. Njezino lijepo oblikovano lice bilo je bijelo poput mlijeka osim rumenih obraza zbog bijesa, a njezine su smeđe oči zurile u njega. Sada je on ovdje stajao, pokušavajući se pomiriti s njom. Bolje da objašnjavanje ponašanja njegovog psa ostavi za poslije. Uzmaknula je za još jedan korak dok je pogledom prelazila preko dvorišta kao da je tražila skrovište. Ona je bila uplašena kao i dijete, samo nije znao je li zbog njega ili psa. S obzirom na nedavnu televizijsku reportažu o policijskoj brutalnosti i korupciji, mnogi ljudi ovih dana nisu vjerovali ljudima od zakona. Još jednom ju je ispitivački promotrio, opažajući detalje s dobro izvježbanim pogledom. Bila je otprilike u kasnim dvadesetima, ekstremno koketna. Zbog načina na koji ga je promatrala počeo se osjećati prevelikim za svoju kožu. S obzirom na njegovu prirodnu visinu, te s čizmama koje su mu pridavale još nekoliko centimetara, sigurno se doimao poput diva ovako sitnoj ženi. - Mi ovdje imamo veliki nesporazum, - pokušao je ponovno. - Nesporazum? Vodi ga odavde. Jesam li bila dovoljno jasna? Odmah! Ili ću otići nazvati... - Zastala je dok joj je pogled prelazio preko značke na njegovoj košulji do poluautomatskog pištolja koji mu je stajao za pojasom. – Nazvat ću državnu policiju. Uvjerena sam da je ovdje dobar zakon kojega kršiš tako što si ludu životinju pustio da okolo napada ljude! Heath ovo nikako nije mogao pustiti bez komentara. -Ova je luda životinja ista ona o kojoj si u novinama čitala prije nekoliko mjeseci. Znaš, ona koja je pojurila u stan u kojem je bio veliki požar kako bi spasila malu djevojčicu?! - Manjak reakcije govorio je Heathu kako ~ 15 ~


Knjigoteka

nije pročitala tu priču. Fantastično. - Gledaj, gospođo. On je policijski pas i tijekom njegove karijere, Goliath je primio sedamnaest nagrada i sve su bile zbog spašavanja djece. Nikada ne bi naudio tvojoj kćerki. Možda bi umro za nju jer je to u njegovoj prirodi. Okrenula se i pošla prema stražnjim vratima. - Ako ne budete otišli kad uđem unutra, nazvat ću državnu policiju. A ako taj pas ikada više dođe ovamo, uložit ću žalbu. Na jedan trenutak, Heathu se učinilo zabavnim da ga policiji prijavi od svih ljudi baš njegova susjeda. Ali istom brzinom kako mu je ideja došla, tako je i nestala. Ako uplete državnu policiju, ova situacija bi se mogla pretvoriti u nešto zbilja gadno. Čvršće je uhvatio Goliathovu ogrlicu i povukao psa iz njezinog dvorišta što je brže mogao. Kad su stigli do ceste, Heath je opustio stisak sa životinjske ogrlice. - Odličan posao, partneru. Ti stvarno znaš kako ostaviti dubok dojam na mlade dame. Istog trenutka kada se rotvajler oslobodio jakog stiska, pokušao je napraviti okret. Heathovo je srce poskočilo i odmah se počeo znojiti. Ponovno je zgrabio pseću ogrlicu. - Nemoj čak ni pomisliti na to, ti nevaljalko. Ta je djevojčica zabranjena za igru. Razumiješ? Što je to dovraga ušlo u tebe? Goliath je samo zacvilio i pogledao u onu staru kuću, s tako tužnim pogledom kao da je tamo ostavio svoje srce. Nježno, ali ipak čvrsto, Heath je pogladio psa po ušima i zatim se sagnuo kako bi uspostavili nos-o-nos komunikaciju. - Goliath, slušaj me. Slušaš li? Tužne smeđe oči pogledale su u Heathove. - Ta te gospođa ne voli. Znam da je to jako teško shvatiti nekome tako šarmantnome poput tebe. Ali ponekad se ženke jednostavno ne može razumjeti. Samo se još jednom pojavi tamo i ona će uložiti žalbu društvu za kontroliranje životinja. Reći će im da si zao i da nisi pod kontrolom. Znaš što se onda događa, zar ne prijatelju? Plinska komora. Meredith Kenyon je širom otvorila stražnja vrata koja su se jedva održavala jer se na samom kraju vrata klimalo nekoliko vijaka. Dok je u naručju držala svoju kćerku nije se ni potrudila pridržati ih, pa ako se ti vijci odvoje od okvira koji je napravljen od trulog drveta, neka tako bude. Kad je načinila tri koraka i ušla u prostoriju s kućanskim aparatima, zastala je. Sammy se za nju čvrsto primila dok joj je maleno tijelo toliko podrhtavalo da je škljocala zubima. Njišući se s jedne na dragu stranu, Meredith je gladila djetetov vrat, svjesna da drveni pod škripi pod svakim pokre¬tom njezine težine. Ovo je strašno stara kuća. Željela je da ju barem nikada nije unajmila. Ali nije imala drugog izbora. I sada su ovdje zaglavile. Da ovo nije bilo tako grozno, Meredith bi se histerično smijala. Da se ne prisjeća susjeda koji su joj bili najveća noćna mora. Okružni šerif i njegov pobješnjeli rotvajler? Nije mogla odlučiti koji je od njih dvojice gori. Njoj se Heath Masters učinio visokim poput drveta, s tako širokim rameni¬ma, a i cijelo tijelo mu je bilo skroz mišićavo. One prodiruće plave oči bile su čista suprotnost njegovim isklesanim crtama lica i crnoj kosi da ju je to gotovo zapanjilo. Možda je to bilo zbog toga što je nekoliko godina živjela u gradu i družila se s poslovnim muškarcima koji se nikada nisu bavili fizičkim radom, a činilo se da je Masters prštao od snage. Želeći da joj srce prestane tako ubrzano kucati, Meredith je pokušala sabrati misli. ~ 16 ~


Knjigoteka

Nije joj se sviđao način na koji je Sammy drhtala niti činjenica da joj ništa još nije rekla. - Hej, medena, - prošaptala je Meredith. - Jesi li dobro? Nije bilo odgovora. Samo odvratna tišina. Meredithino je srce na trenutak zastalo i nije mogla udahnuti zrak. Ne opet. Oh, Bože, molim Te, ne ponovno. Sammy se ovih posljednjih nekoliko tjedana držala sasvim dobro. Imala je samo povremeno noćne more, a niti jedan incident. - Kuc, kuc, - rekla je Meredith dok joj je glas podrhtavao zbog iščekivanja. - Postoji li ovdje negdje mala djevojčica Sammy koja se skriva? Dijete je malo vrisnulo, zbog čega se Meredith pitala da ju nije previše stisnula. Duboko kopajući u sebi kako bi došla do samokontrole, prisilila se da opusti zagrljaj. - Sammy, ljubavi? - Što je? - Dijete je konačno odgovorilo, ali jako drhtavim glasićem. Olakšanje je obuzelo Meredithino tijelo da se na trenutak osjećala dezorijentirano. Dobro si, šećeru? Sammy se još više privila uz nju, a napetost njezinog tijela još uvijek je odavala koliko se i dalje bojala. - Mamice, obećala si. Obećala si. Meredithino tijelo je ispunila bol zbog kajanja. Sammy više ništa nije morala reći. Ona je točno znala na koje je obećanje mislilo dijete, a radilo se o onome kada joj je obećala da se više ničega neće morati bojati kad dođu u Oregon. Proklet bio onaj čovjek što je pustio takvog psa! - Oh, mila moja. Sve će biti u redu. Sammy je zadrhtala. - Mamice, želim otići odavde. Daleko, daleko odavde. Odlazak ovog trenutka je bio nemoguć. Morala je platiti stanarinu za zadnji mjesec i ostaviti pozamašan polog kojega joj grozni stanodavac neće vratiti ako ne ispuni ono što im stoji u ugovoru, a to je da ostanu ovdje šest mjeseci. U dodatak tome, njezina je krntija od auta trebala popravak koji će je stajati pravo malo bogatstvo. Ako je planirala prehraniti svoju kćerku, nije si smjela dopustiti razmišljanje o preseljenju dok ne dobije još nekoliko plaća. Osim toga, nije imala siguran novi posao koji bi joj omogućio rad kod kuće kako bi mogla biti sa svojim djetetom. Prislanjajući obraz uz Sammyinu kosu, Meredith se pokušala smiriti. Ali umjesto smirenja kroz tijelo joj je prošao val bijesa. Ona i Sammy su kroz toliko toga prošle kako bi došle ovamo. Sada se činilo kako sve ide krivim putem. - Onaj će se veliki zločesti pas opet vratiti, mamice. Jednostavno znam da hoće! - Oh, Sammy. Dok god budem disala, ništa ti se loše neće dogoditi, srećo. Nitko te neće povrijediti, ni taj pas niti bilo tko drugi. Ne smiješ se bojati. Prazne riječi. Sammy je već toliko puta računala na Meredith i isto se toliko puta razočarala. Dok je stajala tamo ljuljajući kćer, Meredith je shvatila da ju peče grlo. Ispravila se i podigla glavu da pomiriše zrak. Do njih je dopirao dim ispod svježe obojenih vrata prostorije s kućanskim aparatima. - O, ne, hamburger! U nosnicama je osjećala jak miris zagorenog mesa dok je požurila prema kuhinji. Još uvijek držeći Sammy u jednoj ruci, utrčala je u kuhinju gazeći po jako iskidanom linoleumu. Dim se uzdizao gore iz antikne bijele tave, dražeći joj oči. Kad je ugasila plin, zgrabila je ~ 17 ~


Knjigoteka

kuhinjsku krpu kako bi izgoreno meso maknula s vruće podloge. Upravo u tom trenutku oglasio se dimni detektor koji je tako glasno zapištao da se Meredith umalo srušila na pod. I Sammy se jako trgnula, a zatim je drhtavu malu ruku stavila na usta dok su joj oči bile pune suza. - Dosta, ti glupa napravo! Čuli smo te, - vikala je Meredith na plastični alarm smješten na stropu između dnevne sobe i kuhinje. U ovom trenutku, bio je to jedini aparat u kući koji je funkcionirao, a s obzirom na nedostatak ventilacije u kuhinji, činio je to tako iritantno često. Koračajući do sudopera, ispružila se kako bi dosegla dupli prozor. Još se ni sada nije lagano otvarao. Mrave je planirala pošpricati s nekakvim otrovom, ali s obzirom na sve ostalo što je u ovoj kući trebalo popraviti, jednostavno je zaboravila. - Evo, - rekla je, izvlačeći slabašan osmijeh od Sammy kad je konačno uspjela otvoriti prozor. Dok je dim polako izlazio van, alarm je konačno prestao bučiti. - Hvala Bogu na ovome. Od te proklete stvari ću oglušiti. Kašljucajući zbog preostalog dima u kuhinji, Sammy se uspravila na majčinom kuku kako bi pogledala u ostatke njihove večere. - O-ho, - rekla je djevojčica. Gledajući dolje prema malim crnim i izobličenim pljeskavicama, Meredith je mahala rukom ispred njihovih lica. S obzirom na cijenu od 2.19 dolara, meso nije bilo malen gubitak. Ali bez obzira na to, bilo joj je drago zbog toga što sada obje imaju priliku razmišljati o nečemu drugom, a ne o onom psu. - O-ho je baš točno. S ovim se više ne može ništa učiniti, osim sve baciti u kantu za smeće. - Nismo je još nabavile, - podsjetila ju je Sammy drhtavim glasom. Pogledavajući u zahrđali sudoper, Meredith je čvrsto stisnula zube kako bi se suzdržala od komentara da kanta za smeće nije jedina stvar koju više nemaju, na vrhu tog popisa nalazio se kuhinjski ventilator, a drugo mjesto zauzimao je centralni klima uređaj. Topao dan ostavio je ovu groznu kuću punu sparine. -Pa, čini mi se da ćemo za večeru morati prirediti nešto drugo. Što bi ti dobro prijalo? - Više zagrljaja, - promrmljala je Sammy uvijajući se bliže majčinom tijelu. Meredith je bila sretna što joj može ispuniti želju. Bila je uplašena poput Sammy kad je onog psa ugledala u njihovom dvorištu. Čak ni sada nije mogla umiriti svoje srce, a dok je hodala, noge su joj bile nestabilne poput prekuhanog špinata. Pred očima je stalno vidjela svoju malu djevojčicu prislonjenu na drvenu kuću poput grešnika na križu. Meredith nije znala što bi učinila da je pas napao njezino dijete. U sebe nije imala nikakvo oružje, nije imala čak ni štap kojega bi mogla iskoristiti. - Mamice, lice ti je prljavo. - To je samo zbog dima, mrvice, - rekla je Meredith premještajući Sammy na drugu ruku. Kad je pojačala stisak, osjetila je povremene drhtaje svojeg djeteta. Meredith je počela koračati, a daske ispod zelenog lino-leuma su skvičale. Na svaki zvuk, Sammy se okretala i pogledavala preko ramena. - Sve je u redu, - šaptala je Meredith. - Sve je u redu. Nemaš se čega bojati, srce. ~ 18 ~


Knjigoteka

Još uvijek se tresući, Sammy je ponovno svojim tankim ručicama čvrsto obuhvatila majčin vrat. Meredith je gladila djetetova drhtava ramena, a zatim se spustila na ukočene mišiće duž kralješnice. - Mamice? - Što je, šećeru? - Što će biti ako se taj pas, zao pas, vrati? Meredith je bila u velikom iskušenju da joj na brzinu ponovno nešto obeća, sve kako bi se dijete umirilo i opustilo. - Nešto ću smisliti, ljubavi. Bit ćeš sigurna. Pobrinut ću se za to. Samo, kako? Baš kako je Sammy istakla, pas bi se mogao vratiti. Što će uraditi ako se stvarno vrati? Možda bi trebala kupiti bejzbolsku palicu i držati je pored stražnjih vrata. Ili još bolje, postaviti ogradu kako bi spriječila to crno čudovište da uđe u Sammyino područje igre. Iako ni kupnja pištolja ne bi bila loša ideja. Meredith je zastala. Nebesa, o čemu je ona to razmišljala? Zadnji put kad je u ruci držala oružje bilo je to prije nego što je otišla od kuće na koledž, a od njezinog braka s Danom jedva je mogla podnijeti pogled na oružje. Dosta je ovoga. Poslije će moći razmišljati o načinima pomoću kojih će zaštititi kćer. A sada se trebala smiriti i pomoći Sammy da zaboravi tajincident. - Još mi nisi odgovorila, - rekla je Meredith. - Što bi htjela za večeru? Sammy je još uvijek držala naslonjeno lice na Meredithin vrat. - Nije me briga. - Stvarno? Vau! Znači li to da mogu pripremiti... - razmišljala je o hrani koju je Sammy najmanje voljela, - recimo, ciklu! Dijete je zadrhtalo. - Fuj! Samo ne to, mamice, već sam to jela. - Pa, rekla si da te nije briga. Sjetila sam se! Što kažeš na bamiju? - Ružno. Ima okus poput šmrklja. - A kako ti to znaš? - Meredith je osjetila da su se djetetove usne razvukle u smiješak. - Sammy Kenyon! Srami se. - Nisam nikada! - Sammy je protestirala uvrćući se u majčinom naručju. Krećući prema kuhinjskom stolu, Meredith je kažiprstom dodirnula djetetov nos. Samo te zezam. - Stolac se zaljuljao dok je stavljala Sammy na žuti plastični jastuk i čučnula pored nje. - Jedan smiješak? Dijete je pokušalo, njezin prisiljen maleni osmjeh otkrio je nejednako raspoređene prednje zube. - Želim veći, - naredila je Meredith s hinjenom strogoćom. Kad se Sammy više nasmiješila, Meredith je pogladila dijete po kosi. - Sada mi se vratila moja lijepa djevojčica. Što kažeš na sendviče i juhu za večeru? - Onu sa slovima? - Da, uskoro stiže juha sa slovima. - Meredith se uspravila. - Misliš li da ćeš ovog puta moći bez greške sastaviti Samantha? - Možda, - odgovorila je skromno Sammy. ~ 19 ~


Knjigoteka

Dok je Meredith prekopavala po ormarićima, čula je kako je Sammy nervozno klimala noge jer joj je peta tenisice udarala u nogu stolca. Da joj je barem lako organizirati život kao konzerviranu hranu, razmišljala je Meredith čeznutljivo. Juhe u jedan red, povrće pospremljeno po vrsti u drugi. Izuzevši nekoliko mišjih tragova na koje je naišla otkad je obrisala police, nije bilo nikakvih drugih iznenađenja. Kad bi barem mogla reći isto i za Heatha Mastersa. Bio je sve upravo onakav kakvog su ga predstavljale novine i televizijske emisije - velik, zastrašujući i jak. Nije ni čudo što je skupina roditelja potpisivala peticiju za njegovu smjenu s posla. Čak joj je i manje iznenađujuća bila činjenica da su njegove taktike provođenja zakona privukle nacionalnu pažnju. Svatko tko pusti takvog psa s lanca mora biti luđak.

~ 20 ~


Knjigoteka

POGLAVLJE 3.

Čekajući da se netko javi na telefon, Heath je na jednom uhu držao telefon i trpao veliku žlicu makarona sa sirom u usta. Umak nije bio posve gotov i imao je okus poput gume. - Šerifov ured Wynema okruga, ovdje zamjenik Bailey. Mogu li vam pomoći? Heath je brzo gutao. - Hej, Charlie. - Gotovo da je pred sobom mogao vidjeti zamjenika, pedesetih godina i velikog trbuha dok mu se ćelava glava presijava. - Zamolio bih te za jednu uslugu. Večeras imaš puno posla? - Da, kvragu, imam posla preko glave. Scamp Hollister je opet prebio svoju staru gospođu. - Odlično. Je li Cora dobro? - Bradford ju je odvezao na Hitnu na šivanje. Kurvin sin ju je izbo s pivskom bocom. Izuzevši to, mislim da će preživjeti. Iako se Scamp jako otima ponovnom uhićenju. Stvarno je težak, ide mi na živce. Heath je odgurnuo svoju zdjelu s makaronima i prošao prstima kroz kosu. - Pa, drago mi je što čujem da će Cori biti dobro. Ona je dobra starica. - I predobra za Scampa. - Bailey je na trenutak šutio. -Reci, o čemu se radi? - Trebam provjeru Oregonskih tablica, SAV-235. Možeš li mi to učiniti? - Sine, ja mogu jesti žirove i izbacivati hrastove iz guzice. Sačekaj samo malo. Heath je čuo odlaganje slušalice i udaranje po tipkovnici. S mjesta na kojem je stajao, kroz prozor dnevne sobe vidio je pašnjake s druge strane ceste. Varljivo mirna stoka s bijelim licem pasla je na brežuljkastoj travi, a zapravo je bila vrlo divlja i nepredvidiva poput pijanih kauboja subotom navečer. - Jesi li još uvijek ovdje? - rekao mu je konačno njegov zamjenik. Heath se okrenuo kako bi dohvatio blok za pisanje bilježaka. - Da, ovdje sam. - Imaš li sav potreban pisaći pribor? - Da, hajde, reci mi. - Registrirani vlasnik je Meredith Lynn Kenyon. Heath se zadovoljno nasmiješio dok je zapisivao ime. Umreženi kompjuteri su imali svoje prednosti. - Bijelkinja, - nastavljao je Charlie. Datum rođenja je 23.04.1970. Visoka je 163 cm, teška pedeset kila, smeđa kosa, smeđe oči i negativan odgovor na donaciju organa. - Zastao je kako bi Heathu dao vremena za zapisivanje. - Adresa, Hereford Lane 1423. To je tamo kod tebe, zar ne? - Ne, ja sam na 1420. ~ 21 ~


Knjigoteka

- Imaš problema s novom susjedom? - Ništa što ne mogu riješiti. Imamo samo mali nesporazum. Trebam njezino ime da je mogu nazvati i ispričati joj se. Ako mi na informacijama ne budu mogli reći njezin broj, ponovno ću te nazvati. - Sine, trebaš bolje poraditi na svojim tehnikama u ophođenju sa ženama. Samo otiđi kod nje i ispričaj joj se, a zatim ju pitaj za ime. Lijepo se smješkaj dok budeš tamo. Upali svakog puta. Heath se nacerio, prisjećajući se koliko je Meredith Kenyon bila ljuta kad je umarširala natrag u kuću. - Hvala ti na savjetu, Charlie. Zapamtit ću to. - Ona dobro izgleda, ili? Heath se prisjetio njezine nježne građe tijela. - Nije loša. Dosta je tanka. Ima lijepo lice. -Dobre grudi? - Charlie, idi kući svojoj Mabel. Ona je samo moja susjeda, u redu? Nisam primijetio broj njezinog grudnjaka. - Ne mogu ići kući Mabel. Na dužnosti sam, sjećaš se? I nemoj mi lagati. Kad dođe dan da više ne primijetiš veličinu grudnjaka neke žene, bit ćeš potpuno slijep. Heath je klimao glavom dok je spuštao slušalicu. Gledajući u blok s informacijama koje je upravo zapisao, u usta je ugurao joj jednu žlicu punu makarona. Lupkajući olovkom po pultu, zamišljao je Meredith Kenyon. Velikodušna 'B' košarica, u to nema sumnje. Želio bi da ima još neke velikodušne osobine. Da je popustljivija, barem za početak. Svjetla Manhattana bacala su ružičasti sjaj kroz neprobojno staklo prozora radne sobe Glena Calendrija u njegovom luksuznom stanu na vrhu nebodera. Ignorirao je zaglušnu buku prometa koji se događao na cesti trideset šest katova ispod njega, umjesto toga slušajući glas s razglasa telefona s velikim nestrpljenjem. Sa svakom narednom sekundom lupkao je svojom olovkom sve glasnije o radni stol, ispočetka u laganom ritmu, a kasnije sve većom brzinom dok konačno nije postalo ono jednostavno rat-ta-ta, poput automatskog pištolja s prigušivačem. Konačno je prestao i naslonio se na naslon svojeg stolca. - Kvragu, Sanders! Kučka nije mogla ispariti u zraku. Kako misliš da je dovraga izašla iz grada, možda na magič nom tepihu? - Puknuo je prstima. - Shvatio sam. Možda ju je onaj tip Scotty teleportirao. U njegovoj radnoj sobi preko telefonskog razglasa začuo se frustrirani uzdah Allena Sandersa. - Šefe, radim najbolje što mogu. - Pa, to tvoje najbolje jednostavno nije dovoljno dobro. - Ne možemo pronaći nikakve tragove. Zadnji njezin trag bio je u onoj banci. Od tada nema više nečega. Nema nikakvog papirnatog traga, a ona se ne koristi karticama. - Morala je koristiti nekakav prijevoz. Jesi li provjerio autobusne kolodvore? Ne može biti toliko teško pronaći ženu koja putuje s djetetom. - Šefe, svagdje smo provjerili, a zatim smo provjeravali sve ispočetka. Svaki aerodrom, svaki autobusni kolodvor. Kao i sve željezničke kolodvore. Ja pretpostavljam da je kupila rabljeni automobil. Vjerojatno ga je isplatila gotovinom i pritom koristila lažno ~ 22 ~


Knjigoteka

ime. Ženska je pametna, govorim vam. Glen je skinuo naočale s nosa. - Pametna? Za Boga miloga, pa ona ima jajnike. - To ne znači da nema mozak. Oštroumna je, govorim vam. - Sreća, puka sreća. Pronađi je, Sanders. Jesi li me razumio? Nema nikakvih isprika. Prošlo je već pet tjedana. Sa svakim novim danom, trag se sve više hladi. Glen se ustao sa stolca, prekinuo poziv pritiskom prsta na tipku i ljutito prošao pored stola dok mu je pogled počivao na slici njegovog sina, Daniela, koja je visjela iznad kamina, uokvirena u pozlaćeni ukrasni okvir. Njegov sin. Pazeći da ne nagazi na dobermane koji su spavali ispred vatre, Glen je zastao i zurio u Danovo lice. Sam sebi je rekao da će pokušati zaboraviti kako je to lice izgledalo kad je otišao u mrtvačnicu na identifikaciju. Prometna nesreća. Samo tako i Dan ga je zauvijek napustio. Glen još uvijek nije mogao vjerovati da se to dogodilo. Čak je i sada očekivao da će mu kroz ova vrata ući sin, živ i zdrav, i da su mu ovi posljednji mjeseci žalosti bili samo noćna mora. Sada je Glenu od krvnog srodstva ostala samo unuka Tamara. Želio je to dijete ponovno pored sebe. Ona je bila od Boga Calendri, Glenova jedina živa nasljednica i bit će odgajana poput Calendrija, a sigurno je neće odgajati ona glupa kučka s kojom se njegov sin oženio. Glen će se pobrinuti za to. A ako se ženska uspije ispriječiti na putu i eliminira se, još bolje za njega. Sammy je stajala na kuhinjskom stolcu, s obje ruke uronjene u prljavu vodu u sudoperu. Stajaći iza nje, Meredith ju je nadgledala dok je dijete spužvom prelazilo preko tanjura. - Promašila si jedno mjesto. - Meredith je pokazala prema tvrdoglavom rezancu u obliku slova koje se zalijepilo na tanjur. - Odlično, Sammy. A sada ga uroni u čistu vodu. Sammy je uronila tanjur u čistu vodu, a zatim se pridigla na prste kako bi ga stavila u sušilicu, a za to vrijeme Meredith ju je pridržavala oko struka kako bi se uvjerila da neće pasti. - Skoro sam poput tebe dobra u pranju posuđa. Je li tako, mamice? Meredith je bila jako zadovoljna što vidi da je Sammy ushićena zbog toga što radi. Večera je bila pokus, a dijete se trzalo na svaki šum. Nagnula se kako bi poljubila vrh glave svoje kćerke. -Ti si najbolja četverogodišnja perilica posuđa koju sam vidjela. Sammy je jednu ruku gurnula dublje u vodu, povukla čep i promatrala kako voda polako, u obliku spirale, nestaje u odvodu. Meredith je zabrinjavala sporost odlaženja vode i pitala se jesu li možda negdje začepljene odvodne cijevi. U ovoj kući se pokvarilo sve što se moglo pokvariti. Okruzi s visokim stanarinama su za nju definitivno prošlost. Barem dok Sammy ne pođe u školu. Tada će Meredith ponovno moći raditi izvan kuće na svojem izabranom području, programiranju kompjutera. Kad je unajmila ovu kuću, Meredith ju je odlučila pretvoriti u dom. Sada, nakon upoznavanja sa šerifom, više nije bila sigurna da bi ostanak ovdje bio pametna ideja. Iako baš i nije imala nekog izbora. Barem ne narednih šest mjeseci. ~ 23 ~


Knjigoteka

Nakon brisanja Sammyinih ruku i laktova, spustila je dijete na pod i vratila stolac na njegovo mjesto, ispod prekidača za svjetlo pokraj starinskog hladnjaka. - Evo ga. Sve smo napravile, - rekla je promatrajući kuhinju. - To! - Sammy ju je zagrlila oko bokova izgledajući zadovoljno. - Želiš li gledati televiziju? - pitala ju je Meredith. Dijete je zavrnulo nosom. - Što kažeš na igru Stare Spremačice? -Ne. Bit će ovo vrlo duga večer ako se uskoro ne sjeti načina na koji će okupirati Sammyinu pažnju kako više ne bi mislila na onog psa. - Znaš li što meni zvuči zanimljivo? - Ne, što? - pitala je Sammy dok su joj se plave oči sjajile pod svjetlom sa stropa. - Pravljenje šećernih kolača, - odgovorila je Meredith šapćući, te se nagnula naprijed kako bi ruke položila na koljena. - Mogle bismo izrezivati smiješne oblike i ukrašavati ih. Sammy se razvedrila. - Kolači Djeda Božičnjaka? Meredith nije vidjela nijedan razlog zbog čega to ne bi bilo to. - I božićna drvca? Imam zelene mrvice i razne konfete. Sammy je potrčala prema kuhinjskom ormariću da uzme kuharicu. -Mogu li ih izmiješati, mamice? Meredith se nasmiješila prisjećajući se zadnjeg puta kada je Sammy miješala smjesu za kolače. - Pa, naravno da možeš. Ti si mnogo bolja u tome od mene. Nekoliko minuta kasnije, kuhinjski pult bio je preplavljen raznim zdjelama i sastojcima, Meredith je sve nadgledala dok je Sammy pretresala brašno iz kutije u mjericu za kolače. Dijete je bilo potpuno koncentrirano na posao. - Još jedna žlica i to će biti dovoljno, - rekla joj je Meredith. Sammy je opet uronila žlicu u kutiju, prosipajući brašno od kutije do mjerice i zatim upitala: - Da ju sada tresem? Meredith se nagnula naprijed kako bi na staklenoj šalici vidjela crvenu liniju. -Ne prejako, sjećaš se? Samo na sekundu da se sve izravna kako bismo se uvjerile da imamo upravo onoliko koliko i trebamo. Sammy je počela tresti šalicu i u jednom trenutku joj je iskliznula iz ruke. Šalica je udarila u rub pulta dok je brašno stvorilo bijeli oblak. Meredith je brzo posegnula rukom prema šalici, ali prekasno. Šalica se odbila o pult, skotrljala na pod i razbila u tisuću komadića. - Opa. - Sammy se iskrivila da pogleda. - Oprosti, mamice. Napravila sam gadan nered. Meredith je čistila svoje traperice. - Da, pa takve stvari se događaju, mrvice. Pomogla je Sammy da siđe sa stolca i zatim otišla po metlicu i lopaticu. Kad se vratila, Sammy je već izvukla koš ispod sudopera. - Oh, već je pun smeća. Zaboravila sam ga isprazniti. - Dolazim za minutu, idem ga isprazniti. - Meredith je počela mesti. - Ali najprije želim skupiti ovo brašno na hrpicu da ga ne raznosimo dalje. - Mogu ja baciti smeće, mamice. To bi trebao biti moj posao. - Sammy je podigla koš sa smećem. ~ 24 ~


Knjigoteka

- Oprosti što sam ti razbila šalicu za mjerenje. Nisam htjela. - Nema veze, srećo, imam ja još jednu. Zaobilazeći brašno pritom hodajući na prstima, Sammy je krenula prema stražnjim vratima. - Nemoj hodati po trulim mjestima! - vikala je Meredith za njom. - Neću. Meredith je sačekala da čuje otvaranje stražnjih vrata. Ništa. Nakon jedne minute, odložila je metlu i pošla prema vratima. - Sammy? Dijete je ukočeno stajalo ispred zatvorenih stražnjih vrata s jednom rukom na kvaki dok je koš za smeće odložila na pod pored sebe. Meredith je sada sama sebe željela istući. Pas. Pravljenje kolača je odvraćalo pažnju od današnjih događaja čak i više nego što je uopće zamišljala da bi moglo. Na nekoliko je minuta potpuno zaboravila na rotvajlera, očito kao i Sammy. Preskačući truli pod, Meredith se sagnula pored kćeri. -Sammy? Nije bilo odgovora. Meredith se više nagnula i u djetetovim očima je vidjela veliki strah i napetost. - Oh, šećeru moj. - Mogao bi biti negdje tamo, - šaptala je Sammy drhtavim glasom. - U mraku bi me mogao pojesti, a ti nikada ne bi znala gdje sam otišla. Jednostavno bi me progutao. Meredith je odjednom osjetila veliku mučninu. Sammy je još uvijek zurila u vrata, a njezino maleno lice bilo je potpuno blijedo. Samo Bog zna čega se ovo dijete prisjeća, sa sigurnošću je jedino znala da to nije ništa ugodno. U tom bi se trenutku, da Dan Calendri nije već mrtav, Meredith bez zaustavljanja odvezla natrag u New York i ubila ga. Jedna stvar je bila što je njezin život pretvorio u pakao, ali kako je to mogao učiniti njihovoj kćerki? Bilo je to pitanje koje nije imalo odgovora, a Meredith ga je odavno prestala tražiti. Uzdišući, nježno je zagrlila svoje dijete. - Večeras ću ja baciti smeće, u redu? - Ne mamice, nemoj izlaziti tamo! Bojim se da se nećeš vratiti. Meredith je bila u istinskom iskušenju da posluša Sammyin savjet i ostane unutra. Ali ako sada posluša kćerku, bit će to kao da joj priznaje da se i sama boji. - Nemoj biti luckasta. Naravno da ću se vratiti. Nema ovdje više onog smiješnog i starog psa. Dok se Meredith uspravljala i uzimala koš sa smećem, sama se trudila vjerovati u to. Rotvajleri, dobermani. Osim njihove tjelesne građe, te dvije vrste pasa bile su iste. Namigujući Sammy, Meredith je otvorila vrata. Mrak se nadvio nad dvorište poput velike crne deke. Rotvajler bi se stopio s mrakom, bio bi gotovo nevidljiv dok ne bi potpuno prišao. Prestani, Meredith. Samo prestani. Skupljajući hrabrost, izašla je van. Škripa poda trijema činila je svoje, Meredith se ježila. Okrećući glavu, zagledala se u sjene s potpuno otvorenim očima. Ništa. Ali s druge strane gledano, crni pas baš se ne bi sjajio. Ili bi? Duboko je udahnula, pokušavajući se koncentrirati na svježi miris trave koji ju je ~ 25 ~


Knjigoteka

podsjećao na dom. - Mamice? - Ovdje sam, - odgovorila je dok je hodala prema velikoj kanti za smeće koja je stajala pored ograde. Nebesa, ovdje je totalni mrak. - Vidiš? - viknula je preko ramena. - Nema psa. Upravo u trenutku u kojem je Meredith podigla metalni poklopac, očešala je nogu o košaru koja je stajala pokraj kante. Zaprepašteno je poskočila i ispustila poklopac iz ruke. Buka koja je pri tome nastala bila je zaglušujuća. Kako bi stvari ispale još gore, ispustila je kuhinjsko smeće. - Mamice! - Sammy je plakala stojeći na vratima. -Mamice! - Dobro sam, - vikala je Meredith drhtavim glasom. Ovo je bilo smiješno. Ona je bila odrasla žena, a ne dijete puno mašte. Zastala je kako bi pokupila prosuto smeće, pritom rukom tapkajući po zemlji. Kad je pomislila da je raščistila većinu nereda, obrisala je ruke i krenula prema poklopcu. Nakon što ga je stavila natrag na kantu, pošla je natrag prema trijemu. - Vidiš? Vratila sam se, - rekla je, pokušavajući zvučati veselo. - Savršeno sam dobro. Sammy nije stajala na vratima. Kad je ušla unutra, Meredith je za sobom zatvorila vrata i stavila zasun kako bi se osigurala. - Sammy! Gdje si? Nije bilo odgovora. Meredith je vratila natrag posudu za smeće na mjesto ispod sudopera, čekajući da joj se oči prilagode na svjetlu i potom počela tražiti kćerku. Dijete je pronašla između perilice rublja i zida, njezina mala ramena jedva su stala u taj uski prostor. - O, Sammy. Pazeći da bude nježna, polako je izvukla Sammy iz njezinog skrovišta. - Ljubavi, u redu je. Vidiš? Nije mi se dogodilo ništa loše. Samo sam ispustila poklopac od kante, to je sve. - Prazan pogled djetetovih očiju ispunio je Meredith strahom. - Oh, šećeru. Mamica je ovdje. Sve je u redu. Samo što ništa nije bilo u redu i Meredith se počela pitati hoće li više ikada biti. Odnijela je dijete do spavaće sobe osjećajući bol u srcu zbog tako ukočenog djetetovog tijela. Odijeljena od stvarnosti. To je bio klinički termin psihologa iz New Yorka. Ukočenost, prazan pogled, bez odgovora na stimulanse. Svaki puta kada se to dogodilo, Meredith je osjetila paniku. Što ako se Sammy nikada ne izvuče iz toga? Meredith je proganjao taj strah. Psiholog ju je uvjeravao da to neće trajati više od nekoliko sati ako Sammy bude izolirana od neugodnih iskustava koji su joj i dali tu bolest. Ali bez obzira na to, Meredith se još uvijek brinula. Najteži dio svega toga, znala je Meredith iz iskustva, bit će kad se Sammy probudi. Neće ni spavati dobro. Jednostavno će samo treptati, kao da se u njoj ponovno upalio neki nevidljivi prekidač. Zatim će pogledati oko sebe, kao da se orijentira, nasmiješiti se i ponašati normalno. Tada će se i Meredith morati ponašati normalno - morat će se pretvarati da je smirena, praviti se kao da se ništa strašno nije dogodilo - kad pohrli zagrliti svoju kćerku i uzdahne s olakšanjem. Nakon gašenja svjetla u Sammyinoj sobi, spustila se na stolac za ljuljanje kojeg je kupila u trgovini s rabljenim namještajem, u naručju je čvrsto držala Sammy i gladila joj svilenu kosu. Oduprla se potrebi da je protrese ili pokuša razgovarati s njom. Te taktike ~ 26 ~


Knjigoteka

nikada nisu upalile. Odgurnuvši se nogama, počele su se ljuljati. Ritmičko škripanje trebalo je biti umirujuće. Umjesto toga, Meredith je poželjela vrištati. Ovo je bilo njezino dijete koje joj je u naručju bilo tako ukočeno. Njezino dijete. Sammy je bila potrebna profesionalna pomoć, a otkad su se preselile u Oregon, Meredith joj to nije mogla pružiti. Te seanse su koštale čitavo malo bogatstvo, a više nisu imale ni zdravstveno osiguranje. Suze su joj ispunile oči. Molim te, Bože, pomozi mi. Ne mogu se više sama boriti s ovime. Činilo se da se molitva odbila o zidove njezinog uma, zamolba koja se nikada neće čuti. Možda je to bilo samo njezino mišljenje, ali Meredith je vjerovala da ju dijete i dalje može ovako čuti, čak iako nije odgovarala. U jednom trenutku je zazvonio telefon. Zvuk se prolamao tihim sobama kao da će trajati vječno. Meredith se nije pomaknula. Otkad je došla u Oregon, jedini telefonski pozivi koje je primala dolazili su od odvjetnika. Zvonjava je konačno prestala, pa opet počela. Zadržala je dah i prestala se ljuljati. Što ako je zove Masters? Otkad je saznala da šerif živi nedaleko od njih, počela se zamarati s puno onih ' što ako?' Što ako je za njom izdana tjeralica? Što ako se šerifu učinila poznatom i nekako ju je prepoznao? Što ako se pojavi na njezinim vratima s nalogom za uhićenje? Kada se vozio ispred njezine kuće u svojem Mustangu, uvijek je usporavao kao da ih je želio vidjeti. Po njezinom iskustvu, policajci su po prirodi bili sumnjičavi. To i nije bio neki problem, ako nemate što skrivati. Bože, bila je umorna. Tako užasno, strašno umorna. Preumorna da bi se nastavila brinuti zbog toga. Ako se pojavi na njezinim vratima, onda će se pozabaviti time. Prislanjajući bradu na kćerkinu glavu, pogledom je lutala preko sobe. Uredila je sobu kako bi se Sammy u njoj osjećala radosno i sigurno, kao u svijetu iz bajke, gdje opasnost i strah ne mogu ući. Svjetiljka u obliku klauna na noćnom ormariću pored kreveta propuštala je svjetlo kroz naborane zaslone, stvarajući tako ugodan sjaj zlatne boje. Uzduž jednog ružičastog zida nalazio se plakat Winnie the Pooha. Dolje na podu pored tog zida, stajao je sanduk s dječjim knjigama, bile su to većinom bajke ili kolekcije mušičavih pjesmica za malu djecu. Saten i čipka. Maštarije male djevojčice i dvorac u oblacima. Vilinska prašina i čarobnjački štapić. Ne tako davno, Meredith je i sama vjerovala u te djetinjaste stvari - ili barem u njihovu odraslu verziju - da je dobro jače od zla, da zgodni junaci zaista postoje, da je sve moguće ako vjeruješ. S pogledom usredotočenim na dobro osvijetljene prozore kuće Meredith Kenyon, Heath je pritisnuo tipku na svojem bežičnom telefonu, prekidajući tako vezu u pola zvonjave. Zašto se dovraga nije javila? Odbacio je mogućnost da je zvala državnu policiju i da zato nije željela razgovarati s njim. Goliath je iskoristio taj trenutak kako bi glasno zalajao i pritom podigao šape na prozorsku dasku, glasno grebući po skupocjenom drvetu. Heath je zgrabio pseću ogrlicu i spustio ga dolje. - Hoćeš li prestati, Goliath? Neću te pustiti van. Lezi dolje. Pas je cvilio i kružio oko njega, a njegovo čvrsto tijelo udaralo je Heathovu nogu. - Ne, - rekao je Heath sada još odlučnije. - Krenuo bi ravno prema onoj djevojčici. Nemoj misliti da to ne znam. A sada idi lezi. ~ 27 ~


Knjigoteka

Dok se pas gegao što dalje od njega, Heath je bacio telefon na sofu. Zajebi. Ako dama nije željela odgovoriti na njegove pozive, imao je on i važnijeg posla. Uostalom, što joj je namjeravao reći? Da je Goliath odličan pas, samo kad ga se upozna? Gadeći se sam sebi, Heath je prešao preko dnevne sobe, spustio se na smeđi naslonjač i podigao oslonac za noge. Na kraju stola stajalo je još uvijek netaknuto hladno pivo. Posegnuo je za daljinskim upravljačem, pritisnuo tipku za uključivanje i potom prstom prešao preko tipki za biranje programa. Policijske serije. Dovoljno se toga nagledao u stvarnom životu, da se ni ne prisjeća tajni koje je još morao razriješiti, a za razliku u filmovima, to nikada nije bilo lako. Meredith Kenyon nije bila iznimka.. Nešto ga je mučilo u vezi s njom. Nije bio siguran što. Samo je znao da se s njom događa nešto više nego što se moglo vidjeti. Nije mogao prestati razmišljati o njoj. Zar ju je već negdje vidio? Je li to bilo to? Stvorila se sitničava sumnja. Možda je dama bila tražena zbog nečega. Obično kada bi Heath osjetio sitničavi osjećaj da mu je netko poznat, a prvi puta ga sreće, to je bilo zato što je vidio njihove slike. Nemoguće. Dobro je protresao glavu. Ako ne bude pazio, odmah će početi zaključivati da su bezopasne starice odjednom postale ubojice sa sjekirom. Sit svega, isključio je televizor, digao se iz naslonjača i zgrabio svoje još netaknuto pivo. Goliath ga je slijedio na putu do kuhinje. Nakon Što je ispraznio bocu i gurnuo je u kantu, Heath je zurio u hrpu neopranog suda u sudoperu. Sedam tanjura. To je značilo da mu je preostalo još pet čistih. S obzirom da je imao slobodnu večer, poigravao se s idejom da opere posuđe - samo da ga se konačno riješi. Ali, ne. Ako mu ponestane suđa, uvijek može oprati jedan lonac. Prije nego što ode u krevet, izašao je napolje kako bi se Goliath mogao olakšati. S jezera se čulo kreketanje žaba stvarajući tako kakofoniju. Kao pratnja, u daljini se čulo mukanje stoke, a povremeno se začulo hrzanje konja. Za Heatha je to bilo kao prava simfonija. Obožavao je život na ranču. Dok je bio mladić sanjao je o tome da postane rančer. Na mnogo većem imanju od ovoga, naravno. Heatha je obuzeo tužan i izgubljen osjećaj dok se prisjećao kakav je jednom bio mladić. Jedna loša odluka promijenila mu je cijeli životni put. Većinu vremena je bio sretan. U jednom trenutku njegovog života, rad u policiji mu je spasio život, a čak i sada, njegov rad s tinejdžerima pomagao mu je da svoje demone odagna sa strane. Definitivno je bio previše zaposlen da bi stigao razmišljati o svim svojim snovima koje je ostavio iza sebe. Ali negdje duboko u njegovoj duši, na mjestu koje je držao strogo skrivenim, još uvijek je postojala ona prava čežnja za vlastitim rančem, čekajući da ga napadne kad mu obrana oslabi. Duboko je udahnuo, osjećajući miris lucerke i pašnjaka, pitajući se što je to u njemu da to tako obožava. Razmišljajući o svojem ocu, znao je da to nema nikakve veze s genetikom. Istina, Ian Masters je posjedovao veliki ranč, ali nije tamo provodio mnogo vremena. Heath je prodrmao glavu kako bi odagnao nostalgiju i suzio pogled da može gledati kroz tamu srebrnastu od mjesečine. Goliath je odšetao niz prilaz i izgledao je kao da razmišlja o bijegu. - Nemoj ni pomisliti na bijeg, - upozorio ga je Heath. Goliath se gegajući vratio natrag na trijem. Heathu nije promakao čeznutljivi pseći pogled prema kući Kenyona prije nego što mu je otvorio vrata kako bi mogao ući u kuću. ~ 28 ~


Knjigoteka

Heath se okrenuo i pošao unutra za psom, pitajući se treba li uključiti klima uređaj. Odlučio je samo otvoriti prozor spavaće sobe. U ovom okrugu, temperatura je znala drastično opadati kako se približavala zora. Sada je tek svibanj, a prije zore će postati strašno hladno, pa će se on slediti ako uključi klimu. Meredith je škiljila dok je gledala u jutarnje sunce s jednom rukom na križima, a drugom položenom na pokidanom držaču teškog čekića. - Vau! - rekla je smješkajući se prema Sammy. - Postavljanje ograde je naporan posao. Sammy je zbunjeno gledala u zamršene predjele žice i debele metalne kolce koje je Meredith izvukla iz štaglja. - A neće baš biti lijepo kada završiš, - primijetila je s djetinjom iskrenošću. Meredith se mnogo više zabrinjavala za učinkovitost. -Neće, ali je besplatno. Srećom po nas, netko tko je tu živio, sačuvao je ove stvari umjesto da ih je bacio. - Pogledala je preko ramena opuštenu ogradu koja je razdvajala njihov posjed od susjednog pašnjaka. Ako budem imala dovoljno ovih stupova, možda bih mogla popraviti i ovaj stari dio. - Kako to da ćemo imati ograde? S već zadobivenim žuljevima na dlanovima, Meredith je pažljivo podigla ruku s teškog čekića dok joj je mozak užurbano radio tražeći prikladan odgovor na Sammyina pitanja. Sammy bi samo još više obeshrabrilo njezino priznavanje istine i dijete se ne bi željelo igrati vani. Meredith je zaključila kako se ona dovoljno brine za njih obje i sada je postala još odlučnija u postavljanju ograde. Pas će se morati svojski potruditi bude li želio preko ograde doći do Sammy. - Imat ću vrt, - improvizirala je. - Što misliš o tome? - Kakav vrt? S cvijećem? - Povrćem. Bila sam tvojih godina kada sam posijala svoj prvi red povrća u maminom vrtu. - Je li bilo zabavno? - Pa, da, bilo je. Moja mama je sve prepustila meni. Svoj red sam morala okopavati, zalijevati i čupati korov. I tako sam velikim trudom dospjela do toga da sam za večeru išla brati vlastito povrće. Sammy se namrštila. - Još uvijek ne razumijem zašto moramo imati ogradu. - Da spriječimo krave da nam pogaze biljke. Sammy je pogledala pašnjak. - Ali one nikada ne dolaze ovamo, mamice. - Ne, još nisu došle. Ali ako se izgube, mogle bi. Znaš, krave vole vrtove. One biljke koje ne vole jesti, unište. Sammy je napravila grimasu. - Hoćemo li uzgajati bamiju? Meredith se nasmijala. Njezina kćerka nije dijelila njezin entuzijazam za južnjačkom hranom. - Možda. Ali također možemo posaditi i druge stvari. Prokulu, cvjetaču, zeleni grašak, repu i krastavce. Buće također, a možda čak i krumpir. Ovdje postoje i uzgajivači krumpira, pa onda valjda dobro uspijevaju. Sad kada je Meredith zaokupila misao o vrtu, brzo se zagrijala za tu ideju, pitajući se zašto se toga nije sjetila ranije. Previše godina provedenih u gradu, pretpostavila je. Kao djevojčica koja je odrastala u Mississippiju, nije mogla zamisliti ljude koji žive bez vrta. To je ~ 29 ~


Knjigoteka

bio način života njezinih roditelja. S obzirom na stanje njezinih financija, Meredith je morala početi ekonomičnije živjeti, a uzgajanje povrća smanjit će njezine račune iz trgovina. Ako bude na vrijeme počela skupljati staklenke i poklopce, do kraja ljeta će ih skupiti dovoljno. Vizije kuhinje obogaćene uredno poslaganim raznim staklenkama s nalijepljenim etiketama, zaokupile su joj um. Ona i Sammy bi mogle napraviti umake, kečap, ukiseljeno povrće i pekmez. Ne samo da bi to bilo zabavno, već bi joj uštedjelo mnogo novca. Promotrila je dvorište pokušavajući odlučiti koje je najbolje mjesto za pravljenje vrta. - Bit će tako zanimljivo, mrvice. Možemo posaditi grah i kukuruz. Sammy se nasmiješila na spomen svojeg najomiljenijeg povrća. - Mljac. Kad se Meredith sagnula kako bi primila još jedan stup, zagledala se u ruševnu kuću i prisjetila se svih svojih velikih planova koje je imala kad se uselila. Sinoć se osjećala tako nemoćno i uplašeno, stoga je razmišljala samo o tome da riskira i da se što brže odseli odavde. Sada joj se vraćao optimizam. S postavljenom ogradom malo je vjerojatno da će se pas vratiti u njihovo dvorište, a s tom odbačenom mogućnosti, najvjerojatnije se više neće sretati s Mastersom. Možda bi si, na kraju krajeva, mogle ovdje napraviti dom. Nada je opet procvjetala kad je pogledala nagnuti stražnji trijem. Definitivno nije bila palača, ali za djevojku sa sela, otmjene kuće bile su suvišne. Ovdje se mora uložiti mnogo rada, ali ako nastavi tamo gdje je vlasnik stao i napravi još mnoštvo popravaka, jednom će zgotoviti. - Što je bilo, mamice? Meredith se vratila u sadašnjost i usredotočila se na kćerku. - Ništa, srce. Sve je u redu, apsolutno u redu.

~ 30 ~


Knjigoteka

POGLAVLJE 4.

Tijekom dva sljedeća dana, Heathov je život bio pravi kaos. Peticija za njegovo smjenjivanje je uzrokovala pomutnju, a već tri puta ga je pozvao okružni odbor s time da ništa nisu postigli. Odbio je baciti tinejdžere u već ionako pretrpane ćelije, čak i samo nakratko dok roditelji ne dođu po njih. Pogled na mračnu stranu, izbliza i osobno? Ne dok je on šerif. Što se ticalo roditelja koji su ga nazivali, nema problema. Trebalo mu je samo još petnaest novih zamjenika i još jedan par ruku koje bi obavljale posao. Zatim se dogodila i ta nesreća za koju će Heath uvijek vjerovati da ju je skrivio Tom Moore. Uglavnom, sedam mladića je izgubilo život, svi odlični sportaši koji bi sljedeće jeseni otišli na koledž i tamo dobili sportske stipendije. Profesori bi ih voljeli, među kolegama bi bili najpopularniji, a obitelji bi ih obožavale. Bio je to strašan gubitak. Heath je bio na njihovom ispraćaju, a prvog dana je većinu vremena proveo u školi održavajući predavanje o alkoholu među tinejdžerima, upozoravajući tinejdžere na probleme s alkoholizmom, uključivao je alkoholičare i nealkoholičare u preventivne programe koje su sponzorirali biznismeni te zajednice. U prilog problemima nastalih zahtjevima za smjenu i nesrećom, Heath se borio s onime što je nazivao 'Faktor Moore'. Mlađi muškarac je počeo izluđivati Heatha i sve ostale u odjelu. Mogućnost Heathove smjene s položaja neprestano je razveseljavala zamjenika. U zadnja dva dana, uniforme su mu bile tako pomno izglačane i uštirkane da su izgledale kao da bi same mogle hodati. A kad se vratio na posao, skoro je zaplesao. On je zapravo mislio da će dobiti Heathov posao, samo ako se ovaj makne u stranu. Da, baš. Moore još mora odrasti prije nego što bude spreman. Možda za deset godina, ali samo veliko možda. Ako bude nastavljao ovako izazivati Heatha, možda neće ni doživjeti toliko. S obzirom da je tako zaposlen, Heath bi možda zaboravio na sitnu brinetu dolje niz cestu da nije postojao samo jedan mali detalj: gotovo svaki puta kad bi se provezao pored njezine kuće, ona je bila vani zabadajući neke vijke zbog čega je on osjećao grižnju savjesti jer joj nije ponudio pomoć. Jednom je podizala ogradu, za koju je pretpostavljao da je zbog Goliatha, a drugi puta je zamahivala sjekirom kao da ubija zmije. Drugog poslijepodneva, pokušavala je popraviti opu¬štenu staru ogradu između njezinog dvorišta i pašnjaka hrvajući se sa stupom većim od nje same. Dva dana kasnije, vidio ju je kako sklanja plahtu sa svojeg starog Forda. Što je to dovraga naumila tamo? Od tada se zadržao na tom pitanju. To nije moja stvar. Dama ne želi imati ništa sa mnom, a ako sam dovoljno pametan, držat ću se podalje. Što ću učiniti? Popraviti joj kuću? Kao da ja imam vremena za to. Usprkos logičnim razlozima, Heath se još uvijek osjećao loše zato što joj nije pomogao. Nije kao da bi ona prihvatila njegovu pomoć. Ne bi bio dobrodošao, sa psom ili bez njega. Ovo je smiješno, razmišljala je Meredith jednog jutra dok je zurila u dlaku crnog psa ~ 31 ~


Knjigoteka

na kraju umivaonika. Kako u ovoj kući može naći pseće dlake nakon svog tog uloženog truda? Oprala je Sammyinu posteljinu i odjeću od one noći kad su se susrele sa psom. Osim toga, otada je već tri puta pomela njezinu sobu. Ali dlake su se nastavljale pojavljivati. Kao da se same stvaraju. Kad je Meredith otišla u kuhinju i sjela za stol nasuprot Sammy, pronašla je još jednu pseću dlaku. - Sammy, je li te Goliath kroz ogradu dolazio posjećivati dok si se igrala vani? Držeći žlicu punu žitnih pahuljica na pola puta do usta, Sammy je preko stola pogledala Meredith s iskrenim pogledom. - Nije, mamice. Dok je skupljala kratku crnu dlaku sa svojeg tanjura, Meredith je promatrala kćerku koja je izgledala nevino poput anđela. Možda malo i previše nevino. - Jesi li Goliatha puštala u kuću preko noći? - pitala je nježno. - Nisam, mamice. Meredith još nikada svoju kćerku nije uhvatila u laži i nije imala razloga vjerovati da bi joj sada počela lagati. Ali bez obzira na to, pomno se zagledala u Sammyine oči, tražeći... što? Neki znak dvoličnosti? Imala je posla s malom djevojčicom koja još nekoliko mjeseci neće navršiti pet godina, a ne uvježbanim lašcem. -Dušo... Meredith je oklijevala. Nije se mogla razbacivati opasnim upozorenjima. Zar je željela da se dijete boji izlaziti van? - Hmm, - mumljala je pogledavajući prema svojoj zdjelici. -Ovo je previše čudno. Valjda još uvijek svojom odjećom kupiš pseće dlake dok se igraš u dvorištu. Sammy je samo slegnula ramenima izgledajući nevino baš onoliko koliko se Meredith osjećala. - Pa, toliko o mojem doručku, - rekla je Meredith s uzdahom. - Nekako mi pseća dlaka u jelu ne predstavlja znak za dobar apetit. Par minuta kasnije, Meredith se smjestila za svoj stol kako bi se pribrala za današnja Četiri radna sata. Nagovaranje ljudi preko telefona nije bio perspektivan posao, posao koji se može obavljati bez grama pameti, i bez obzira koliko se trudila, nije mogla skupiti više entuzijazma. Ali raditi na programiranju kompjutera, polju koje je voljela, sada jednostavno nije bilo moguće, ne dok pored sebe ima emocionalno nestabilnu malu kćerku kojoj je bila potrebna mama doma pored nje. Sammy je upravo odvedena iz jedinog svijeta kojeg je poznavala i bačena u sredinu potpuno nepoznatoga. Trebala je vremena za ozdravljenje i zaborav. Kasnije, kad Sammy ojača i počne pohađati školu, Meredith će se vratiti svojem poslu. Postojale su kompanije koje su radile preko e-maila i tamo bi mogla poslati lažnu diplomu samo dok se ne zaposli, a kasnije će je kompanijom voditi njezino iskustvo. A sada je bila spremna za pozivanje stranaca na besplatnu probu šampona za tepihe, proizvod Miracle Kleena. Za svaki kupljeni šampon koji su drugi prezentirali, Meredith je dobivala proviziju. Nije se bogatila, ali primala je dovoljno novca kako bi zadržala vukove s druge strane svojih vrata. Dok je obavljala svoj prvi jutarnji poziv, Meredith je primijetila nekoliko psećih dlaka na svojoj stolnoj bugačici. Zapanjeno je gledala u njih. - Halo? ~ 32 ~


Knjigoteka

Iritirajući glas s druge strane linije nagnao je Meredith na razgovor. - Oh, dobar dan, gospođo Christiani?! Ja sam Meredith Kenyon, vaša lokalna zastupnica Miracle Kleena. Moja tvrtka u Wynema Fallsu nudi nekoliko besplatnih čišćenja tepi... Prije nego što je Meredith završila rečenicu, žena joj je spustila slušalicu. Dvije noći kasnije, Meredith se trgnula iz dobrog sna zbog glasnog vriska. A potom: Mamice! Mamice! Već naviknuta na kćerkine noćne more, Meredith je već bila na nogama prije nego što se uopće uspjela potpuno probuditi. Ne uzimajući vremena za potragu za papučama, potrčala je kroz kuću zaogrnuvši se kućnim ogrtačem kojega je zgrabila s kraja kreveta. - Ovdje sam, dušo! - vikala je dok je trčala prema Sammyinoj spavaćoj sobi brzo otvarajući njezina vrata i pa leći svjetlo. - U redu je, srce. Mamica je... Meredith su riječi zastale u grlu kada se zaustavila. Pas Heatha Mastersa je ležao na pola Sammyinog kreveta. Meredith je pogledala u dupli prozor, koji je sada stajao otvoren, zatim je ponovno vratila pogled na svoju kćerku koja je grlila debeli pseći vrat, njezino lice u suzama bilo je prislonjeno uz njegovu njušku. Rotvajler je ležao s prednjom nogom položenom na Sammy kao da joj uzvraća zagrljaj, masivna glava mu je počivala na njezinom ramenu, a slina mu je curila niz gornji dio njezine ružičaste pidžame. Svaki put kada bi Sammy zajecala, pas je tiho cvilio njuškajući joj kosu i ližući uho. Do sada je uvijek bila Meredithina dužnost da tješi Sammy kad se probudi iz noćne more. Sada je čini se tu ulogu na sebe preuzeo pas Heatha Mastersa. Zaprepaštenje je prošlo Meredithinim tijelom. Koliko je već puta Sammy pustila psa unutra? Sudeći prema načinu na koji se grlila s Goliathom, njih se dvoje istinski povezalo. Meredith je oprezno zakoračila prema krevetu. Goliath je duboko i tiho zarežao. Meredith je zastala i podbočila se s pogledom usmjerenim na te sjajne bijele zube derače. O, Bože. Nije nimalo sumnjala u to da će pas skočiti na nju bude li se još približila. Skupljajući svu svoju hrabrost, Meredith je napravila još jedan korak. Goliath je snažno zalajao, činilo se da su se zidovi zatresli od velike jačine. Položila je ruku na vrat bojeći se pomaknuti. U panici, pas bi se mogao okrenuti protiv Sammy. Jedino što je Meredith imala u kući da bi joj moglo poslužiti kao oružje bio je mesarski nož i teški čekić, a dok dođe do jednoga od toga trebalo bi joj barem par minuta. Vratila se u kuhinju i potrčala prema zidnom telefonu. Od svjetla koje je dolazilo iz Sammyine sobe lako je mogla vidjeti broj telefona Heatha Mastersa. Javio se na drugo zvono, zvučeći iznenađujuće napeto. - Masters ovdje. - Dolazi ovamo! Tvoj pas je u krevetu moje kćerke! Ne smijem joj se približiti! - Meredith? Jedva je registrirala činjenicu da joj je nekako saznao ime. Bacajući uplašeni pogled preko ramena kako bi se uvjerila da pas nije počeo trgati njezino dijete, zajecala je: Naravno! Tko bi te drugi zvao u dva sata ujutro? - Odmah dolazim. Linija se prekinula. Kad je spustila slušalicu, Meredith se leđima naslonila na zid pitajući se koliko će mu trebati da dođe do njih. Pet minuta? ~ 33 ~


Knjigoteka

Tresući se provukla je prste kroz kosu. Oh, nebesa, njezina kosa\ Nije se takva mogla pojaviti pred njim. Požurila je u kupaonicu. U žurbi je s ladica srušila futrolu s kontaktnim lećama. Jedna strana se otvorila. Padajući na koljena, pažljivo je dlanovima prelazila preko linoleuma u potrazi za malim, osjetljivim lećama. Imala je ona jedan pričuvni par leća, ali nije se mogla sjetiti u koju ih je ladicu stavila. Oh, Bože, molim te... Gotovo je zaplakala od sreće kad je konačno pronašla ono što se tražila. Ali skoro ih je opet izgubila u odvodu dok ih je prala. Nakon što je obojene leće stavila u oči, posegnula je za svojom tamnom perikom, nabila je na glavu i pošla po svoj velikodušno podstavljeni grudnjak. Upravo u toj sekundi začulo se glasno lupanje na vratima. Heath Masters se doimao većim od života dok je stajao na njezinom trošnom trijemu. Njegova djelomično zakopčana košulja od uniforme otkrivala je mišićava, dobro osunčana prsa, njegove blijede traperice naglašavale su snažne noge koje su se, čini se, protezale unedogled. Zamagljeno svjetlo je padalo po njemu, bacajući njegove tamne, isklesane crte lica u sjenu. S plavim, još uvijek snenim očima pitao je: - Gdje je? Meredith je koraknula unatrag i pozvala ga unutra. -Pazi na posude s cvijećem. Vodila ga je do kuhinje gdje su se spajale dvije zrake svjetla koje su dolazile iz kupaonice i Sammyine sobe. - Tamo su. Sammy je imala noćnu moru. Kad sam ušla kod nje, on je već bio tamo. Heath je došao do vrata. Nakon što je procijenio situaciju, sagnuo se i potapšao koljeno. - Goliath! Dođi ovamo, prijatelju. Kad je Meredith čula da je pas skočio s kreveta, konačno je ispustila dah za koji nije ni bila svjesna da drži u sebi. Odmaknula se dok je Heath odvodio psa kroz kuhinju. - Nemate se čega bojati, - rekao je dok je vodio psa pored nje. Meredith je otrčala svojoj kćerki. Kad je provjerila da je Sammy dobro, ponovno ju je zašuškala među prekrivače. -Odmah se vraćam. U redu, dušice? Sammy, koja se valjda od lošeg sna oporavila rekordnom brzinom, uhvatila je Meredithinu ruku. - Nemoj se ljutiti na Goliatha. Ja sam ta koja te prevarila. Meredith se nagnula dolje kako bi dotakla kćerkinu kosu. - O, Sammy... - Nisam se uplašila. Stvarno, mamice. Pitala si me je li ga ja puštam unutra, sjećaš se? Ja sam samo otvorila prozor. Goliath je sam ušao. - Tako dakle. - Meredith se duboko zagledala u oči svojeg djeteta. Mali anđeli, čini se, mogu biti dvolični poput odraslih. - A zašto mi onda nisi to rekla? - Zato što si se bojala. - Sammy je zavrnula nosom. -Nisi sagradila ogradu da bi spriječila krave da nam dolaze. Bojala si se, zar ne, mamice? Ograda je zbog Goliatha. Meredith je osjećala kako joj do vrata dolazi vrućina. Nije mogla kazniti Sammy zato što se bojala kad je i ona isto radila. - Pa, pričat ćemo još o ovome ujutro, može? - Hoću li morati sjediti u kutu? Meredith se nasmiješila i povukla pokrivače sve do Sammyine brade. - Ne. Vjerojatno ~ 34 ~


Knjigoteka

ću pustiti da to prođe tako nekažnjeno. Ali moramo razgovarati o tvojem širenju dlaka. - Nisam ih ja širila, mamice. Jednostavno su pale s Goliatha i same se raširile. Mislim da je to možda zato što Goliath voli ležati u kadi. U kadi? Malo čudo što je našla dlake u kupaonici. Taj užasan pas je slobodno šetao njezinom kućom? Od te pomisli Meredith je zadrhtala. - Definitivno ćemo dugo razgovarati o tome ujutro, -rekla je ona Sammy blago. - A sada moram otpratiti šerifa Mastersa. U redu? - Nadrapala sam, ha? Gledajući dolje u djetetove zabrinute oči, Meredith se nije mogla više ljutiti. - Ne dušo, nisi nadrapala. Samo sam se iznenadila kad sam ovdje pronašla Goliatha, to je sve. - Onaj čovjek šerif je imao pravo, mamice. Goliath obožava male djevojčice, a tražio je prijatelja. A sada je on moj čuvar, u slučaju požara ili tako nečega. Prisjećajući se Sammyinog početnog straha od psa, Meredith je mogla ovo samo pozdraviti. - Kako si shvatila da on želi prijatelja? - nije mogla odoljeti da je ne pita. - Rekao mi je. - Sammy se uvukla u pokrivače. - Psećim jezikom. Došao je do prozora, grebao i onda mi rekao. Onda mi je preko prozora davao poljupce dok se nisam prestala bojati da će me ugristi. Hoćeš li mu reći laku noć umjesto mene? - Naravno. - Laku noć i hvala Bogu što odlaziš. Meredith se sagnula kako bi utisnula poljubac na kćerkino čelo. -Nema više noćnih mora, dobro? Samo slatki snovi. Kad je izašla iz sobe, Meredith je iza sebe zatvorila vrata. Okrećući se kako bi se suočila s Heathom Mastersom, pritisnula je prekidač za svjetlo pored hladnjaka i potom prekrižila ruke. Oštar rub razderanog linoleuma usjekao joj se u palac, a ona je iznenađeno uzdahnula dok je do nje dopirao jaki miris kolonjske vode. Lijepo, pomislila je, a potom se namrštila. Ovaj čovjek je bio neprijatelj i još uvijek je stajao u njezinoj kuhinji poput drveta koje je pustilo korijenje. S isplaženim jezikom, Goliath je sjedio pored njegove noge, tako mirno da je mogao biti primjerak dobro istreniranog psa. Nije se mogla odlučiti kojega od njih dvojice da gleda. - Jako mi je žao zbog ovoga, - rekao je. Nakon straha kojeg joj je pas priuštio, Meredith je sada njemu nešto željela napraviti, ali oprez je prevladao. Njezin cilj je živjeti ovdje u anonimnosti, a ne započeti sukob. Promatrao ju je kao komadić mozaika kojega možda ne može uklopiti. Bio je neporecivo zgodan, njegova zakovrčana tamna kosa davala mu je auru oštrih rubova koju bi možda držala poželjnom u svojim mlađim danima kada je bila na koledžu. S tako brončanom kožom i tim jakim, oštrim crtama lica možda je imao indijanske pretke, shvatila je. Tip muškarca kojega su često opisivali u onim romantičnim ljubavnim romanima, gdje je visoki i jaki tip zarobio drhtavu bijelu djevojku i vodio ljubav s njom pod zvijezdama, u jezerima, u špiljama i na konju. U razdoblju prije Dana, Meredith je obožavala te priče. Danas su je te priče mnogo manje zanosile i strašno su pale na njezinoj listi prioriteta. Duboko je udahnula osjećajući se čudno malaksalo. Kad je pas osjetio njezino stanje, zacvilio je. Pogledala je u opravdavajuće smeđe oči. Ludilo. Psi nisu mogli izražavati žaljenje. - Gospodine Masters, molim vas da me ne shvatite krivo. Ali situacija se ne može ~ 35 ~


Knjigoteka

nastaviti. Vaš pas me nije htio pustiti blizu kćerke. Što da je bila ozlijeđena i da joj je bila potrebna liječnička pomoć? - Čvršće privijajući kućni ogrtač oko struka, skupila je šake. - Ne želim biti teška. Ali ako se ovo još jedanput ponovi, morat ću uložiti žalbu. - Shvaćam. - Sagnuo se kako bi podragao pseće uho. -Ne znam što ga je spopalo. Uvijek se zaštitnički ponašao prema djeci, ponekad i pogrešno, ali nikada bez razloga. Meredith se ugrizla za obraz s unutrašnje strane. Prošlog puta kada se pas loše ponašao, pokušao se ispričati. - Zaštitnički? Sammy nije potrebna zaštita. Ja sam njezina majka. Čvrsto držeći pseću ogrlicu, uspravio se. - I ja sam iznenađen koliko i ti. - Ti također pokušavaš opravdati njegovo ponašanje. To je kao opravdavanje lava što je pojeo svojeg trenera zato što je jadničak imao taj dan lošu frizuru. - Ni ti nisi posve nedužna, znaš. Tvoje dijete je pustilo psa u kuću. I Goliath nije ljudožder. Tvoja kćerka je još uvijek u jednom komadu. Nema ni ogrebotine. Njegova primjedba strujala je zrakom između njih poput žice s visokim naponom. - Hoćeš li me barem saslušati? - pitao je. - Slušam, - uspjela je izgovoriti s hinjenom mirnoćom. - U glavi ovog psa događa se nešto čudno. Skoro se nasmijala. Samo što je bilo previše tragično da bi bilo komično. - Možda bi ga trebao odvesti psećem psihijatru. Naborao je obrvu. Samo jednu obrvu. Ali samo je to i bilo potrebno. Visoki muškarac koji je usput i jako bijesan nije zauzimao visoki položaj na Meredithinoj listi. - Oprosti. To je bilo nepotrebno. Ja samo... - Maknula je ruku sa svojeg kućnog ogrtača kako bi mogla mahnuti. -Ovo je moja kuća. I probudila sam se i pronašla tvojeg psa u krevetu moje kćerke. A onda me skoro napao? Malo mi je teško biti opuštena. - Ja to ni ne tražim. Iako bi slušanje i razumijevanje bilo lijepo. Meredith je zgrčila palac dok je njime prelazila preko pukotine na linoleumu. Ne razdvajajući zube, rekla je: - Razumijevanje? Dotaknuo je korijen nosa, a potom je dlanom prešao preko cijelog lica. - Dobro, sad je moj red. To je bilo nepotrebno. - Njegova čvrsta usta u jednom kutu su se trgnula. -Možemo li krenuti ispočetka? Neću pucati ako ti ne budeš. Meredith je razmišljala da je to zvučalo pošteno, iako je to bilo rijetko u njezinim odnosima s muškarcima. - Ja sam voljna. Ne želim da ovo bude neprijateljska situacija. - Onda nas ima dvoje koji isto razmišljamo. Ovo nije običan pas. On je nagrađivani heroj. Policijski odjeli diljem zemlje voljni su bez imalo promišljanja dati tisuće i tisuće dolara za njegovo štene. On ima takvu reputaciju. A sada bi mogao završiti mrtav zbog jednog nesporazuma. Vjeruj mi, zabrinut sam kao i ti. - Mrtav? - ponovila je. - Što dovraga misliš da će se dogoditi ako uložiš žalbu? On je bio policijski pas, nevjerojatno uvježban. Takvi psi su jako opasni kad se okrenu. - Točno što sam i govorila, - rekla je suhoparno. Duboko je uzdahnuo. - Ovaj pas nikada ne bi ozlijedio dijete. ~ 36 ~


Knjigoteka

- Shvaćam da vjeruješ u to, ali... - Znam to. Ne mogu prebrajati koliko je puta Goliath išao sa mnom na poziv zbog kućnog nasilja. Odmah bi ušao, poput metka. Stajao bi pored djece koju je čuvao. U tim se situacijama uvijek ponašao ludo, baš kao i neke večeri. Ponekad čak neće niti mene pustiti blizu - ne dok ga ne pozovem. On voli djecu, a kada se ovako ponaša, to je zato što vjeruje da će dijete netko ili nešto povrijediti. Meredith je mogla samo stajati i zuriti u njega. - Gledaj, - rekao je povlačeći ruku kroz kosu. - Pas se ludo ponaša. Priznajem to. Tražim te samo da se malo odmakneš i pokušaš mi pomoći da shvatim razlog. Ovo je već drugi puta kako je došao ovamo i preuzeo zaštitničku ulogu nad tvojom kćerkom. Tome mora postojati razlog, čak iako ga nas dvoje trenutno ne vidimo. Meredith je svoju pažnju preusmjerila na psa i još jednom se našla suočena s tim velikim smeđim opravdavajućim očima. Je li se Goliath ponašao ludo? Prisjetila se prve večeri kad je upoznala Heatha i kad se pokušao ispričati za ponašanje životinje. Više se nije osjećala sigurno. Psi su imali šesto čulo i oba puta kad se Goliath ponašao luđački, Sammy je bila prestravljena. Noćas je dijete imalo noćnu moru. Bila je uspaničena kad je Meredith otvorila vrata. Meredith nije bila sigurna u to što je Sammy sanjala, ali imala je dobru predodžbu o tome. Je li Goliath osjetio djetetov strah, moguće i njegov razlog i zato je reagirao misleći da je Meredith moguća opasnost? Nevjerojatno. Heath Masters je to upravo sada implicirao, shvaćao on to ili ne. A nije znao ništa o Sammyinoj prošlosti. Obuzela ju je vrtoglavica i tako čvrsto je stisnula šake oko svoje ogrtača da su je prsti počeli boljeti. Nije mogla priznati da pas možda ima razlog zbog kojeg se ponaša zaštitnički. Skrivanje prošlosti je vrlo važno za njihovu budućnost. - Zbog velikog rizika, nije me briga zašto se tvoj pas ponaša tako kako se ponaša, rekla je. - Razumijevanje psa prepuštam tebi. Heath je klimnuo glavom. - Valjda te ne mogu kriviti zbog toga. - Ipak ne bih voljela da ga uspavaju zbog svih njegovih dobrih djela. To bi bila sramota. Samo ga ne želim ovdje. Da bismo to završili, spremna sam surađivati s tobom na bilo kojinačin. Izbjegavala je pogledati Goliatha koji se, čini se, trudi otopiti joj srce. Ludost. Prije samo pet minuta, bojala se da će joj skočiti za vrat. Teška tišina nadvila se nad prostoriju, a čulo se jedino otkucavanje sata u kuhinji. Konačno, Masters je rekao: - Ujutro ću nazvati da mu se sagradi kućica, a dok se ne završi, dat ću sve od sebe kako bi Goliatha zadržao u kući. Osjećaš li se ugodno zbog toga? Meredith je umalo izjavila kako se njegovi najbolji napori do sada nisu pokazali učinkovitima, ali perika joj je pomalo klizila, nije koristila maskaru kako bi potamnila trepavice i njezin napunjeni grudnjak je ostao u kupaonici. Što ga se prije riješi, to bolje. - Ne mogu tražiti više od tebe, - odgovorila je. - Ako se Goliath opet oslobodi, hoćeš li mene prvog nazvati? Umjesto kontrolora životinja? - Zasigurno ću pokušati, ali ne mogu ništa obećati. Što ako ne budeš kod kuće? ~ 37 ~


Knjigoteka

- Kamo god budem otišao, on će biti zaključan. - Ispružio je ruku. - Hoćemo se rukovati? Meredith je s nelagodom pogledala Goliatha. Heath se nasmiješio. - Neće te ugristi. On štiti djecu, ne mene. Meredith je uplašeno ispružila jednu ruku. Velika i snažna ruka Heatha Mastersa potpuno je prekrila njezinu, imao je topao dlan samo malkice grublji, poput blagog brusnog papira. S vrškom svojeg kažiprsta dotaknuo je izbočenje na njezinom zglobu, a plavo-sive oči su se zacaklile. Bilo joj je drago kad ju je pustio. Dodirnuvši njegovu guzu s vrškom svojeg ogrtača, pošla je prema vratima kako bi ga ispratila osjećajući olakšanje što je još uvijek držao psa za ogrlicu. Pokušavala je ne gledati Goliatha. Te tužne oči su je počele obuzimati. Držeći vrata širom otvorena, rekla je: - Pa, laku noć, šerife Masters. - Heath. Susjedi smo, Meredith. Nadam se da ćemo postati dobri prijatelji. - To me sada podsjetilo na nešto. Ne sjećam se da sam ti rekla svoje ime. Dobacio joj je pomalo zbunjeni osmijeh. - Daa, pa... -Slegnuo je ramenima. - One prve večeri sam te želio nazvati, tako da sam provjerio tvoje registracijske oznake. Meredith se osjećala kao da joj je pod nestao pod nogama. Samo tako, želio je njezino ime i dobio ga? Provjeravajući tablice? - Tako dakle, - konačno je uspjela izgovoriti. - Nije li to napad na moju privatnost? - Ako je tvoje ime i prezime državna tajna, pa onda pretpostavljam da jest. Meredith nije promaknuo znak radoznalosti koji se pojavio u njegovim očima. Brzo je skrenula pogled u stranu, nervozno se osmjehujući. - Ne, nije državna tajna. Nego, zbog toga se čovjek osjeća ranjivo. Više volim tradicionalna upoznavanja. Izmjena imena, rukovanje. - U pravu si. - Pustio je pseću ogrlicu kako bi se ispravio i ispružio je ruku. - Ja sam Heath Ian Masters, - rekao je s glasom koji je imao prizvuk zadirkivanja. - Ja sam tip s ludim psom koji živi nedaleko odavde. Pretrpjela je jedno rukovanje. Nije željela iskusiti još jedno. Ali tu je, stajao je i čekao. Bacila je iznervirani pogled na psa i potom prste stavila u Heathov od rada grubi dlan nadajući se da će se sve brzo završiti. Ali nije bila te sreće. Kako je u njoj mogao izazvati toliku navalu vrućine samo time što joj je dotaknuo ruku? Neki zadirkujući, golicavi osjećaj topline koji joj se preko ramena spuštao dolje, pa se okrenuo i došao do pupka. - A ti si? Trepnula je. - Oh, ja sam Meredith Lynn Kenyon, žena koja živi blizu tebe samo malo dolje niz cestu i koja ne voli tvojeg ludog psa. Nasmiješio se na to, a onda je ponovno svojim prstima dotaknuo njezin ručni zglob, nježno i polako, kao da u svoje sjećanje želi utisnuti taj osjećaj. - Niti mene, bojim se, - primijetio je promuklo. Ispustio joj je ruku i okrenuo se prema svojem psu kako bi mu pokazao da izađe napolje. - Morat ćemo poraditi na tome. Čini mi se da dama koja živi sama treba biti u dobrim odnosima s jedinim susjedom. ~ 38 ~


Knjigoteka

Ne baš ako se nju nešto pita, razmišljala je pomalo uspaničeno. Ovaj muškarac prijetio je njezinom razumu na više od jednog načina. Heath je još uvijek stajao na Meredithinom trošnom trijemu kad je ona ugasila vanjska svjetla ostavljajući ga na mjesečini koja se lijeno spuštala po njemu. Morala je znati da je još uvijek tamo. Osmijeh mu se pojavio na usnama. - Pa Goliath, ovog puta si stvarno uspio, - rekao je tiho. - Što si dovraga razmišljao, ha? Goliath je pogledao zatvorena vrata i zacvilio. - Ne želim to čuti, luđače. - Pažljivo pogledavajući put, Heath se spustio istrunulim stubama. Kako ga pas nije slijedio, pucnuo je prstima. - Kvragu, Goliath, dovuci se ovamo. Heath je bio uporan i pas je konačno poslušao. Heath je krenuo prečicom preko dvorišta. Kad je došao na cestu, okrenuo se. Vrata na kući su bila opasnost. Nije mogao vjerovati da je postavila posude s cvijećem kako bi napravila stazu za hodanje. Prokletstvo. Zašto nije jednostavno progonila Zekea Guntruma do smrti dok stari peder ne popravi kuću? Nekako, Heath nije mogao zamisliti Meredith da to radi. Prisjetio se brige u njezinim očima i nervoznog načina na koji je držala svoj ogrtač u kuhinji. Nije bila tip žene koja bi se oči u oči borila s muškarcem. I Zeke je to iskoristio. Taj starac je imao povijest dugog iznajmljivanja kuće, obećavajući razne popravke i potom pokupivši stanarinu za zadnji mjesec i sav depozit jer stanari ne mogu izdržati i odu prije roka koji je naveden u ugovoru. Heath je mrzio gledati patnje samohrane majke i način na koji je stanodavac vara. Pogledom je prešao preko stare, trošne kuće i klimavih, nakrivljenih trjemova pitajući se treba li on osobno nazvati Zekea. Ta ga je pomisao trgnula. To nije bio njegov problem i zasigurno nije bila njegova stvar. Meredith ne bi cijenila njegovo miješanje. Ali, s druge strane gledano, vjerojatno neće biti ni presretna kad ona ili Sammy propadnu kroz pod. Prisjetio se kako joj je ručni zglob krhak. Ako propadne kroz taj pod, slomit će članak ili tako nešto. Dama nije bila baš kršna. A ako se povrijedi, tko će se igrati dobrog Samaritanca? Naravno on, eto tko. On joj je bio jedini susjed. To mu je davalo veliki interes. Nije da je bio povezan s njom ili tako nešto. Samo je očekivao nevolju prije nego što se dogodi i pokušavao je spriječiti. Točno. A ako vjeruješ u to, onda ćeš uskoro ulagati u Golden Gate Bridge. Nije ni čudo da je Goliath bio tako odlučan u dolasku ovamo. Bilo je nečega u vezi Meredith i Sammy - nije bio siguran što - ali to je u njemu izazvalo zaštitničke instinkte. Možda one krupne zabrinute oči? Što god da je bilo, potreban je samo jedan pogled i bio si uvučen. Uzdišući, ponovno je usredotočio pogled na klimavi prednji trijem. Neće trebati puno vremena da se popravi ta vražja stvar. Najviše večer ili dvije. Kvragu, daj mu tri tjedna i ovo mjesto bi se preporodilo. Gledao je kuću od krova do temelja, a u glavi mu se stvarala lista potrepština. Već gotovo četiri godine nije iskoristio sav svoj plaćeni godišnji odmor. Ako bude sljedećih dva ili tri tjedna odlazio ranije popodne, nitko se u odjelu neće usuditi klevetati. Ali tajming baš i nije bilo najbolji, naravno. Sada je imao problema s karijerom preko ~ 39 ~


Knjigoteka

glave. Opet, što je on zapravo mogao poduzeti u vezi toga? Brinuti se? Ako se glasači ovog okruga ne slažu s načinom na koji on obavlja stvari, onda on nije pravi čovjek za taj posao jer se ne želi mijenjati. Raditi po svome - pokušavajući spasiti djecu - bila je jedina pokretačka sila u njegovom životu i razlog zbog kojega je i ušao u policiju. To je predstavljalo njega samoga, ono što jest, što radi i u što vjeruje, a ako mu to oduzmu onda mu posao ionako neće ništa značiti. Ako se građani okruga Wynema nadaju da će ga stjerati u kut, onda ih čeka veliko iznenađenje. Prije nego što bude koristio taktike zastrašivanja nad tinejdžerima, sam će staviti svoj potpis na tu peticiju. Zviždao je na putu do kuće. Ujutro kada nazove građevinara zbog kućice, posjetit će Meredithinog stanodavca. Zeke je bio tvrdoglav starac, ali Heath je na svojoj strani imao nekoliko pravih činjenica, prvo prijetnja da će svjedočiti protiv njega ukoliko Meredith propadne kroz pod i ozlijedi se. Ako će išta brzo zaokupiti Zekeovu pažnju, biti će to mogućnost da bi ga se moglo odvući na sud. Kad Heath završi s njim, Zeke će biti presretan što se Heath sam nudi za izvršavanje besplatnih popravaka i dat će mu samo novac za kupnju materijala. Meredith je već učinila čuda sa svježom bojom i slatkim zastorima. S novim podovima, linoleumom i pristojnim sagom u dnevnoj sobi, mjesto će živnuti. Prisjećajući se načina na koji je ugasila svjetla na trijemu nakon što ga je ispratila, Heath se nacerio. Morat će ona još pričekati i svojski se potruditi prije nego što ga otjera od sebe. Prisjetio se njezine lijepe kose, tamne kovrče spuštale su joj se niz ramena. To je bila jedna stvar koja mu se zasigurno sviđala na njoj, shvatio je - bogatstvo tamne kose.

~ 40 ~


Knjigoteka

POGLAVLJE 5.

Sljedećeg poslijepodneva Sammy je trčala prema stražnjim vratima kao da ju proganja sami vrag. Stavljajući krumpire iz vrećice u sudoper, Meredith je zastala kako bi podigla pogled. - Nešto nije u redu, dušo? Sammy je nešto petljala ustima, a potom prstom pokazala prema dnevnoj sobi. - Onaj čovjek šerif je ovdje. U svojem velikom bijelom kamionetu. Pretrpan je stvarima. Šerif? Osjetivši odmah grčeve u trbuhu, Meredith je pustila krumpire i pošla istraživati. Pogledavajući van na dvorište kroz razmaknute zastore u dnevnoj sobi, ugledala je automobil Heatha Mastersa na svojem ružnom prilazu, a na vratima automobila je jasno pisalo ŠERIF OKRUGA WYNEMA. Baš kako je Sammy rekla, kamionet je bio pretrpan drvenim kolcima i tko zna s čime sve ne. Meredith se namrštila. Trenutak kasnije, začula je korake na trijemu a potom i jaki zvuk zbog kojeg su se tresli zidovi od čovjekovog prvog kontakta s drvetom. Kad je otvorila ulazna vrata, pred njima je stajao muškarac na njezinom tepihu dobrodošlice, s raširenim nogama i velikim rukama položenim na kukove. Kad je njezin pogled sreo njegov, osjetila je nalet radosti. Bilo je nečega u njemu što ju je neopisivo uznemirivalo, osim Širokih ramena i tamnoputog dobrog izgleda. Danas je na glavi imao tamno smeđi Stetson bezbrižno stavljen koji mu je dodavao nekoliko centimetara visine. Široki obod bacao je sjenu na njegovo lice koji je mogao malo toga učiniti da prekrije utjecaj onih njegovih prodirućih plavih očiju. Na poslijepodnevnom suncu koje se probijalo kroz nadstrešnicu trijema, značka iznad njegovog lijevog džepa zacaklila se svaki put kada se pomaknuo. Jedva uspijevajući pomaknuti jezik, Meredith je uspjela izgovoriti: - Hej. - Skoro je dodala: - Mogu li vam pomoći? - U zadnjoj sekundi se ugrizla za usnu i izgovorila: - Kako si danas? - To također nije bilo posebno originalno, ali barem nije zvučala poput konobarice u lokalu svojstvenom za kamiondžije. Podižući palac u smjeru svojeg kamioneta, dobacio joj je nepošten, potpuno muški osmjeh koji je bio tako očaravajuće privlačan da se pitala je li ga možda vježbao ispred ogledala. - Tvoj me je stanodavac pitao da ovdje napravim neke prepravke. Pogledala je u njegov kamionet čije su gume bile pomalo ispuštene od prevelikog tereta. - Što je učinio? Očito se njezina zapanjena reakcija dobro očitovala na licu pa je on žurno dodao: Maknut ću ti se s puta. Barem dok se ne budem moram premjestiti unutra. - Ali... - Meredith je zastala, a mozak joj je bio prepun protesta. Poskakivao je na jednoj nozi od čega je trijem glasno škripao i sasvim se klimao. - Za ovo nema šanse. Ti ili Sammy bi mogle propasti. Trijem nije siguran. A i podovi u kući nisu ~ 41 ~


Knjigoteka

puno bolji. - Kupila sam iverice. Neke sam već postavila u kuhinji. - To je samo privremeno rješenje, da ne spominjem da je takav nagli kraj na sredini prostorije dobar za spoticanje i padanje. Meredith nije mogla proturječiti. Već je jednom povrijedila palac i najvjerojatnije će opet ne bude li se nešto učinilo. Kad su tako riješili stvar, skinuo je šešir i s rukavima košulje obrisao znoj sa čela. Gledajući u sunce, rekao je: - Ne mogu vjerovati kakvo je ovo vrijeme. Jesi li to ikada prije vidjela? Još nije ni svibanj, a već je toplo kao da je ljeto. Toplo vrijeme je bila njezina zadnja briga. Lupio je šeširom o svoju nogu, zbog čega je ona poskočila. - Prije nego što počnem, idem se doma presvući. Vratit ću se u, - pogledao je na ručni sat, - o, vjerojatno u pola pet. Ako začuješ veliku buku, znat ćeš da sam se vratio. S još uvijek lagano otvorenim ustima, Meredith ga je promatrala dok je silazio s trijema sa živahnim sigurnim koracima. S dugim nogama uhvatio je prečac preko njezinog dvorišta, popeo se na cestu i polako nestao. Dok ga je promatrala palo joj je na pamet da joj je upravo nametnuta tuđa volja. Iako na vrlo ljubazan i jasan način, ali ipak joj je bila nametnuta. Nije se potrudio da ju pita ima li ona što protiv da on učini neke popravke ili pokuša uskladiti svoje posjete po njezinom rasporedu, onako kako njoj odgovara. Ne, nego će on samo tako upasti kod nje, a ako se njoj to ne sviđa, tko joj je kriv. Zatvarajući vrata s više siline nego što je namjeravala upotrijebiti, Meredith se požurila natrag u kuhinju i skoro se spotakla o posudu s cvijećem. - Dovraga! - rekla je, a glas joj je od frustracije djelo vao kreštavo. - U blizini tog čovjeka i njegovog vražjeg psa nikada neće biti tišine i mira! Blijeda i s krupnim očima, Sammy je stajala u malom prolazu koji je vodio u kuhinju. Povlačeći kraj svoje ružičaste majice, rekla je: - Mamice? Što će on raditi? Meredith je udahnula kako bi se malo smirila i otišla kleknuti pred svoju kćerkicu. Nježno gladeći zlatnu kovrču koja joj je padala niz obraz, rekla je: - Popravit će ove užasne stare podove, zlato. Neće li to biti prekrasno? I naše trjemove također! - A zašto onda i ti nisi sretna? Dobro pitanje. Nije Meredith imala problema s poklonom već s njegovim pakiranjem. - Samo nisam navikla da nam je stranac tako blizu, to je sve. Sammy joj je dotakla nos. - Ni ja. Ne želim ga ovdje. Nemoj mu dopustiti da uđe, mamice. Dobro? Nije to bilo tako jednostavno. - Ali nama treba popraviti podove. Šerif Masters je u pravu što se toga tiče. Jedna od nas bi mogla propasti i ozlijediti se. S namrštenim izrazom lica, Sammy je sama sebe zagrlila. - Nadam se da neće imati svoj pištolj kad se vrati. Sammy se ispunila želja. Deset minuta kasnije, Heath Masters se vratio odjeven u blijede traperice, plavu radnu košulju, prašnjave kaubojske čizme, isti onaj Stetson šešir i kožni remen s alatom koji mu je visio spušten vrlo nisko na lijepim bokovima. Koliko je god to izgledalo nestvarno, Meredith si nije mogla pomoći da ne razmišlja o njemu kao o revolverašu koji je upravo izašao iz nekog vestern filma, jedina razlika je bila u tome što je ~ 42 ~


Knjigoteka

njegova snažna ruka držala teški čekić umjesto Colt 45. Odmah je počeo raskrčivati hrpu materijala sa svojeg kamioneta stavljajući je na neravnu travu ispred kuće. Za tako ogromnog čovjeka postojala je određena doza gracioznosti u svemu što radi, čelični mišići i kosti rade u savršenoj harmoniji. Kad je počeo kidati istrunule daske s prednjeg trijema dok je u ruci imao samo čekić s rascjepom za vađenje čavala, Meredith je osjetila jedan čudan osjećaj koji joj je pritiskao donji dio trbuha. Čista automatska reakcija, uvjeravala je sama sebe. Postojalo je nešto opojno senzualno u ovom vrlo mišićavom muškarcu u znojnoj majici s rukavima zasukanim do nadlaktica. Bilo je posve prirodno da je njegova anatomija privlačila njezine oči. Bilo je to isto kao divljenje senzualnom zalasku sunca ili proučavanju umjetničkog djela. Meredith je uskoro primijetila da nije jedina promatračica u kući. I Sammy je s prozora zurila van sa široko otvorenim fasciniranim očima. Sammyin otac Dan je bio tip čovjeka odijelo-i-kravata, tako da dijete još nikada nije imalo priliku izbliza promatrati muškarca koji se napreže od posla. Bio je to impresivan prizor. Meredithino srce je počelo kucati pod rebrima kad je Heath zastao kako bi krajeve svoje košulje izvukao iz traperica. Sa spretnim pokretima prstiju, otkopčao je gumbe svoje košulje. Dok se ispravljao kako bi obrisao znoj sa čela, pažnju je usmjerila na njegova prsa, sjajna i bakrena, samo za nijansu svjetlija od lica. Otuda, pogled joj se spuštao do njegovih mišića na trbuhu koji su sačinjavali dvije trake. Kao da je osjetio njezin pogled na sebi, okrenuo se prema prozoru. Pogled mu je stao na njoj. Uhvaćena kako ga promatra, skoro se srušila na pod. Usne su mu se iskrivile u jednom kutu, a u očima mu se pojavio vragolasti pogled. S vrlo rumenim obrazima, Meredith se okrenula, gotovo naletjevši na Sammy koja je stajala odmah iza nje. Ponovno se okrenula prema prozoru i vidjela kako Heath smiješeći se namiguje maloj djevojčici. Grabeći Sammy za ruku, Meredith je pohitala u kuhinju. - Hajdemo, srce, nije od nas pristojno što zurimo u njega. Hajdemo pripremiti večeru. - Ali mamice, on ima smiješan trbuh. Meredith nije sada željela raspravljati o tome. Ona ne bi upotrijebila riječ smiješan u opisivanju trbuha Heatha Mastersa. Taj muškarac je bio predivan, tu nije bilo nikakve priče, što je bio još jedan razlog zbog kojega ga se treba kloniti. Već je jednom pokleknula pred pobješnjelim hormonima.. I kamo ju je to dovelo?! - Što kažeš na puding za večerašnji desert? - pitala je ona Sammy govoreći kroz nos. - I on će večerati s nama? Bože sačuvaj. - Ne, šećeru. Samo ti i ja, kao uvijek. Vraćajući se do sudopera, Meredith je ponovno počela vaditi krumpire iz vrećice u sudoper. Unutra je ulazio lagani povjetarac kroz prozor u kuhinji, hladeći joj obraze. Kad je shvatila da je izvadila količinu krumpira kojom bi mogla nahraniti desetak odraslih muškaraca i jednog dječaka, rekla je: - Do bijesa! - ispod glasa i počela vraćati krumpir u vrećicu. Dok su joj se vizije Heatha Mastersa još uvijek motale po glavi, gulila je krumpir, a potom zgrabila nož iz kuhinjskog pretinca iznad štednjaka. Nakon što je očistila sve povrće, stavila ih je u posudu koja je stajala pripremljena na šanku. -Reci, Meredith? O ulaznim vratima. ~ 43 ~


Knjigoteka

Neočekivani glas Heatha Mastersa kroz prozor natjerao je Meredith da poskoči. Bol se proširila sve do lakta, a gotovo odmah se posvuda pojavila krv. Ispustila je krumpir i nož u sudoper i posegnula za slavinom kako bi ruku gurnula pod hladnu vodu. - Oh, nebesa! Heath, stojeći iznad prozorske daske, nagnuo se unutra i vidio svu onu krv koja joj je izlazila iz dlana. - Isuse Kriste! Sljedećeg trenutka je nestao. Sammy je trčeći došla do Meredith. - Mamice? Što...? - Djetetove oči su se raširile od straha. - O, mamice! - Ma nije to ništa, šećeru. Samo sam se malo porezala. Koristeći drugu ruku, Meredith je čvrsto stisnula ranu, ali čini se da to nije pomagalo u zaustavljanju krvarenja. Nerado, odlučila je pogledati štetu. Posjekotina je bila duboka između kažiprsta i palca i protezala se preko cijelog dlana. Ostani smirena. Ponovno je gurnula ruku pod hladnu vodu osjećajući mučninu kao da bi mogla povratiti. Na svoju nesreću, sjećala se samo nečega iz tečaja hitne pomoći kojega je nekad pohađala. Pred očima su joj se pojavile crne mrlje. - Sammy, ljubavi, treba mi ručnik. Sljedeće što je Meredith vidjela bio je Heath koji je stajao iza nje, njegove mišićave ruke držale su njezina ramena poput čeličnih zagrada. - Dobro sam, - rekla je ošamućeno, istežući vrat kako bi vidjela gdje joj je kćerka. A mogla je vidjeti jedino plavu radnu košulju. Heath ju je pritisnuo poput sendviča između svojeg tijela i šanka, sa svojim snažnim ramenima nagnutim prema naprijed. Kad je vidio koliko je posjekotina duboka, opet je opsovao, ali ovog puta ispod glasa. - Zaista, dobro sam. Samo ću... ovaj, zamotati to. Nije ništa strašno. - Bože, žao mi je zbog ovoga. - Glas mu je odzvanjao žaljenjem, gurnuo joj je ruku nazad pod vodu. - Samo sam te htio upozoriti na korištenje ulaznih vrata. S obzirom da nedostaje većina trijema, vrlo je moguće da će se srušiti dolje. Meredith je trepnula pokušavajući otjerati crne mrlje. Žuborenje vode odzvanjalo joj je u glavi. - Šerife Masters, nisi ti kriv. - Vraga nisam. Trebao sam otići na stražnja vrata. Nisam te namjeravao uplašiti. Njegov drhtavi glas govorio joj je koliko se brinuo. -Bit ću dobro, zaista. Iznenadna svjetlost osvijetlila je kuhinju, a Meredith se činilo kao da u sve gleda kroz rasvjetu, njezin um je bio čudno odvojen od stvarnosti. Velike, preplanule ruke, jedna ovijena oko njezinog struka, druga pritišće posjekotinu. Podne daske škripe pod njihovim nogama.Ispred njih stoji Sammyino malo lice, blijedo kao isprana karta. Duboki muški glas izgovara riječi ' šavovi' i ' Hitna pomoć'. Prisilila se da makne pogled s rane koja je zjapila posve otvorena. - Nećeš mi se sada onesvijestiti, zar ne? - pitao je. - Ne, naravno da neću. Meni krv ne smeta. - Iako je pogled na vlastito meso i mišiće jedna posve druga stvar. Svakog puta kada je udahnula, pluća su joj se trzala. - Nije zaista tako strašno. Zar ne? - Pa, nije baš mala sitnica. - Pomaknuo se stojeći iza nje. - Sammy, možeš li mi ~ 44 ~


Knjigoteka

donijeti čisti ručnik? - Meredith je čula grebanje nogu od stolca po podu. - Nemoj pasti, šećeru. - Sekundu kasnije, pored njih se začulo lupanje Sammyinih tenisica. - Ti si prava djevojčica, - rekao je Heath djetetu. - Ovaj ručnik će biti sasvim u redu! - Kad se okrenuo prema Meredith, rekao je: - Jesi li u redu, dušo? Blijeda si. Možda bi trebala gledati u nešto drugo. Dušo. Čuvši ga da je tako zove, sa tako dubokim glasom koji je bio tako blizu njezinom uhu, Meredith je osjetila čežnju za svojim ocem. Upravo tada, dala bi sve na svijetu samo da je mogla oko sebe osjetiti njegove snažne ruke. Da se osjeća zaštićenom i voljenom. Da zna da je više nikada ništa ne može povrijediti. - Meredith? Jesi li još uvijek sa mnom? - Što? - Pogledala je dolje i vidjela da je Heath omotao ručnik oko njezinog dlana. Zagasito crvena boja već se probijala kroz ručnik. Naglo je potegnuo ručnik učvršćujući ga preko rane i stvarajući pritisak svojim prstima. Slavina je zaškripila kad ju je zavrnuo. Potom ju je vodio preko hodnika do vrata, a njegova široka prsa bila su prislonjena na njezina leđa. Držao ju je s jednom rukom položenom oko rebara dok mu je šaka počivala ispod njezine lijeve dojke. Nadala se da nije primijetio umetke u njezinom grudnjaku. Zbog te pomisli se spotakla, a sada je morala uhvatiti korak s njim. Kad su došli do ograde koju je postavila kako bi ogradila Sammyino igralište, on je jednim trzajem ruke pokidao žicu. Nakon što je pomogao Meredith da se provuče kroz otvor, pomogao je i Sammy, upozoravajući je da bude oprezna zbog oštrih rubova. - Ne želimo da se i ti ozlijediš, - rekao je djetetu tapšajući je po glavi. Kad su stigli do njegovog kamioneta, podigao je Meredith na stražnje sjedalo s velikom lakoćom. Kad je nju smjestio, podigao je i Sammy. Potom je, nagnuvši se, prevukao sigurnosni pojas preko Meredithinog tijela. Zapanjena njegovim dodirom, zgrabila mu je ruku. Izražene tetive njegove podlaktice samo su se stvrdnule pod njezinim prstima. Oklijevao je i podigao pogled, a njegove oči ispunile su se pitanjima. Obrazi su joj se zarumenili. Ali nije se namjerno ponašao nepristojno. Pustila mu je ruku. Prikopčao ga je, a potom je prstima prešao ispod pojasa kako bi ga izravnao između njezinih grudi. - Sammy, trebat ćeš mi pomoći, morat ćeš biti bolničarka. Možeš li to učiniti za mene? S očima okruglim poput tanjurića, Sammy je potvrdno klimnula glavom. Heath se nasmiješio i primio njezine sićušne ručice pokazujući joj kako će stiskati ranu. - Tako treba, - rekao joj je. - Dok ja vozim u bolnicu, ti ćeš cijelo vrijeme morati jako pritiskati. Misliš li da ćeš moći? Smirena sigurnost u Heathovom glasu čini se da je uvjerila Sammy i još jednom je poslušno klimnula glavom. Meredith je stavila svoj prst između kćerkinih prstića kako bi joj pomogla u sprječavanju krvarenja. Ručnik je već bio natopljen njezinom krvlju. - Koliko je daleko? - pitala je Meredith kad je Heath sjeo za volan. Pogledao ju je u retrovizoru. - Oko tridesetak kilometara, - rekao je namignuvši joj. Ne brini se. Ja sam povlašteni gost, to je jedna od stvari koja je potrebna u obavljanju mojeg posla. Posjekotina je duboka, ali krvarenje se polako smanjuje. S nekoliko šavova, bit ćeš ~ 45 ~


Knjigoteka

kao nova. Meredith se naslonila na sjedalo, pokušavajući ne gledati u krv koja je kapala iz ručnika. Redovita beneficija Heathovog posla je bilo primanje VIP tretmana u Wynema Hitnoj pomoći. Bilo da je tražio pomoć za sebe ili za jednog od zatvorenika. U ranijim godinama, osjećao se loše zbog toga. Ali radeći tolike sate i pri tome mu je ponekad znala glava eksplodirati, morao je nešto vrijediti, a definitivno nije primao veliku plaću. Zato što im je ranije dojavio preko radija, iza staklenih vrata ih je čekala medicinska sestra dok je Heath parkirao pored kola Hitne pomoći. Nakon brzog zakopčavanja košulje i guranja u hlače, pomogao je svojim suputnicama da siđu dolje. Kad su se automatska vrata otvorila, medicinska sestra je odmah jednom rukom obuhvatila Meredithina ramena. - Bok, Peg, - rekao je Heath. - Upoznaj Meredith Kenyon, moju novu susjedu. Imala je malu nezgodu. Meredith, ovo je sestra Staley, glavna sestra u Hitnoj pomoći. Medicinska sestra se nasmiješila. - Čini se da ste se borili s nečim opakim i izgubili. - S nožem, - objasnio je Heath. - Bolje da pozoveš nekoga sa ortopedije. Rana je prilično duboka. Bucmasta crvenokosa Peg bila je veteranka u Wynema bolnici, a ona i Heath su održavali prijateljstvo koje se protezalo duboko u prošlost. - Kad ćeš naučiti da mi ne govoriš što bih trebala raditi na svojem poslu, Masters? - Vjerojatno nikada. Moja životna misija je tebe razdraživati. Pag je namignula Sammy. - A tko je ova mlada damica s tako lijepim plavim očima? - Moja kćerka Sammy. Voljela bih je povesti sa sobom. Srami se stranaca. Peg je klimnula glavom. - Bilo bi bolje kada bi sačekala vani. Meredith je pogledala kćerku. - Nisam sigurna... - Bit će sve u redu, - Heath se ubacio. - Ja ću je paziti. -Ali ona... - Neće dugo trajati, - Peg ju je uvjeravala. - Vratit ćete se prije nego što Sammy bude svjesna. Meredith je pogledala Heatha. - Nemaš ništa protiv? - Ako ima, - dodala je Peg, - udarit ću ga po glavi. - Sestra se nacerila Heathu. - Želiš li da pozovem nekoga da ti preparkira tvoj strašni kamionet? Kao i obično, blokiraš nam prolaze. To mjesto je rezervirano za... - Kola hitne pomoći, znam, - rekao je Heath blago se smiješeći. -I da, pošalji nekoga ovamo, hoćeš li, Peg? Dok je sestra odvodila Meredith, Sammy ih je pokušala slijediti. Još uvijek držeći djetetovu ruku, Heath ju je lagano povukao da stane. - Oprosti, dušo. Tvoja mamica će se odmah vratiti. Vidjet ćeš. Gledala je u njega ispod svojih kovrča, s potištenim izrazom lica, ali ipak punim nade. Samo nekoliko sekundi kasnije, do njih je širokim hodnikom došetao stražar u plavom odijelu, dok su mu gumene potplate na čizmama stvarale škripavu buku na zelenim pločicama. - Kako ste, šerife? Čuo sam da trebate nekoga da parkira vaš tenk. Čvrsto držeći Sammyinu ruku, Heath je zavukao ruku i džep svojih traperica kako bi ~ 46 ~


Knjigoteka

izvadio ključeve. - Parkiraj bilo gdje samo da je na bolničkom parkiralištu, Jim. Jim je pogledao dijete. - Tko je sad ovo, sigurno neka pljačkašica banke?! - Ovo je Sammy, moja nova susjeda. Majka joj se posjekla. Jim se nasmiješio, tamna kosa mu se raskuštrala, a dječački bucmasto lice bilo je rumeno od trčanja. - Danas nema pijanca s otvorenom lubanjom? -Ne. - Nema kriminalaca u lisicama? - Ne, žao mi je. - Pa, kvragu. Ništa se uzbudljivo nije dogodilo skoro cijeli tjedan. - Jim je uzeo Heathove ključeve od kamioneta i lagano mu mahnuo. - Ako nema zatvorenika, zašto su me zvali? Ne treba tebi čovjek za parkiranje, čovječe. Tebi treba malo akcije da ti život ostane zanimljiv. Heath je rukom pokazao prema Sammy koja je svojim široko otvorenim, zabrinutim očima gledala u Jima. - Moja nova susjeda ovdje je malo zabrinuta za svoju majku. Ne želimo napuštati bolnicu. Osim toga - potapšao je Jimov ispupčen trbuh, - tebi će dobro doći malo vježbe. Jim je podigao obrve i pogledao Sammy. - Zabrinuta si za mamu, zar ne? - Podigao je palac. - Ona je u dobrim rukama. Ovdje su najbolji liječnici u cijeloj državi. - Šerife? - tiho je zazvala recepcionarka. - Jeste li spremni za ispunjavanje formulara? - Jesam. - Heath je Jima potapšao po ramenu i potom krenuo prema pultu, zaboravljajući da uz sebe ima osobu kratkih nogu, ali prisjetio se kad je djevojčica umalo pala. -Oprosti, šećeru. Jesi li dobro? Sve mu je rekao bolan izraz Sammyinih očiju. Heath je imao neugodan osjećaj da joj je skoro iščupao rame. Smanjio je korake ali ipak nedovoljno jer je dijete moralo potrčati kako bi uhvatilo korak s njim. Primijetio je da ga jedna starija žena, koja je sjedila u prednjem redu čekaonice, promatra s jednom podignutom obrvom. Još nekoliko koraka i konačno je stigao do pulta podsvjesno shvaćajući da Sammyine tenisice još uvijek udaraju po pločicama pokušavajući ga stići. - Znam samo ženino ime i adresu, - rekao je Trish, recepcionarki kad je stao točno ispred nje. - Meredith Kenyon, 1423 Hereford. Sve ostale informacije ćete morati tražiti od nje. - Pretpostavljam da ne znate ima li zdravstveno osiguranje. - Nekako mi se smetnulo s uma i nisam je pitao. - Heath se udario po čelu. - Što sam do vraga razmišljao? Trish je zakolutala očima. - Samo sam pitala. Ne morate praviti veliku stvar od toga. Nacerio se. - Pitate li vi imaju li vaši susjedi zdravstveno osiguranje? - Potom: - Nema veze. Poznavajući vas, vjerojatno pitate. Upravo se tada vratio Jim. Bacajući ključeve automobila prema Heathu, rekao je: Prvi red, treće mjesto. ~ 47 ~


Knjigoteka

- Hvala, Jim. Vraćajući ključeve natrag u džep, Heath se okrenuo od pulta i skoro naletio na svoju malu trenutnu štićenicu. Sagnuo se. - Želiš li nešto negazirano, šećeru? Velike zbunjene oči su podigle pogled. Razmišljajući o tome kako možda nikada nije čula tako nešto, Heath je ponovno postavio malo preoblikovano pitanje. - Želiš li sok? Oči su joj još više raširile dok je trzala ramenima pokušavajući osloboditi ruku. Heath je imao osjećaj da je rekao nešto što ju je uplašilo, ali nije se mogao sjetiti što bi to bilo. Još čvršće joj je primio ruku kako bi se osigurao da ne pokuša pobjeći. - Pepsi? Pogodak. Pogledala je u automat sa sokovima koji je stajao odmah do zida, klimnula glavom i ponovno počela trljati oko. Ako bude tako nastavila, neće joj ostati ništa od trepavica. - I ja se trebam osvježiti. - Heath ju je vodio do aparata. Izvrćući slobodnu ruku preko tijela, posegnuo je u lijevi džep traperica za sitnišem. Začulo se rondanje čim je ubacio kovanice. Pritisnuo je svoj izbor. Ništa se nije dogodilo. Prokleta stvar. Već dobro upoznat s tim problemima, udario je po aparatu sa strane svojom čizmom. Sammy je poskočila kad se limenka skotrljala niz otvor. - Opa, evo izvoli, dušo, - rekao je Heath tihim, smirujućim glasom dok se saginjao da dohvati piće. - Samo sam potaknuo ovaj zločesti aparat da surađuje, to je sve. Jesi li sigurna da ne želiš Pepsi? Ja častim. Stojeći dosta udaljena od njega, s uhvaćenom rukom koja se rastegnula najviše koliko je mogla, Sammy je lice sakrila u svoje rame. Heath je pretpostavio da to znači ne. Koračajući sitnim dječjim koracima, vodio ju je do mjesta za sjedanje u veseloj, žuto obojenoj omanjoj prostoriji koja je bila okružena svjetlosti postavljenog televizora. Heath je sjeo podižući jednu nogu na koljeno. Sammy se oduprla o zeleni jastučić pored njega, stala na vrške prstiju i konačno se, nakon dugotrajnog komešanja, uspjela pridići. Heath joj je ispustio ruku samo nakratko kako bi je mogao uhvatiti za stražnji dio njezinih ružičastih hlača da je zaustavi. Otvarajući svoju limenku soka, otpio je veliki gutljaj, a zatim zahvalno rekao: - Dobra stvar. - Pružio je limenku prema njoj. - Sigurna si da nisi žedna, dušo? Meni ne smeta ako ćeš malo otpiti ako tebi ne smeta. Gledala ga je kao da je mrmljao na španjolskom. Prokletstvo. Kad je imao posla s maloljetnicima, vodio ih je pred sudca ili se brinuo za prijevoz kojim će maloljetnici postati štićenici suda. U situacijama u koje su bila upletena djeca Sammyinih godina, uvijek bi angažirao Helen Bowyers, zamjenicu, da pođe s njim. Osjećajući se nelagodno zbog tišine i načina na koji zuri u njega, oprezno je susreo njezin pogled. Njezina ruka se doimala tako malenom. Maleni prstići, svi skupljeni zajedno u njegovoj šaci. Naviknut na velike stvari za odraslog čovjeka -svojeg psa, svoju stoku, konje, svoj kamionet - Heath se sada osjećao sve nelagodnije. Tresla se, a on se pitao je li ju možda ozlijedio svojim stiskom. Opustio je stisak, ali ona se još uvijek tresla. - Tvoja će mamica biti dobro. Samo se malo posjekla. Liječnik će to popraviti i dati joj nešto da ju prestane boljeti. Onda ćemo je odvesti kući. ~ 48 ~


Knjigoteka

Sačekao je da mu se nasmije. Te velike, uplašene oči ostale su prilijepljene za njega. Odlučio je da će je pokušati ignorirati. Zureći u televizor, a zapravo ga ne gledajući, Heath se prisjetio kako mu se sinoć Meredith doimala oprezna. Sammy je vjerojatno dijelila njezino mišljenje o većini stvari - pa tako i o njihovom susjedu. Što se to dogodilo njima dvjema da su tako nepovjerljive prema muškarcima? On je bio prijateljski raspoložen i ljubazan, čak je otišao tako daleko u tome da se sam dobrovoljno javio da im popravi kuću. A sada je zvuk njegovog glasa tako prestrašio Meredith da se strašno posjekla. Nešto mu se u vezi cijele te situacije nije činilo kako treba. Nije moj problem. Da, on se ponudio da im popravi kuću, ali ne i živote. Makni se postrance. Gledaj na drugu stranu. Nemoj se upletati više nego što već jesi. Kvragu, već je prekršio sva pravila. Kad se Meredith posjekla, trebao je odmah iz svojeg kamioneta izvaditi kutiju s hitnom pomoći. Umjesto toga, samo je jednom bacio pogled i izjurio van. Bez gumenih rukavica. A sva ta krv. Niti jednom nije pomislio da bi se trebao zaštititi. Da je uhvatio jednog od svojih zamjenika da tako riskira, pobjesnio bi. Nije bilo drugog načina, morao je odustati. Zadržati određenu razdaljinu. To je bio sjajan plan, ali lakše je bilo pričati nego napraviti. Za početak, on je bio kriv što se Meredith ozlijedila. Loše se osjećao zbog toga. Od početka je znao da je plaha žena. Trebao je razmišljati i onda bi znao da treba otići do vrata i pokucati. To je bio normalan način za takve stvari. Sada je bio odgovoran za malenu djevojčicu koja je izgledala kao da je pojela meksički skakutavi grašak. - Jesi li ikada prije bila u Hitnoj pomoći, Sammy? Podigla je ramena i ponovno sakrila lice. Nesiguran u njezin nejasan odgovor, odlučio se na ponovno pokušaj. - Kladim se da ti se čini zastrašujuće. Glas iz razglasa se glasno prolomio čekaonicom, a ona se trgnula. - To samo jedna teta govori na mikrofon, - objašnjavao joj je. - Male žice od razglasa nose njezin glas kroz čitavu zgradu, a zvuk dolazi od onih malih zvučnika u uglovima zidova. - Upro je prstom u zvučnik, ponosan na sebe jer je relativno uspješno obavio zadatak. Mala djeca nisu bila s drugog planeta, bila su samo maleni ljudi. - I na taj način, kada je nekome potrebna pomoć, teta preko tog razglasa pozove liječnika, a njezin glas se čuje svuda u bolnici. Dijete je zurilo u zvučnik, njezino malo lice je izgledalo zbunjeno dok je zubima grizla usne. - U Hitnoj pomoći, tamo gdje je otišla tvoja mama, postoje kreveti poredani do zidova s lijepim prugastim zastorima koji se zatvaraju oko svakog od njih. Peg, medicinska sestra koju si upoznala, ostat će sa tvojom mamom dok ne dođe li ječnik da se pobrine za nju. Uskoro, kad joj pomognu, izaći će baš kroz ova vrata. Kad je pogledala prema tim duplim vratima, oko srca je osjetio trzaj. Iako je njegova sestra Laney bila deset godina kad im je umrla majka, Sammy ga je podsjećala na nju. Isti onaj zamišljeni, izgubljeni pogled prepun tuge. Želio ju je čvrsto zagrliti i pomoći joj da se bolje osjeća. ~ 49 ~


Knjigoteka

Iskapio je limenku soka, odložio je na stol pored lakta i pokušao se koncentrirati na televizijski program. Neka ženska s gustom, sitno kovrčavom crvenom kosom intervjuirala je skupinu vjenčanih parova. Heath je slušao minutu ili dvije, shvatio da se tema vrti oko muškaraca koji vole nositi žensko donje rublje i poželio da u ruci ima daljinski upravljač. To nije normalno što sve ne prikazuju u poslijepodnevnim satima dok mala djeca gledaju televiziju. Protiv toga mora postojati neka odredba u zakonu, pomislio je Heath dok je osjećajući nelagodu pogledavao prema Sammy. Iz nosa joj je izašao šmrkalj. Kao da je osjetila kako on zuri u nju, isplazila je jezik kako bi polizala gornju usnu. - Nemoj to raditi! - Želudac mu se podigao do grla. Ispravljajući jednu nogu i lagano je podižući u kuku, uvukao je ruku u stražnji džep svojih traperica. Kad je utvrdio da mu je maramica posve čista, položio ju je preko njezinog nosa. Puši. Napućila je usne. - Ne, dušo tako. Kroz nos. Opet je puhala kroz usne, ali sada s mnogo više snage. Heath je sjeo naprijed, skupio usne, počešao se po nosu i bio je spreman na demonstraciju. Kad je shvatio kakvu predstavu radi od sebe, pogledao je uokolo kako bi se uvjerio da ga nitko ne gleda. Zatim je zapuhao. Konačno je ispuhala nos u maramicu, nakon čega ju je skoro uštipnuo pokušavajući ga obrisati. Kad je vratio maramicu u džep, primijetio je da joj je cipela odvezana. Kad joj je podigao nogu na svoje koljeno, srušila se unatrag jedva se uspijevajući suzdržati da ne padne na pod. Brinuti se za dijete je bio vraški naporan posao. - Oprosti. - Spustio joj je nogu na jastuk jer joj tako noga neće biti u nezgodnom položaju, a potom joj je pomogao da se uspravi. - Nisi baš velika, zar ne? - Uskoro ću pet. Uvrijedio ju je. - Mislio sam na visinu. Bit ćeš malena poput svoje mame. - Moja mama nije malena. Samo si ti prevelik. Heath je pokušavao to prožvakati dok joj je zavezivao cipelu. Tko je, pitao se, došao na ideju da pravi ovakve dječje cipele? - Pretpostavljam da se tebi činim jako velikim. Sve je to relativno, zar ne? Očito je da nije znala što znači 'relativno'. Uz stručno ispuhivanje nosa i vezanje cipela, čovjek je morao naučiti posve nov jezik. - Evo, - rekao je kad joj je konačno zavezao cipelu. Počela se svijati u naklon. - Joj! Štipa. - Stvarno? - Heath je provjerio i uvjerio se da je definitivno prečvrsto svezao. Dok je oslabljivao Čvor strpljenje mu je polako nestajalo. - Evo. Je li sada bolje? - A-ha. - Skupila je koljena i počela se meškoljiti na jastucima. Potom je stavila ruku između nogu. - Šerife? Moram ići. ~ 50 ~


Knjigoteka

Svaka budala je znala što to znači. - Nema problema. Osim jednoga. Nije znao gdje je ženski toalet, a odvesti je u muški, nije zvučalo kao dobra ideja. Vukući je za sobom, otišli su do recepcionarke. - Trish, možeš li mi reći gdje je ženski toalet? Trish je podigla prst signalizirajući mu da sačeka dok ne završi telefonski razgovor. Heath se pokušavao suzdržati kad je Sammy počela poskakivati. Sigurno nije čekala do posljednjeg trenutka. Malena djeca su, uvjeravao je sebe, vjerojatno poskakivala čim bi osjetila potrebu, to je bilo sve. Konačno je Trish završila razgovor i prstom mu je pokazala prema kraju hodnika. - S lijeve strane. Koračajući onoliko brzo koliko su to Sammyine kratke noge dopuštale, što i nije bilo nešto brzo, Heath ju je vodio prema toaletu. Poskakivanje, poskakivanje. Na pola puta do odredišta, počeo je dobivati loš osjećaj i pitao se koja je budala mogla napraviti ženski toalet kilometar daleko od čekaonice. Ubrzao je korake. Tada je Sammy ispustila mali zvuk za veliku nuždu. Pogledao je dolje i vidio je kako se jedva suzdržava dok je pravila ružne grimase. Neće izdržati. Heath ju je uzeo u naručje i ubrzao korake, hodajući tako brzo kao da se natječe na Olimpijskim igrama. Kad su ušli unutra, ispustio je Sammy na pod, otvorio vrata i pogurao je unutra govoreći: - Ovdje ću te čekati. U redu? U trenutku kad su se vrata za njom zatvorila, zaglušno je vrisnula. Heath je zurio u plavo-bijeli znak na vratima koji je pokazivao osobu u suknji. Prokletstvo.

~ 51 ~


Knjigoteka

POGLAVLJE 6.

Heath je pogledavao po hodniku. U roku službe ulazio je već u mnoga mjesta u kojima nije bio dobrodošao, ponekad i tijekom pucnjave, a tokom godina razvio je živce od čelika. Pa zašto se onda dovraga toliko preznojava na samu pomisao ulaska u ženski toalet? Iza zatvorenih vrata, Sammyin plač postajao je glasniji, kao da mu netko para uši. Morao je učiniti nešto. Obavi to onako uobičajeno, govorio si je. Samo se ponašaj normalno. Na kraju krajeva, on je bio šerif. Ako je neka gospođa unutra, imao je savršeno dobro objašnjenje. Točno? Odgurnuo je vrata. Kvragu. Tu je bilo mračno kao u nekoj špilji. Ugurao je jadnu malu djevojčicu unutra a uopće joj nije upalio svjetlo. Jebeš naljepnicu sa suknjom na vratima, odlučio je sakupljajući svu svoju hrabrost. S dlanom jedne ruke posve je otvorio vrata, a potom i pritisnuo prekidač za svjetlo. Zatečena iznenadnim svjetlom, Sammy je vrisnula i odmaknula se od njega s rukama prekrivajući mokro mjesto na svojim ružičastim hlačama. Pomičući se s vrata, dopustio je da se posve zatvore. - Hej, dušo, što je bilo? - Kao da on to već nije znao. Pogledao je mokro mjesto na njezinim hlačama. - O-ho. Imala si malu nezgodu, ha? - Čučnuo je nadajući se da će izgledati malo manje zastrašujuće. - O, dobro je. To je više moja krivnja nego tvoja. Nije odavala nikakav znak da ga je čula, samo se nastavila odmicati od njega. Kada je naletjela na zid, potpuno je problijedjela, a oči su joj odražavale veliku paniku. Heathu je srce zastalo. Dijete nije samo uzrujano; ono je prestravljeno. Ispružio je ruku prema njoj. - Srce, u redu je. Neću te ozlijediti. Pogled je prebacila na nešto što je bilo iza njega. Prije nego što je Heath mogao reagirati u sljepoočnicu ga je udarila velika crna torba koja se pojavila niotkuda. Pred očima su mu se pojavile crne točke i jedva je uspio održati ravnotežu jednom rukom dotaknuvši zid. Sammyino vrištanje sada se samo pojačalo za jedan stupanj. - Perverznjak! - vrištao je bijesan ženski glas. Heath nije imao vremena za obranu prije nego što ga je torbica pogodila i drugi put, sada u rame. Između tog udarca i sljedećeg, trepnuo je kako bi razbistrio pogled i ugledao ogromnu ženu koja se s bijesnim izrazom na licu nadvila nad njega. - Gospođo, ja... - Nemoj ti meni 'gospođo', ti podla, užasna propalice! Kad je podigla ruke kako bi ponovno zamahnula torbicom i udarila ga, podigao se rub njezine plave haljine otkrivajući tako samostojeće najlonke koje su joj se sada spustile do koljena. Iznad smeđe gume, nakupine mesa njihale su se svaki puta kad bi se pomaknula. - Gospođo! - Heath je podigao ruku kako bi obranio lice. Ako je očinstvo bilo ovakvo, nije mogao reći da se toplo preporuča. - Hoćete li prestati? ~ 52 ~


Knjigoteka

- Perverznjak! Upomoć! Neka nam netko pomogne! Uhvatila sam zlostavljača djece! Što? Koga? Heath nije mogao vjerovati svojim ušima. -Gospođo, ja nisam zlostavljač djece! Ja sam okružni šerif! - Baš me briga i ako si kralj Engleske... - udarac - kad sam ovdje da te spriječim! Čitala sam ja o životinjama poput tebe! Vrebate malene djevojčice. - Udarac. - Tvrdim da da nas ljudi više nigdje nisu sigurni! Kad se žena povukla unatrag kako bi još jednom zamahnula, zgrabio joj je torbicu. Ustajući se, rekao je: - Sve ste posve krivo shvatili. Sammy je, kao da je željela negirali njegov protest, vrisnula i ponovno se počela povlačili unazad. Vrištala je tako glasno da su ga počele boljeti uši. Heath se opet okrenuo prema ženi, čija je kratka nakovrčana smeđa kosa izvirivala iz šešira. Najiskrenije, gospođo, ovo nije ono što vi mislite. v Na vratima se pojavila Trish i provirila unutra svojom plavom glavom. - Što se zaboga događa ovdje? - Ovaj...ovaj... - S drhtavom bradom i rumenim obrazima potresena žena jedva je uspijevala govoriti. - Ovo čudovište je pokušalo maltretirati ovu malu djevojčicu. - Što? - Trish je Heathu dobacila zapanjeni pogled. - Ovo je sigurno neka zabuna. - Nije zabuna, vidjela sam ga! - Žena se s bijesnim izrazom lica okrenula prema Sammy. - Reci joj, dijete! - Grubo je istrgnula svoju torbicu iz Heathovih ruku. - Zapamti, neću ovom užasnom čovjeku dopustiti da te ozlijedi. Samo reci gospođi što se dogodilo. Sammy je gutala i odjednom se umirila dok je njezino maleno lice poprimilo alarmantno crvenu boju. - Ovaj čovjek je, - Trish je čvrsto intervenirala, - okružni šerif. On se brine za ovo dijete dok joj majka prima medicinskupomoć. Žena je trepnula i ošinula Heatha sa onim kritizirajućim pogledom koji se protezao preko njegovih izlizanih traperica do prašnjavih čizama. - Šerif? Ha. Ne izgledaš kao čovjek od zakona! Heath je pogledao dolje. - Nisam na dužnosti. - To ne znači da nisi perverznjak! - rekla je žena s uzdahom. - Čitam ja novine, znaš. Heath je brzo udahnuo. - Da, gospođo, imate svako pravo biti zabrinuti, ali ja sam samo ovom djetetu pokušavao objasniti... - Objasniti, ha! Više mi se čini da si je nasmrt preplašio! I govorio si joj da je nećeš ozlijediti, - zadrhtala je od čega su joj se obrazi zatresli, - sa tim svojim slatkorječivim glasom. Znam ja takve kao što si ti! - On je uistinu šerif, najiskrenije, - rekla je Trish. - I koliko je meni poznato, nema nikakvih pervertitskih sklonosti. Iako mu je glas pomalo slatkorječiv, zar ne? - Bolje ti je da je on šerif ili će se sve obiti o tvoju glavu, mlada damo! - Gurajući Trish ustranu, izašla je iz toaleta. ~ 53 ~


Knjigoteka

Heath je provukao prste kroz kosu i potom Trish dobacio zbunjeni pogled dok je ona stajala naslonjena na okvir vrata s rukama položenim na kukove. - Slatkorječiv? - rekao je. Definitivno ću ti napisati kaznu sljedeći puta kad te uhvatim da prebrzo voziš. - Još me nikada nisi zaustavio i to jako dobro znaš. -Nasmiješila se i pogledala Sammy koja je na neko vrijeme prestala disati i sada ponovno počela hvatati zrak. - Trebaš li pomoć? Čini se da imaš pune ruke posla. - Hoćeš li mi, molim te, pomoći? - Heath je osjetio neopisivo olakšanje što se sama ponudila da pomogne. Čak je i sapun ovdje drukčije mirisao, bila je to neka mješavina mirisa jagode i jeftinog parfema koja je mirisala poput losiona za ruke. Na zidovima nisu bili tragovi urina kao niti automati za kondome. Vidio je samo aparat sa tamponima koje je razmišljao kupiti i koristiti ih kao čepove za uši. - Nisam baš naviknut na malene djevojčice. Sjaj je ugrijao Trishine plave oči. - Većina muškaraca nije. - Nagnula se naprijed s rukama na koljenima, nježno se smiješeći dok je pozdravljala djevojčicu. - Bok. Sjećaš me se? Ja sam Trish, teta koja je sjedila za prednjim pultom sa smiješnim žicama oko glave. - Trish ti može pomoći da se središ, Sammy. Da li bi to voljela? - Naravno da bi ona to voljela. - Trish je urotnički namignula. - Mi cure se moramo držati zajedno. Je li tako? U trenutku kada se Trish pomaknula, Sammy je počela ponovno vrištati i to tako glasno i snažno da se Heath naježio. Recepcionarka je stala. - Možda bi bilo bolje da vas sačekam u hodniku. Mislim da joj se ne sviđam. Ni Heath se nije osjećao vrlo popularno. Ali opet, to je bio njegov problem, a ne Trishin i zaista je nije mogao kriviti što djevojčicu nije htjela preuzeti na sebe. Recepcionarka nije gubila vrijeme da pobjegne odatle. Heath je gledao za njom nekoliko trenutaka želeći se i sam izgubiti. Ali on nije bio te sreće. Okrenuo se kako bi se suočio s djetetom koje ga je promatralo kao da je on nekakvo močvarno stvorenje koje je upravo izašlo iz znanstveno- fantastičnog filma. Ponovno čučnuvši, susreo se s njezinim pogledom. Kad je na jednu sekundu prestala vrištati kako bi udahnula, rekao je: - Sammy, zar ne želiš vidjeti svoju mamu? To joj je okupiralo pažnju. Zurila je u njega dok su joj obrazi još uvijek gorjeli. Zatim je, izdišući zrak, potreseno odgovorila: - Da. - Pa, prije nego što se možemo vratiti u čekaonicu, moraš prestati plakati. - Snizio je ton glasa do tihog šapata. - Moramo biti posebno tihi zbog svih ovih bolesnih ljudi koji pokušavaju spavati. Njezin uplakani pogled se prebacio na zatvorena vrata. Nisi morao biti genij da shvatiš kako bi brzo istrčala samo da se mogla provući pored njega. Vrlo oprezno, Heath se uspravio i pružio ruku prema njoj. - Idemo, srce. Tvoja mama bi do sada već trebala biti gotova. Hajdemo se vratiti i sačekati je. Sammy je zurila u njegov ispruženi dlan. Heath je zakoračio prema njoj. Ona je tada zgrbila ramena, naglo sagnula glavu i podigla svoje tanke ručice. Heath je odmah zastao kao da je naišao na zid. Mala jadnica se bojala jer je mislila da ju želi napasti? Začuo je jedan čudan zvuk, pogledao dolje i vidio tekućinu oko njezinih tenisica i tada je shvatio da se toliko uplašila da je ponovno izgubila kontrolu nad mjehurom. ~ 54 ~


Knjigoteka

- O, Sammy... - Pao je na koljena ispred nje, s koljenima je jako udario u pločice. Što se to zaboga dogodilo ovom djetetu? Ovo je za malo dijete bila neugodna situacija, majku su joj odveli dok je ona morala ostati s potpunim strancem. Nije puno pomoglo ni ono udaranje torbicom one pobješnjele žene. Ali ipak, da ona tako reagira? Nešto nije bilo dobro. - Želim svoju mamicu! - plakala je. - Želim mamicu! To je značilo da ih je dvoje s tom željom. - Sammy, dušo... Ako je išta izazvao, bilo je to samo još glasnije vrištanje. Sumnjao je da ga uopće čuje, a kamoli da ga razumije. Instinktivno reagirajući, Heath ju je uzeo u svoje naručje. - Hej, hej... sve je u redu, Sammy. Nitko te neće ozlijediti, dušo. Obećavam. Nitko. Iskrivila je leđa pokušavajući se što više udaljiti do njega. Heath ju je čvršće obuhvatio. Bila je tako sićušna. Pod prstima je mogao osjetiti njezina krhka rebra, a pod svojim dlanom osjetljivu kralježnicu. Kako ju je netko mogao napasti? Da, sigurno kao ovaj dan, netko ju je napao. U njemu se pojavio bijes koji je došao tako naglo i iznenada da se počeo tresti. Pokušavao se smiriti. Kasnije će moći razmišljati o ovome kako i zašto i o tome da će nekoga dobro isprašiti. Ali sada je Sammy bila najvažnija. Podigao se na noge i počeo koračati toaletom tješeći je i milujući joj leđa. Ona je još uvijek plačući drhtala i uzmicala od njegovog dodira. - Ššš, - šaptao je. - U redu je. Ššš. Nitko te neće ozlijediti. Heath je bio svjestan da se ponavlja, ali bilo je nekih stvari koje čovjek nikada nije mogao previše puta reći. Došetao je do zida, okrenuo se i nastavio koračati. Opet ponovno, isti pokreti, iste riječi, isti ton glasa. Nikada prije nije u naručju držao ovako malo dijete, nikada nije morao tješiti dijete, ali osjetio je da se polako počela smirivati. Kada je njezin plač počeo gubiti snagu i oštrinu i postao samo tiho jecanje, znao je da njezin strah od njega iščezava. Vlažnost njezinih hlača počela se probijati na njegovu košulju, hladeći mu kožu. Pogledao je dolje i vidio da je stajala pored ispušnog ventila klima uređaja. Nije ni čudo da se tresla. Privukao ju je bliže k sebi nadajući se da će joj tako prenijeti malo svoje topline. - Nemoj se bojati, - ponovno je šaptao. - Nitko te neće povrijediti. Imam te, dušo. Nikada više, čuješ li? Nitko te više nikada neće ozlijediti. Čak i dok je to izgovarao, u podsvijesti je čuo upozoravajuća zvona. Što je on to govorio? Dijete nije njegovo. Davao je obećanja koja možda neće moći održati. Riječi su mu stajale na vrhu jezika pokušavajući izletjeti van svaki puta kada bi udahnuo. I, Bog mu pomogao, mislio je to. Golim rukama je želio ubiti kučkinog sina koji joj je to učinio. O, da, morao je to biti muškarac. Mogao bi se kladiti u vlastiti život. Meredith, tako oprezna i nepovjerljiva. Goliath, šuljao se kako bi bio sa Sammy, a kad bi se uplašila ponašao se potpuno divlje. Sammy, koja je tog poslijepodneva sa široko otvorenim očima zurila u njega sa prozora. Odjednom su se svi ti komadići počeli slagati na svoja mjesta. U tu jednadžbu se negdje morao uklapati i neki zlobni gad. Možda Sammyin otac? To bi imalo smisla i definitivno bi objasnilo zbog čega je Meredith izabrala život tako daleko od grada, a nikada nije imala posjetitelje. Možda je u bijegu pokušavajući se sakriti od muža koji ih maltretira. Također je postojala i jaka mogućnost da je, s obzirom na njezin način ~ 55 ~


Knjigoteka

života, možda razvedena i da je izgubila skrbništvo nad djetetom, pa ga je otela kako bi ga zaštitila. S obzirom da je šerif, Heath je znao kako su sudovi nisu nepogrešivi. Ponekad je skrbništvo dodjeljivano manje odgovornom i podobnom roditelju, a u slučaju zlostavljanja, onaj roditelj koji je izgubio skrbništvo može biti natjeran na neke očajničke poteze. Heath nije imao pojma koliko je vremena prošlo. Prešetavao se, okretao, šaptao. Znao je samo da se Sammy konačno umirila i da se njezin plač pretvorio u samo povremeno jecanje. Položio je ruku na njezin potiljak. Kosa joj je bila poput svile. - Osjećaš li se bolje? - pitao ju je nježno. Privila mu se bliže i zagrlila ga jednom rukom, a sitne prstiće je lagano prislonila na njegov vrat. Ovo i nije bio neki poseban zagrljaj. Ali Heathu je taj jadni zagrljaj značio cijeli svijet. Povjerenje. Oduvijek je to bio dar koji se morao cijeniti, ali kad je dolazio od djeteta, bio je apsolutno neprocjenjiv. Prestao je hodati i svoje lice je prislonio na njezine meke mirisne kovrče, a u cijelom svojem životu nikada nije bio bliže suzama. Dok je Heath izašao iz toaleta, ispred su uz Trish čekale još tri žene. Znao je da bi mu inače trebalo biti neugodno, ali tada, taj muško-ženski protokol mu nije bio važan. Kad se vratio u čekaonicu, ponovno je sjeo na svoje mjesto, samo sada sa Sammy u svojem naručju. Privila se uz njega poput mladunčeta oposuma s tankim rukama ovijenim oko njegovog vrata, licem naslonjenim u udubinu njegovog vrata i s kratkim . nogama ovijenim oko njegovih rebara. Heath ju je nastavio milovati po leđima. Nije pričao, a nije ni ona. Neke stvari se nisu mogle izreći riječima. Nije se pokušavala otrgnuti, a s time je rekla da se osjeća zaštićenom. Ta spoznaja mu je u grlu stvorila još jednu knedlu. Konačno joj se disanje stabiliziralo i postalo lagano usporeno. Shvativši da je zaspala, nasmiješio se i glavu prislonio na njezinu svilenkastu kosu. Možda, odlučio je, očinstvo i ne bi bilo tako strašna stvar, na kraju krajeva. Trideset minuta kasnije, Meredith je izjurila iz sale sa zavijenom rukom koju je držala kod struka. Na njezinoj bijeloj izgužvanoj košulji još uvijek su se isticale mrlje krvi. Blijeda i zabrinuta, obišla je muškarca i ženu kod recepcije s pogledom koji je polako prelazio po stolcima čekaonice. Heath joj je mahnuo da uhvati njezinu pozornost, a potom se lagano odupro o jastuke kako bi se ustao s djetetom u rukama. Dok je promatrao Meredith koja im je prilazila, ostao je zatečen jednom mišlju. Ponekad je potreban samo jedan incident da bi se promijenilo mišljenje o nekoj osobi. Prije manje od dva sata, on je vidio Meredith Kenyon kao stidljivu, nenametljivu ženu kojoj je bio potreban veliki šerif da intervenira kod njezinog stanodavca i bori se za njezine bitke. Sada je vidio krhko građenu ženu s gomilom problema na leđima, ženu koja je vjerojatno imala iskustva koja on nije mogao ni zamisliti. Cijelog života Heathu su govorili da znak istinske hrabrosti nije nedostatak straha, nego posjedovanje snage da se suoči s njim. Prema tome, Meredith Kenyon bi mogla biti najhrabrija osoba koju je ikada upoznao. Trebalo je mnogo hrabrosti za ženu da napusti nasilnog muža i krene u život posve sama. I prečesto je znao viđati kako se događa upravo suprotno. Nije se mogao ignorirati oprez koji se odražavao u Meredithinim očima dok im je prilazila. Nastavila je hodati prema njima dok joj je pogled počivao na uspavanoj kćerki. To ~ 56 ~


Knjigoteka

nije puno govorilo o njezinom mišljenju o njemu, ali utjecalo je na njegovo mišljenje o njoj. Prisjetio se kako je stajala one večeri ispred Goliatha. Prestrašena? Da. Bila je prestrašena, pretpostavio je. Ali također je imala i puno odvažnosti. Koraci su joj bili neujednačeni. Kad je zastala u blizini sofe, pogled joj se susreo s njegovim. Očito se pitala kako se uspio u tako kratkom vremenu toliko zbližiti s njezinom kćerkom. Heath je stisnuo zube. Na način na koji je on sagledavao stvari, objašnjavati je morala samo Meredith. - Kako je ruka? - pitao je. Lagano se namrštila, a potom rekla: - Dobro. Posjekotina je duboka, ali svi živci su ostali netaknuti. Neko vrijeme s njom ne smijem ništa raditi i ne smije se smočiti dok liječnik ne izvadi konce. Ali rekao je da neće biti trajne štete. - To je dobro. - Osjećao se opuštenije. Tada je čavrljanje bilo iza njega. Ponovno je podigla pogled do Sammy s izrazom lica koji je govorio da je želi naglo otrgnuti od njega. Zbog te pomisli se osjećao čudno prazno. Usredotočio je pogled na sićušan bijeli ožiljak na Meredithinoj bradi kojega još nije primijetio - oblik je odgovarao udarcu muške šake. Sammy je čvršće privio k sebi kako bi sam sebe spriječio da dotakne ožiljak, a usne je stisnuo da iz njih ne bi izašla pitanja za koja je znao da ih nema pravo postaviti. Pogled joj je bio lagano zamućen. Posumnjao je da joj je liječnik dao injekciju protiv bolova. - Jesi li posve gotova? Trepnula je. - O... da. Obrasce sam popunila dok sam bila unutra. - Čak i sa laganim razvlačenjem u njezinom govoru uzrokovanom djelovanjem injekcije, pjevuckajući ritam njezinog glasa stvarao mu je toplinu oko srca. - Morat će mi poslati račun poštom. Nisam ponijela torbicu. - Mogu se ja pobrinuti za račun, Meredith. Kasnije mi možeš vratiti. Brada joj se trgnula. Pridržavajući Sammy jednom rukom, drugom je uhvatio Meredithin lakat. Dok ju je vodio kroz čekaonicu, Heath si nije mogao pomoći da ne primijeti kako su se kosti njezinog lakta zabile u njegov dlan. Kad je pojačao stisak kako bi je proveo pored mališana, jako se potrudio da pripazi kako je ne bi previše stisnuo da joj ne ostane modrica. - Pazi kako hodaš, - upozorio ju je dok joj je pomagao da se spusti stubama. -Malo si klimava. - Liječnik mi je dao injekciju. - Podigla je pogled koji je opet završio na njezinoj uspavanoj kćerki. -Nisam je željela. Ne mogu si priuštiti uspavanost s tako malim djetetom koje moram čuvati. Heath je još uvijek osjećao napetost koja joj je prolazila tijelom. - Ostat ću kod tebe dok Sammy ne ode na spavanje. Dobacila mu je zapanjen pogled dok su joj svi tragovi pospanosti odjednom iščezli s lica. - To neće biti potrebno. Zaista. Snaći ću se ja. Vraga hoće. Heath je nije imao namjere napustiti dok potpuno ne nestane djelovanje injekcije. - Hej, ja sam kriv što si se posjekla. Potrebno ili ne, želim pomoći. Ispustio joj je ruku kad su došli do njegovog automobila. S lakim pokretima koje je ~ 57 ~


Knjigoteka

godinama prakticirao dok je privodio kriminalce, jednu ruku je ugurao u džep, izvadio ključeve i otvorio vrata. Umjesto da je Meredith stavio na stražnje sjedalo kao što je to ranije učinio, sada joj je pomogao da se smjesti na suvozačevo sjedalo i u naručje joj predao Sammy. Prije nego što je zatvorio vrata, nije si mogao pomoći već je još jednom samo lagano prešao rukom preko Sammyine kose. Meredith ga je još jednom ošinula zapanjenim pogledom koji se brzo pretvorio u očaj. Očito je da nije željela da on razvije osjećaj povezanosti s njezinim djetetom - ili obratno. Mrko je zaobišao automobil. Kad je uskočio iza volana, bio je posve svjestan načina na koji je ona pridržavala vrata. Još jedna jasna poruka. Čvrsto stisnuvši zube, upalio je automobil i krenuo sa parkirališta Hitne službe. Nakon dolaska na Modoc Way, koji je bio konstantno prometan zbog ulazaka i izlazaka iz Instituta tehnologije Modoc, odmjeravajući je pogledao svoje suputnice. Oslanjajući se na svoju obuku u policiji, odlučio je ne okolišati. - Sammy je pomokrila hlače dok si bila kod liječnika. Oslanjajući svoju ozlijeđenu ruku na djetetove ružičaste hlače, Meredith se lagano nasmiješila. - Primijetila sam da je mokra. - Predugo je čekala da mi kaže, pa smo zakasnili u toalet. Meredith se nagnula kako bi svoj obraz prislonila na djetetovu glavu. Nakon dugog trenutka, pitala je: - Je li ti zadavala mnogo muke? - Zavisi o tome što smatraš pod mukom, valjda. Uspaničila se. Pomislila je da ću je udariti i počela je vrištati. -Prestrojavajući se u drugu traku, Heath je zurio u svjetla, iščekujući njezin komentar. Ništa. Pogledao ju je krajičkom oka. Još uvijek je bila licem prislonjena na Sammyinu glavu, samo što su joj sada oči bile čvrsto sklopljene. - Netko je maltretirao to dijete, - konačno je izgovorio. - Nemoj se truditi poricati to. Još uvijek je samo šutjela. Na to pitanje, Meredith je postala još bljeđa, trepavice su joj zadrhtale i otkrile tako velike i oprezne oči koje su ga podsjećale na Sammyine, samo su ove bile tamnije boje. - Za tako malenu djevojčicu nije neobično što se uzrujala kad se pomokrila, - dala mu je do znanja. - Pogrešno si procijenio situaciju, to je sve. Heath je mrmljao sebi u bradu. - Mislim da to nije točno. Ona nije bila samo uzrujana. Bila je prestravljena. - Ti si stranac, a ona je sramežljiva i uplašena. Mokrenje u gaćice za nju nije mala stvar. Frustracija je obuzela Heathovo tijelo. Osjetio je - ne, kvragu - znao je - da su ovo dijete i žena očajnički trebale pomoć. Kladio bi se u sve što ima da je Meredith bila u bijegu. Bez obzira kako je došao do njega, to je bilo jedino objašnjenje koje je imalo smisla. Ako ju je muž pokušavao pronaći, nije li shvatila da je on može zaštititi? Zaboga, pa on je okružni šerif. Čak i da je sud dodijelio dijete mužu, Heathu je položaj davao određene prednosti. Ne bi oklijevao i iskoristio bi svoje veze da joj pomogne. Što je namjeravala učiniti ako im se gad pojavi na ulaznim vratima? Od te pomisli Heathovi dlanovi su postali vlažni dok je držao volan. -Meredith... ~ 58 ~


Knjigoteka

Pogledao ju je, brzo shvatio govor tijela i naglo zašutio. Svaka linija njezinog tijela govorila mu je da se povuče natrag. Razgovor nije pomogao ni u njegovom odnosu sa Sammy, pa neće niti s njezinom majkom. Na neki način, Heath je pretpostavio da to može shvatiti. Razgovor je bio jeftin. Ako želi povjerenje Meredith Kenyon, morat će ga zaslužiti. Kad je šerif Masters dovezao automobil na njihov prilaz, Meredith je imala problema s držanjem otvorenih očiju. To je trajalo oko dvije sekunde. Onog trenutka kad je Heath ugasio motor automobila i progovorio, ona se posve razbudila. - Što si rekao? - pitala je s velikim oprezom. Otvorio je svoja vrata i pogledao u nju dok ga je promatrala. - Rekao sam da će ti, s obzirom na tvoju ozlijeđenu ruku, biti potrebna pomoć oko kuće barem tjedan dana. -O, ne. Ja... v Prekinuo ju je naglim zatvaranjem vrata, a potom je zaobišao vozilo kako bi otvorio njezina. - Što si planirala pripremiti s onim krumpirima koje si gulila? Već je pola sedam. Ako se Sammy probudi, tražit će večeru. - Hamburgere od krumpira. Ali snaći ću se ja. Uzimajući Sammy od nje, rekao je: - Za početak, ne možeš kuhati niti prati posuđe. - Mogu staviti gumene rukavice. - Liječnik je rekao da ne smiješ koristiti tu ruku, točno? - S rukavicama je smijem malo koristiti samo moram biti vrlo oprezna. - Gumene rukavice uvijek moraju biti uske. A voda uvijek nekako prolazi unutra. Da ne spominjem kako će te zaboljeti i vjerojatno ćeš ih strgati s ruku za pet minuta. - Uvjerena sam da smijem obavljati neke stvari. Nacerio se. - Idem nazvati liječnika i provjeriti. Meredith je bila u iskušenju da ga udari. Znala je što bi mu liječnik rekao. Čak je želio da nosi remen preko ramena za pridržavanje ruke. Odbila je kad je saznala da će je to stajati četrdeset pet dolara. Ako joj ruka počne otjecati, sama će si nešto izraditi od privezanih ručnika. - Nije potrebno ometati liječnika. Smijuljeći se, držao je Sammy jednom rukom, a drugom je Meredith uhvatio za lakat. - Polako izađi van. Prilično je visoko. Štogod da ti je liječnik dao, zasigurno je nešto jako. I meni se zavrtjelo od samog gledanja u tebe. Zaista se osjećala čudno. Kad su joj noge dotaknule zemlju, brzo je uhvatila vrata kako bi se pridržala da ne izgubi ravnotežu. Slobodnom rukom joj je obuhvatio ramena. -Jesi li dobro? Duboko je udahnula. - Da, jesam. Moram samo prileći. Mrmljao je nešto nerazgovjetno dok ju je vodio pored sebe. Shvatila je da se oslanja na njega. Kroz glavu joj je prošao znak upozorenja. - Oprosti. Osjećam se malo omamljeno. - Ne brini se. Držim te. A nije li baš to bio problem? Da, držao ju je. Osjećala je kao da su joj ramena obavijena željeznim stiskom. ~ 59 ~


Knjigoteka

Zaokrenuo je nalijevo. - Morat ćemo na stražnja vrata. Prednji trijem, sjećaš se. Dok ju je vodio oko kuće, nepravilan travnjak djelovao je previše valovito, poput deke na vjetru. Spotakla se i umalo pala što bi se i dogodilo da je on nije pridržavao. Kad su došli do ograde, pustio ju je samo toliko da može odgurnuti opušteni dio kako bi prošli. - Polako, dušo, - rekao je dok su se uspinjali stubama. - Ja ću voditi, u redu? Dušo. Baš poput njezinog oca, ovaj muškarac je bio nježan. I nekako je uspio zvučati iskreno. Široka ramena, čvrsto tijelo s rukom oko nje koja se doimala poput željezne. Taj spoj je bio gotovo neodoljiv. Mogao bi biti da nije već na teži način naučila kako muška snaga može biti okrenuta protiv nje. Dok ju je vodio u kuću, Meredithina cipela je zapela za pokidanu dasku trijema. Još jednom ju je spasio od padanja. Nagnuo je svoju tamnu glavu kako bi je izbliza pogledao, a ona mu je uzvratila pogled. Njegovo lice ju je fasciniralo. Ugledala je čiste, oštre crte lica i potamnjeli ten koji je bio u potpunom kontrastu sa Sammmyinom zlatnom glavicom koja mu je počivala na ramenu. U kutovima očiju imao je male bore od smijanja, a čini se da su mu oči mijenjale boju svaki puta kad bi se zagledala u njih. Upravo sada, bile su umirujuce sivo-plave boje olujnih oblaka. - Malo si blijeda, - konačno je rekao. - Preživjet ću. - Bože, nadam se, - rekao je podsmjehujući se. - Osjećat ću se krivim ako ne bude tako. Odveo ju je u kuhinju, spustio na stolac, a potom nestao sa Sammy u rukama u spavaćoj sobi. Meredith se nalaktila na stol i glavu naslonila na ruku. Nije se osjećala jako loše, samo omamljeno i izgubljeno. Iz Sammyine spavaće sobe čula je otvaranja ladica. Potom je Sammy nešto uspavano promrmljala, a duboki muški glas odgovarao. Nekoliko sekundi kasnije, zvuk njegovih koraka na linoleumu upozorio ju je da se vraća u kuhinju. Ispravila se kako bi ga pogledala pogledom za kojega se nadala da će izgledati posve zdravo i odmorno. - Odjenuo sam joj suhe hlače. - Zastao je kako bi još više podigao rukave svoje košulje. Mislim da sam ih možda naopako navukao. Nemaju zatvarač. Meredith ga je pokušavala shvatiti. -Zatvarač? - Znaš, patentni zatvarač. - Pokazao je na svoje traperice. - Njezine hlače ga nemaju. Zato nisam znao koja je prednja, a koja stražnja strana. Unutra nije bilo ni etikete. - Oh. - Meredith se uhvatila kako zuri u prednji dio njegovih traperica i brzo je odmaknula pogled u stranu. -Ja... ovaj... šivam. - Što radiš? - Šivam. Ja joj pravim hlače. Zbog toga nema nikakve etikete. - Izvrsno si napravila posao. - To je jedna od stvari koje nauče kćerke farmera. Majka me naučila. Hvala ti što si je presvukao. Sada kad ona spava, mogu se snaći za ostalo. ~ 60 ~


Knjigoteka

Njegove čvrste usne lagano su se iskrivile u osmijeh. -Zašto imam osjećaj da me baš i ne voliš i da bi me se rado riješila? Što prije, to bolje. - Ne budi smiješan. Nije tako. Ruke je položio na naslon stolca koji je bio nasuprot nje. Stav mu je bio posve muževan, široka ramena malo povijena, jedan kuk isturen naprijed. Pogled mu je bio oštar poput britve, ništa mu nije promicalo. - Onda ne bi trebalo biti problema ako ostanem još malo i pomognem ti. - Ne želim zanovijetati. - Pomaganje dvjema lijepim damama nije nikakvo zanovijetanje. Meredith je uzdahnula i rukom pokazala prema sudoperu. - Dobro. Pomozi. Iako zaista nije potrebno. Imam ja gotovih stvari koje mogu začas pripremiti. Juhu, raviole, špagete. - I gomilu krumpira koji su već potamnjeli i koji će propasti ako ih se ne skuha. Da i ne spominjem da je za tebe rukovanje otvaračem za limenke jednostavno nemoguće. Imao je pravo. Nije imala električni otvarač, a za korištenje ovoga kojeg je imala potrebne su joj dvije ruke. Sammy vjerojatno nije imala dovoljno snage za to. Otišao je do sudopera. Ubrzo je kuhinju ispunio zvuk tekuće vode. - Htjela si ih zdrobiti, zar ne? Okrenuo se kako bi je pogledao dok je jednom velikom šakom držao ručku lonca kojega je kupila za pola dolara na nekoj rasprodaji. - Um... da. Treba ih zdrobiti. - Koristiš mikser ili ručnu drobilicu? Zbunjeno ga je gledala. U tom trenutku joj se još jednom lagano nasmiješio. - Nema veze, opet ću slijediti svoj nos. Meredith je imala problema u pronalaženju svojega. Dopustila je da joj se kapci brzo spuste želeći da liječnik nije inzistirao da joj da injekciju. Jedan glasan, rondajući zvuk vratio ju je u stvarnost. S rukama na kukovima, Heath je stajao gledajući u ventilator iznad štednjaka. - Oprosti, - rekao je. - Nadao sam se da ću malo osvježiti prostor. U ovoj kuhinji je sparno kao u paklu. Klimnuo je glavom. - Isuse Kriste! Kakva buka. Zvuči poput kamenja u tankoj limenci. Približio se kako bi bolje pogledao. - Ovdje ništa ne valja. - Molim? - Potrebno je sve promijeniti. Njoj je trebao način na koji će ga se riješiti. - Kad budeš imala priliku, napravi mi popis. - Čega? Podigao je tamne obrve. - Popis stvari koje ne funkcioniraju. - Nagnuo se preko štednjaka da ugasi ventilator. -Sve ću ti popraviti. Sve? - To bi moglo potrajati tjednima. - Nema problema. - Koliko god cijenim tvoju ponudu, to zaista nije potrebno, šerife Masters. - Heath, sjećaš se? Još će ti mene viđati. Možda se i opustiš. Meredith je sumnjala da bi se to moglo dogoditi čak i kada bi se potrudila, što ona ~ 61 ~


Knjigoteka

nije imala namjeru učiniti. Ako bude popustila sa oprezom, jednom bi se mogla izletjeti i tako mu reći nešto što on ne smije znati. Kako se sve moglo tako izjaloviti? Kad je saznala da je čovjek koji živi kraj nje šerif, odlučila ga je izbjegavati. Sada je bio ovdje, u kući? Zgodan čovjek poput njega trebao bi imati ženu ili barem dugogodišnju djevojku. Imala je dovoljno problema i bez uvođenja velikog muškarca u svoj zbrkani život. Čini se da se dobro snalazio u kuhinji, to mu priznaje. Nije se uklapao u situaciju u kojoj je stajao pored sudopera dok su mu se leđni mišići isticali ispod košulje dok je baratao njezinim nožem. - Pretpostavljam da si neženja? - A-ha. - Pogledao ju je preko ramena dok mu je u zubima stajala kriška prijesnog krumpira. Stavljajući krumpir u stranu, slegnuo je ramenima dok je žvakao. - Nisam još upoznao pravu ženu. A što je s tobom? Razvedena? Meredith nije imala u planu otvarati temu koja se tiče njezinog vjenčanog statusa. - U onom donjem ormariću imam limenku zelenog graška. S dva oštra poteza je razrezao krumpir. - Jedna limenka zelenog graška odmah stiže. - Trenutak tišine, a onda: -Nisi mi odgovorila na pitanje. - Koje pitanje? - O tvojem mužu. Jesi li razvedena? Meredithino srce je počelo tuči pod rebrima. - Ja... ovaj... radije ne bih razgovarala o tome, ako nemaš ništa protiv. Opet je zavladala tišina isprekidana samo zvukom prolaska noža kroz meso i kucanjem sata. Osjećala je olakšanje što se okanio te teme. Nakon što je meso i krumpire stavio u pećnicu, sjeo je nasuprot nje. Meredith se uzvrpoljila iznervirana njegovim ponašanjem. Naslonio se na naslon stolca podižući jednu nogu na koljeno. Zbog razloga koji su poznati samo njoj, sada joj se doimao još većim i snažnijim nego ikada prije. - Ne grizem, znaš. Dobacila mu je zapanjeni pogled. - Bar ne toliko jako da boli, - našalio se. - Nikada nisam ni pomislila da grizeš. - Nervozna si poput zarobljene mačke. Priznaj. Ustala se i odmah požalila zbog toga jer je skoro pala na pod. U glavi joj se počelo vrtjeti, prisiljavajući je da zgrabi stol kako bi održala ravnotežu. - Meredith, zaboga, odmah sjedni. Nije imala drugog izbora. Pod njezinom težinom začulo se škripanje jeftinog plastičnog jastuka dok je iz njega izlazio zrak tvoreći komične zvukove. Tišina. Razmišljala je o tome što bi mogla reći. - Ti si, ovaj... bio u pravu što se tiče vremena. Stvarno je prevruće, zar ne? Lagano se nasmijao. - Da, istina. Znala je da se smije zbog njezinog lošeg pokušaja da započne razgovor. Gadeći se ~ 62 ~


Knjigoteka

sama sebi zato što je dopustila da joj se on podsmjehuje, prisilila se da mu susretne pogled. -Sad je na tebi red. - Pričajmo o tebi. - Meni? - To je bila zadnja tema o kojoj je htjela razgovarati. Pogled mu je tražio njezin. - Odakle si? - Živjela sam na mnogim mjestima. - To tvoje slatko razvlačenje govori da si živjela južnije od Mason-Dixon linije. Nakon toliko godina provedenih na sjeveru, Meredith se nadala da je njezino razvlačenje u govoru jedna zamjetljivo. -Arkansas, - izlanula je. - Ah, Arkansas. - Činilo se da razmišlja o tome. - Little Rock? Naježila joj se kosa na vratu. Na svojem položaju mogao je provjeriti sve što mu kaže. - Ne. Ja, ovaj... - Brzo je razmišljala i tražila ime bilo kojeg grada iz te države kojega se sjećala. - Zapravo, mnogo smo se selili, baš kao što sam rekla. -Mi? - Moji roditelji i ja. Tallahassee, Monroe, Porterville. -Nadala se da neće zapamtiti točno mjesto ako mu bude navela što više gradova. Pogledala mu je tamnu glavu bez šešira. -Stetson. - Umalo je dobacila i Levis, ali odlučila je ne izazivati sreću. Hamburgeri su u pećnici počeli bujati, a kuhinjom se počeo širiti ugodan miris. Navela je još nekoliko gradova. - Živjeli smo po čitavoj državi. - Mislio sam da je Tallahassee na Floridi. Panika. Zašto ju je morao zaskočiti pitanjima sada kad nije mogla bistro razmišljati? -I u Arkansasu postoji grad toga imena. Ustao se kako bi provjerio meso i krumpire. - Nije li se tvoj otac bavio pilićima? - Pilićima? Usne su mu se podigle u jednom kutu. - Pa po tome je Arkansas nadaleko poznat. - Oh. - Slabašno se nasmiješila. - Pilići. Naravno. Zapravo, ne. On, ovaj, prodaje aute. Rabljene aute. Zbog toga smo se često selili, zato što je išao s posla na posao. - Kroz glavu joj je proletjela slika njezinog velikog, glomaznog oca. - Mislio sam da si rekla da je bio farmer? Meredith se nije mogla sjetiti da je to rekla. - Sigurno si nešto krivo razumio. Ne, rabljeni auti su specijalnost mojeg oca. Klimnuo je glavom. - Slatkorječivi čovjek, hlače od poliestera, otmjeni zlatni sat? - Mog oca se ni mrtvog ne bi moglo zateći u poliesteru. - Barem to nije bila laž. Meredith je prstima ozlijeđene ruke kuckala po svojem koljenu. Izbjegavala je Heathov pogled u nemogućnosti da se otarasi ružnog osjećaja kako on providi svaku njezinu laž. - Ali imao je zlatni sat. - Nasljedni džepni sat kojega mu je poklonio njegov otac. - Vrlo je dobar u onome čime se bavi. - Evo, opet je rekla istinu. - A ti se voziš u olupini koju u komadu drže samo nada i molitva? - Da, pa... prošlo je dosta vremena otkako sam bila kod kuće. Opet je zauzeo mjesto za stolom nasuprot njoj, ponovno podižući jednu nogu na koljeno. - Što te dovelo ovamo? Daleko si od Arkansasa. ~ 63 ~


Knjigoteka

- Bila mi je potrebna promjena. - Od čega? v Zarila je nokte u tkaninu svojih traperica. - Šerife, osjećam se kao na ispitivanju. - Samo pokušavam razgovarati. - Na licu mu se odražavao lijeni osmijeh koji je naglašavao zanimljiv odsjaj u njegovim očima. - Samo želim znati malo više o tebi, to je sve. Meredith je shvatila da je došlo vrijeme za promjenu taktike. Nikada još nije upoznala muškarca koji nije volio pričati o sebi, a s obzirom kako se ona trenutno osjećala, što manje bude rekla, to bolje za nju. - Vodila sam prilično dosadan život. Pričajmo malo o tebi. -Meni? - U novinama sam čitala o tvojem radu s tinejdžerima. - Pokušavala se prisjetiti onoga što je pročitala. - Za veliki postotak si smanjio prometne nesreće uzrokovane prekomjernim uživanjem alkohola. Zar ne? - Samo trideset sedam. - Trideset sedam posto, a ti upotrebljavaš 'samo'? - Kad si ti taj koji mora otići majci djeteta reći da tvoji zamjenici još uvijek skupljaju dijelove njezinog djeteta na autocesti 348, to se i ne čini posebno mnogo. - Još uvijek mislim da je to impresivno. Pročitala sam da su te pitali za intervju na nacionalnoj televiziji i da si ih odbio. Slegnuo je ramenima. - Znači, istina je. Mislila sam da želiš da i druge države čuju za tvoje programe. - Širenje te vijesti nije u interesu medija. - A što je onda u njihovom interesu? Što to oni žele? - Moju glavu. Razmatrala je njegovo odgovor. - Što? Nasmijao se. - Ja ne igram po pravilima a to se mnogima ne sviđa. A što se tiče neke slave, stvaranje poznatog imena nikada mi nije bila namjera. Pogledao je na ručni sat i skočio na noge kako bi ponovno provjerio hranu. Zbunjena, Meredith je zurila u njegova široka leđa. Samo tako, okončao je temu. Nije li to bila njezina sreća? Jedan jedini put kad je trebala zadržati muškarca u razgovoru, a on je zasigurno bio prvi koji nije naglašavao ja, ja i samo ja, završilo je neslavno. I ne samo to, sada ju je zainteresirao. Kakav je on čovjek? Posao mu je bio u krizi, a još uvijek je odbijao pokoriti se pravilima i činilo se da uopće ne mari za govorkanja oko sebe. Ili je bio najtvrdoglavija osoba koju je ikada upoznala ili najstrastveniji borac za svoj cilj. Imala je osjećaj da je on kombinacija te dvije mogućnosti. Nakon okretanja hamburgera, rekao je: - Meredith, zamolio bih te jednu uslugu. Odgurnula je svoje uznemirujuće misli. - Koju? - Ako Goliatha budem držao zavezanoga, hoćeš li imati nešto protiv da ga dovedem ovamo dok budem radio? Jako teško bi mu palo da ga po cijeli dan držim zatvorenog u kući dok ne završim ovdje s poslom. Prisjećajući se kako je pas sinoć režao na nju, njezina prva reakcija bila je da odbije ~ 64 ~


Knjigoteka

njegov prijedlog. Ali zbog čiste savjesti, kako bi to mogla učiniti? Heath će raditi na njezinoj kući. Najmanje što je mogla učiniti za njega jest dopustiti mu da povede svojeg psa sa sobom. - Ako obećaš da ga nikada nećeš odvezati, - odgovorila je. - Ali morat ćeš ga zavezati naprijed. Ne želim ga na Sammyinom igralištu. - Nema problema. On je stvarno odličan pas, znaš. Kad ga jednom bolje upoznaš, nećeš ga se bojati. Meredith je sumnjala u to, a također nije imala namjeru bolje se upoznavati s tom životinjom. Dok joj je još uvijek bio okrenut leđima, rekao je: - Još jedna stvar. Ako ću ovaj tjedan kuhati za tebe, bilo bi mi lakše da onda i ja jedem ovdje. Ako ne bude tako, onda ću po povratku još morati pripremati večeru. Slažeš li se s tim? Osjećala se kao da je zagazila u duboku vodu. Nije mogla dopustiti da im on priprema hranu, a onda odbiti njegovo prisustvo za njezinim stolom. Takvu neljubaznost joj ne dozvoljava urođena južnjačka gostoljubivost. Odlučila je odgovoriti: - I više si nego dobrodošao za našim stolom, šerife Masters. Ali prije nego što sve potpuno definiramo, hajdemo vidjeti kako će se stvari odvijati. Zaista mislim da ću se ja sasvim dobro snaći i sama. Dobacio joj je osmijeh preko ramena. - Želim pomoći. Nisam trebao tako provirivati kroz tvoj prozor. - Stvarno nije bila tvoja krivnja. Virenje kroz prozor je sasvim prirodna stvar. Samo si me iznenadio i zaprepastio. Nije se prepirao oko toga. - Ujutro kada budem odlazio na posao, od doma ću do tebe donijeti nešto hrane. Imam jako veliki apetit, a ne želim ti pojesti sve što trenutno imaš u kući. - Imam dovoljno hrane, a ako... - Vidim da imaš, - ubacio se. - Ali to ne znači da si me uzela othranjivati. Neću se osjećati dobro što ovdje jedem ako nešto ne donesem. Meredith je imala osjećaj da će on biti stalno ovdje, barem čitavi ovaj tjedan bez obzira što mu ona rekla. Mogla je nastaviti protestirati ili se graciozno predati. Nije li ovo bilo nezgodno? On je bio predstavnik zakona, a prema stvarima koje joj je upravo rekao, mogla je samo zaključiti da je najviše odan svojem poslu. Ako to zaboravi, makar samo na sekundu, požalit će. A njezina malena djevojčica će biti ta koja će ispaštati zbog toga.

~ 65 ~


Knjigoteka

POGLAVLJE 7.

Heath je lupio čekićem s velikom silinom kako bi u dasku zakucao debele čavle. Od tog udarca zatresao se cijeli okvir trijema. Brišući znoj s čela čistim rukavom košulje, ispravio se kako bi na trenutak pogledao svoj napredak, ali i da se malo odmori. Polovica novih dasaka na Meredithinom trijemu sada je bila na svojem mjestu, a uskoro će ih sve pričvrstiti. S obzirom da na ovom vražjem trijemu radi gotovo četiri sata, nije mnogo postigao, ali barem sada više nitko ne može zakoračiti na trijem i propasti. Mrko, odmaknuo se kako bi dobro promotrio situaciju. Nije baš bila dobra. Da bi se trijem doveo u dobru formu, morat će početi sve ispočetka. Što je bilo još gore, sada kad je završio okvir trijema vidio je da izgleda čudno, ne slažući se s ostatkom kuće koja je bila sva naherena. To je značilo da ću mu za svaki popravak trebati duplo ili čak trostruko više vremena od planiranog. Kada tu vijest podijeli s Meredith, neće biti zadovoljna. Imao je neki osjećaj da će biti sretnija da ga se što prije riješi sa svojeg imanja. Bacio je pogled na spuštene zastore na prozorima njezine dnevne sobe. Skriva se negdje od njegovog dolaska u tri sata. Barem se tako činilo. Kako će do vraga ikada napredovati u odnosu s njom ako ona zakopava glavu u pijesak svaki puta kada vidi da on dolazi? Bože, što je bio žedan. Možda je očekivao previše, ali najmanje što je mogla učiniti iz ljubaznosti jest ponuditi mu čašu vode. Ali za to izgleda nema neke šanse. Osim naravno, ako u nju odluči staviti malo otrova. S okusom gađenja, bacio je čekić na trijem, strgao svoje gumene rukavice, a potom otišao iza kuće kako bi uzeo vodu s vanjske slavine. Goliath, privezan u sjeni ustalasanog hrasta, strpljivo je cvilio za malo pažnje. Jadan pas. Heath ga je zatvorenog držao čitav dan, a sada će cijelu večer biti vezan. - Žao mi je, prijatelju, - rekao je Heath dok se saginjao kako bi psa počešao iza uha. To je dio dogovora. Inače bi morao ostati doma. Goliath je ponovno zacvilio, a njegove tužne smeđe oči molile su za puštanje. Kad se Heath uspravio ugledao je crvenu kosu pored ograde pašnjaka. Sammy. Nije se mnogo iznenadio što je vidi vani. Već nekoliko puta ovog poslijepodneva vidio ju je kako ga promatra s prozora dnevne sobe. Zbog toga se pomalo osjećao poput čudaka. Sudeći po njezinom pokušaju skrivanja, skoro ju je uhvatio u posjetu Goliathu, a to je preokret događaja koji bi Meredith vjerojatno prouzrokovali srčani udar da sazna. Pogledao je u hrpu pokidane žice koju je jučer bacio dalje od kuće, a na usnama mu je lebdio lagani smiješak. Znači, Sammy se iskrala van da posjeti svojeg dvorišnog zatvorenika, ha? - Hej, tamo! - viknuo je Heath. - Kako si danas? ~ 66 ~


Knjigoteka

Crvena kovrčava kosa u grmlju potpuno se umirila. Heath je vidio jedno plavo oko koje je škiljilo u njega skrivajući se iza posude s biljkama. Zrak je ispunila neka električna napetost, a njezin skoro metalni okus osjetio je na kraju svojeg jezika. Nakon njihovog upoznavanja u bolnici, Heath nije očekivao da će ga se Sammy još uvijek bojati. Tom djetetu su se morala dogoditi neka zbilja loša sranja, to je sve što je mogao reći. Meredith je to mogla poricati do besvijesti, ali malena djevojčica se nije tako ponašala bez ikakvog razloga. Ta pomisao ga je zgrabila za vrat, bio je to odvratan, gušeći osjećaj. Ako ga se toliko bojala, zašto je onda izašla van? Da bude blizu Goliatha, pretpostavio je. Da, to je vjerojatno bilo zbog toga. Čak i da jest tako, nije si mogao pomoći da ne poželi da su joj razlozi dublji do toga. Koliko god krhko i kratko bilo, ipak se jučer između njih rodilo prijateljstvo. Zar nije moguće da ga je Sammy osjetila i nekako se povezala s njim? Je li to njezin pokušaj da možda učvrsti tu vezu medu njima, na neki svoj djetinji način, samo što jednostavno nije bila dovoljno hrabra da mu sama pristupi? Heath se morao kontrolirati da ne potrči za njom u ono grmlje. Štoje planirao učiniti, izvući je van? Ne. Morao je biti strpljiv i čekati da dođe vrijeme za to, neka ona povuče prve poteze. Ona će već učiniti prvi korak kad se bude osjećala spremnom. Otišao je do dvorišne slavine. Pokušavao je ne razmišljati o zahrđalom okusu kojega će sigurno osjetiti, odvrnuo je slavinu, otvorio dlanove i počeo piti. Nakon što se dovoljno napio, sagnuo se još malo niže i gurnuo glavu pod mlaz vode. Od hladnoće ga je zaboljela glava. Ustrajući u rashlađivanju, snažno je protresao glavu, tresući se dok su mu hladne kapljice silazile niz kralježnicu i močile košulju. Iz svojeg skrovišta u grmlju, Sammy je zurila u njega kao da nikada prije nije vidjela muškarca. Posegnuo je rukom kako bi poravnao kosu. Potpuno se nakostriješila. Provukao je prste. Nema pomoći. Predajući se, obrisao je vodu s očiju. - Kladim se da nikada nisi vidjela ovako prijateljsku kosu, - viknuo joj je. Njezin zbunjeni izraz lica rekao mu je da nikada prije nije čula šalu. Kvragu. Učenje komuniciranja s djetetom za njega je bilo posve novo iskustvo. Rukom je trljao kosu naprijed- nazad jednim potezom je slegnuvši, a drugim podižući. - Vidiš? Maše ljudima. Nema smijeha. Dobro. Bolje mu je da se drži svojeg posla. - Želiš li piti, dušo. Fino je i hladno. Kroz gusto grmlje, promatrao je kako se puzeći skriva dublje u gusto granje. Kako nije ništa rekla, smatrao je da to skrivanje odgovor na njegovo pitanje. Dok je prstima češljao kosu vratio se ispred kuće kako bi nastavio raditi. Nakon što je ponovno navukao rukavice, zgrabio je punu šaku čavala koje je pridržavao ustima, stavljajući njihove glave među svoje zube. Kad je podigao čekić, opet je pogledao u crvenu kosu skrivenu u grmlju. Ponovno ga je promatrala. Pitao se što razmišlja, a onda je shvatio da je bolje što ne zna jer vjerojatno nije bilo ništa dobro. Kada bi je barem mogao namamiti van iz tog grmlja, tada bi možda otkrila da on nije tako loš. Da, Masters, kakva majka, takva kćerka. Osim toga, što i da uspije izmamiti Sammy iz grmlja da mu priđe bliže, što tada? Skoro ništa nije znao o malim djevojčicama. Prema onome čega se on sjećao iz svojeg djetinjstva kad je bio otprilike njezinih godina, mario je jedino za hvatanje žaba i plastične kamione. ~ 67 ~


Knjigoteka

Sammy je nedvojbeno bila zainteresirana za dostojanstvenije zabavljanje, poput igre s lutkama, pjevanja dječjih pjesmica ili učenja brojanja i recitiranja abecede. Heath je upravo krenuo ponovno udarati čekićem kada ga je obuzela iznenadna inspiracija. Bile one četverogodišnjakinje ili osamdesetogodišnjakinje, još nikada nije upoznao žensku osobu koja je mogla odoljeti nagonu da ispravlja muškarca. Ispljunuo je čavle na trijem i počeo izgovarati slova abecede, namjerno krivim redoslijedom. Nema odgovora. Napuštajući svoju verziju zbrkane abecede, počeo je pjevati: - Stari Mclntryre je imao farmu, ija, ija, ooo. I krave su radile 'kva-kva-kva'. A konji su se glasali 'mee-mee-mee'. Sammyina glava je izronila iz zelenog grmlja. - Stari Mclntrye je imao farmu, ija, ija, ooo. I mačka je govorila 'vau, vau, vau!' A janje se glasalo, - zastao je kako bi zabacio glavu i dao sve od sebe da što bolje imitira rzanje konja... i pas je govorio ' mijau, mijau, mijau'. Pretvarajući se da se potpuno predao poslu, Heath se s ove pjesme prebacio na drugu dječju pjesmicu, onda se ponovno vratio na istu pjesmu i tako je nastavio jer je imao ograničen izbor zbog nedovoljnog poznavanja dječjih recitacija ili pjesama, barem onih koje su mogle biti poznate Sammy. S druge strane, kad je on bio mali dječak, više je bio zainteresiran za učenje prljavih riječi nego riječi nekih lijepih recitacija. Namjerno je radio grešku za greškom sve vrijeme je promatrajući krajičkom oka. Da se netko dovezao do njih i čuo ga, pomislio bi da je pomahnitali luđak. Mačka koja je skakala preko mjeseca? Bože, počeo se gubiti, zaista je prolupao. Ubrzo, za koju minutu bi mogli doći dečki s kombijem u bijelim kaputima obući mu luđačku košulju. Ludost ili ne, namamljivanje je djelovalo. Iz grmlja je izronila Sammyina glava i ramena, a na njezinom malenom licu bio je izraz iznenađenja, posebno kada je pjevao da se pas glasa poput mačke. Definitivno su je zanimali detalji, baš kao i svaku drugu ženu koju je upoznao. Ponovno je počeo pjevušiti abecedu. Sa svakom pogreškom, dijete se sve više približavalo, isprva se samo za nekoliko koraka odmičući od svojeg skrovišta, potom do sredine dvorišta i najzad sve do trijema. Svaki njezin korak bio je tako oklijevajući dok je njezin govor tijela otkrivao veliki strah da ga je srce zaboljelo. Po stoti put, poželio je da se dočepao gada koji joj je sve to učinio. Hajde, dušo, riskiraj, pomislio je Heath. U jednom trenutku se toliko usredotočio na dijete da je automatski otpjevao redoslijed slova ispravno. Činilo se da to Sammy nije primijetila. Konačno, došla je sjesti na poprečne grede trijema, gdje je bila na sigurnoj udaljenosti od njega i svoje je crvene platnene teniske njihala naprijed-nazad. - C-D-F-A, - pjevušio je prije nego što je opet uhvatio zrak.-B-G... - Ide A-B-C-D! - rekla mu je s ponosnim izrazom na licu. Heath se pravio da je ne čuje. - E-M-O... - Govoriš sve naopako! - viknula je. Boreći se da se ne nasmije, Heath se pretvarao da je iznenađen. - Sammy! Odakle ti? ~ 68 ~


Knjigoteka

Jako si me uplašila. - Krivo izgovaraš slova. Zar te nije tvoja mamica naučila abecedu? - Moja mama je umrla kad sam bio prilično malen. -To nije bila laž. Majka mu je preminula kad je imao samo jedanaest godina. - Valjda sam zaboravio neke stvari koje me je naučila. - I to je donekle bila istina. - Možda bi mi ti mogla pomoći da se prisjetim. U njezine oči uvukao se izraz opreznosti. Heath je osjetio da je čavrljanje za nju još uvijek prerano. Pretvarajući se da se ponovno koncentrira na zabijanja čavala, počeo je proizvoditi životinjske zvukove. Zavrnula je nosom. - Mačke se ne glasaju 'vau'! -Ne? Klimnula je glavom. - Psi govore 'vau', a mačke 'mijau'. - Stvarno? Jesi li posve sigurna u to? Pogledala ga je kao da je upravo ispuzao ispod kamena. - Jesi li ikada čuo Goliatha da kaže 'mijau'? Heath se pretvarao da razmišlja o tome. - Ne, sada kad sam malo razmislio o tome, mislim da nisam. Klimnula je glavom poput pravog mudraca. - Ti jako puno brkaš, šerife. Nakon kratkotrajnog razmišljanja o tome, shvatio je da je mislila da jako puno griješi. Glasno je uzdahnuo i nastavio zabijati čavle. - Stari Mclntyre je imao... - Nije Mclntyre imao farmu, - prekinula ga je. - Bio je to McDonald! - Jesi li sigurna? - Slegnuo je ramenima. - O, dobro. Samo pjevam za sebe, za nikoga drugog. Ako ti smeta onda idi i igraj se negdje drugdje. - Ali ti brkaš! Moja mama kaže da se sve treba raditi ispravno ako se uopće želi raditi. To je zvučalo poput nečega što bi Meredith mogla reći. Opet je, pretvarajući se da ne obraća pažnju na nju, počeo proizvoditi životinjske zvukove, imitirajući krave koje su se glasale poput magaraca i mačke koje su piskutale poput pilića. Kada je počeo ubacivati neke životinje iz džungle, Sammy ga je konačno nagradila s dosta zatomljenim smiješkom. Iako je taj zvuk bio prilično zagušen zbog ruke stavljene na usta, ipak ga je čuo i tada se osjećao jako dobro. Heath je pogledao gore. Kad su im se pogledi sreli, ona se odjednom umirila, kao da je tek sada zaista shvatila koliko mu se jako približila. Na sekundu gotovo da se bojao disati, a sve bi dao samo da ju je mogao uvjeriti u to da je neće ozlijediti. Ali ne. Najbolji način za zbližavanje je bilo pretvaranje da ga nije briga hoće li ona ostati pored njega ili neće. U trenutku u kojem bi pokazao drukčije, pobjegla bi poput preplašenog psića. Opet je počeo pjevati. Nježno i oklijevajući, tako da je ne preplaši. Stari Mclntyre je imao farmu. Konji koji su zvučali poput svinja, svinje koje su kukurikale poput pijevaca. Nije bio siguran štc je sve govorio i koje je zvukove imitirao, samo je znao da se Sammy ubrzo ponovno počela smijati, ali ovog puta bez rezerviranosti. Privikavajući se na igru, bacio je čekić na trijem podigavši ruke i imitirajući ponašanje majmuna, češkajući se ispod ruku dok je cijelo to vrijeme blejao poput ovce. Sammy se toliko smijala da je umalo pala s grede. S imitacije majmuna prebacio se na patku, ali sa glasanjem poput koze. ~ 69 ~


Knjigoteka

Bože kako je bila slatka i umiljata, a njezin smijeh, tako glasan, odzvanjao mu je u ušima poput najljepšeg zvuka kojega je čuo u životu. - Patke to ne rade! - rekla je i dalje ga promatrajući. - Ne? - Heath joj je promatrao maleno lice. Osim rumenila, bila je pljunuta majka s onim lagano uzdignutim nosom i savršeno napućenim usnama. Čak se i vrpoljila poput svoje mame. - A što onda patke rade, gospođice Pametnice? Skočila je s grede i pridružila mu se u dvorištu. Heathu nije promakla činjenica da je i dalje bila na određenoj, sigurnoj udaljenosti kad je savila ruke i laktovima počela zamahivati. - One rade 'kva, kva, kva'! - vikala je dok je nastavljala smiješno hodati po neravnom travnjaku. Između 'kvakanja' mrdala je svojom zamišljenom pačjom pozadinom. - Sada ti probaj. Sagnut prema naprijed, Heath je pošao za njom, dajući sve od sebe u toj imitaciji patke koju je totalno upropastio mučući poput krave. Sammy je pala na travu, posve obuzeta smijehom. On je napravio još jedan krug oko dvorišta šepireći se poput patke, mrdajući pozadinom i usput mučući. Kad je već po treći puta obilazio dvorište palo mu je na pamet da će kod Meredith izgubiti svaku šansu, ako ju je uopće i imao, ako ga ona sada gleda. Meredith je čvršće stisnula okvir prozora, a oči su joj postale zamućene od nakupljenih suza dok je promatrala svoju kćerku kroz mali otvor između zastora. Sammy se smijala onako kako ju Meredith još nikada prije nije čula, a kao što je svojstveno malenoj djevojčici, njezino cerekanje je bilo tako snažno da su je njezine tanke nožice jedva održavale. Svakome tko se potrudio gledati moralo je biti očito da je dijete žudjelo za muškarčevom pažnjom, a da je otac poput Dana ostavio ogromnu prazninu u njezinom životu. O, Sammy, pomislila je Meredith tužno. Jako mi je žao. Zatvorila je oči, a zvuk djetetovog smijeha vratio ju je mnogo godina unatrag, u vrijeme kada je ona bila djevojčica, prisjećala se kako je otac svojim snažnim rukama baca u zrak i potom ju sigurno hvata u svoje naručje. Zbog Meredithine gluposti u biranju muža, Sammy to nikada nije iskusila, čak ni jednom. Do sada. Meredith je podigla trepavice kako bi promatrala Heatha Mastersa kad je Sammvine tanke ručice uzeo u svoje snažne dlanove i vrtio je u krug. Dijete je oduševljeno povikalo: Više! Više! - sve dok je Heath nije poslušao. Kad ju je ponovno zavrtio, odjednom ju je pustio ali opet uhvatio svojim snažnim rukama dok se vraćala. S druge strane dvorišta, Meredith je čula Goliathov uzbuđeni lavež kao da upozorava svojeg gospodara da bude jako pažljiv. Sammy se smijala i objema rukama je uhvatila Heatha oko vrata dok je njezina plava glava bila pripijena uz njegovu tamnu. Njih dvoje bi mogli biti otac i kćerka u igri, s obiteljskim psom koji laje u dvorištu. U Meredithinom srcu je postojao dio koji je želio da je to uistinu tako. To je Sammy trebala. Da je vrti i baca netko jak i velik koji se njoj činio poput planine. Da ju grli i da se zbog njega osjeća posebnom, voljenom i posve zaštićenom. Dijete je procvalo zbog Heathove pažnje poput lijepog cvijeta pod sunčevim zrakama. - Hajde opet! - dijete je molilo. - Molim te, šerife. Još jednom. ~ 70 ~


Knjigoteka

Heath se smijao. - Izmorila si me, srce, - rekao je glasom koji je Meredith podsjetio na viski i dim. - Moraš ovom starcu dopustiti da se malo odmori. Podigao je Sammy na svoje rame praveći bolnu grimasu kad ga je dijete počupalo jer je pokušavala uhvatiti ravnotežu. - Polako tamo gore. Postat ću pravi ćelavac. Hodao je s njom do napola završenog trijema. Kad je sjeo dolje, skinuo ju je s ramena i smjestio u svoje krilo. Potpuno obuzeta osjećajima, Meredith se odmaknula s prozora. Jedan dio nje je žudio da se pretvara kao da nije vidjela što se upravo dogodilo u dvorištu, da jednostavno zažmiri i da dopusti Sammy da uživa u novom prijateljstvu. Bog zna da je to dijete zaslužilo sreću. Ali drugi dio Meredith je znao da ne smije dopustiti da se to nastavi. Kao prvo, Sammy je imala samo četiri godine što je definitivno bilo premalo da bi neprestano bila na oprezu i da se sjeća kako postoje neke stvari koje ne smije reći svojem susjedu. Ako joj dozvoli da provodi s Heathom dosta vremena bez nadzora, prije ili kasnije će se izletjeti i tako mu otkriti nešto što bi im moglo uništiti živote. Kao drugo, iako je bila posve neiskusna u vezi s muškarcima izvan braka, ipak nije bila totalni bezveznjak. Heath je imao skriveni cilj jer se toliko trudio sprijateljiti s njezinom kćerkom, a to nije bilo zbog toga što je imao posebnu želju za iskušavanjem očinstva četverogodišnjem djetetu. Inače, Meredith nije sebe smatrala kao osobu koja je bila prilično poželjna suprotnom spolu, ali u njezinoj glavi je postojala mala sumnja da je ipak nekako uspjela zarobiti susjedovo zanimanje. Postojali su svi znakovi. Njegovo dogovaranje da obavi popravke oko kuće. Njegovo inzistiranje da joj pomaže u kućanstvu dok joj se ruka ne oporavi. Njegov dolazak ujutro sa svim onim namirnicama. Čovjek se zalijepio za njih poput buhe za pseća leđa i činio je sve što je mogao kako bi pridobio njihovu naklonost. Prisjetila se onog zanimljivog odsjaja u njegovom oku one prve večeri i načina na koji ju je gledao kad je vadio namirnice iz vrećica. Privukla ga je, u to nema sumnje, a ako će biti sasvim iskrena, morala je priznati da je i on nju tako privukao. Bio je očaravajuće zgodan i ekstremno umiljat, što je bila opasna kombinacija. Svaki puta kad bi pogledala u te njegove kobne plave oči, srce joj je ubrzano kucalo a usta se posve osušila. Da nikada nije bila s Danom - i da su njezine nedavne okolnosti bile drukčije - mogla bi samo jednom pogledati Heatha Mastersa i zaljubiti se u njega preko ušiju. Nažalost, ipak je bila s Danom i njezine okolnosti nisu bile drukčije.

~ 71 ~


Knjigoteka

POGLAVLJE 8.

- Merry? Hej, Merry! - zazvao je Heath, a glas mu je tako glasno odzvanjao kućom da je zaprepastio Meredith koja je stajala na trijemu. - Gdje si? Mary? U jednom užasnom trenutku noge su joj skoro otkazale dok joj je kroz glavu prolazila jedna misao. On zna. Nekako je saznao. Tada, jednako brzo kako je to pomislila, vratio joj se zdrav razum. Merry, a ne Mary. Skratio je Meredith i tako je dobio nadimak, ništa više. Prije nego što je pobjegla iz New Yorka, prelistavala je imenik Manhattana u potrazi za lažnim imenom. Sada, kad je već bilo prekasno, shvatila je da je pogriješila; u njezinom pokušaju da izabere ime slično pravom, izabrala je previše slično ime, pogotovo kad se skrati. Njezina krivica, ne njegova. -Ja... ovaj, ovdje sam, - viknula je. Napuštajući hrpu čistog rublja koje je tek iznijela, posegnula je kako bi otvorila vrata. - Danas je dan pranja rublja. Sortirala sam. Heath je prolazio kuhinjom, a njegovi snažni mišići na bedrima uzdizali su se svakim korakom ispod njegovih traperica, a njegove prašnjave čizme lagano su tupkals po već istrošenom linoleumu. Čak i u crvenoj iznošenoj košulji, umjesto u uniformi, odražavao je autoritet, njegova nazočnost je dominirala prostorijom i svime u njoj. Sammy je trčkarala iza njega poput malog psića. Pogledao je na ručni sat. - Vrijeme je. Koje kulinarsko savršenstvo trebam večeras pripremiti? Kad je Meredith zakoračila u prostoriju, nije si mogla pomoći da ne pogleda u svoju kćerku, čije je sitno lice bilo rumeno od smijanja, a oči su joj se caklile. U njoj se pojavilo žaljenje, stvarajući joj težinu u prsima zbog koje je jedva disala. Nije imao pravo igrati se sa Sammyinom naklonosti. Dijete je već ionako bilo dovoljno povrijeđeno. Zar to nije mogao vidjeti? - Planirala sam jesti hamburger, - odgovorila je mirno ćom koja je skrivala njezin unutrašnji nemir. Zavrćući rukave svoje košulje, rekao je: - Hoćeš li imati nešto protiv odreska? Meredith se skoro nasmijala. Hoće li imati nešto protiv? Prošlo je tako mnogo vremena otkad je posljednju put zarila svoje zube u sočnu govedinu, od pomisli na njega želudac bi joj se željno oglasio. Ovih dana jedva si je mogla priuštiti i piletinu. Riba, osim onih jeftinih konzerviranih komadića tune, postala je čista uspomena. - Ti su kuhar, - rekla je. - Ja sam fleksibilna. Zakoračio je do hladnjaka, s lakoćom uspijevajući otvoriti pokidana vrata. Kad bi Meredith išla do hladnjaka posve bi se iscrpila već samim otvaranjem vrata. Posegnuo je za paketom bubrežnjaka kojega je tog jutra stavio u ladicu za meso. Kad je zatvorio vrata, pitao je: - Što je sa svim tim šarkama ovdje? Polovica njih je pokidana. - Grubo ponašanje prema njima, mislim. - Meredith je otvorila kuhinjsku slavinu ~ 72 ~


Knjigoteka

kako bi oprala zdravu ruku. - Kuće za iznajmljivanje podnose mnogo zlostavljanja, a mislim da je ova pretrpjela najviše. Već sam po zidovima zakrpala mnoštvo rupa. Mislim da je ovdje netko šetao uokolo i zabijao šake u loše zidove. Stao je pored nje kod šanka kako bi otpakirao meso. -Pričaš iz iskustva? Podigla je pogled i ugledala njegove ispitivačke oči. Na jedan trenutak se nije mogla sjetiti što je mislio pod tim. Potom je osjetila vrućinu koja joj se penjala u obraze. - Ne iz iskustva. Samo pretpostavljam. Rupe su bile otprilike tako visoko. - Podigla je zavijenu ruku kako bi mu demonstrirala. - Samo sam pretpostavila da su napravljena šakom. Što bi drugo moglo ostaviti rupe uokolo na takvoj visini? - Mnogo stvari mi pada na pamet. Kad sam ja bio tinejdžer, pravio sam rupe u zidovima od vježbanja karate poteza, - rekao je uz smiješak. - Iako moji udarci nisu bili tako dobri. - Bez nabrajanja daljnjih primjera, vratio je pozornost na meso ostavljajući Meredith s osjećajem da je opet izvukao nešto više iz onoga što je rekla ili učinila. - Imaš li bat za meso? S obzirom da si nije mogla priuštiti odreske, bat za meso nije bio potreban. - Ne, ja... - Nema problema. Odlično će nam doći zatvorena kon zerva povrća. - Sagnuo se kako bi otvorio ormarić s konzer vama. - Hej, Sammy, ovo će biti odličan posao za tebe. Djetetov oči su se odmah zacaklile zato što je uključena u pripremanje večere. Heath je zgrabio stolac, gurnuo ga do šanka i podigao Sammy da stane na njega. Nakon ispiranja posude s juhom, pažljivo joj je pokazao da tuče meso s jednom stranom konzerve. Kad je Sammy postala sretno zaokupljena poslom, sagnuo se kako bi dohvatio tri velika krumpira ispod sudopera gdje ih je Meredith držala. - Pečeni krumpiri, - rekao je smiješeći se Meredith. - Sa kiselkastim umakom i svježim vlascem. Dobro zvuči? Zvučalo je božanstveno. - Kako ti ja mogu pomoći? v Dobacio joj je prekoravajući pogled. - Sjedni i nadgledaj. Što misliš? Osjećajući se kao da mu stoji na putu i samo smeta, Meredith je otišla i sjela za stol baš kao što joj je rekao. Mislila je da će se dosađivati, ali kuhinja je ubrzo postala žarište raznih aktivnosti da je posve uživala sve to nadgledajući naslonjena na naslon stolca. Nakon uključivanja pećnice, Heath je oprao krumpire, izbo ih vilicom i potom ih natrljao uljem. Promatrajući ga, Meredith je shvatila da joj je pažnja usmjerena na njegove velike ruke koje su lagano prelazile preko krumpira, njezin izdajnički um bio je usredotočen na stvari koje niti jedna žena koja želi ostati na distanci ne bi smjela primjećivati: čvrstoću njegovog stiska, vidljivu snagu njegovih dugačkih, debelih prstiju, način na koji su mu iskakale vene na rukama kad bi stisnuo šaku. Zatekla se kako razmišlja o tome kakav bi to bio osjećaj da nju tako dodiruje, s rukama masnim od ulja, njegovi pomalo grubi dlanovi prelaze preko njezine kože dok mu prsti prolaze linijama njezinih kostiju. Ludilo. Ona čak nije ni voljela seks. Bilo bi premalo kad bi rekla da je tu aktivnost shvaćala precijenjenom. Svaki puta kada ju je Dan dodirivao čvrsto je stiskala zube. Gadila joj se svaka sekunda tog iskustva. Nakon razvoda se zaklela da nikada više neće niti jednom muškarcu dopustiti da je dira. Ako je to tako, kako se onda mogla zateći u promatranju Heathovih nauljenih ruku dok prelazi preko krumpira i maštanju da tako prelazi njezinim ~ 73 ~


Knjigoteka

tijelom? Zar je počela ludjeti? Heath joj nije dao dovoljno dugo vremena da razmišlja o tom pitanju. Sljedeće na njegovom popisu bilo je pečenje još jedne ture kolačića, a pogriješio je što je dopustio Sammy da mu pomogne. Prije nego što se Meredith uopće snašla, kuhinja joj je izgledala kao da je posuta praškom, a ni Heath niti Sammy nisu bili ništa čišći. Prednji dio njegove crvene košulje bio je sav bijel od brašna. Sammy je imala tijesta sve do laktova, a po čitavom licu bijele mrlje. - Stvarno sam dobra u ovome, ha? - rekla je dok je u šaci gnječila ostatak tijesta koji joj je djelomice prolazio kroz prste. - Moja mama kaže da ja najbolje pečem kolačiće. Heath i Meredith su se urotnički nasmiješili. - Ni ti nisi loša u pravljenju kolača, rekao je dok je plastičnu dasku posipavao brašnom. - Ovi kolačići su definitivno dobro napravljeni. Sada je vrijeme da razvučemo tijesto i izrežemo komadiće. Meredith ga je mogla upozoriti da je pogreška puštati Sammy u blizinu brašna, ali na kraju je ipak pustila da napravi nered ne bi li možda na taj način kod njega stvorila neku vrstu gađenja prema nestašnoj četverogodišnjoj djevojčici. Kada muškarac koristi dijete kako bi se dočepao majke onda i zaslužuje sve ono što dobije. Na Meredithino zaprepaštenje, ovom ovdje muškarcu prilično je dobro stajalo brašno koje je bilo po njegovim trapericama, svuda preko čizama, a najvjerojatnije i u čizmama. A ide mu u prilog što se nikada nije razljutio. Baš nasuprot, brzo se privikao na tu igru bacajući brašno na Sammy baš onoliko koliko je ona bacala na njega, muljajući joj vrh nosa s tijestom, a čak je jednom prilikom i svoju ruku obrisao o njezinu majicu. Sammy je to posljednje smatrala najzabavnijim i toliko se smijuljila da je skoro pala sa stolca na pod. Heath ju je uhvatio ispod ruku kako bi je spasio od inače sigurnog pada, a tada je umazao jedino mjesto gdje joj je majica još bila čista, pod pazuhom. - Mislim da ćemo oboje morati hitno na kupanje kad završimo s ovime, - rekao je djetetu. - Da ništa ne govorimo o mojoj kuhinji, - Meredith nije mogla odoljeti da ne primijeti. Nasmiješio joj se. - Očistit ćemo je kad sredimo sebe. Hoćemo li, Sammy? - Da. Ja sam jako dobra peračica suđa. - Jedva čekam, - rekao je Heath. Meredith je još uvijek zatomljivala smiješak kad se vratila u kuhinju nakon što je ušuškala Sammy u njezinom krevetu i spremila je na spavanje. Heath je upravo brisao ruke nakon što je pospremio kuhinju. Miris pečenih odrezaka još uvijek se osjećao u prostoriji, ali ipak pomiješan s aromom prženih krumpira. Kad je Meredith za sobom zatvorila vrata spavaće sobe, na brzinu je bacila jedan pogled preko kuhinje a potom pogledom prešla preko Heatha. Sve je izgledalo uredno osim njega. Pokušao je stresti brašno sa sebe prije nego što je pod napao njezinom metlom, ali na trapericama je još uvijek imao mrlje od brašna koje nisu nestale niti s njegovih smeđih čizama. - Izgledaš smiješno, - rekla je. Pogledao je traperice i slegnuo ramenima. - Bilo je zanimljivo. A nije li u tome cijeli problem? Bilo je zanimljivo. Zvuk Sammyinog smijeha još uvijek je odzvanjao Meredithinom glavom, a baš zbog toga što je znala što će morati učiniti srce joj ~ 74 ~


Knjigoteka

se ispunilo tugom. - Za jednog neženju, imaš izvrstan smisao za djecu. Sigurno si iz velike obitelji. Imaš mnogo braće i sestara. - Ne. - Opet je slegnuo ramenima. - Sammy je prva mala osoba s kojom sam imao posla. Imam više iskustva s ti nejdžerima. Meredith je zavijenu ruku pritisnula uz struk, želeći otjerati nervoznu bol u prsima. Heath, moramo razgovarati. - Heath? - Podigao je jednu obrvu i vragolasto je pogledao. - Pa neka sam proklet. Dama se usudila izgovoriti moje ime. Uvukla je isprekidani dah teško izdišući. - To neće ići, znaš. - Što to? Susrela je njegov pogled. - Pridobivaš Sammy kako bi došao do mene. Stavio je ruke na kukove. Činjenica da je još uvijek imao onaj vragolasti pogled nije učinila ništa da joj nervoza nestane. - Neće, ha? Pa, valjda ćemo to još morati vidjeti. Meredith je od njega očekivala da se razbjesni. Umjesto toga, bacio je svoje oružje? Da je ona u prašini napravila crtu koju je on prešao, ne bi se mogla osjećati bjesnije. - Čini se da ne razumiješ, - rekla je želeći sama sebe udariti kad joj je glas postao drhtav. - Nisam zainteresirana. - Tako dakle. - Usta su mu se u jednom kutu trgnula. -Znači, gubim vrijeme, zar ne? -Da. Protrljao je nos kako bi se počešao ili možda sakrio smiješak, nije točno znala. - Pa, ipak je to moje vrijeme koje trošim uzalud. Meredith je zurila u njega. Ovo nije išlo onako kako se nadala. - Slušaj, Heath. Ti si vrlo dobar čovjek i veoma privlačan. -I? - Ali nisam na tržištu, - završila je s tim za što je smatrala da je konačno. - Nema problema. - Krenuo je prema njoj s opuštenim i laganim hodom. Kad je stigao ispred nje, posegnuo je za pramenom kose koji joj je stajao na ramenu. - Savršeno razumijem. Dok se poigravao s njezinom kosom, zglobovi njegovih prstiju doticali su joj košulju jer je njegova toplina prodirala ispod odjeće. - Stvarno? Zapetljao je pramen kose oko prsta, koristeći ga kao uže kako bi je privukao bliže k sebi. Jedva se opirala potrebi da stavi dlan na vrh glave kako bi spriječila periku da padne. Sada je poželjela da je ipak samo obojila kosu. Iako se u to vrijeme činilo da joj je perika najjednostavnije rješenje. S obzirom na njezine okolnosti, uopće nije znala koliko bi mogla ostati na jednom mjestu, a često mijenjanje boje kose prouzrokovalo bi joj problem, pogotovo kad bi je obojila u tamno smeđu. Tada bi se također pojavio problem jer bi joj pri tjemenu na površinu izbijala njezina plava kosa, a to bi je otkrilo. Kada su vrhovi njezinih tenisica udarili u krajeve njegovih čizama, uhvatio ju je ispod brade svojim nježnim prstima. - Ako nisi na tržištu, zašto ne bježiš? - pitao ju je promuklo. ~ 75 ~


Knjigoteka

Zato što bi mu u ruci ostala njezina perika da se trgala, pomislila je pomalo panično. Zašto bih bježala? Mi... ovaj, samo razgovaramo. A ja želim nešto naglasiti. - Također i ja. Progutala je knedlu. - Heath, molim te. Želim razgovarati s tobom o Sammy. - Onda pričaj. - Ona je vrlo... - Naginjao se prema njoj, činilo se da njegovo tamno lice upija sve oko nje. - Ona je vrlo osjetljiva. I bojim se da se može jako zbližiti s tobom ako ovako nastaviš. Njegov dah je lagano prolazio pokraj njezinog obraza, topao i s aromom kave. Usne su mu okrznule njezinu sljepoočnicu, bilo je to poput milovanja leptirovim krilom. - Što ako nastavim, Merry? - Ja se zovem Meredith. I ne želim da bude povrijeđena. - Položila je ruku na njegova prsa. - Prestani s ovim. Ne želim da me poljubiš. Ni sada niti ikada. Jesam li bila dovoljno jasna? - Onda se odmakni. Ja te ne držim. O, Bože... Meredith je zatvorila oči boreći se s panikom i uspomenama na Dana koje su se pojavile kad je svojim usnama prilazio njezinima. S obzirom da joj je prstima držao periku, nije se mogla pomaknuti, a on je njezin ostanak doživljavao kao ohrabrenje za nastavak, - Držiš mi kosu. - Koju ću pustiti onog trenutka kad se odmakneš, - uvjeravao ju je. Meredith je položila stisnutu šaku na njegovu ruku kako bi oslobodila kosu baš u trenutku kada su njegove usne lagano dotaknule njezine. Vlažna svila. Ispustila je dah koji je on odmah upio u sebe dok su mu se usne čvršće stapale s njezinima. Okrenuo je ruku kako bi joj snažnije obuhvatio bradu. Ona je prstima prelazila preko njegove košulje, zaboravljajući na periku, na Sammy, čak i na averziju poljupca. Vatra i led. Njegove odlučne usne preuzele su kontrolu dok je jezikom lagano izazivao njezina još uvijek zatvorena usta. Kroz Meredithino tijelo počeli su prolaziti trnci koji su joj se kralježnicom spuštali do trbuha i tamo, zajedno s vrućinom, nestajali od isparavanja. O, Bože, bio je dobar u tome. Prisjećajući se grubosti Danovih usana odmah nakon njihovog vjenčanja, Meredith nije mogla vjerovati da je poljubac ovog muškarca mogao biti tako drukčiji, nagovarajući umjesto zahtijevajući, opojan umjesto odvratan. Nije mogla osjetiti stopala, a noge su joj se topile poput voska u blizini vatre. Ponovno uspostavljajući kontakt sa svojim umom, otrgnula je svoje usne od njegovih i pogledala ga sa zapanjenim zaprepaštenjem. Odmotavajući svoju kosu iz njegovih prstiju, brzo se odmaknula od njega, napola želeći da je zaustavi. Sigurna razdaljina. To je bilo ono što je trebala. Ali istovreme¬no, nije željela da on pomisli kako bježi od njega. Kad je došla za stol, zdravu ruku je naslonila preko naslona stolca, grubo ga držeći kao vrstu potpore, još uvijek ne mogavši vjerovati da mu je tako lagano odgovorila na poljubac. Za vrijeme njihovog hodanja i Dan je također uvijek bio nježan i sladak. Činjenica je da se zbog njega nikada nije ovako osjećala - kao da su joj se istopile sve kosti u tijelu. Ali ~ 76 ~


Knjigoteka

jednako je uživala u njegovim poljupcima - do njihove prve bračne noći. Zar je to iskustvo nije ničemu naučilo? Očito nije, ako joj je trebalo samo malo šarma i nekoliko nježnih dodira da joj srce počne užurbano kucati. Bacajući pogled prema njemu preko svojeg ramena, rekla je: - Ne želim da Sammy bude povrijeđena. Shvaćaš li to? Izostavi nju iz ovoga. Nemoj se njome koristiti da dođeš do mene. Ne želim to. - To ne bih mogao ni sanjati, - odgovorio je uz iritirajuće smireni osmijeh. - Moj odnos sa Sammy je potpuno odvojen od odnosa s tobom, Merry. - Meredith! - rekla je glasnije nego što je namjeravala. - A ti nemaš nikakav odnos sa mnom. Potpuno ignorirajući njezino poricanje da se nešto ipak dogodilo između njih, odgovorio je: Djeluješ mi više poput Merry nego Meredith. Nisam siguran zbog čega. Bilo je to kao da je znao da se čitavog života zvala Mary. - Želim da me se zove Meredith. Nakrivio je glavu. - Pokušat ću upamtiti to. - I ne želim nikakvu vezu. Jesam li sada bila potpuno jasna? - Potpuno. - Pogledom joj je prelazio preko lica, a osmijeh mu je produbljivao bore na obrazima. - Bio je to samo poljubac, Meredith, ugodno proveden trenutak dvoje odraslih ljudi, a ne doživotna obaveza. Ljudi se stalno ljube. To ništa ne znači. Značilo je nevolju; eto, to je značilo. Natjerao ju je da osjeti stvari za koje je mislila da više nije sposobna osjećati. Navrli su joj osjećaji zbog kojih bi postala neoprezna. Nije imala pravo riskirati. Da riskira i ponovi svu onu patnju i bol koju su nju i njezinu malenu djevojčicu zauvijek promijenili? Poput drhtave starice koja oko sebe želi omotati debeli vuneni šal koji bi otjerao hladnoću, Meredith je žudjela za svojom prisebnošću. - Sammy ima jako ranjivo srce, - rekla mu je. - Ako nisi dovoljno pažljiv, slomit ćeš ga. Neću stajati sa strane i gledati kako se to događa. Duboko joj se zagledao u oči. - Srce tvoje kćerke je sigurno sa mnom, Meredith. - Zar je? - Da, baš kao i tvoje.

~ 77 ~


Knjigoteka

POGLAVLJE 9.

Sljedeće večeri dok je Heath spremao večeru, Meredith se ispričala izlazeći iz kuhinje kako bi otišla u kupaonicu. Upravo je bila otkopčala traperice kad se oko nje prolomio neki duboki štropot. Zvuk je dolazio iz kade. Nagnula se kako bi dohvatila zastor. Preko ruba kade bila je naslonjena crna noga. Provirila je glavom iza zastora. Goliath je ležao raširen na leđima, sa sve četiri noge jednostavno ispruženima dok su mu čeljusti podrhtavale sa svakim udahom. Lud pas. Kako je uopće ušao u kuću i što radi u kadi? Kad je Meredith namjeravala ustuknuti, rotvajler je otvorio jedno oko kako bi je pogledao. Nakon što ju je ugledao, jezikom si je prešao preko njuške, duboko udahnuo i zarežao. Trenutak kasnije, jezik mu se olabavio i objesio s jedne strane usta. Samo nedavno, možda prije tjedan dana, Meredith bi umrla od straha. Ali ovo nije bilo prijeteće režanje i pas očito nije imao namjere napasti je. Barem ne dok ne završi sa drijemanjem. Prisjećajući se načina na koji je Goliath neku večer omotao noge oko Sammy i kako joj je umiljato njuškao kosu, Meredith mu je dotaknula trbuh. Goliath je ispružio leđa i dahtajući mahao šapama, ohrabrujući je da ga počeše. Oprezno, ali ipak ga je poslušala lagano prelazeći noktima preko njegovih rebara. Pas se opet oglasio i okrenuo, očito uživajući u pažnji. Meredith se nasmijala, uvjerena da je njegovo režanje prijateljski razgovor a ne nekakva prijetnja. Prisjetila se Heathovih riječi. Još će smišljati isprike za sve što pas bude učinio. - Ti si samo velika stara ljubav, zar ne? - skeptično je šaptala. - Heath te trebao nazvati Gunđalo. Pas je ponovno zagrmio na nju okrećući svoju masivnu glavu kako bi joj polizao ruku. Na sekundu, Meredith se sledila s pogledom fiksiranim na njegovim velikim zubima deračima. Ali kad joj je nastavio kupati ruku prijateljskim psećim poljupcima, konačno se opustila. Lagano prelazeći prstima preko njuške, podigla mu je usnu kako bi bolje pogledala zube. Njegovi zubi derači bili su najduži koje je ikada vidjela, a stražnji zubi su bili široki nekoliko centimetara. Ipak, iako vrlo čudno, nije osjećala strah. Bio je to dobar osjećaj. Najbolji. Suze su joj napunile oči. Nekako je ovaj pas uspio otjerati Sammyin strah. A sada je tjerao i njezin, a u tom procesu, pomagao joj je da zatvori još jedno poglavlje svojeg života sa Danom. Rotvajler je opet jezikom prešao preko svoje njuške, a potom je udahnuo i lagano se vratio snu dok mu je Meredith nježno mazila svilene uši. Upravo u tom trenutku, stari nespretnjaković zarobio joj je srce. Nakon obavljanja posla u kupaonici, što nije bilo lako sa samo jednom zdravom rukom, vratila se u kuhinju. Heath je stajao kraj štednjaka. - Tvoj pas spava u mojoj kadi. Dobacio joj je zamagljeni pogled. - Da? Kako se oslobodio? - Odložio je žlicu. Oprosti, Meredith. Sigurno je skinuo ogrlicu. Dotaknula mu je ruku. - Pusti ga da uživa u drijemanju. ~ 78 ~


Knjigoteka

Podigao je obrvu. - U tvojoj kadi? Moj pas ljudožder, slobodan u tvojoj kući? Imaš li vrućicu? Smijala se iako to nije željela. - Nikad se nisam bolje osjećala. - Toplina joj se popela do vrata. - Ne mogu to objasniti. On jednostavno... - Slegnula je ramenima. - Znam da zvuči glupo, ali izgledao je tako bezopasno. I nekako pun ljubavi. Pa sam ga dodirnula. Nije mi odgrizao ruku, pa tako mislim... da smo... da sam ja... da smo postali prijatelji. Oči su mu se caklile. - Ne moraš objašnjavati. On je moj pas, sjećaš se? Stalno sam ti govorio da ćeš ga zavoljeti kad ga upoznaš. - Moja kada više nikada neće biti ista. - Dobrodošla u svijet prema Goliathu. On misli da su kade stvorene za to. Voli hladnoću i tamo spava većinu ljeta. Meredith se nasmijala prisjećajući se kako je Goliath smiješno izgledao. - Na leđima? Heath se nasmiješio. - Majka mu nije imala mlijeka, a okrug je već bio platio štene. Dobio sam ga kad je bio star samo jednu minutu i hranio sam ga na bočicu. Najjednostavniji način hranjenja mi je bio držati ga u naručju, poput bebe. Otada se navikao spavati na leđima i rijetko kada drukčije zaspe. Meredith je pokušala zamisliti Heatha sa sićušnim štenetom udobno smještenim u njegovom naručju dok s jednom rukom drži bočicu. - Sigurno si ga strašno volio. Oči su mu potamnile, a pogled je odmaknuo od nje. Nakon nekoliko trenutaka, rekao je: - Recimo samo da je uz njega moj život zanimljiv. Zaista mi je nedostajao kad su ga odveli na dresuru. Bilo je to kao da sam izgubio dijete. - Nije ga dugo bilo? - Samo četiri tjedna. Nije dobro podnio odvajanje od mene, pa su mi dopustili da ovdje završim njegovu dresuru. Škola mi je poslala videokazetu s instrukcijama tako da znam što trebam činiti. To nije uobičajeno u praksi, ali za Goliatha je to bilo dobro. Bio je najbolji pas u policiji, nije štedio nikoga. Šteta što se ozlijedio. - Ozlijedio? Heath je žlicom lupkao po tavi. - Kad je spasio malenu djevojčicu iz požara, bio je to kraj njegove karijere. Samo mi je drago što ga nisam izgubio. Sammy, koja je sjedila za stolom stvarajući užasan nered guleći mrkve, podigla je pogled dok su joj se velike plave oči ispunile zainteresiranošću. - Skoro si izgubio Goliatha? Meredith je vidjela Heathovo oklijevanje. Tada je rekao: - Da, dušo. Goliath je skoro umro. - Kako? - Sjećaš se kad sam ti ispričao o velikom požaru u zgradi iz kojega je Goliath spasio djevojčicu? Tada se ozlijedio. Vatrogasci nisu vidjeli djevojčicu kad su evakuirali zgradu. Onda je Goliath bio moj zamjenik, pa je bio sa mnom u mojem kamionetu i stalno mi je govorio da je netko još uvijek unutra. - S naboranim očima zadirkujuće je pogledao Meredith. - On priča, znaš. Psećim jezikom, naravno. - Isključio je plamen ispod lonca. Potom je otišao sjesti na stolac pored Sammy. - Stalno se bacao na vrata pokušavajući izaći van. Sammy se toliko uživjela u priču da je još uvijek držala ribež za povrće na zaboravljenoj mrkvi, s pogledom fiksiranim na Heathu. - I što onda? - pitala je, što je znala često činiti kad bi Meredith malo zastala dok bi joj čitala knjigu. ~ 79 ~


Knjigoteka

- Pa, dovezla se jedna gospođa u staroj olupini od auta. Iskočila je iz njega i trčeći krenula prema gomili ljudi, vrišteći tražeći svoje dijete. Tada je pokušala utrčati u zgradu. Morala su je držati dva policajca i jedan vatrogasac. - Opet je Meredith uputio pogled, samo ovaj puta ozbiljan. - Ispostavilo se da je ona konobarica koja je radila noću, a te večeri joj se dadilja nije pojavila. Zamolila je jednu staru susjedu da joj pripazi na djevojčicu. Kada je izbio požar, starica se toliko uplašila da je zaboravila dijete i izašla iz zgrade bez djevojčice. - O, ne. - Meredith se uhvatila oko struka zamišljajući kako bi se ona osjećala da je Sammy ostala zarobljena u gorućem paklu. - Jadna žena. Sjene su zamaglile Heathove oči. - Tada vatra više nije bila pod kontrolom - bilo je tako strašno da bi unutra ušla samo budala sklona samoubojstvu. Upravo su se tada na to pokušala odlučiti dva vatrogasca kad sam pustio Goliatha. Po Heathovom izrazu lica, Meredith je znala koliko ga je koštalo to što je pustio Goliatha. Heath je pogledao Sammy. - Goliath je oduvijek imao neku vrstu šestog čula kad se radilo o maloj djeci. Kao da im može čuti misli ili tako nešto. Čudno zvuči, znam. A te noći je imao veliki predosjećaj. Čini se da je točno znao gdje je malena. Izvukao ju je ispod kreveta gdje se krila na trećem katu i dovukao je do prozora. Nasreću, kad je djevojčica ugledala vatrogasce koji su držali mrežu, dobro se snašla i samo je skočila. - I onda? - pitala je Sammy. - Pa, vatrogasci su spustili mrežu kako bi do nje mogli doći bolničari. Uz svu onu buku i galamu, nisu me mogli čuti kad sam vikao da ponovno podignu mrežu. Goliath je navikao raditi sa mnom ili s mojim zamjenicima, tako da je vjerovao vatrogascima da će ga uhvatiti. Sammyino maleno lice je problijedilo. Pogledala je Meredith. - To je jako visoko, mamice. - Da, slatkice, to je jako visoko. - Jesi li ikada čula priču o Humpty-Dumptyju! - pitao je Heath Sammy. Kad je potvrdno klimnula glavom, rekao je: -Pa, tako je bilo i s Goliathom. Kada je pao, tako se jako ozlijedio da su veterinari rekli da ga više ne mogu sastaviti. Sammy je zbunjeno pogledala prema kupaonici. - Ali on je sastavljen. - To je zbog toga što postoji jedan izvrstan veterinar, - objašnjavao je Heath. - Izvodi posebne operacije na psima. Taj veterinar je na vijestima čuo za Goliatha i nazvao me kako bi se ponudio da operira Goliatha po sniženoj cijeni. Čak i uz to, račun je iznosio šest tisuća dolara. Goliath je imao smrskan lijevi kuk, tri slomljena rebra, probijeno plućno krilo, a obje prednje noge su mu bile polomljene. Sada u objema prednjim nogama ima umjetne komadiće koje povezuju kosti i naravno umjetni kuk. Vatrogasci su pomogli u sakupljanju novca za operacije. Također su i mnogi ljudi ovog okruga donirali novac. Goliath je bio junak i svi su ga željeli spasiti. Na kraju sam morao platiti samo tri tisuće. - Samo tri tisuće? - Meredith nije mogla zamisliti da netko troši toliki novac na psa. Onda opet, shvatila je da bi i ona mogla to učiniti. Neki psi su bili posebni, a onaj rotvajler koji je režao i dahtao u njezinoj kadi bio je jedan od njih. Pri sjetila se da joj je Heath rekao kako je Goliath tijekom svoje karijere primio sedamnaest službenih pohvala za spašavanje djece. Tada su to bile samo puste riječi koje joj nisu odagnale strah. Sada je shvatila da je za ~ 80 ~


Knjigoteka

svaku tu pohvalu Goliath spasio jednu dragocjenu dušu. - To je mnogo novca, ali djetetov život se ne može mjeriti novcem. Dok je pogledom išla prema Sammy, Meredith je tiho dodala da se ni djetetova sreća ne može mjeriti novcem. Heath i Goliath. Nekako su njih dvojica imali neku magičnu moć nad njezinom kćerkom. Činili su nešto magično što ona, unatoč velikom trudu, nije uspijevala. - On je odličan pas, - rekla je s laganim podrhtavanjem glasa. - S obzirom da ti on više ne može biti partner, iznenađena sam da ne dresiraš drugo štene. Razmišljao je o njezinom komentaru uz klimanje glave. - Želim to. Ali to ne može biti bilo koje štene. Zbog Goliathovog kuka, veterinar je rekao... - Pogledao je u Sammy. - Pa moramo Goliathu dati više vremena da ozdravi prije nego što bude mogao imati još jednu obitelj. Čim ozdravi dovoljno da može biti tata, ja ću mu pomoći u odabiru. Vjerojatno će to ovoga puta biti ženka. Dva muška, čak iako su otac i sin, podložni su svađama. Meredith je susprezala osmijeh zbog maštovitog načina na koji je Heath objašnjavao da njegov pas još uvijek nije spreman da bude pastuh. - Ja sam... ovaj, razmišljala, Heath. Umjesto da sutra ujutro Goliatha zaključaš u kuću kad odeš na posao, zašto ga ne bi doveo ovamo? Vjerojatno će uživati u danu sa Sammy. - I ja ću isto, - vikala je Sammy smijuljeći se. Heath se nacerio i ustao sa stolca. - Meredith... jesi li sigurna? Goliath zadaje pune ruke posla. Jede poput konja. Linja se. Također, kada nije jedina stvar koju zaposjeda. Ako bude ovdje, bit će tako slobodan i ispružit će se na tvojoj sofi ili krevetu. I još... - Heath, - Meredith ga je prekinula podižući ruku u zrak. - Ako tvoj pas dođe u moj krevet, kasnije ću istresti jastuk. Smijao se i klimao glavom. - U redu, dovest ću ga ujutro, ali nemoj reći da te nisam upozorio. Dva sata kasnije, Meredith se ramenom naslonila na okvir prozora, gledajući svojeg susjeda i njegovog psa kako rame uz rame šeću cestom prema kući. Pušući preko zaljeva, vjetar se poigravao Heathovom tamnom kosom. Pored njega hodao je Goliath nalik na veliku crnu mrlju u sjeni. U daljini, visoka jela i hrastovi stvarali su savršenu pozadinu za Heathovu visoku i vitku siluetu. Nasmiješila se promatrajući kako njegove duge noge polako nestaju u daljini dok su mu se ramena skladno podizala sa svakim napravljenim korakom. Nakon što je završio s pranjem posuđa, oglasio mu se dojavljivač i pitao ju je može li se poslužiti telefonom da se javi u ured. Prema onome što je mogla shvatiti po završetku njegovog razgovora, odvijala se tinejdžerska pijanka koju je umalo zaboravio obići. Meredith ga je gotovo mogla zamisliti kako izlazi iz svojeg Mustanga izgledajući veće od života skupini tinejdžera s upadljivim Adamovim jabučicama i sitnog građom tijela. Visok i snažan tip koji je znao sve poteze, sve laži i trikove. Heath je mogao biti zastrašujući s onim svojim oštrim crtama lica i posebnim sjajem u očima. S druge pak strane, predivno se slagao s djecom. Ponovno se nasmiješila prisjećajući se Sammyinog smijeha za večerom kad je Heath radio smiješne pogreške u izgovaranju abecede i onda kad je ispričao još jednu priču o Goli~ 81 ~


Knjigoteka

athu prije nego što je Sammy otišla u krevet. Koliko dugo je prošlo otkad je Meredith zadnji puta čula tako srdačan smijeh svoje kćerke? Prošle su godine, tužno je shvatila. Sammy je bila sretna beba, uvijek se smješkala i mahala ručicama s očima punim znatiželje. Ali onda je Dan počeo prakticirati svoje privilegirane posjete i polako je njezino dijete počelo gubiti svoju živahnost i volju za smijehom sve dok to nije postala samo uspomena. Sada je Sammy gledala na svijet sa sjenkama straha u očima. Heath Masters je bio prvi muškarac koji se u zadnje tri godine uspio probiti kroz djetetovo nepovjerenje. Hrpa zbunjujućih osjećaja prošla je kroz Meredith dok se prisjećala njegovih velikih ruku i igre mišića ispod košulje svaki put kad bi se pomaknuo. Taj muškarac bio je izrazito snažan, ali tu svoju snagu još uvijek je držao postrance. Večeras ga je fascinirano promatrala dok se zabavljao sa Sammy, posve se jasno prisjećajući kako se osjećala kad ju je jučer poljubio, njegovih ruku koje su joj nježno doticale kosu, njegovih usana koje su joj lagano prelazile preko obraza. Pitala se kakav je to osjećaj biti sklupčan u njegovom naručju. Gotovo da je mogla zamisliti njegovu toplinu i čvrstoću ramena blizu svojeg obraza dok joj miris kolonjske vode opija osjetila. O, Bože... Bila je u nevolj! Meredith još nikada nijedan muškarac nije tako privukao. Čak ni Dan koji ju je oborio s nogu i uvukao u brak koji je na kraju ispao prava katastrofa. Nije si mogla dopustiti ove osjećaje. Ti osjećaji su se kosili sa svakom zakletvom koju je napravila poslije razvoda. Odmičući se od prozora, Meredith se šetala kućom tražeći gotovo luđački nešto što bi joj odvuklo pažnju. Kad je primijetila večernje novine, još uvijek uredno presavijene i složene na televizoru, odmah ih je zgrabila, a kad je ugledala naslovnicu gotovo da je zastenjala. Protest roditelja, glasila je glavna priča. Ispod je bila Heathova slika u boji zrnaste teksture kako stoji na stubama suda dok ga je okruživala skupina ljutitih građana. Vratila je novine na njihovo mjesto na televizoru ne želeći čitati ništa više. Stajalište priče bilo je nedvojbeno pristrano, baš poput svih ostalih koji su koristili termine 'demagog' i 'neortodoksan' kako bi ga opisali. Bio je on i to, pretpostavljala je, ali nije bio nalik na nijednog drugog predstavnika zakona kojeg je ikada upoznala, od nekonvencionalnog načina odijevanja do izvršavanja svojih dužnosti. Ali bio je također i mnogo više od toga i sad kad ga je imala priliku bolje upoznati, mislila je da je ovaj okrug vraški sretan što ga ima. Govoreći sama sebi da si ne može priuštiti da se spetlja s njim više nego što već jest, prošla je kućom gaseći svjetla za sobom. Kad je došla do Sammyine sobe, ušla je unutra i stala pored djetetovog kreveta. U sjenama koja su dolazile od zanjihanog lišća na hrastovim granama izvana, Sammy je izgledala poput anđela, sklupčana na jednoj strani kreveta dok joj je kosa bila razasuta po jastuku poput zlatnih mjesečevih pramenova. Meredith se sagnula kako bi joj dotakla obraz, pri¬sjećajući se da je i Heath učinio isto dok su joj prsti lagano prelazili preko Sammyine brade. Ponašala se prema Sammy kao da je građena od najlomljivijeg kristala, uvijek tako nevjerojatno nježno. I tako vrlo, vrlo opasno. Došla je u Oregon izgraditi svojem djetetu budućnost, a ova klimava stara kuća u pola polja postala je Sammyin dvorac u oblacima. Nažalost, bio je to dvorac izgrađen od stakla, a Heath Masters je bio kamen koji ga je mogao razbiti. ~ 82 ~


Knjigoteka

Kad je stigao kući, Heath se nije potrudio upaliti svjetla. Nakon stavljanja hrane u Goliathovu zdjelu, otišao je u kupaonicu po ručnike, potom u zamrzivač po nekoliko posuda s ledom i po kanistar vode koju je držao u prtljažniku svojeg Mustanga. Na putu prema gradu, zaustavit će u Safewayu i kupiti par limenki kole, najmanje deset vrećica čipsa, cijeli paket čokoladica i sljezovih kolačića u dovoljnoj količini da nahrani čitavu vojsku. Ako je nešto naučio svih ovih godina u službi, onda je to činjenica da mora biti dobro pripremljen za takve zabave, od liječenja bolesne djece do hranjenja, obično tim redom. Upadi na takve zabave prouzrokovali su ozbiljna oštećenja na Heathovom bankovnom računu, ali dosad nije uspio uvjeriti odbor okruga da odobri budžet za grickalice, tablete i sokove. Kad se odmaknuo sa svojim Mustangom s prilaza, Heath je zastao na kraju ceste i zagledao se u Meredithinu kuću. Kroz prozore se vidjela tama. Zamišljao ju je kako hoda kućom gaseći svjetla i potom kako ulazi u svoju spavaću sobu. Nekako baš u ovom trenutku, počet će se boriti s gumbima svoje košulje jer ima samo jednu zdravu ruku na raspolaganju. Uzdahnuo je zamišljajući je kako se svlači okupana na mjesečini. Lagani pamuk klizi njezinim mekim rukama. Najistaknutije na njoj su bile njezine velike smeđe oči. Nije znao zašto ga je ta pomisao tako fascinirala. Isuse. Htio on to priznati ili ne, već je napola bio zaljubljen u tu ženu. Bilo je to ludo. Nikako ga nije poticala u tome. A on se ipak zaljubljivao u nju. Čvrsto je rukama obuhvatio volan. Da li muškarac počinje proživljavati krizu srednjih godina u trideset i osmoj? Možda je tu bio njegov problem. U zadnje vrijeme, pomisao na dom i obitelj imala je neku 'notu' u sebi koja bi ga trebala prestrašiti. Brak, očinstvo. U prošlosti, te stvari su bile samo prolazna misao. Sada su mu se redovito pojavljivale u glavi tjerajući ga da osjeća kako mu u životu nešto nedostaje. Oduvijek je gledao visoke, dobro izražene brinete crnih očiju, ali nikada samo jednu posebnu. Bujnije grudi, izazovna bedra, duge noge. Nikada plavuše ili crvenokose, nikada nijednu nisku. S obzirom na njegovu građu i visinu, uvijek se osjećao poput užasnog diva pored žene nježnije građe. Sada mu se odjednom sviđala samo jedna žena, što nije imalo smisla jer je bila toliko drukčija od žena koje je oduvijek preferirao. Jedino što je bilo na Meredith Kenyon i što se poklapalo s njegovim prijašnjim standardima bila je duga bujna kosa i one prekrasne smeđe oči.

~ 83 ~


Knjigoteka

POGLAVLJE 10.

Muškarac i pas, pas i muškarac. Tijekom sljedećih nekoliko tjedana, Meredith je počela osjećati da je narušen njezin prijašnje miran i savladiv svijet. Nakon završetka rada na oba trijema, Heath je prešao na posao u kući i pas je došao s njim. Iznenada je ta stara kuća poprimila toplinu koja joj je prije nedostajala, uvijek je bila ispunjena smijehom njezine malene djevojčice ili Goliathovim dubokim lavežom. Smijeh. Bio je to neprocjenjiv dar, a Heath im je njime ispunio živote. Tijekom dana dok je Heath bio na poslu, Goliath je uspio držati Meredith i Sammy u dobrom raspoloženju. Svaki puta kad bi se Meredith okrenula, otkrila bi još jednu novu ludost u rotvajlerovoj prirodi. Njegove prehrambene navike, na primjer. Odmah prvog jutra kad je napunila ogromnu posudu za hranu koju joj je donio Heath, Goliath ju je žurno udario nogom, prevrnuo naopačke i svu hranu prosuo na pod. Poslije toga je legao dolje u taj nered kako bi počeo jesti, sretan zbog Sammyinog i Meredithinog smijeha. Kasnije tog poslijepodneva, Meredith je začula užasnu buku iz kuhinje. Pronašla je Goliatha koji je njuškom gurao metalnu posudu kroz kuhinju, samo povremeno je gurajući šapom. Bio je to pseći način traženje ručka. Nije prošlo dugo vremena dok je objema postala navika ostavljati otvorena vrata kupaonice i podignutu dasku na školjki. Goliath je više volio vodu iz toaleta nego iz svoje zdjele. Kad bi se napio, obavezno bi iz kupaonice izašao s mokrim ustima s kojih bi kapala voda, poslije toga bi krenuo ravno prema njima da mu obrisu čeljust suhom krpom. Meredith je održala obećanje. Kad joj je Goliath došao u krevet malo odrijemati, protresla je jastuk. Uvijek na oprezu zbog pseće dlake, već se bila navikla na ispijanje kave kroz zube. Iako je pronalazila mnoštvo dlaka u hrani ili svojoj četkici za zube, a čak i u hladnjaku, nije joj se više dizao želudac od gađenja. Heath je to nazivao dodatnim proteinima. Meredith se utješila time da su crne pa su se bolje isticale. Na svemu. Nije marila. Taj veliki stari rotvajler bio je najbolji pas na svijetu. Kad je radnik završio građenje Goliathove kućice, Meredith se uplašila da ga Heath više neće dovoziti svakog jutra. Ali nije. Goliath je, čini se, postao stalni član obitelji Kenyon i tako će ostati sve dok se ne presele. Meredith je prezala i od same pomisli na odlazak. Ako se nešto dogodi i one se moraju preseliti, Meredith nije znala kako bi Sammy reagirala. Dijete je obožavalo Goliatha i istinski cijenilo Heatha. On se uvijek trudio održavati njihovo prijateljstvo. Bez obzira koliko mu je bilo naporno na poslu, uvijek je imao vremena za igru s njom. Ponekad bi je nosio na leđima oko kuće. A nekada bi Heath samo skočio na noge, zgrabio dijete ispod ruku i vrtio je oko kuhinje dok je Goliath oko njih kružio i lajao. Stojeći postrance, Meredith ih je promatrala i razmišljala o tome da bi tako trebala izgledati prava obitelj. Sammy je s rođenjem bila opljačkana. ~ 84 ~


Knjigoteka

Dijete je procvjetalo pod Heathovom pažnjom. Sa svakim novim danom, Meredith je uočavala transformacije koje su se događale u njezinim djetetu, proces ozdravljenja koji ona svojim utješnim razgovorima i ljubavlju nije mogla izboriti. Nije se Sammy samo često smijala, što je samo po sebi veliko čudo. Postajala je i zločestija, te je ponekad znala ne poslušati Meredith radeći stvari koje samo prije mjesec dana nikada ne bi. Za razliku od mnogih majki, Meredith se potiho radovala kad bi uhvatila kćerku u kršenju njezinih naredbi, bez obzira koliko je to prezirala. Nedavno, Sammy je bila više sjena nego dijete, nikada nije kršila pravila i neprestano se bojala da bi možda mogla negdje pogriješiti. One večeri kad su Meredith izvađeni konci iz ruke, počela se pitati nije li Sammy postala previše neposlušna. Meredith je bila vani u svojem vrtu kako bi pripremila tlo da ne propusti vrijeme za sađenje povrća. Njezina ruka, za koju ju je liječnik upozorio da je pazi, počela ju je jako boljeti. Uzimajući pauzu, zagledala se u prekopanu zemlju i zamišljala kako će izgledati za par mjeseci kad iz nje bude izviralo sve ono šareno povrće koje namjerava zasaditi. Zadovoljno je uzdahnula. Večer je bila savršena za rad u vrtu, zrak ispunjen mirisom proljeća, dovoljno topao za nošenje kratkih rukava, ali još uvijek dovoljno hladan da se ne preznoji. Zbog laganog povjetarca mogla je osjetiti mirisnu aromu crvenog graha kojeg je ostavila da se prokuha na štednjaku. Danas je imala neobično pretrpan raspored, mnogo je telefonirala a grah nije zahtijevao mnogo pažnje. Iako će uskoro morati otići unutra i promiješati ga. Prvo je htjela obići dvorište. Heath je tog poslijepodneva uspio završiti s radom na kuhinjskom podu i otišao je kući govoreći joj da će se vratiti ponovno sutra kako bi popravio daske na stražnjem trijemu. Htjela je vidjeti je li mu ostalo nekih viškova od dasaka kako bi mogla popraviti spremište. Kad se Meredith približila hrpi, čula je da ju Sammy zove. Podigla je ruku kako bi njome zaštitila oči od večernjeg sunca. - Ovdje sam, srce! Sammy je trčala prema njoj. Kad je došla sasvim blizu Meredith, Sammy je zaplakala. -Mami, ne mohu dihati! Meredith se sagnula kako bi proučila djetetovo lice koje je izgledalo čudno asimetrično. Sammyin je nos natekao, shvatila je, jedna strana više od druge. - Ne možeš disati? -pitala je Meredith zabrinuto. Kleknula je na zemlju kako bi izbliza pogledala dijete. - Dušice, nos ti je otečen. - Meredith je odmah posumnjala na ugriz pauka. Srce ju je zaboljele - Nisi se išla igrati ispod trijema ili možda u spremište, zar ne? - Niham. - Jesi li se udarila? Dok su joj se oči ispunjavale suzama, Sammy je klimala glavom. -Toje gah! -Što? - Gah, - dijete je ponovilo. - Stavhila sam u nos, ali nehe van. - Kad ju je Meredith blijedo pogledala, Sammy se nagnula bliže. - Snaš. Gah? Za veheru? Odjednom je shvatila. Meredith je prestravljeno zastenjala. - Ugurala si grah u nos? Oh, Sammy, ne! - Tog jutra ju je uhvatila kako pokušava zrno graha ugurati u uho i tada ju je upozorila na opasnost. ~ 85 ~


Knjigoteka

- Zašto to radiš? Sammy je treptala, a krokodilske suze su joj se slijevale niz obraze. - Ne snam. Dotaknula joj je gornju usnu. - Boi, mamie i ne mohu dihati! Osjećajući da će ju panika uskoro preplaviti, Meredith je utješno zagrlila Sammy. - Pa, dobro, nemojmo sada paničariti. Istjerat ćemo odmah taj grah. Sve će biti u redu. Dvadeset minuta kasnije, Meredith je i sama počela osjećati paniku. Uporno pokušavajući, nikako nije mogla izvaditi zrna iz njezinih nosnica. Kao da su pustili korijenje. Čak štoviše, Sammy je plakala, a od toga je grah samo bujao. Priznavajući poraz, Meredith je podigla kćerku sa kuhinjskog stola. - Mislim da je bolje da odemo kod doktora, -rekla joj je. Sammyino cviljenje je postalo još jače. - Bohim se, mahmice. - Oh, dušo. - Meredith joj je lagano pjevušila dok je uzimala torbu i trčeći krenula prema automobilu s djetetom u rukama. - Nemoj se bojati. Doktor će ih izvaditi. On ima po seban alat. Kakav točno alat, Meredith nije bila sigurna. Što bi se moglo koristiti za vađenje graha iz dječjih nosnica? Ubacila je Sammy u stari Ford i zakopčala sigurnosti pojas. - Mirno sjedi, dobro, dušice? Budi mamina velika curica i nemoj plakati. - Zahto? Meredith je poljubila kćerkino vlažno čelo. - Samo nemoj, u redu? Trčeći prema drugoj strani automobila, Meredith je brzo otvorila vrata, skočila na sjedalo iza volana i ugurala ključ u bravicu. Ništa se nije dogodilo. Čuo se samo jedan škljocaj. Akumulator. Frustrirano je udarila volan. - Do bijesa! -Hto? - Neće se upaliti. Sammy je dotakla vrh nateknutog nosa. - Ali mamhe, ja ihmam gah u nohu! Moham iti u bolhnicu! Iz velike daljine začula se zvonjava telefona. Heath se trgnuo iz večernjeg drijemanja, počešao se po ruci i glasno zijevnuo. Kvragu. Još jedan poziv. Ponekad je održavanje reda i mira znalo biti vraški zahtjevno. - Dolazim, dolazim! - vikao je, spuštajući naslon za noge svoje fotelje. Dok je trčao prema kuhinji skoro se spotaknuo na Goliatha koji je dremuckao pored vrata. Pokušavajući uhvatiti ravnotežu podigao je slušalicu. - Halo! - viknuo je, pitajući se tko bi to sada mogao biti na drugoj strani linije. Ako je to opet zvao onaj dosadni reporter, otići će pronaći gada i iščupati mu grkljan. Ali najvjerojatnije je to bio jedan od njegovih zamjenika. - Ovdje Masters. Trepnuo je. - Merry? - Nije zvučala normalno, glas joj je bio visok i drhtav. - Dušo, što je bilo? - Radi se o Sammy. Moram ju odvesti na Hitnu, a auto mi neće upaliti. - Odmah dolazim. - Čekaj! Nije ništa strašno opasno pa nemoj pretjerivati dok budeš vozio. ~ 86 ~


Knjigoteka

Ništa opasno, a vodi dijete u bolnicu? U pozadini je čuo Sammyin plač. - Je li se ozlijedila? - Nije, stavila si je grah u nosnice. Heath je ponovno trepnuo. - Što? - Stavila si je grah u nosnice. Jutros sam joj dopustila da mi pomogne izbirati prije nego što ih pristavim za kuhanje. Sigurno je to tada učinila. A sada su nabubrili i nikako ih ne mogu izvaditi. Teško diše. - Grah u nosu? Zašto je to učinila? - Čim je postavio to pitanje, sjetio se kad je ušmrkao kuhane špagete, uhvatio jedan kraj i time izluđivao svoju sestru vukući rezanac gore-dolje. - Ma ništa. Slušaj, dušo, smiri se, dobro? Bit će sve u redu. - Paničari jer ne može disati kroz nos. - Stižem za dvije minute, u redu? Heath je spustio slušalicu i otišao do ormara s medicinskim priborom u svojoj kupaonici odakle je uzeo mineralno ulje i bočicu joda koji je išao uz kapaljku za oči. Deset sekundi kasnije, on i Goliath su žurili cestom. Kad su stigli do kraja Meredithinog prilaza, Heath je čuo Sammyino vrištanje, što je bio dobar znak jer još uvijek ima dosta kisika. Meredith ga je susrela na ulaznim vratima. - Čekaj samo da uzmem torbicu. Pomičući se u stranu da i Goliath može ući, Heath je zakoračio u njezinu dnevnu sobu i zatvorio vrata za sobom. -Zaboravi torbicu, dušo. Ja mogu izvaditi grah. Nema problema. - Možeš? - Zastala je na pola puta prema kuhinji pogledavajući ga preko ramena. - Ja sam pokušavala i pokušavala. Jednostavno su se zaglavili tamo. Heath je uzeo mineralno ulje. - Ja imam iskustva s ovime, sjećaš se? Stalno se s time susrećem. Zapravo, Heath još nikada nije vadio grah iz djetetovog nosa, ali dispečerka Jenny Rose je imala četverogodišnjeg sina koji je jednostavno bio talentiran za guranje stranih predmeta u nosnice. Slijedio je Meredith u kuhinju. Sammy je sjedila na kuhinjskom stolu stisnutog lica oblivenog suzama s drhtavom gornjom usnom. Heath je odmah otišao do nje, sagnuo se i uperio svoju malu svjetiljku prema njezinom nosu. - Hmm, - rekao je. - Ne mohu dihati. Mamiha kahe da moham u bolnihu. Heath je ponovno uperio svjetlo u njezin nos. - Nee, s tobom će biti sve u redu, slatkišu. Grah još nije ni počeo klijati. Sammy je pogledala u križ kako bi vidjela oteklinu na nosu. - Klijati? - Izgleda da se prestrašila te riječi. Heath joj je namignuo. - Još uvijek nema klica. Sreća po tebe, ha? Samo ćemo izvaditi taj zločesti grah iz nosa i bit ćeš dobro. - Nehe izahi. Heath je pro tresao bočicu mineralnog ulja. - Naravno da hoće. - Meredith je pružio bočicu joda. - Isperi mi kapaljku za oči, hoćeš li molim te? Meredith je potrčala do sudopera. Vratila se nekoliko sekundi kasnije brišući ~ 87 ~


Knjigoteka

kapaljku krpom za posuđe. Pružajući je, rekla je: - Siguran si da znaš što radiš? Nacerio se. - Zerica mineralnog ulja u nosnicama omogućava lako vađenje raznih predmeta. -I ja sam se trebala sjetiti toga. Sammy se još više ukočila kad ju je Heath polegao na stol. Goliath joj se pridružio kako bi još više zakomplicirao stvar. Heath je hrvajući se odgurao psa dolje i zamolio Meredith da ga drži za ogrlicu. - Ona je dobro, - uvjeravao je rotvajlera. -Ne ozljeđujem je. Je li tako, Sammy? Sammy nije izgledala uvjereno. Dodao joj je svoju svjetiljku dok je zraku svjetla usmjeravao prema stropu. - Kladim se da ne možeš ispisati svoje ime na stropu da ne zaboraviš koje slovo, - izazivao ju je. - Ti je gledaj, mamice. Ako pogriješi, morat će sve ispočetka. Sammy je objema rukama prihvatila svjetiljku i pozorno gledala u strop dok je recitirala slova svojeg imena. - T... a... m... - S, - ispravio ju je Heath dok se naginjao bliže kako bi joj pogledao nos. - Ispočetka, dušo. Tvoje ime ne počinje slovom t. - Nee... - Sammy je prestala nabrajati, napućila je usne i dobacila majci zapanjeni pogled. Zatim je počela ponovno. -E... a... e... e...h... - Dobro! - Zagolicao ju je ispod brade. - A sada vidi možeš li slovkati Samantha. Kad je posve okupirao Sammyinu pažnju, Heath se vratio poslu. Nakon ubrizgavanja mineralnog ulja u svaku nosnicu, pokušao je s Meredithinom pincetom. Nedugo nakon toga, uspio je izvaditi jedno zrno iz Sammyinog nosa. Dijete je bilo iznenađeno. - Uspio si, - rekla je udišući zrak kroz jedan raščišćen prolaz. - Nemoj disati kroz nos, - upozorio ju je Heath. Drugo zrno ćeš još više uvući unutra. Onda ćeš ga progutati, pa ćeš negdje sljedećeg tjedna imati klice u pupku. Sammy se smješkala. On se nasmijao s njom i potom se vratio poslu. Kad je izvadio i drugo zrno graha iz njezine nosnice, okrenuo se prema Meredith kako bi joj ga pokazao, još uvijek ga držeći pincetom. - Jesam li dobar ili što? Meredith je djelovala tako smireno i opušteno da je Heath pomislio da će ga možda poljubiti. - Oh, Heath, hvala ti! - Nema problema. - Pomogao je Sammy da se uspravi pokazujući Meredith da sada može pustiti Goliatha i potom je nastavio promatrati rotvajlera koji je radosno položio svoje šape na stol. - A sada mlada damo, - rekao je Heath. - Vrije me je da ti održim svoje službeno predavanje o preventivi situacije grah-u-nosu. S rukama oko struka, Meredith je stajala postrance napola slušajući dok je Heath djetetu držao predavanje o opasnostima guranja stranih predmeta u nos. Nakon Sammyine pogreške u slovkanju imena, Meredithini živci su proradili, a srce joj je nepravilno lupalo poput krila poludjele ptice. Tammy, Sammy. Ta dva imena su bila jako slična, namjeran Meredithin izbor kako bi sve to bilo manje traumatično za njezino dijete dok se bude privikavala na promjenu. Nažalost, ta velika sličnost je otežavala djetetu situaciju da se ne zabuni kad je bila uzrujana. Heath nije primijetio njezinu zabunu, hvala Nebesima. Zbog toga što je znao da je Sammy vježbala slova, pretpostavio je da je to bila obična pogreška. Ali što će biti sljedeći puta? Sammy je bila tako mala. Od njihovog preseljenja u Oregon, Meredith ju je neprestano ~ 88 ~


Knjigoteka

uvježbavala, ali dijete je imalo toliko toga za zapamtiti. Prije ili kasnije, Sammy će Heathu otkriti još nešto i tako će se sve razotkriti. Glupo, tako glupo. Je li ona poludjela? Nije si mogla priuštiti ovakav rizik. Čovjek je bio šerif. Sagnut pored stola, Heath je u svojoj velikoj, preplanuloj ruci držao Sammyinu sićušnu bradu. - I dušice, imam li tvoje obećanje da više nikada ništa nećeš stavljati u nos? - Obećavam, - uvjeravala ga je Sammy. - Nigdje dalje nisi ugurala grah, zar ne? - pitao je. -Možda u pupak ili uši ili... Heath je zastao dok mu se vrućina penjala vratom. Očito mu je tek sada palo na pamet koliko malena djevojčica može biti kreativna sa grahom. Sammy je raširila oči. - Nigdje više nisam stavila grah. - Pa... - Heath je uzdahnuo, a potom pustio Sammyinu bradu kako bi se počešao po nosu dok mu je pogled lutao po kuhinji. - To je dobro. - Dobacio je Meredith pogled koji je govorio da se ipak previše umiješao. - Da... ovaj, ha. - Opet je počešao nos. - Pa to je to, valjda. Heath se uspravio i pokazao se u svoj svojoj veličini. Nije bilo potrebno da ga požuruje van. Nakon što je nježno podragao Sammy po kosi, uzeo je svojeg psa i polako krenuo prema vratima mumljajući nešto što ona baš nije mogla razumjeti u cijelosti, nešto o tome kako kod kuće ima puno posla. Slijedeći ga, Meredith je rekla: - Hvala ti što si došao. Mineralno ulje. Zapamtit ću to. Stajao je s rukom na kvaki vrata i s obrazima još uvijek lagano zarumenjelim. Nadam se da će ju to naučiti da više ne gura grah u nos. Meredith se veselo nasmiješila. - Da, pa možemo se nadati. Djeca ponekad imaju kratko pamćenje. - Ujutro ću po odlasku na posao stati i pogledati ti auto. - O, ne, zaista. - Meredith se sagnula kako bi potapšala Goliatha. - Već si i previše učinio za nas. Ja ću se već snaći. Suzio je jedno oko. - Znaš li koliko se čeka dolazak vučne službe? Meni će trebati samo pet minuta. Kad ga upalim, trebat ćeš ga samo ostaviti da radi na mjestu dok se akumulator ne napuni. - Vjerojatno bih ga trebala zamijeniti. Ovo nije prvi put da me ostavio na cjedilu. - Da, pa malo je preteško izdvojiti novac za novi akumulator kad je plaća ionako premala za najosnovnije potrepštine. - Posegnuo je rukom kako bi joj s obraza odmaknuo pramen kose. - Tebi je potreban još jedan prihod. - Nema baš puno poslova koje mogu obavljati od kuće, a ne želim Sammy ostavljati sa nekim strancem. Položio je svoj palac preko njezinih usana. - Ne govorim o tome da nađeš drugi posao, Merry. Mislio sam na mužev prihod. Pogledi su im se sreli, njezin oprezan, a njegov ispunjen nježnošću. Između njih se stvorila napetost od koje je zujalo u ušima. Meredith nije mogla jasno razmišljati, a kamoli se pomaknuti, čak i onda kad je shvatila da joj se približava. Na trenutak, pomislila je da ju želi poljubiti. Plavetnilo njegove košulje ispunilo joj je pogled, a odjeća je bila tako napeta na njegovim prsima. Pluća su joj se nekontrolirano podizala, a dah joj je zastao na početku grla. - List. ~ 89 ~


Knjigoteka

Prstima joj je dotaknuo kosu. Sekundu kasnije, držao je list ispred njezinog nosa. Imala je osjećaj da je točno znao što je ona očekivala i da je njezinu reakciju smatrao zanimljivom. Poljubac, na kraju krajeva, i nije bila tako važna stvar. - Laku noć, Meredith, - promuklo je prošaptao. Kad je izašao van, odgovorila mu je: - Laku noć. A zapravo je mislila zbogom.

~ 90 ~


Knjigoteka

POGLAVLJE 11.

S rukama na stolu i bradom naslonjenom na jednu šaku, Heath je zurio u datum na kompjuterskom kalendaru. Ponedjeljak, 19. svibnja. Sljedeće subote će biti otvorenje vikenda Dana palih, jednog od najzaposlenijih i najluđih praznika u godini, s pijancima koji se šeću cestom u kolonama poput vojske ludih mrava, sa boemskim entuzijastima koji vape za prirodom okolinom u cijeloj zemlji i tinejdžerima koji alkoholom slave svoju maturu. Heath je iz iskustva znao da ta sedamdeset dva sata neće nimalo odspavati. Iako to nije bilo ono što ga je mučilo. 19. svibnja. Prije devetnaest godina, devetnaesti je padao na petak, tjedan dana prije početka vikenda Dana palih, a Heath, buntovan brucoš, došao je sa studija kako bi na jednom tulumu uživo proslavio maturu svoje sestre Laney uz mnogo piva koje su priređivali seniori kako bi proslavili nadolazeći događaj. Heath je čvrsto stisnuo oči pokušavajući otjerati uspomene. Nije djelovalo. Nikada nije djelovalo. Uspomene su bile dio njegove kazne. Kazne koja nikada neće prestati i koju je on prihvatio kao takvu jer ju je zaslužio. Vraga, zaslužio je i gore. Mnogo gore. - Šerife? Heath je podigao pogled i ugledao Jenny Rose koja se naginjala kroz djelomično otvorena vrata ureda, a zvuk zvonjave telefona, lupkanje po tipkovnicama i veliko žamorenje prolazili su pored nje i mutili mu razum. - Zamjenik Moore je upravo stigao, - rekla je, vragolasto mu se smiješeći. Njezina smeđa kosa, zalizana u čvrstu francusku punđu, sjajila se na sunčevoj svjetlosti koja se pro¬bijala kroz venecijanere. - Opet je priveo Almu Cresswell zbog krađe. - Kriste. - Heath je provukao prste kroz kosu, a tupa bol koju je osjećao iza očiju sada se pretvorila u nesnosnu bol. - Možeš li nazvati njezinu kćerku, Jen? Reci joj da dođe i pokupi svoju majku. Jenny Rose je podigla palac gore. - Mislim da te moram upozoriti. Ovog puta se radi o velikoj krađi. Stara dama je išetala iz Holt Jewelryja sa nakitom u vrijednosti dvanaest tisuća dolara. Heathova glavobolja se naglo pojačala. - Što? - Čuo si me. Ušla je kako bi, navodno, potražila rođendanski poklon za svoju kćerku. Prodavač je ostavio otvorenu kutiju, zapričao se s drugim klijentom i zaboravio je pratiti. Alma je otišla noseći cijelu izložbenu kutiju. Heath je ustao snažno odguruvši stolac da se ovaj prevrnuo i udario u zid. Jenny Rose je poskočila. - Narav, narav. - Da, pa, - mrmljao je Heath dok je prolazio pored nje. - Zamjenik Moore je prava pokora čovječanstvu. Jenny Rose se smijuljila dok je zatvarala vrata za njima. Heath je pogledom prešao preko vanjskog ureda. Bilo je to tipično jutro ponedjeljkom, pola njegovih snaga nije na dužnosti jer su radili preko vikenda, a druga ~ 91 ~


Knjigoteka

polovica se luđački borila kako bi izašla na kraj s nepodopštinama svojstvenim pijančevanjima preko vikenda - puštanje uz jamčevinu uhićenih u subotu u pijanom stanju, susjedi ulažu žalbe protiv svojih susjeda, roditelji koji traže odbjeglu djecu i uobičajena masa djece koja su pokupljena na ulici zbog markiranja. - Ne, ne, ne! - vikao je stariji muškarac na jednog od Heathovih zamjenika. - Nije samo travu bacio preko ograde. Unutra je bilo pomiješanog psećeg izmeta, kad vam kažem! Heath je prekinuo žamor kad je obišao stolove i krenuo kroz red s papirima. Stao je pored Mooreovog mjesta, pogled mu se zaustavio na krhkoj ženici koja je sjedila nasuprot mladog zamjenika u stolcu metalnog okvira. Alma Cresswell, utjelovljenje svačije prabake u haljini cvjetnog uzorka, nasmiješila mu se. Izgledala je poput starijeg anđela s aureolom bijelih kovrča. Heath si nije mogao pomoći da ne zuri u nju sa zapanjenim čuđenjem. Za Almin šešir bilo je nešto zakvačeno, nalikovalo je maloj kruni s koje su se pružale dvije svilene ruže njišući se poput šarenih antena svaki put kad bi pomaknula glavu. Rub te krune bio je obrubljen s dva centimetra širokim zelenim naborima koji su ga podsjećali na zelenu salatu. - Dobar dan, gospođo Cresswell, - rekao je Heath pun poštovanja. - Kako ste danas? - Oh, ti dragi dječače, - rekla je dok joj se glas slamao. - Nisam te vidjela od mjeseca... Zastala je i pogledala ga očima punim smušenosti. Grickala je donju usnu koja je bila namazana istim onim svijetlim i upadljivim ružem kojega je imala i na zubalu. - Kad je to bilo? Sjećaš li se? - Oh, da, gospođo. Bilo je to prošle srijede. - Kad ju je Tom Moore priveo zbog krađe čestitki iz Hallmarka. - Ovog puta je zaista prevršila mjeru, - Moore je informirao Heatha sa službenim zamjeničkim glasom zategnutim poput uniforme. - Dvanaest tisuća u nakitu. To pripada velikoj krađi. - Rukom je pokazao prema hrpi sjajnih dijamanata koje je posložio na svojem stolu prije nego što ih uvrsti kao dokaz. - Sada sam je stvarno ščepao. Heath je zamjeniku dobacio pogled, a potom ga vratio na staricu, žrtvu uznapredovane senilnosti za koju je Heath sumnjao da je Alzheimerova bolest. Bivša učiteljica, Alma je još vjerovala da predaje u školi. Sa sobom je uvijek nosila veliku torbu od vinila u kojoj je bio planer s dnevnim rasporedom zajedno s ostalom robom koju je svakodnevno uzimala lutajući Glavnom ulicom. Svakog petka uvečer, njezina srednjevjekovna kćerka, tajnica u jednoj srednjoj školi, vraćala je sve pokradene stvari, plaćala odštetu za nešto što je bilo oštećeno i ispričavala se vlasnicima zbog ponašanja svoje majke. Po Heathovom mišljenju, Alma Cresswell je bila potpuno bezopasna starica kojoj bi zamjenik Moore trebao pomagati da prijeđe cestu. Umjesto toga, gad ju je stalno iznova privodio u postaju. Heath je zadržao pogled na lisičinama koje su stajale oko staričinih ručnih zglobova. Njezine slabašne ruke bile su tako kvrgave, a prsti grbavi zbog upale zglobova dok su joj zglobovi prstiju bili barem tri puta veći od normalne veličine. To definitivno nisu bile karakteristike jednog pravog kriminalca. Heath je skupio šake jedva se odupirući potrebi da Moorea razvali posred lica. Jedina svijetla točka u ovoj situaciji jest ta da je Alma ostala sretno nesvjesna situacije u kojoj se nalazi. U svojim boljim vremenima, vjerojatno nikada nije primila čak ni kaznu za parkiranje, a sada, zbunjena većinu vremena, nije mogla shvatiti da bi je netko mogao ~ 92 ~


Knjigoteka

uhititi. Ona je mislila da je samo išla u kupovinu, a vožnja do postaje je po njezinom mišljenu bila samo velika ljubaznost mladog zamjenika koji ju je povezao. - Skini joj narukvice, - naredio je Heath. - Ali, šerife, ona je... Heath se nagnuo kako bi svojim ozbiljnim izrazom lica bio udaljen od zamjenikovog samo nekoliko centimetara. Prisiljavajući se na osmijeh zbog Alme, procijedio je kroz zube: Odmah, Moore. Tom se ustao sa stolca i obišao stol kako bi joj skinuo lisice. Ošinuo je Heatha ljutitim pogledom dok je, vraćajući se na svoje mjesto, vraćao lisice na svoj opasač. - Ne mogu te shvatiti. Kvragu, ona krade stvari. Konačno sam ju ulovio u velikoj krađi. Heath je signalizirao Helen Bowyer koja se bavila papirologijom udaljena od njih dva reda. - Možeš li preuzeti odavde, Helen? - pitao je. - Označi dokaz i stavi ga u sef. A onda bi Almi vjerojatno prijao jedan čaj dok čeka dolazak kćerke. Čini se da ga ja uvijek pripremim prejakog. - Dobar dan, gospođo Cresswell, - viknula je zamjenica Bowyer dok je prilazila Mooreovom stolu. - Oho, danas izgledate zaista moderno. Obožavam taj šešir. Jeste li ga sami izradili? - Da, jesam, - priznala je Alma tapšajući nabore na kruni. - Hoćeš li da i tebi jednoga napravim? Helen je dobacila Mooreu upozoravajući pogled, a onda se veselo nasmiješila. - O, voljela bih to! Kako lijepo od vas što ste se ponudili. - Mala Helen Evans, zar ne? - pitala je Alma naginjući se naprijed kako bi izbliza pogledala Helenino lice. - Moj Bože, kako si narasla. Helen, koja je upravo proslavila svoj četrdeseti rođendan, namignula je Heathu. Prolazeći rukom preko svojih hlača koje su se u posljednjih nekoliko mjeseci zaista suzile, rekla je: - Bojim se da sam rasla isto i u visinu i širinu. - Ja mislim da lijepo izgledaš, - uvjeravala ju je Alma. - Kako se snalaziš s razlomcima, draga? Nema više problema, nadam se? Heath je čuo ovaj razgovor prošlog puta kad je Alma privedena. Starica je nedavne događaje zaboravljala, ali oni iz prošlosti su joj još uvijek bili posve jasni. Položio je ruku na rame zamjenika Moorea snažno ga stišćući i pritom osjećajući veliko zadovoljstvo kad se mladi zamjenik konačno trgnuo. - Pozdravi se s gospođom Cresswell, Tom. Trebam razgovarati s tobom u uredu. - Puno ti hvala za divnu vožnju, - rekla je Alma. Obraćajući se Helen, rekla je: - Jako sam uživala uz onaj njegov radio. Dok se voziš čuješ mnoštvo zanimljivih stvari. Dogodila se prometna nesreća na križanju Pinea i Madisona prije samo nekoliko minuta. Ali bez ozlijeđenih, hvala Bogu. Heath je vodio Toma preko prostorije. Kad su njih dvojica ušli u njegov ured, a vrata za sobom čvrsto zatvorili, konačno je pustio mladića kako bi se okrenuo prema njemu unoseći mu se u lice. - Moore, znaš li jedan jedini razlog zbog kojeg te neću otpustiti? - Heath je uperio prst u zamjenikova prsa. - Zato što ti je tatica gradonačelnik, a trenutno imam dovoljno problema i bez natezanja s njim. Ali shvati me, faco. Ovo ti dajem službeno na znanje. Uhiti onu staricu još samo jednom i izletjet ćeš odavde. Jesam li bio dovoljno jasan? ~ 93 ~


Knjigoteka

Tom je trepnuo. - Dao sam zakletvu da ću čuvati red i mir. Ako bude potrebno, uhitio bih i vlastitu majku. - A zašto onda to ne učiniš? - zahtijevao je Heath. -Možda bi tada tvoj otac shvatio koliki si ti davež. Oglasio se razglas na Heathovom telefonu. Zakoračio je kako bi se javio. - Da, Jenny? Začuo se Jennyin glas. - Na liniji imam jednu histeričnu staricu. Kaže da preko puta njezine kuće neka žena paradira potpuno gola, a na sebi ima samo crveni remen, cipele s petnaest centimetara visokim potpeticama i crne čarape na nogama. Boji se da bi joj muž mogao dobiti srčani udar. Sa osmijehom na licu, Heath se okrenuo svojem zamjeniku. Zamjenik Moore čitavo jutro traži neko uzbuđenje. Bit će više nego sretan da se pozabavi s time. Meredith se okrenula, spustila slušalicu i nagnula nad stol kako bi zabilježila podsjetnik u svoj rokovnik. Danas je ugovorila šezdeset tri prezentacije šampona. Prema prosjeku, trideset posto tih ljudi će kupiti šampone, što je značilo lijepu proviziju za nju. Prelistavala je stranice u potrazi za već moguće dogovorenim prezentacijama. Zatim se pripremila da počne nazivati i detaljno utvrđivati prije dogovorene prezentacije s klijentima. Kad je došla do pola popisa brojeva, Meredith je maknula pogled s papira kako bi kroz prozor pogledala Sammy koja se igrala u dvorištu. Dijete je bilo sretno zaokupljeno s Goliathom koji je strpljivo sjedio pored male djevojčice dok su mu na širokom nosu stajale ružičaste sunčane naočale, a s vrha jednog uha visio mu je mali smiješni šeširić za lutke. Meredith se nasmijala i klimnula glavom. Upravo je namjeravala otipkati još jedan broj kad je začula zvuk Heathovog Mustanga kako se penje na njihov prilaz. Jutros, kad je prije posla svratio ostaviti Goliatha, rekao joj je da će na povratku stati u tvornici kako bi pokupio još drvene građe koja mu je potrebna. Zaista bi mu trebala otići pomoći pri istovaru, pomislila je. Ali nakon njegovog sinoćnjeg komentara da joj je potreban muž, sada je bila odlučnija nego prije da se treba držati na sigurnoj distanci od njega. I zaraditi mnogo više novca kako mu nikada više ne bi dala razloga da priča o braku. Goliath je počeo lajati. Meredith je podigla pogled. Zvučalo je kao da je još jedan automobil došao na prilaz. Ustala se sa stolca kako bi kroz prednji prozor mogla viriti van kroz djelomično razmaknute zastore. Heath je upravo s vrha svojeg Mustanga izvadio hrpu drvene građe. Škiljeći zbog jake sunčeve svjetlosti, Heath se okrenuo i pogledao u bijeli kombi koji je stao iza njegovog automobila. Otvorila su se prednja vrata kombija i iz njega su izašla dva muškarca, obojica su bila odjevena u bijele košulje i tamne hlače. Suvozač je požurio prema stražnjim vratima kombija dok je vozač išao prema Heathu. - Bili, - čula je kako Heath govori. - Što tebe dovodi ovamo? S obzirom da je Heath poznavao ovog čovjeka, njegov pozdrav je bio opušten. Ali budući da Meredith nikada prije nije vidjela niti jednog od tih muškaraca, a još uvijek ju je čekao posao, samo se lagano okrenula od prozora. Ali onda se prisjetila da je s jedne strane kombija vidjela plava slova, KTYX, koja su bila logo lokalne televizijske postaje. Želudac joj se zgrčio, a srce kao da joj se popelo u grlo. Potrčala je kroz kuću kako bi uzela Sammy. Nažalost, dok je ona izašla, muškarac koji je prvo otišao do stražnjih vrata kombija već je upalio kameru i počeo snimati. O, Bože. Dajući sve od sebe kako bi se doimala smirenom, Meredith je hodala preko dvorišta, uzela sa sobom Sammy i vratila se u kuću dok se Goliath ~ 94 ~


Knjigoteka

gegao za njima. Zašto su došli ovamo ? Kad je zatvorila vrata za njima, osjećala je kao da su joj se noge oduzele. Smiri se. Heatha uvijek proganjaju novinari. Došli su njega intervjuirati. To je sve. To nema nikakve veze s tobom. Od te pomisli Meredith se osjećala malo bolje. Nitko u Wynema Fallsu nije bio zainteresiran da radi priču o njoj. Ona je bila samo jedna sjenka u pozadini. Meredith je odvukla dijete u spavaću sobu, izvukla puzzle iz ormara i njima zainteresirala dijete da ih slaže. Tek se tada vratila u dnevnu sobu kako bi kroz male rupice između zastora ponovno virila van. Kako bi otjerala kasno poslijepodnevnu sparinu, već je ranije otvorila prozore što joj je sada omogućavalo da vidi i čuje sve što se događa vani a da ona ostane neprimijećena. - Bill, molim te, - čula je Heatha kako govori. - Uistinu bih cijenio da odete. Ako zbog ničega drugog, onda zbog dobrih starih vremena. - Ne mogu to napraviti, Heath. Meni je dodijeljena ova priča i ja moram izvršavati svoj posao. Molim te da to ne shvatiš osobno. - Kako da ne shvatim osobno kad izvodiš ovako nešto? - Heath je pogledao prema televizijskoj kameri. - Snimaš li? Čovjek po imenu Bill klimnuo je glavom. Heath je ukočio ramena. - Onda imam samo dvije riječi za vas: bez komentara. Bill je gurnuo mikrofon prema Heathu. - Šerife Masters, ovo je godišnjica smrti vaše sestre, - rekao je dok mu je ton glasa postajao sve službeniji. - Sudeći prema izvješću nesreće, vi ste bili vozač automobila kad je ona poginula. Je li to istina? - Nemam komentara, - rekao je Heath hladno dok se okretao od kamere. Bill i snimatelj su mu bili za petama. - Šerife Masters, -viknuo je Bill kao da je bio na nekoj velikoj udaljenosti, - nedavno smo od jednog pouzdanog izvora saznali da ste tada vozili pod utjecajem alkohola. Imate li možda komentar na to? Heath se okrenuo a lice mu je odražavalo silni bijes. Meredith je shvatila da je na glas jauknula, pa je na usta stavila ruku. - Protiv vas nije bila podignuta optužba za vožnju pod utjecajem alkohola niti za ubojstvo, - navaljivao je Bill. Možete li nam objasniti zašto? Tada je vožnja pod utjecajem alkohola bila protivna zakonu. Zar ne? Baš kao što je i sada? Heath je ponovno počeo iznositi drvenu građu iz svojeg Mustanga dok su ga novinari slijedili gurajući mu mikrofon pod nos. - Poričete li da ste prekršili zakon? Heath je iz ruku ispustio hrpu dasaka pored trijema, a potom se vratio svojem automobilu. Sa svojeg mjesta, Meredith je mogla vidjeti kako mu na vratu iskaču žile, a vilica mu se sve više stišće. - Tada ste imali samo devetnaest godina. Shvaćamo da vam je sigurno teško sjećati se događaja te večeri a kamoli pričati o njima. Ali građani ovog okruga imaju pravo znati istinu. Jeste li te večeri vozili pod utjecajem alkohola? Jeste li zbog toga odgovorni za nesreću koja se dogodila? ~ 95 ~


Knjigoteka

- Nemam komentara. - Vaš otac je vrlo imućan čovjek, šerife. Postoji li možda neka mogućnost da je tada podmitio vlasti kako se protiv vas ne bi podigla optužnica? Nije bilo odgovora. - Je li istina? - Nemam komentara! Razumiješ li ti ovaj jezik? Ostavi me na miru! - Šerife Masters, vaše odbijanje komentara nam ne ostavlja nikakav drugi izbor nego da sami donesemo vlastite zaključke, - rekao je Bill glasno. - Nije li istina da ste odgovorni za smrt svoje sestre, da ste ju zapravo vi ubili?. I da ste zbog očeve intervencije slobodno odšetali? Meredith su boljele ruke od snažnog stiskanja ruba šanka. Jedini zvuk u kuhinji bio je onaj od njezinog užurbanog disanja, nevjerojatno glasno kuckanje sata i brujanje hladnja¬ka. Prije par sekundi, vidjela je Heatha kako prolazi pored kuhinjskog prozora i odlazi u stražnje dvorište. Sada se sloj crvene prašine podigao i nadvio nad njezinu travu poput magle zbog brundanja bijelog televizijskog kombija na njezinom prilazu. O, Bože. Sklopila je oči, a želudac joj se podizao dok se prisjećala okrutnih rečenica koje je novinar uputio Heathu i njegovih odgovora punih mržnje. Nemam komentara. Te dvije riječi ne bi trebale ništa otkriti. Ali ipak jesu. Bol, tako mnogo boli. Odjednom su joj mnoge stvari postale jasnije. Heathova predanost svojem poslu. Njegova strast za rad s tinejdžerima. Rehabilitacijski programi koje je pokrenuo. Njegova odlučnost da smanji tinejdžerske nesreće, čak i pod cijenu svoje karijere. U podsvijesti, Meredith je znala da ima dovoljno vlastitih problema koja mora riješiti, da bi trebala biti zabrinutija što se Sammy vidjela na televiziji nego što se brine za Heatha. Ali iako je toga bila svjesna, nekako je mislila da su to dvije različite stvari. Nije li istina da ste odgovorni za smrt svoje sestre, da ste ju zapravo vi ubili? Dlanovi su joj postali ljepljivi od znoja. Odmakla je ruke od šanka mrdajući prstima dok je hodala prema stražnjem trijemu. Stražnja vrata nisu zaškripila kad ih je otvorila. Mreža, također popravljena, lijepo se njihala na novim šarkama. Kad je zakoračila van, trijem se nije protestirajuće oglasio. Heath. Gdje god je pogledala, što god je dotaknula, podsjećalo ju je na sve ono što je napravio za njih. Nije li istina da ste ju zapravo vi ubili? Nije mogla dopustiti da se sam nosi s time, vrag odnio kamere. Bit će još puno prilika da se o tome kasnije brine. Pronašla je Heatha vani, iza drvarnice. Nesvjestan njezinog prisustva, stajao je naslonjen na kvrgavi hrast, s pogledom usredotočenim na neku udaljenu točku u horizontu. Možda na planine? Pitala se da li se zamišlja negdje daleko odavde, izoliran od svojih nevolja. Ona je ponekad to činila, uzimala odmor od realnosti. - Heath? Čini se da nije bio iznenađen zvukom njezinog glasa, jedva joj je uputio pogled preko svojeg mišićavog ramena. Još uvijek je na sebi imao košulju od uniforme. Pretpostavila je tla je svratio do njih kako bi istovario teret prije nego što ode kući presvući se. Rijetko kada ga je viđala u uniformi šerifa. Sve dosad, nije se upitala zbog čega. Je li osjetio njezin nemir kad je ugledala značku i uniformu? To je bilo tako svojstveno njemu, uvijek pažljiv prema Sammyinim i njezinim osjećajima. ~ 96 ~


Knjigoteka

U grlu je osjetila knedlu. - O, Heath; žao mi je. Ja... ovaj... čula sam što je rekao novinar. I ja... - Zastala je i progutala slinu. - Pomislila sam da ćeš možda željeti razgovarati. - O čemu? - pitao je s glasom punim emocija. - O Arkansasu možda? Potpuno je shvatila značenje toga. Dok god ona pred njim bude čuvala svoje tajne, ni on se neće osjećati ugodno otkrivajući joj svoje. Mislila je da to može razumjeti i nije bilo ničega čime bi to mogla promijeniti. Obgrlila se, trljajući si ruke. Večer je bila topla, a ona je ipak osjećala hladnoću, vjerojatno zbog njegovog ledenog pogleda. Glupača. Nije trebala doći do njega. Između njih su bili zidovi, neprobojni zidovi. - Zao mi je. Samo sam pomislila... možda... bi želio...znaš, rasteretiti se. Pogled mu je ostao na njoj, neumoljiv i ogoljen. Sekunde su prolazile. Dugačke, beskonačne sekunde. Zapuhao je vjetar podižući mu tamnu kosu i sljepljujući mu košulju na njegova snažna prsa. Izgledao je čvrsto i jako poput drveta na kojega se naslonio, sposoban da se odupre gotovo svemu. Ali čak su i divovski hrastovi mogli pasti. Još uvijek se grleći, okrenula se kako bi otišla. - Nemoj, - rekao je promuklo. Ponovno se okrenula prema njemu, još uvijek ne znajući za sigurno želi li da ostane. Zbog onog što je vidjela, osjećala se poput Lotove žene, pretvorena u stup soli zato što se okrenula. U njegovim očima su bile suze. - Istina je, - rekao je. - Ja sam je ubio. To je isto kao da sam držao pištolj uperen u njezinu glavu i povukao obarač, ubio sam je. Još uvijek želiš ostati? Meredith je dosad to i pretpostavila, a srce joj se slamalo zbog njega. Imao je samo devetnaest godina, rekao je reporter. To je bilo jako davno. Ali Meredith je znala iz iskustva da jedna jedina greška može čovjeka progoniti čitav njegov život. Nije bilo šanse za povratak i popravak stvari. Jednostavno se s time moralo živjeti. Njezina pogreška je bila u samo jednoj izgovorenoj riječi, 'Da'. Njegova je bila ta što je sjeo za volan dok je bio pod utjecajem alkohola. Kratke sekunde u vremenu. Trenutačno loša prosudba. Život je crna ploča, naša djela su tragovi krede, a Bog nas nije opskrbio spužvom za brisanje. - Žao mi je, Heath. Samo se toga mogla sjetiti da kaže. Usne su mu se trgnule, a bore na njegovom licu su se udubile i zbog toga je djelovao ispijeno. Udahnuo je pritom zvučeći kao da udiše komade stakla. - Uvijek mi je teško na ovaj datum, - izgovorio je. - Glupo, ha? Prošlo je gotovo dvadeset godina. To me više uopće ne bi trebalo zamarati. Da je to tako, onda on sada ne bi bio muškarac kakav zapravo jeste. Brižan muškarac koji je imao duboke osjećaje. Sudeći prema pogledu njegovih očiju, te uspomene će ponijeti sa sobom u grob. I samo to je bila već dovoljna kazna. Izvlačenje toga na površinu bila je velika okrutnost onih novinara. Učinili bi sve da dobiju priču kao i da povećaju gledanost. - Neke stvari nikada ne prestaju boljeti, - rekla je nježno. - Činjenica da te to još uvijek boli govori mi da si dobar čovjek, ne glup. - Dobar? ~ 97 ~


Knjigoteka

Pomaknuo se kako bi se lakotom oslonio na stablo te dlanom prekrio oči. Njegova široka ramena su se podizala. Jecaj koji je potom uslijedio bio je tako užasan - tako dubok i žalostan - da je zakoračila prema njemu. - Isuse! - isprekidano je plakao, a rijeci su bile i molitva i proklinjanje. Znala je da mu je sada bezgranično neugodno jer je izgubio kontrolu pred njom. Nije znala treba li mirno stajati i promatrati, što bi ga nesumnjivo još više ponizilo, ili se treba vratiti u kuću. -O, Isuuuse! Meredith to nije mogla podnijeti. Primakla mu se bliže i dotaknula mu ruku. Trgnuo se kao da ga je opekla. - Idi! - grubo joj je naredio. - Ne želim... da me... vidiš ovakvoga! - Ne mogu, - prošaptala je pojačavajući stisak na njegovoj ruci. - Ne mogu. Potom je on nju zgrabio. Ruke su mu se tako divlje i grubo ovile oko nje da je umalo istisnuo sav zrak iz nje. Nakon toga ih je skupio pritisnuvši njezino meko tijelo na svoje. Jednu ruku joj je spustio niz rame i uhvatio ju tako snažno da je mislila da će joj se kosti polomiti. - Bill je u pravu. Ja sam je ubio! - vikao je. - Čak je to rekao i moj vlastiti otac. Ja sam je ubio! - O, Heath, ne... bila je to nesreća. - Poznavala je ovog muškarca dovoljno dobro da bude sigurna u to. - Nemoj si to raditi. Nemoj. Zaplakao je tada onako kako može samo snažan muškarac, suze su mu se spuštale niz obraze poput kapljica s oskudno vlažne odjeće. Meredith se privila uz njega. Bilo je to jedino što je znala, jednostavno ga držati dok ne prođe oluja. Svaki put kad bi zajecao, osjećala je to - bio je to osjećaj duboke, razdiruće boli u središtu njezinog bića. Kad je njegov stisak konačno popustio, osjećala se izmoždeno kao da je stajala između dva betonska stupa. Nježno joj je dlanom prešao preko ramena, lagano prelazeći preko udubina od njegovih prstiju. Gotovo da je mogla osjećati vraćanje njegove svijesti, milimetar po milimetar. - Kriste. Jesam li te ozlijedio? Bilo je to tako svojstveno njemu, najprije razmišlja o drugome. Još uvijek je držala zaronjeno lice u njegovu košulju. - Dobro sam. Lagano je prešao rukom preko njezinih leđa. - Oprosti, dušo. Samo... - Prestao je dok mu je drhtavica prolazila tijelom. - Izgubio sam se na minutu. Žao mi je. Meredith se malo odmaknula unazad kako bi ga mogla pogledati. Njegovo rumeno lice imalo je tragove od suza, a trepavice su mu bile slijepljene jedna za drugu. Poželjela je posegnuti rukom prema njemu kako bi prstima prešla preko njegovih obraza i kako bi mu zagladila kosu, da ga utješi kako bi učinila i sa Sammy. Ali osjećala je klaustrofobiju jer je bila tako zagrljena, a i osjećala je da mu se ne bi svidjelo njezino majčinsko ophođenje prema njemu. - Svi se ponekad izgubimo, - rekla je koračajući unatrag kao da pokušava pobjeći iz njegovog dohvata. Spustio je ruke pored tijela. - Da, valjda je tako. Samo što se neki od nas izgube više od drugih. - Pokušao se nasmijati, a proizveo je čudan zvuk koji je više sličio na sram nego ~ 98 ~


Knjigoteka

na humor, a nakon toga je prstima prošao kroz kosu. - Oprosti zbog toga. Čitav dan je prava gnjavaža. - Nemaš potrebe ispričavati se. Ono je bila prilično ružna scena. Reporteri! - Ponovno se obgrlila i protrljala ruke. -Oni su poput morskih pasa, zar ne? Samo im daj miris krvi i oni postaju nemilosrdni. - Da, pogotovo kad imaju nezakopanu sjekiru. - Nasmiješio se. - Moram mu priznati. Čekao je da mi zada udarac onda kad će me najviše pogoditi. - Misliš na Billa? Oslonio se leđima na stablo naginjući glavu unatrag i sklapajući oči. Nakon jednog trenutka, rekao je: - Rekao je da je njegova postaja dobila informaciju o toj priči od jednog vrlo pouzdanog izvora. A to je bilo blago rečeno. Bio je to jedan izvor iznutra, sam Bill. Znao sam da će mi to nabosti na nos, prije ili kasnije. Davno prije smo bili prijatelji. Bio je sa mnom one noći kad je poginula. - I čekao je sve ove godine da bi s time izašao u javnost? - pitala je Meredith u nevjerici. - On bi vjerojatno to svoje saznanje ponio sa sobom u grob, - rekao joj je Heath. - Ali prije četiri godine, uhitio sam ga zbog vožnje u pijanom stanju. Nakon toga, čitav život mu se okrenuo naglavce. Pretpostavljam da je godinama bio samozatajni alkoholičar. Kad sam ga zaustavio bio je u svom najgorem stanju, pio je mnogo više, a doma je imao sve više problema. Kad je to sve izašlo u javnost, njegova popularnost kod gledatelja je naglo opala i izgubio je posao voditelja večernjih vijesti na drugoj televizijskoj postaji. Nakon sedamnaest godina braka, čak ni njegova žena nije ostala uz njega. Poput većine alkoholičara, umjesto da za sve okrivljuje svoj problem s alkoholizmom, on je okrivljavao mene. Još uvijek to čini. Iznenađen sam što je mu trebalo toliko dugo da se osveti. Meredith je zavukla nožne prste ispod hrpice lišća koje je opalo sa starog hrasta. Do nje je dopro miris zemlje i truleži. Odlično gnojivo za vrt, pomislila je. Neka joj Bog pomogne, nije znala što bi mu rekla. - Zvala se Laney, - rekao je promuklo. Njegove riječi lebdjele su među njima otežane tugom i tako oštrih rubova da bi ih mogli raniti. - Imala je samo sedamnaest godina. - Spustio je bradu i otvorio oči koje su se smračile od velike tuge. Meredith je osjetila da on više nije blizu nje, da je srž njegovog bića otputovala natrag u drugo vrijeme i na drugo mjesto. - Umrla je devet dana prije svojeg osamnaestog rođendana. Nikada nije imala priliku zaljubiti se, udati, postati majka. Samo tako, život joj je prekinut. - A ti se otada kriviš za to. - Krivnja je bila nešto što je Meredith razumjela. Ovih posljednjih nekoliko godina postala joj je stalni pratilac, poznat poput starog prijatelja. - Prokletstvo, naravno da sebe krivim. Čula si Billa. Ja sam je ubio. - Zbog toga radiš s tinejdžerima, zar ne? Zbog čega podnosiš toliki pritisak kad im upadaš na razuzdane tulume i na kraju nikoga ne uhitiš? - Zbog toga što se to dogodilo na jednom takvom tulumu. U onom trenutku kad je reporter iznio te optužbe, Meredith je to zaključila. ~ 99 ~


Knjigoteka

Poznavajući Heatha kao što ga ona zna, to je bilo jedino objašnjenje koje joj je imalo smisla. - Vratio sam se s koledža, - nastavio je, - kako bi do šao na proslavu njezine mature. Tamo je bilo pregršt pića. Svi prisutni su se napili, uključujući i mene. Ja sam možda bio i najgori. Tada sam bio drsko samouvjereno govno. - Prošao je rukavom svoje košulje ispod nosa. - Mrzio sam predmete ko je sam slušao na koledžu, mrzio sam oca koji me prisiljavao da ih slušam. Bio je to vikend prije mojih završnih ispita, a već mjesecima sam izgarao zbog toga. Ogorčenost mi je navrla u glavu. Ne znam što sam želio dokazati time što sam se napio na mrtvo ime, ali to sam učinio. Slegnuo je ramenima i gorko se nasmiješio. - Znao sam da će mi otac biti iznerviran. U tom razdoblju mojeg života, njegovo živciranje je bio dovoljan razlog da učinim bilo što. Meredith je pomislila na svojeg oca, na to koliko ga je voljela i koliko ga još i danas voli. - Ne zvuči kao da ste vas dvojica imali dobar odnos. - Dobar odnos s lanom Mastersom? On bi rekao 'Skoči!', a njegova djeca bi samo trebala pitati 'Koliko visoko?'. - A ti si s time bio gotov? Uzdahnuo je i prešao prstima preko nosa. - Želio je da budem velika faca od odvjetnika, da idem njegovim stopama. Ali ja sam ovdje odrastao. - Mahnuo je rukom prema okolnim poljima. - Do jedanaeste godine samo sam za ovo znao i kad narastem želio sam biti rančer. Tako da, kad je bilo vrijeme za eventualni odlazak na koledž, a nisam bio siguran trebam li ići, želio sam pohađati OSU, smjer poljodjelstvo s dodatnim satima stočarstva. On nije želio čuti za to. Njegov sin nipošto neće hodati kroz govna stoke i tako zarađivati za život. - Podigao je ruke. - Posvađali smo se. Upisao me na studij prava jer je tada mislio da ću se konačno zainteresirati za to. Ali nisam. - Pa si se onda napio. - Napio sam se, - rekao je uz klimanje glave gledajući preko polja iza njezine kuće. Nije to bio prvi put. Na prvoj godini većinom sam bio pijan ili mamuran. Kad sam upao u probleme sa zakonom, otac je mahnuo rukama uspio me izvući iz zatvora i nekako sve to zametnuo pod sag. Nije želio da u dosjeu imam bilo kakav prljavi trag koji bi me omeo u obavljanju odvjetničke prakse. - Na trenutak je zašutio. - Bože, on je bio egoističan gad. Najžalosnije u svemu tome jest činjenica da je Laney žudjela da postane odvjetnica kako bi nastavila tradiciju Mastersa. Željela je otići na Harvard, diplomirati s odličnim i postati poznata poput našeg oca. To bi i učinila, samo da joj je dopustio. Ali, oh, ne. Ona je bila žensko. Ona je morala postati učiteljica, poput naše majke. Svaki puta kada bi spomenula studij prava, on bi je ušutkao. Meredith je počela stvarati vrlo lošu sliku Heathovog oca - egoističan, bahat, šovinist. - Čini se da tvoj otac nije bio baš dobar čovjek. - On je sebičnjak. Dobar? Možda. Ali morala bi duboko zakopati da bi došla do toga. Ne mislim da je namjeravao biti okrutan. Jednostavno je na stvari gledao iz nekog svojeg kutka i ništa to nije moglo promijeniti, ali ja sam odlučio pokušati. Nažalost, izabrao sam najgore putove za to i tako je moja mala sestrica završila mrtva. - Kako se to dogodilo, Heath? Možeš li pričati o tome? - Pa sada, Arkansas, - nježno je rekao. - To je dobro pitanje. Nikada nisam pokušao. ~ 100 ~


Knjigoteka

Opet, sve mu je bilo jasno. Govorio joj je o stvarima o kojima nikada nikome nije pričao. Meredith je odvratila pogled. - Možda je vrijeme, - nastavljao je. - Govori se da razgovor o takvim stvarima pomaže. Ja sam osobno uvijek smatrao da je to čisto sranje. Ali čineći sve na moj način nije ništa olakšalo, a sada sam već od svega... pomalo umoran. Umoran. Znala je na što misli. Bolesno umoran od napetosti i brige. U nemogućnosti da se dalje posve sam s time bori. 'Umoran' je bila dobra riječ za stvarno opisivanje stanja u kojem se nalazio, pretpostavila je. - Neki dijelovi su mutni. Dijelovi koji su se dogodilo netom prije. Znaš? Kao da je taj jedan trenutak izbrisao sve ostalo. Meredith je duboko udahnula. Iznutra se sva tresla, ali izvana se trudila izgledati smireno. - Onda počni s onim čega se možeš sjetiti. Lagano se namrštio. - Netko me izazvao na utrkivanje autima. Čak se ne sjećam ni tko je to bio. Nije li to ludo? Odluka koja je vodila do smrti moje sestre, a ne mogu se sjetiti kako sam je donio. - Je li važno? Glas mu je bio dubok. - Jest. Pokušavao sam se prisjetiti, znaš. Zašto sam to učinio? Zašto? A nisam dobio odgovor. Kasnije, u mrtvačnici sam stajao gledajući u nju i... - Glas mu se slomio i progutao je knedlu. - I nisam se mogao sjetiti zbog čega sam pošao tamo. - Nisi se mogao vratiti i promijeniti to, Heath. A i pio si. Možda je blagoslov što se ne sjećaš svega posve bistro. - Možda. - Slegnuo je ramenima. - U svakom slučaju, odlučio sam se natjecati. Kod šljunčare je bilo mnogo putova koji su bili veoma loši i opasni. A moj prijatelj i ja smo se glupo okladili. Ne mogu se sjetiti kako je Laney završila s nama u autu. Sjedila je u sredini i sjećam se, puštala je kazetu da svira. Bili smo na putu prema odredištu. Nagnula se naprijed, možda da okrene kazetu. Ne znam. I ona je također pila. Noge je stavila na upravljačku ploču i nekako joj je skliznula noga dolje i tako je stala na papučicu gasa. Lišće hrasta šuškalo je iznad njih podsjećajući Meredith na šapat tisuća izgubljenih duša. - Auto mi se počeo obrušavati niz nasip i okrenuo se naglavce. Nitko od nas nije bio vezan sigurnosnim pojasom. Ja nisam ispao van, možda zato što sam ispred sebe imao volan pa sam se mogao čvrsto držati za njega. - Jesu li poginuli i Laney i tvoj prijatelj? - Nisu. Moj prijatelj se izvukao sa samo nekoliko ogrebotina. - Gutao je, ali teško. Auto se srušio na Laney. Lubanja joj je bila smrskana. Meredith je čvrsto stisnula šake. Nije nikakvo čudo što je ovaj muškarac želio iskorijeniti alkohol među tinejdžerima. On sam je pretrpio njegove posljedice na najgori mogući način. - Pokušao sam ga podignuti s nje, - rekao je drhtavim glasom. - Naravno, nisam imao dovoljno snage za to. Ali bio sam pijan i u potpunom šoku i uporno sam nastavio pokušavati dok sam čitavo vrijeme vrištao kako nam treba pomoć. Stradala joj je samo glava. Ostatak tijela joj je bio slobodan. Mislio sam da... kada bih samo mogao... maknuti je odatle, znaš? Da mogu popraviti stvari, da će ona možda biti dobro samo ako auto maknem s nje. ~ 101 ~


Knjigoteka

Meredith je zurila u njega dok joj se mozak zaleđivao od tih prizora koji su joj navirali pred oči. - Oh, Heath, - potreseno je šaptala. - Oh, dragi Bože... » S leđima još uvijek naslonjenim na stablo, polako se spuštao niz njega do njegovog korijena s rukama položenim na koljena. - Dolje je neka djevojka počela vikati da se dogodila nesreća i da trebaju pozvati policiju. Bilo je to sve što im je trebalo, riječ 'policija'. Djeca su pohrlila u svoje aute i na motore. Dvojica srednjoškolaca na motoru sudarila su se s jednim autom. Pravo čudo što nisu poginuli. - Hoćeš reći da su vas svi samo ostavili? - Zavladala je panika. Nije bilo šanse da znaju koliko je strašno ozlijeđena Laney, a djeca inače tako reagiraju. Bili su pijani, nisu čisto razmišljali. Bježanje je bilo instinktivno. Nisu željeli biti uhvaćeni u takvom stanju. Zakonske odredbe su bile stroge, a umirali su od straha što bi im roditelji mogli učiniti kad bi saznali za njihovo opijanje. Da, ostavili su me. Prešao je rukom preko lica. Meredith je zurila u tamnu kosu koja mu je prolazila snažnom šakom sve do prstiju, pramenovi su se na prigušenom svjetlu sjajili poput niti svile. Uvijek ga je gledala kao da je veći od života, poput visoko uzdignutog tornja nepobjedive muževnosti. Sada je shvatila da je i on ranjiv i neotporan na bol baš poput nje. - Došao je zamjenik šerifa. Odgurao me od auta. Mislim da sam bio u šoku. Kad su oslobodili Laney i pokušali je odvesti kolima u bolnicu, poludio sam. - Lice mu se ukočilo, a sitne bore oko kutova usana postale su duboke i velike. - Majka nam je umrla kad je ona imala deset godina, a ja jedanaest. Od tog trenutka ja sam uvijek bio taj kojemu je ona dolazila po utjehu. Oderana koljena. Kasnije, problemi s dečkima. Znaš? I poludio sam. Nisu mi dopustili da pokušam, da je dotaknem. A bio sam uvjeren da će joj biti dobro ako je samo dodirnem. Na putu mi se ispriječilo nekoliko policajaca i bolničara. Ubrzo sam prošao kroz njih kao da su najjadnija crta obrane. Oni koju su me pokušali zaustaviti - kvragu, ne znam više. Nisu mi dugo stajali na putu. Bio sam prilično kršan dečko, a adrenalin mi se jako povisio. Meredith je zažmirila osjećajući mučninu. - Sve sam pokušao - zvao sam je imenom, davao joj umjetno disanje. Nisu me mogli skinuti s nje. Nekolicina njih je morala skočiti na mene i prikovati me za tlo. A onda me netko piknuo iglom. Nakon toga sam vjerojatno bio hodajući zombi. Sjećam se samo ponekih dijelova, poput najgorih isječaka noćne more. - I nisu te za ništa osudili? - Meredith je skoro mogla zamisliti Heatha kako bijesno razgrće ljude ispred sebe. - Za napad ili tako nešto? - Otac mi je bio vrlo važan čovjek. - Napravio je grimasu i zatresao glavom. - Bože, moj otac. Upravo sada je u gradu. Usrat će se kad bude vidio večerašnje vijesti. Samo se molim da prilog ne ode na nacionalnu televiziju. Bio je kučkin sin od oca, ali ovo nije zaslužio. To bi mu moglo uništiti karijeru. Zbog same pomisli da bi ona reportaža mogla biti prikazana na nacionalnoj televiziji, Meredith je krv snažnije kolala tijelom. Odguravala je od sebe taj osjećaj panike govoreći si da je to slabo moguće. - Onda znači misliš da je istina? Tvoj otac je zapravo potkupio policajce? Heath je palcem trljao jagodice prstiju. - Sve je u novcu. Velikom lanu Mastersu nikada nije nedostajalo te zelene stvari. ~ 102 ~


Knjigoteka

- Pričaš o njemu kao da je slavan ili tako nešto. Heath joj je dobacio osmjeh pun gorčine. - To je moj otac, slavan. Nikada nisi čula za lana Mastersa, legendarnog branitelja? - Legendarnog? - Meredithino srce je ubrzano tuklo. -Ne, pretpostavljam da nisam. - Čekaj da razmislim. - Zapucketao je prstima. - Onaj senator koji je ubio svoju ženu. Sjećaš ga se? Ne mogu se sjetiti iz koje države. Držao ju je u zamrzivaču više od tjedan dana, a potom ju poslužio gostima na roštilju. - O, blagi Bože! - Meredith je položila ruku na struk. -To je strašno. - Da... pa, to se dogodilo, a moj otac je uzeo slučaj. I ona žena koja se selila po čitavoj zemlji, udavala za bogate starce i potom ih ubijala zbog njihovog novca? Izvukao ju je na foru neuračunljivosti. Možeš se kladiti da su mojeg oca pitali da preuzme svaki poznati slučaj o kojemu si čitala u novinama. Sada je ostario ali još uvijek je jedno od najvećih imena u zemlji. Ima dozvolu za rad u dvadeset i tri države. Bila bi to dobra vijest da mu netko može nešto smjestiti. Zaboga, u čega se ona to ovdje uvalila? Samo preseljenje u susjedstvo šerifa bila je dovoljno loša ideja. A sada je otkrila da je taj okružni šerif postao središtem nekog starog skandala i uz sve to još je i sin nekog slavnog odvjetnika? O, Bože. Sve je u novcu, da, tako to biva. Trebala bi povući crtu - pobjeći odavde glavom bez obzira - ali bez novca, nije mogla.

~ 103 ~


Knjigoteka

POGLAVLJE 12.

Onog trenutka kad je Meredith ušla u kuću, otišla je po svoju torbicu koja je stajala na vrhu hladnjaka. Izvadivši iz nje čekovnu knjižicu, zurila je u posljednji bankovni izvadak. Imala je nešto novca. Da bi se sada mogla preseliti negdje dalje, trebala je više uštedjeti. Uz to, morala bi prije polaska dati auto na popravak, a za to nije imala novca. Ali ipak, imala je dovoljno za pokrivanje troškova putovanja da je morala odmah otići, za benzin, hranu za Sammy na putu i za iznajmljivanje druge kuće u novom gradu. Bilo bi to sve nategnuto. Nije se zavaravala. Ne bi mogle jesti u restoranima i morale bi prespavati u autu. Ali mogla je to izvesti. Ako se odluči na novi bijeg, Ford bi vjerojatno izdržao ako bi ga štedjela na putu sporo vozeći i svako malo provjeravajući razinu ulja. Tako bi mnogo riskirala, što joj možda ne bi ni uspjelo, ali u situacijama kad je u pitanju život ili smrt, čovjek se morao kockati. Osjećajući olakšanje što je ipak mogla jasno sagledati situaciju koja joj omogućava bijeg, bacila je čekovnu knjižicu sa strane i lice prekrila rukama. Sada je mogla samo čekati da vidi vijesti. Ako Sammyina slika bude dovoljno oštra i jasna da bi je netko mogao identificirati, spakirat će se preko noći i čim svane, otići će. Do nje je dopro zvuk Heathovog istovara drvene građe. Pitala se je li još uvijek namjeravao započeti rad na podu kuhinje. Vjerojatno ne. Barem se tako nadala. Pomisao da bi čitavo vrijeme njegovog boravka ovdje morala glumiti raspoloženja, hiniti da joj živci nisu napeti, bila bi pravo mučenje. Udahnula je i lagano izdahnula žudeći za mirnoćom. Izaći će ona s tom situacijom na kraj, govorila si je. Ako bi izgledalo da bi ovdje možda mogle biti u opasnosti, barem su imale sigurnu mogućnost za odlazak. A ako odluči da ostanu, onda će odsada Sammy i ona morati više pripaziti i biti povu- čenije. Kad Heath bude kod njih, nijedna neće smjeti biti vani u dvorištu za slučaj da opet naiđe televizijska ekipa koja ga želi intervjuirati. Ian Masters, legendarni branitelj. To je frka. Kada poznata i cijenjena osoba bude upletena u skandal, televizijske ekipe ga jednostavno salijeću. Nasreću, lan će biti taj kojega će najviše proganjati, a ne Heath. Sada je sve ovisilo u Sammyinoj snimci u vijestima. I mogla je samo čekati. Meredith je polako uspjela odgurnuti od sebe osjećaj panike i počela se bolje osjećati. Bilo je lako pretjerano reagirati kad je toliko toga bila na kocki. A ona je upravo to radila, pretjerano reagirala. Postojala je velika mogućnost da televizijski gledatelji jasno vide Sammy na snimci u pozadini ako se uopće bude emitirala. Ali koliko je bilo moguće da Sammyin lik bude jasan? A, ako i bude vidljiva, kolike su šanse da će Glen Calendri gledati to emitiranje? Ubrzo nakon sedam sati te večeri zazvonio je telefon. S rukama prekrivenim tijestom, Meredith je zgrabila slušalicu palcem i kažiprstom. - Halo? - Stavila je slušalicu pod bradu i nagnula se na jednu stranu kako bi dohvatila krpu kojom bi obrisala ruke. -Stan Kenyon. ~ 104 ~


Knjigoteka

-Hej, Arkansas. Meredith se smeteno nasmijala. - Heath? Mislila sam da si do sada već negdje udobno smješten ispred televizora i u dubokom snu. - Jedno oko sam držao otvoreno kako bi uhvatio vijesti u šest sati. Čvršće je stisnula slušalicu. -I? - Bio sam na vijestima, glavom i bradom. - Koliko loše je izgledalo? - Ne tako loše kako sam očekivao. Bilo je mnogo špekulacija, a niti jednog dokaza koji bi ih potkrijepio. Njihov pouzdan izvor odbio je dalje komentirati. - Na trenutak je zašutio. Valjda prijateljstvo između Billa i mene nije potpuno propalo. Sigurno ga je savjest izjela. - Kao što je i trebala. Kad si ga uhitio, samo si obavljao svoj posao. Ono što je on danas učinio bila je čista zloba. - Da, istina. Rigao je dim ali ne i vatru. Na toj zabavi je bilo mnogo djece, a sada su oni svi odrasli. Mogao je tvrditi da je tamo bio bilo tko od njih i tako dublje zabiti nož. Znajući ono što on zna, mogu razumjeti da mu je to što sam ga uhitio predstavljalo kost u grlu. I Meredith je mogla razumjeti. Heath je bio okružni šerif bez tolerancije, a Bill koji je toliko pretrpio zbog toga i koji se nedvojbeno sjećao Laneyine smrti, gledao je Heatha kao dvoličnjaka. - Insinuacije neće mojem ugledu donijeti ništa dobro, -nastavio je, - ali ne mislim da će mi mnogo štetiti također. - To je dobro. - Meredith je umirala od želje da pita o detaljima iz pozadine, je li se Sammy jasno vidjela na snimci. - Sjećaš se kad sam im rekao da me prokleto ostave na miru? Stavili su 'bip' na tu riječ i ispalo je kao da sam rekao nešto mnogo gore. Možeš li to vjerovati? Kao da bih bio toliko glup kad znam da me kamera snima. Nikada nisam znao koliko na snimkama ima gluposti i podmetanja. - To je prilično nepošteno. Na trenutak je zašutio- Da. To sam ja dobio. Iskreno, nisam te nazvao da bih se žalio. Samo sam pomislio da bi se Sammy voljela vidjeti na televiziji. Vjerojatno će ponovno pustiti snimku u jedanaest sati. Može li držati otvorene oči do tako kasno? Meredith je osjetila grčenje želudca. - Vjerojatno ne. Uglavnom već zaspi oko devet sati i to je najkasnije. - Onda ću joj snimiti. - Jesu li je, ovaj, prikazali izbliza? - Ne, bila je samo u pozadini. Prilično je zamagljeno. Ali neće njoj to biti važno. Znat će da je to ona i vjerojatno će joj biti drago. Meredith je osjetila olakšanje i nasmiješila se. - Da, vjerojatno hoće. Bilo bi jako slatko od tebe kad bi joj to mogao snimiti. - Naslonila se na šank poželjevši urlati od radosti. Nije bilo opasnosti. - Kako se to odrazilo na tvojeg oca? Je li bilo ikakvih indikacija da bi mogli spomenuti mito? - Mislim da neće tako lako odustati. Ali dok god njihov izvor ne želi pričati, nemaju ~ 105 ~


Knjigoteka

nikakav čvrsti dokaz. - Nacerio se. - Tata me već nazvao. Posljednji put smo razgovarali za Božić, a kao i uvijek ja sam tada njega nazvao, to ti može predočiti koliko je bio bijesan. Nazvao me zajebom, između os talog. Rekao mi je da će svi važni ljudi čuti tu priču koja će mu brzinom munje uništiti blistavu reputaciju. Kriste! Umalo sam zaboravio koliki je kreten. Niti jednom riječju nije spomenuo kako je to moglo utjecati na mene, mislim sada kad je sve to opet izašlo na površinu. Najvažnija stvar jest ta da mu uopće nije stalo. Čovjek bi pomislio da ću do trideset i osme godine to već naveliko znati. Meredith se ramenom naslonila na hladnjak osjećajući slabost u nogama. Važni ljudi. O, Bože, molila se da je Heath u pravu i da Sammyina snimka nije bila posve jasna. Na liniji je nastala dugotrajna tišina. Potom, kao da je osjetio njezino oklijevanje, rekao je: -Oprosti, dušo. Uzrujao sam te, zar ne? Dušo. Opet je to rekao, neobavezna uzrečica koja ju je uvijek podsjećala na oca. U mnogo stvari su njih dvojica bili slični, smatrala je, obojica su veliki i grubi, a opet tako nježni. - Zašto bih zaboga ja bila uzrujana? - Puno sam pričao o ružnim stvarima. Protrljala je sljepoočnicu. - Nemoj se brinuti zbog toga. Znam da ti je ovo loše razdoblje. - Smeta li ti onda prikazivanje na televiziji? Ovaj muškarac je bio previše intuitivan. - Heath, nisam uzrujana! - Pokušala se nasmijati. - Osim zbog tebe, naravno. Za Sammy i mene će to biti prilično zabavno kad se vidimo na televiziji. Pokušat ću je održati budnom. Ako ne uspijem, možda će moći uskoro kod tebe pogledati snimku na videu. - Zar ti nemaš video rekorder? - Nemam. Filmovi me ne zanimaju previše. Gotovo da ga je mogla čuti kako se smije. - Da. A njegova cijena nema ništa s tim. - Da, i to je jedan od razloga, pretpostavljam. - Meredith je zurila u ručke ormarića, a glavobolja se počela pojavljivati. - Video rekorder je stvar luksuza. - Mnogo ljudi iz ove zemlje bi se usprotivilo toj tvojoj tvrdnji. Čvršće je stisnula slušalicu. - Pa, ulovio si me u pola posla, Heath. Pečem kolačiće. Vjerojatno bih im se trebala vratiti. - Je li to nešto poput pravljenja čajnih kolačića? Nasmiješila se unatoč tome što nije željela. - Da, posto je određene sličnosti. Hoćeš li nam se pridružiti? - Sigurno se šališ, - rekao je glumljenim zgražanjem. - Vidimo se kasnije, dušo. Nakon odlaganja slušalice na njezino postolje, Meredith se naslonila na šank spuštajući bolnu glavu na prekrižene ruke. Nakon što je Heath spustio slušalicu, namrštio se i usmjerio pogled prema prozoru dnevne sobe. Kroz staklo je mogao vidjeti osvjetljenje Meredithine kuće koje se odbijalo od tamno nebo. Dok je razgovarao s njom, odmah je dobio utisak da je uzrujana, a jedini razlog kojega se mogao sjetiti je ona televizijska snimka. Njezina reakcija ga je uznemirila. ~ 106 ~


Knjigoteka

Klimnuo je glavom i nasmijao se sam sebi zbog smjera u kojem su mu pošle misli. Nosio je šerifsku značku već predugo, pretpostavio je. Postao je paranoičan. Meredith Kenyon nije bila kriminalka, u to bi se mogao kladiti vlastitim životom, ali ponovno ga je navelo na prijašnje sumnje da se skriva od muža. Vjerojatno se uplašila da bi njezin bivši muž mogao vidjeti emitiranje priloga i tako je vrlo lako pronaći. Poželio je da može s njim biti potpuno iskrena. S vremenom možda i hoće. Do tada je mogao biti samo strpljiv. Meredith je sjedila na sofi svoje sjenovite dnevne sobe dok je rakama držala prekriveno lice. Daljinski upravljač kojim je upravo ugasila televiziju stajao je na jastučiću pored nje. Baš kao što je Heath predvidio, ona i Sammy su bile na vijestima u jedanaest sati. S obzirom na slavni status lana Mastersa, bojala se da bi čak i CNN mogao emitirati tu snimku. Slike koje je upravo vidjela brzo su joj prolazile glavom. Na snimci se dosta dugo vidjela ona dok je odnosila Sammy kroz dvorište do kuće, ali detalji nisu bili baš jasni. Čak i da nacionalna televizija prikaže reportažu, šanse da Glen prepozna Sammy bile su jednake nuli. Što se Meredith ticalo, nimalo nije ličila na sebe iz prošlosti. Mogla bi se kladiti da bi neopaženo mogla proći pored Glena a da je on ne prepozna. Ustala se sa sofe i počela se šetkati trljajući bolne sljepoočnice s ukočenim prstima. Hvala ti, Bože. Meredith je tako olaknulo da je željela sjesti i zaplakati. Imale su sreće. Ovog puta. A sada se samo morala pobrinuti da se ništa takvo više nikada ne ponovi. Ukucavajući broj Allena Sandersa, Glen Calendri ostao je sjediti u svojoj fotelji s pogledom usmjerenim u zamrznutu sliku na televizijskom ekranu. Telefon je zazvonio nekoliko puta prije nego što se Sanders konačno javio s uspavanim glasom. - Calendri ovdje, - naglo je rekao Glen. - Šefe? - Na kraju Sandersove riječi začulo se šuštanje. - Sada je skoro tri sata ujutro. Što je bilo? Glen je nastavio zuriti u televizor. - Večeras sam snimio vijesti da bih vidio kako sam ispao dok sam razgovarao s onim Paulsonom. Jesi li gledao? - Da, šefe, jesam. Ispali ste prilično dobro. - Što kažeš na ostatak vijesti? Jesi li čuo onu priču o šerifu iz Oregona? Sinu onog odvjetnika lana Mastersa? - Onog tipa koji je branio Rossija i izvukao ga van? - Da, upravo toga, - odgovorio je Glen. Sanders je zijevnuo, a potom se začulo ponovno šuštanje. - Nisam, zasigurno sam propustio taj dio. Zašto? - Zato što je u njegovom dvorištu bila neka mala koja jako sliči na Tamaru. - Zafrkavate me? - Sandersov glas je izgubio onu notu uspavanosti. - Dovraga, šefe. Zaista mislite da je to ona? Glen se zagledao u djetetovo lice. - Nisam siguran. Snimka nije posve jasna i oštra. Vjerojatno je to samo moja želja. Kosa joj je kraća i... - Zastao je i uzdahnuo. - Kvragu, ne mogu reći. Samo, dobio sam neki osjećaj kad sam je vidio. Osjećaj prepoznavanja. Nešto u ~ 107 ~


Knjigoteka

vezi tog djeteta zadržalo mi je pozornost. Da snimku nemam na kazeti i da ju ne mogu iznova gledati, vjerojatno ih odmahnuo rukom i zaboravio na to. - Znam da vam mora biti jako teško, šefe. Mislim, budući da je toliko želite natrag. To je skoro prirodno što je ponekad vidite u nekom djetetu. Jedva slušajući Sandersa, Glen je pažljivo zurio u ekran. - Iako, mogla bi to biti Tamara. Zena koja ju nosi ne sliči na Mary. Tamna kosa, jača građa, veće grudi. - Premotao je kazetu i ponovno je pustio. - Hod je sličan. Može se činiti debljom zbog veće odjeće, mogla je staviti lažne grudi i obojiti kosu. - Zelite li da to provjerimo? Glen je zaustavio snimku na istom mjestu kao i ranije. Pažljivo je zurio u dijete. - To bi vjerojatno bio gubitak vremena i energije. - Opet je vratio snimku i ponovno je pustio. Ali, kvragu, zašto ne? Da, da. Zelim da to provjeriš. Grad se zove Wynema Falls. Na prilazu je parkiran auto, odmah pored šerifovog, Ford krem boje, '85. ili '86. godište, Oregonske registracijske oznake SAV-235. - Samo sekundu, trebam uzeti olovku. - Trenutak kasnije, Sanders se vratio na liniju. Dobro, recite mi sada ponovno. Glen je to učinio. Kad je Sanders zapisao podatke, rekao je: - Imate snažan osjećaj u vezi ovoga, zar ne, šefe? Vjerujete da bi to mogla biti vaša mala Tamara. - Da, Bog zna zašto. Kao što sam rekao, ne mogu biti siguran. Ako jest, njezina majka sigurno ima neke veze s tim šerifom. Možda živi s njim. - Prilično brzo ako je to Mary. Koliko je već prošlo otkad je otišla? Dva mjeseca? Glenove usne su se stanjile u gorki smiješak. - Mary je atraktivna. Ona je tip žene na koju bi taj šerif mogao lako pasti. - To bi moglo zakomplicirati stvari. - Točno. Ako je to Mary, možeš se kladiti da se zbog toga spetljala s njim. Vjerojatno se uz njega osjeća sigurnom. Reci svojim ljudima da budu oprezni. Zasada želim samo potvrdu identiteta djeteta. Ako to nije moja unuka, povucite se i dođite kući. Ako otkrijete da to jest Tamara, otmica će morati biti pažljivo organizirana. Ne želim da bilo tko napravi ijedan pokret bez mojeg odobrenja. - Razumijem, šefe. Možete računati na mene. - Nemoj zajebati, Sanders. Ako to stvarno jest moja unuka, želim je natrag, živu i zdravu bez ikakvih problema. Reci svojim ljudima da ću im odrubiti glave ako na bilo koji način svrate pozornost na sebe. Ne želim da ženska osjeti opasnost i pobjegne. Prije nego što ode na spavanje, Meredith je napravila svoje noćne rute oko kuće, provjeravajući jesu li sva vrata zaključana i svi kućanski aparati isključeni. Kad je to obavila, zakoračila je u Sammyinu sobu. Kad se nagnula nad krevet kako bi bolje prekrila dijete, primijetila je da se Sammy smiješka, čak i u snu. Suze zahvalnosti navrle su u Meredithine oči i utonula je na kraj madraca kako bi gledala u svoju kćerku i izgovorila tihu molitvu zahvalnosti. Nisu morale otići. Stvari su mogle biti baš kao i do sada, barem još neko vrijeme. Osjećaj olakšanja je bio toliko divan, gotovo da je počela drhtati. Osjećala je više za Heatha Mastersa nego što je željela priznati. ~ 108 ~


Knjigoteka

Njegovo poznanstvo donijelo joj je mnogo problema u život, ali s tim problemima došli su i blagoslovi. Kao mlada djevojka, Meredith je maštala o tome da se jednog dana zaljubi u stereotipnog gospodina Pravog. Nekoga visokog, tamnog i zgodnog, nekoga tko bi činio divne romantične stvari, na primjer donosio joj ruže uz pjevušenje ljubavnih pjesama. Nakon upoznavanja i udaje za Dana, ubrzo je shvatila da su to bile djetinjaste maštarije, daleko od stvarnog života. Kraj priče. Ali, zar je to uistinu tako? Kad je upoznala Heatha ponovno je počela vjerovati u nemoguće. On je definitivno bio taman, visok i zgodan. Nije joj se predstavio s buketom ruža u rukama, naravno. Ali pjevušio je predivnu ljubavnu pjesmu ispred njezinog prozora. Stari Mclntryre je imao farmu. Umalo se nasmijala prisjećajući se kako je smiješno izgledao dok je oko prednjeg vrta imitirao pačji hod uz mukanje svojstveno kravi. Koja bi majka mogla to vidjeti i ostati ravnodušna? Cijelog života slušala je stare poslovice kako je put do ženinog srca najlakši preko njezinog djeteta. U njezinom se slučaju to definitivno pokazalo istinitim. Bilo je tako mnogo stvari koje je željela za svoju malenu djevojčicu. Dom ispunjen smijehom. Osjećaj obitelji, sigurnosti, povezanosti i korijena. Heathu je bilo mnogo stalo do Sammy. To je bilo vidljivo svaki puta kad bi je samo pogledao. A ponekad, kad bi pogledao Meredith, osjećala je da i za nju osjeća duboku povezanost. Zar nije moguće da je postojao razlog zbog kojeg je došao u njihove živote? Možda nije unajmila ovu kuću zbog neizbježne igre sudbine, ali svakako je intervenirala. Meredith se gotovo bojala nadati, ali također je postala užasno umorna od neimanja nade uopće. Heath nije bio nikakav heroj iz bajke, to je istina. Nije mogao izvesti neku čaroliju i ispraviti sve što ne valja u njezinom životu. Zasigurno nije mogao izbrisati njezinu prošlost. Ali zar je tako loše od nje da želi da ga je možda po nekom čudu ipak upoznala s razlogom? Obgrlivši se rukama, borila se s osjećajima koji su navrli u nju. Heath Masters bi najvjerojatnije mogao ući u borbu i izaći iz nje kao pobjednik. Ali čak se niti on nije mogao boriti s njezinim zmajevima. Iznenadno kucanje na prozoru trgnulo je Meredith iz njezinog razmišljanja. Ustala se iz kreveta, razmaknula zastor i zagledala se u tamu. Zaboga, što je to? Kad je pritisnula nos na staklo, jedva je mogla razaznati klupko cme dlake ispred prozora. Nasmiješila se i podigla prozor. - Goliath, što zaboga radiš ovdje? - šaptala je. -Sammy spava. Ne čekajući da se odmakne, rotvajler je podigao šape na prozorsku dasku i uskočio u spavaću sobu gotovo srušivši Meredith na pod. Nakon što joj je polizao ruku u znak isprike za nepodopštinu, gegao se dalje kako bi skočio na krevet. Sammy je mumljala u snu i još više se skupila dok joj se pas više približavao. Meredith je prekrižila ruke. - Ne možeš ostati ovdje, -nježno je govorila. - Heath će se pitati gdje si i jako će se brinuti. Pas je zacvilio i položio svoju glavu na Sammyino rame umiljato pogledavajući prema Meredith. Zatomila je smiješak i klimnula glavom. - Neće uspjeti, - šaptala je. - Ja imam kameno srce. Goliath je nastavio cviliti tjerajući Meredith da duboko uzdahne. Bilo bi jednostavno ~ 109 ~


Knjigoteka

nazvati Heatha i reći mu gdje je pas, pretpostavila je. Heath je ionako svakog jutra prije posla dovozio Goliatha kod njih. Koja je razlika ako pas ovdje provede noć? Sammy bi bila presretna da se probudi i nađe svo¬jeg dlakavog prijatelja u krevetu pored sebe. - Dobro, - zaključila je Meredith. - Ali shvati, ovo je jedan jedini put. Ne možeš se sad naviknuti na to. Ti si Heathov pas, a ne naš i njemu neće biti drago što te mi krademo od njega. Još uvijek potpuno budan zureći u strop spavaće sobe, Heath se javio na telefon nakon drugog zvona. Pogledao je prema crvenim svjetlećim brojkama na digitalnom satu. Dvadeset do dvanaest? Bolje im je da je nešto vraški važno. - Ovdje Masters, - rekao je zijevajući Što je više mogao. -Što je bilo? - Heath? Meredith je. Nadam se da te nisam probudila. - Nisi, još uvijek sam budan. - Ugodno iznenađen spoznajom da ga je Meredith nazvala, skoro se nasmiješio. A potom se sjetio koliko je sati i namrštio se. - Nešto nije u redu, dušo? - Ne, ne. Zovem te samo da ti kažem da je Goliath kod nas. Heath je bacio pogled prema otvorenom prozoru spavaće sobe. Prokleti pas. Osmijeh koji je prije nekoliko trenutaka zatomio sada se lagano pružao njegovim usnama. Možda se ne bi trebao preglasno žaliti za Goliathovu opsesiju sa Sammy, ne kada rezultira kasnim telefonskim pozivom njegove omiljene žene. - Uh-hmm, - rekao je pokušavajući zvučati skrušeno. -Opet sam otvorio prozor spavaće sobe. Večeras je vruće u kući. Valjda je Goliath pobjegao kad nisam gledao. Pridigao se na lakat i jednom rukom prošao kroz kosu koja je djelovala kao da mu je mikser prešao po glavi. - Ako tako nastavi, ipak će završiti u onoj svojoj novoj kućici. - O, ne. Nisam mislila... - Odmah dolazim po njega, - prekinuo ju je Heath. -Daj mi samo par minuta da se obučem, dobro? - To zaista nije potrebno. - Nije? - Ne. Već se smjestio pored Sammy, a neće nam smetati. Samo sam ti željela javiti gdje je kako se ne bi izjedao. Izjedao ? Baš kad je pomislio da se navikao na način na koji ona govori, dobacila mu je još jednu neobičnu riječ. Koliko je prošlo vremena otkad nikoga nije čuo da kaže 'izjedati'? Ili je to tako neobično zazvučalo zbog njezinog slatkog razvlačenja. Naslonio se na jastuke poželjevši da satima može tako ležati i slušati njezin glas. Naravno, bilo bi puno bolje kad bi bila pored njega u krevetu, s glavom naslonjenom na njegovom ramenu. - Ovako ga nećeš morati ujutro dovoziti, - istaknula je. - Kad je već ovdje. Heath je svakog jutra uživao zastajkujući kod nje kako bi joj ostavio psa. Nedostajat će mu što nema razloga stati kod njezine kuće i vidjeti je prije odlaska u grad. - Sigurna si da ti neće smetati? ~ 110 ~


Knjigoteka

- Jesam. Sammy ga toliko obožava. - Linjat će joj se po čitavom krevetu. v Gotovo ju je mogao čuti kako se smije. - Što znači još malo pseće dlake? Navikavam se na nju. Nasmijao se. - Oprosti zbog toga. Ali ne možeš reći da te nisam upozorio. - Vrijedno je toga. On puno znači za Sammy. Šteta što ih sada ne možeš vidjeti. Skupili su se jedno uz drugo. Heath je omotao oko kažiprsta telefonsku žicu ne želeći vidjeti samo Sammy i Goliatha već i Meredith. Pokušavajući si predočiti njezin lik, odlučio je da je sada vjerojatno u svojem ružičastom ogrtaču dok joj se kosa lagano spušta niz ramena. Odjednom mu je ružičasti ogrtač postao ekstremno zavodljiv. - Mislim da je to prava ljubav, - rekao je čudno promuklim glasom. - Nikada još nisam vidio dijete i psa tako povezane jedno s drugim. Trebao joj je trenutak kako bi odgovorila. - Čini se da je to prijateljstvo ogromno i neupitno, zar ne? - Da, zasigurno. - A što je s nama? Heath je zamalo pitao. Osjećaš li što i ja? Ili samo ja gubim razum? Umjesto to ga, rekao je: - Hvala ti što si me nazvala, Merry. Bila si u pravu. Da sam se probudio i vidio da ga nema, brinuo bih se.Slijedila je kratka tišina. Potom: - Heath? -Hmm? Opet tišina. Zatim je čuo kako udiše zrak. - Ja, ovaj, samo sam ti htjela zahvaliti. - Za što? Nastala je dugotrajna tišina. Onda je rekla: - Ti i Goliath ste tako dobri za Sammy. Prošle su godine otkad ju nisam vidjela da se toliko smije. Ne možeš ni zamisliti koliko sam zahvalna. Zašto se nije smijala? Heath je želio pitati. Nakon što je jedva zatomio to pitanje, sjetio se drugoga. A što je s tobom, Merry? Koliko je vremena prošlo otkad se ti nisi smijala? Imao je predosjećaj da je prošlo mnogo vremena, trenutci bezbrižnog smijeha dolazili su joj jako rijetko. Ona je trebala novog muža. Nekoga tko će ju voljeti. Nekoga tko će s njom podijeliti taj teret i tko će ju štititi. Nekoga kome će životni zadatak postati da ju barem jednom dnevno nasmije. - Što da kažem? Ako se smije više nego uobičajeno, onda smo sigurno duhoviti momci. Uslijedila je još jedna dugotrajna tišina. - Uskoro će ponoć. Devetnaesti svibnja je uskoro gotov. - Nemoj me podsjećati. Još uvijek mi je neugodno kad se sjetim današnjeg poslijepodneva. Izašla je iz mene moja ženska strana, valjda. Zapanjeno se nasmijala. - Tvoja ženska strana? U tebi nema ničega ženskog. - Ničega? - Prešao je rukom preko prsa. - Ovo su devedesete, znaš. Zene mačo muškarce više ne smatraju privlačnima. - Onda si u nevolji. - Ponovno se nasmijala. - Čini se da ja nisam baš pomodna. Heath se nacerio. - Mogu li to shvatiti kao da me ti smatraš privlačnim? Ponovno se nasmijala. - Da sam na tržištu za muškarce, da. ~ 111 ~


Knjigoteka

- Ponekad ne moraš biti u potražnji, znaš. Stvari se jednostavno događaju. - Što to znači? Da si se ti meni jednostavno dogodio? - Da. - Čvršće je prihvatio telefonsku slušalicu. Ispunjavajući glas neozbiljnošću, dodao je: - To ti je kao da hodaš ulicom i iznenada te pogodi kamion. - Nije baš laskava usporedba. A ja sam slučajno vrlo oprezan pješak. Uvijek gledam na obje strane. - Možda sam ti došao odostraga. Nasmijala se tome. Potom je uzdahnula. - Da to netko može, bio bi to ti, - rekla je nježno. - Laku noć, Heath. Čuo se 'klik' i linija je zamrla. Osjećajući se kao da mu je netko upravo zabio šaku u prsa, Heath je spustio slušalicu. Da to netko može, bio bi to ti. Što je dovraga mislila pod tim? I što bi on sada trebao učiniti? Zaboraviti da je to ikada rekla? Vjerojatno. Ta žena će ga izludjeti. Ja sam vrlo oprezan pješak. Uvijek gledam na obje strane. Bilo je nečeg posebnog između njih. Osjetio je to svakog puta kad bi im se pogledi sreli. Zasada se činila odlučnom u namjeri da bježi od toga. Da li je bila još uvijek udana? Je li zbog toga? Ako jest, zašto mu to onda dovraga nije rekla? Postojala je stvar poput razvoda, a on je bio spreman čekati. Heath je poželio da može sjesti s njom i razgovarati o tome, ali dosad je uporno prezala od toga da mu otkrije nešto intimnije o sebi. Arkansas. Kriste. Kao da je nacrtala nevidljivu liniju između njih i svaki puta kad bi zakoračio preko nje ona bi se uspaničila. Dio njega bio je u iskušenju i htio je sve to poslati kvragu. Ali Meredith nije bila bilo koja žena. Ako joj je trebalo više vremena da ga upozna, o njemu je ovisilo da vidi da je uspjela. Kako, to je bilo pitanje. Kad završi popravke na njezinoj kući, morat će se vraški potruditi kako bi ju ponovno vidio. Pogled mu je odlutao prema otvorenom prozoru spavaće sobe. Goliath. Šalu na stranu, ali pseća povezanost sa Sammy bi mogla postati jedina poveznica između Heatha i njegovih susjeda.

~ 112 ~


Knjigoteka

POGLAVLJE 13.

Vjetar je puhao preko parkirališta supermarketa mrseći Meredithinu kosu kad se nagnula nad otvoreni prtljažnik svojeg automobila kako bi dobro namjestila nekoliko vrećica namirnica da se ništa ne prospe. Uvijek u bojazni da joj vjetar ne odnese periku, jednu ruku je stavila na vrh glave dok je drugom stavljala paket mlijeka na prazno mjesto pored rezervne gume. - Moj Bože, - rekla je čovjeku koji je stavljao namirnice u stražnji dio svojeg kamioneta na parkiralištu pored nje. - Ovaj vjetar je danas veoma jak. Zatvarajući vrata svojeg kamioneta, čovjek joj se nasmiješio. - Tako je to u Wynema Fallsu, jedan dan je neizdrživo toplo, a već slijedeći je užasno hladan. Sammy je upravo otvorila suvozačeva vrata kako bi se popela na sjedište Forda. - Sammy, požuri prije nego što se prehladiš, - govorila je Meredith. Prije nego što je Sammy mogla učiniti ono što joj je rečeno, iz auta je iskočio Goliath. Meredith se nasmiješila kad joj se rotvajler pridružio kod stražnjeg dijela Forda. Ignorirajući čovjeka pored njih, pas je uskočio u prtljažnik kako bi ponjuškao vrećice s namirnicama. - Zeli pseće kolačiće, mamice! - vikala je Sammy. - Molim te, može li dobiti samo jedan? Meredith se smijala kopajući po vrećicama dok nije naišla na veliku kutiju psećih kolačića. - Ovo je jako lijep pas, - primijetio je čovjek dok je ulazio u svoj kamionet. - Hvala. - Meredith je pogledala dolje u Goliatha u sebi razmišljajući kako ga jako lijep' ne opisuje ni upola dobro. Rotvajler je bio prekrasan. -I mi mislimo tako. Otvorila je kutiju sa psećim kolačićima i dala ih Sammy. - Nemoj mu dati dok ne uđeš u auto, - rekla je Meredith djetetu. - Nisi odjevena za ovako nisku temperaturu i ne želim da se prehladiš. Sammy je uzela kolačić i uskočila u auto. - Hajde, Goliath. Imam nešto fino za tebe! Goliath je zurio u nešto iza Meredith i nije odgovarao. - Gospođo? Oprostite, gospođo? Meredith je pogledala okolo. Prilazio joj je visoki, plavokosi muškarac u sivom poslovnom odijelu. Još uvijek držeći u rukama kutiju sa psećim kolačićima, gledala je u njega kroz pramenove tamne kose koji su joj bili pred očima. - Da? Goliath je zarežao, insinuirajući nepogrešivo upozorenje. Čovjek je zastao nekoliko koraka ispred nje, a njegove plave oči pogledale su Meredith, a potom rotvajlera. - Možete li mi reći gdje je ulica Maple? Trnci nelagode spuštali su se Meredithinom kralježnicom. Goliath je potpuno ignorirao čovjeka pored njih na parkiralištu, a sada je režao na ovog tipa? Morala se pitati ~ 113 ~


Knjigoteka

zbog čega. Ovaj čovjek je izgledao bezopasno, dobro odjevena osoba u svojim kasnim tridesetima. Zbog čega je Goliath tako reagirao na njega? Meredith iskreno nije znala razlog. Iz iskustva je znala koliko intuitivan Goliath zna biti, a ako je rotvajler osjetio da nešto ne valja, bila bi budala kada bi ga ignorirala. Sada kad se sjetila toga, nije joj se svidio način na koji ju je gledao čovjek niti znatiželjni pogledi koje je bacao prema njezinom autu. - Bojim se da nisam baš upoznata s ovdašnjim ulicama, - rekla mu je. - Morat ćete pitati nekoga drugog. Kad se počela okretati kako bi otišla, ispružio je komad papira. - Prema mojim bilješkama, ulica Maple se križa s... -Prekinuo je zbog ponovnog režanja psa. - Nije opasan, zar ne? Meredith je stavila napete prste na Goliathovu ogrlicu. - On samo ne voli strance. Zao mi je što vam ne mogu pomoći. Ne silazim često sa glavnih cesta tako da moram priznati da nisam nikada čula za ulicu Maple. Možda vam netko u trgovini može pomoći. Zestoko zalupivši stražnjim vratima auta, Meredith je žurno krenula prema vozačevim vratima, vukući Goliatha za sobom. Rotvajler je nastavio režati sve dok ga Meredith nije ugurala u Ford. Ušla je poslije njega ne spuštajući ruku s torbice sve dok nije bila uvjerena da je zaključala sva vrata. Stranac je još uvijek stajao na istom mjestu s pogledom usmjerenim u prozore automobila. Zar je pokušavao vidjeti nešto unutra? Meredith je panično ugurala ruku u torbicu tražeći ključeve. O, Bože, o, Bože. Nekoliko zaposlenika njezinog svekra izgledali su poput siledžija, zdepaste građe i boksačkih crta lica. Ali većina njih je posve klasično izgledala, a jedina stvar koja ih je povezivala bila su njihova odijela, skupocjena, vrlo dobro skrojena i obično siva, baš poput onoga u kojem je bio stranac. Bili su to obični muškarci, vrsta ljudi koja se nije isticala u gomili, što im je omogućavalo da obavljaju prljave poslove za Glena i da ih pri tome nitko ne primijeti. Ruke su joj se tresle dok je palila auto. Ne odvajajući vrijeme kako bi povezala Sammy sigurnosnim pojasom, brzo je ubacila u rikverc, a potom pritisnula papučicu gasa i odvezla se. Dok je odlazila s parkirališta, promatrala je stranca u retrovizoru. Nije se doimao kao da je u žurbi dok se kretao prema autu, neprimjetnoj sivoj limuzini. Čak se i automobil dobro uklapao u taj stereotip. Uvijek su vozili normalne, neprimjetne automobile kako bi se bolje stopili s ostatkom prometa. Prvi instinkt joj je govorio da odjuri kao da bježi iz pakla. Ali potom joj se tijelom proširila iznenadna mirnoća. Nakon što je snimka emitirana na nacionalnoj televiziji, sada je mogla griješiti. Zbog svoje kćerke, morala se uvjeriti u to. Na prvom crvenom semaforu na Chandler Wayu, zaustavila se i nagnula preko svojeg sjedala kako bi pomogla Sammy sa stavljanjem sigurnosnog pojasa. Dok je spajala pojas, pogledom je pretraživala red automobila iza njih. Nije bilo sive limuzine. Kad se uključilo zeleno svjetlo, uključila je žmigavac za sretanje ulijevo, prestrojila se u drugu traku usput pogledavajući u retrovizor. Napustila je kolonu automobila, u slučaju da je netko slijedi to će mu otežati posao. Ako uoči sivu limuzinu iza sebe, onda će znati da su Sammy i ona u velikoj nevolji. Obišla je nekoliko ulica, polako, neprestano pogledavajući u retrovizor. Nakon ~ 114 ~


Knjigoteka

nekoliko minuta, napetost je istekla iz njezinog tijela poput vode koja teče mlazom. Nijedan sivi automobil nije vozio u koloni iza nje. Tri sata kasnije, Heath je podigao glavu od posla kako bi gledao Meredith koja je kroz prozor od kuhinje pogledavala prema drugim autima koji su prolazili cestom. Jako je napeta. Imao je osjećaj da bi umrla od straha da sada vikne trnu'. - Očekuješ društvo? - pitao ju je. Okrenula se od prozora ponašajući se kao da je za nešto kriva. - Ne. Zašto? Zamišljeno je nastavio: - Stalno pogledavaš kroz prozor kao da očekuješ nekoga, to je sve. Pomislio sam da će ti možda doći gosti. - Gosti? - Nervozno se nasmiješila dok se vraćala prema štednjaku kako bi u pećnici provjerila pečenku. - Ja sam ovdje nova, sjećaš se. Još se nisam dovoljno sprijateljila da bih očekivala društvo. Upravo zbog toga je smatrao njezino ponašanje čudnim. Nastavljajući s poslom, ljutito je zagrebao po linoleumu u kuhinji. Meredith se tvrdoglavo držala za svoje tajne. Bila je uzrujana zbog nečega, kvragu. Ali, hoće li priznati? Vraga, neće. Opet nije razgovarala s njim, a njezina uporna šutnja ga je počela strašno iritirati. Imao je loš predosjećaj. Zar se bojala da bi joj bivši mogao doći? Bilo je to jedino objašnjenje kojega se Heath mogao sjetiti kako bi objasnio njezino ponašanje i ta ga je pomisao brinula. Nikada neće uspjeti doći do telefona da ga nazove u slučaju da joj se nešto dogodi. Zar to ne shvaća? Ispružen u svojoj fotelji s daljinskim upravljačem u ruci ili jednostavno uspavan u svojem krevetu, neće niti znati da je u nevolji. Tip bi mogao razvaliti vrata, prebiti ju na mrtvo ime, možda je čak i ubiti, a to nitko ne bi znao. Trideset minuta kasnije kad je Heath završavao posao za tu večer, Meredith bi još uvijek pogledavala van kroz prozor svaki put kad bi čula auto. Kad mu je bilo tih gluposti preko glave, Heath ju je uhvatio za ramena, tjerajući je da ga pogleda. Dok joj je promatrao zapanjeni pogled, shvatio je da je ovo jedan od samo nekoliko puta da ju je dotaknuo, što nije govorilo mnogo o tome koliko njihova veza napreduje. Kad ju je čvršće uhvatio, nije mogao ne primijetiti koliko je krhka, kosti njezinih ramena bile su tanke, a ruke na granici mršavosti. Nije jela dovoljno, shvatio je. A ispod očiju je imala tamne podočnjake. - Merry, ako ikada budeš trebala pomoć, znaš da možeš računati na mene, zar ne? pitao ju je nježno. Položila je tanku ruku na njegova prsa, da ga dotakne ili da ga odgurne, nije bio siguran. Vjerojatno zbog onog drugog, zaključio je, zbog čega je imao potrebu jače stisnuti zadnje zube. Samo malo je podignula bradu, a ta ju je ponosna gesta učinila samo još ranjivijom. - Hvala ti, Heath. Cijenim to. Odlučan da ju čvrsto drži, ignorirao je lagano odguravanje njezine ruke. - Nemoj me samo tako otpiliti. Zaista to mislim, - rekao je dok mu je glas postajao grub. - Ako budeš trebala prijatelja, ja ću biti uz tebe, bez obzira na sve. Prestala ga je odguravati i umjesto toga samo je odvratila pogled od njega. - Zapamtit ću to. ~ 115 ~


Knjigoteka

Na jedan užasan trenutak, osjetio je neizdrživu potrebu da je protrese. Kao da bi to nešto riješilo. Imao je osjećaj da je dosad već mnogo puta osjetila bijesnu mušku snagu. Konačno je popustio stisak. Koji je drugi izbor imao? Nije ju mogao prisiliti da prihvati njegovu pomoć. Ostavljajući je tamo samu sa Sammy bilo je nešto najteže što je Heath morao učiniti. Kad je stigao kući, uhvatio se da radi isto to što je i ona činila, žuri do prozora svaki put kad čuje automobil. Nijedno vozilo nije usporilo kad je prolazilo ispred njezine kuće. Ali nekako, to ga nije puno umirilo. Nakon otprilike sat vremena, nestalo mu je strpljenja. Nije ju mogao čuvati u njezinoj kući. To je bila istina. Ali nije bilo ničega što ga je sprječavalo da pošalje psa. Ako je u pravu da ona večeras očekuje dolazak svojeg bivšeg, gad će se jako iznenaditi onog trenutka kad razvali vrata. U stražnjoj prostoriji, Heath je kleknuo kako bi Goliatha počešao iza ušiju. Morao se nasmijati zbog inteligencije u rotvajlerovim smeđim očima. - Čuvaj ih za mene. Dobro, partneru? Ako se gad pojavi, otkini mu jaja. Preko šest tisuća kilometara udaljenosti, Glen Calendri pritisnuo je tipku STOP na daljinskom upravljaču svojeg video rekordera, a ledeno plavi pogled mu je bio usredotočen na zamrznuti kadar tamnokose žene i djeteta vrlo svijetle kose. Zurenje u njih postala mu je omiljena razbibriga. Mišić uzduž njegove vilice zatitrao je dok se naginjao prema naprijed sjedeći u svojoj fotelji sužavajući oči kako bi bolje pogledao zamagljenu sliku na ekranu. Dijete je definitivno sličilo na njegovu unuku Tamaru. Upravo tada je zazvonio telefon zbog čega se Glen trgnuo. Opsovao je sebi u bradu i ispružio se kako bi dohvatio slušalicu. - Da, - viknuo je piskutavo u slušalicu. - Hej, šefe. Delgado je. Sve frustriraniji, Glen se naslonio na naslon fotelje. -Pa, nikada ne bih pogodio da mi sada nisi rekao. Tko bi me dovraga drugi zvao u ove kasne sate? - Tek je osam i trideset, šefe. - Ovdje je jedanaest i trideset. Vremenska razlika, sjećaš se? - O, da. Zaboravio sam. Kučkin sin. Tip je bio jebeni idiot. - Što imaš za mene? - Pa, šefe, nije bilo lako. Nismo još dobili priliku da se dovoljno približimo djetetu. - Ako želiš lak posao, idi u dječji vrtić i čuvaj djecu. Zato ti isplaćujem toliko honorare, Delgado. Kako to misliš, ne možeš se dovoljno približiti? - Pa, kao danas poslijepodne. Nelson je došetao do te ženske na parkiralištu supermarketa, ali puhao je jak vjetar, pa joj je kosa prekrila cijelo lice. Nije ju mogao dobro vidjeti da bi bio siguran. - Zašto ju jednostavno niste slijedili u trgovinu? - Pa, to bi sigurno učinili, šefe, ali na putu prema gradu naletjeli smo na neke građevinske radove. Nju su propustili da prođe, a nas su zadržali. Kad smo konačno stigli u grad, morali smo se vozikati uokolo kako bi pronašli njezin auto. Kad smo ga konačno pronašli, ona je već bila gotova s kupovinom i stavljala je namirnice u prtljažnik. - Pronađite način da joj se približite. Jesi li razumio? Ako je tamo moja unuka, želim ju natrag. Ne sljedeći tjedan, sada. ~ 116 ~


Knjigoteka

- Shvatio sam vas, šefe. Vjerujte mi, čuo sam vas, glasno i jasno. Jedino što imamo jedan mali problem. Osim kad smo je pratili do grada, stalno motrimo njezinu kuću otkako smo stigli, ali kuća je polu skrivena iza grmlja i ograde. Ne možemo vidjeti dvorište iz nikakve udaljenosti niti sa dalekozorom kako smo se nadali, a oko nje su krave na ispaši. Nema nikakvog načina za prikrivanje. Puzali smo do večeras kasno do njezine ograde, nadajući se da ćemo imati bolju priliku pogledati dijete dok se igralo u dvorištu, ali zaskočio nas je prokleti rotvajler. - Što? - pitao je Glen ne mogavši vjerovati svojim ušima. Pogledao je u ekran s namrštenim pogledom gledajući crnu mrlju u daljini. - Rotvajler. Znate, jedan od onih vražjih pasa. Kučkin sin mi je oderao stražnji dio hlača od odijela. Sada se nikako ne možemo približiti da nas taj prokleti pas ne spazi. Kao da nas čeka. Glen se ispravio u svojoj fotelji. - Zar mi govoriš da se ne možeš dovoljno približiti kako bi identificirao dijete zbog prokletog psa? Upucaj kučkinog sina! - Ne možemo to učiniti, šefe. Rekli ste nam da ih identificiramo bez podizanja ikakve sumnje. Ako upucamo psa, netko može naići i otkriti nas. Glen je počešao vrh nosa. Nesposobni idioti. - U redu, u redu, - rekao je podižući ruku. - Rješenje tog problema je jednostavno. Otrujte ga. - Već smo pokušali. Otišli smo kod lokalnog farmera, kupili smo zbilja neko odlično smeće koje oni koriste za, kako kažu, kopače. - Što su dovraga kopači? - To je nešto poput vjeverica. Male smeđe štetočine koje im kopaju polja. U svakom slučaju, Nelson je stavio dovoljno otrova u hamburger da bi mogao ubiti konja. Prokleti pas ga se skoro dočepao kad se probijao da mu postavi zamku. A onda gad nije htio jesti! Ja i Nelson mislimo da je to možda jedan od policijskih pasa. Pripada šerifu, a jako je pametan kučkin sin. Glen je opsovao ispod glasa. Pas ima veći kvocijent inteligencije od Delgada, bez sumnje. - Onda samo otiđite do njezinih vrata i pokucajte. - Da pokucamo? - To je najjednostavniji način. Pas ne može biti toliko zao da napada svakoga tko se približi kući, Delgado. Ne bi ga onda mogli držati odvezanog. Veće su šanse da će te pas ostaviti na miru ako samo lagano došetaš do ulaznih vrata nego što se šuljaš oko ograde. - A što ako neće? Glen je stisnuo zube. - Tvoju obitelj ćemo vrlo dobro zbrinuti. -Što? Čovjek je uistinu bio idiot. - Samo pokušaj, Delgado. U redu? Kad ženska otvori vrata dobit ćeš priliku da je dobro pogledaš, a možda i dijete. Delgado je trenutak samo šutio. - Što ćemo joj reći? - O čemu? - Pa, moramo imati neki razlog, zar ne? Za kucanje, mislim. - Isuse Kriste. Zašto ja plaćam vas idiote, da se igrate jedan s drugim? Izmisli nešto, Delgado. Reci da popisuješ stanovništvo. -Što? ~ 117 ~


Knjigoteka

Glen je zakolutao očima. - Zaboravi to. Reci joj da prodaješ enciklopedije. To će upaliti. Znaš što je enciklopedija, zar ne? - Naravno. Što vi mislite, da sam glup ili tako nešto? Kad je prekinuo liniju, Glen je nazvao Sandersa. - Želim još dvojicu ljudi na poslu u Oregonu, Allen. Nelson i Delgado ne mogu to riješiti, barem ne sami. Naišli su na neke poteškoće, a nijedan od njih nije dovoljno pametan da zna skinuti žarulju, a kamoli nešto više. - Misliš li na nekog posebnog? - Zovi Parkera i Matlocka. Želim ih tamo do jutra. Obojica su oštri. Oni mogu obaviti posao. - Ne znam mogu li im rezervirati let odavde tako kasno. - Koristi Lear. Ionako je najbolje ići tim putem. Neće biti toliko tragova kad budu donijeli dijete. - Ako je dovedu. Još uvijek ne znamo je li to ona. Glen je uzdahnuo. - Da, ako je to ona. - Ponovno je pogledao televizor. - Imam osjećaj da je to ona, a moji osjećaji su rijetko u krivu. - Hej, šefe? Mislim da bih možda ja trebao ići s Parkerom i Matlockom. - Ne možeš. Ako je tamo Mary, prepoznat će te, Sanders. - Neću joj prilaziti. Bit će bolje da ja budem tamo, šefe. Ovo je previše važno da bi se zabrljalo. Parker i Matlock su pretpostavljam dovoljno oštri. Ali samo u slučaju da situacija postane škakljiva, ja ću biti tamo kako bi usmjerio operaciju. Što kažete? - U redu. - Glen je protrljao čelo. - Da, to je dobra ideja. Ako je to moja Tamara, kad ju odvedemo željet ću se riješiti ženske. Ne želim da me vodi na sud za traženje skrbništva. Bolje da je potpuno maknemo s puta. - Morat ćemo to učiniti da izgleda poput nesreće. Glen se nasmijao. - To je tvoja specijalnost, zar ne, Sanders?

~ 118 ~


Knjigoteka

POGLAVLJE 14.

Vikend prije Dana Palih, pomislio je Heath tmurno, jedan od tri najgora dana u godini. Evo ga, tek je srijeda a zabava je već počela. Uređeni park je izgledao poput metropole. Hladnjaci za pivo i oprema za kampiranje nisu upotrebljavani od Božića, tako da je većina prašnjava od stajanja na policama u garaži tijekom zime. Brodovi svih veličina i oblika bili su na brodskim pristajalištima, a svi terenci su se polako uspinjali na okolna brda. Ukratko, nevolja će biti nad okrugom Wynema odsad pa sve do sljedećeg utorka, a gdje je nevolja, šerif je pozvan. Inače, Heath se nije osjećao toliko iscrpljeno sve do kasne nedjeljne večeri nakon početka tog vikenda, kad bi već preživio dva dana ludosti i kad ga je još čekao treći. Ove godine je već bio u strašno lošem raspoloženju i prije počeka ludnice, dijelom zbog toga što je znao kako će mu vikend biti zamoran, ali najviše zato što je čitav prethodni tjedan radio prekovremeno, a to će morati i sljedeći. Zbog toga će imati jako malo vremena da viđa Meredith. Nakon namještanja štitnika od sunca koje je prodiralo kroz vjetrobransko staklo Mustanga, latio se dosadnog zadatka pisanja izvještaja o dva privođenja koje je upravo izvršio na dvojici muškaraca. Lude budale. Što je moglo opsjesti dvojicu navodno zrelih odraslih ljudi da isprobavaju tko je brži u izvlačenju oružja u javnom kampu? I to još s pravom municijom. Daj im nekoliko piva i neki ljudi jednostavno nemaju dovoljno zdravog razuma da bi znali što rade. - Jedinica tri zove šerifa Mastersa, - preko policijskog radija začuo se glas Jenny Rose dosta isprekidano zbog lošeg prijema između planina koje su se pružale između kampa Diamondback i Wynema Fallsa. - Čuješ li me? Prijam. Heath je bio u iskušenju da ne odgovori. Pet minuta mira, to je bilo sve što je tražio, tek toliko da si iz termos boce natoči šalicu kave i sklopi oči. Nije mogao znati zašto ga Jenny Rose pokušava dobiti, jedino je bio siguran da će vijesti biti loše, sve je moguće od pucnjave do napada nožem. Uzdahnuo je, zgrabio radio i uključio ga za prijenos. -Dobro, Masters je. Prijam. - Niža razina? - rekla je ponovno. - Prijam. - Potvrđeno. Prijam. - Heath je namjestio radio na frekvenciju 7 koju su on i Jenny Rose upotrebljavali svaki puta kada su željeli imati više privatnosti. - Reci, Jenny Rose. Prijam. - Upravo smo primili PP za tebe. Baš sam htjela prespojiti gospođu, ali ona je prekinula liniju. Prijam. Heath se namrštio. Rijetko je dobivao privatne pozive u postaju, a još rjeđe ih je Jenny Rose prespajala preko radija. -Što je bilo? Prijam. - Rekla je da je Goliath ugrizao nekoga. Prijam. Heathu je zastalo srce. - Ponovi. ~ 119 ~


Knjigoteka

- Rekla je da je Goliath ugrizao nekoga. Ne znam detalje. Bila je prilično uzrujana. Da pošaljem zamjenika do nje? Prijam. Heath je pogledao na ručni sat. Trebat će mu trideset minuta da dođe do kuće. Ako je Goliath ugrizao nekoga, ozljeda bi mogla biti vrlo gadna. Rotvajleri imaju jako snažan ugriz, dovoljan da s lakoćom odgrizu odraslom čovjeku ruku. - Potvrdno, Jenny Rose. I ja krećem tamo. Prijam. - Moram poslati Moorea. Prijam. Kriste. - To je sjajno. Zar nema nikoga drugog? Netko tko već patrolira u blizini? Prijam. - Zao mi je, šerife. Danas ima mnogo posla, svi su zauzeti. Prijam. Uzdahnuo je. - U redu, pošalji Moorea. Bolji je od udarca u guzicu, valjda. - Dobro, - odgovorila je. - Idem na višu razinu. Dosad se Heathu vožnja do kuće nikada nije doimala tako užasno dugačkom. Goliath je nekoga ugrizao? Heatha su počele proganjati grozne slike Sammy s pola odgrizenog lica ili bez jedne njezine tanke ruke. Čelo mu se oznojilo, a šake su divljački stisnule upravljač automobila. Sada su ga počele proganjati svakakve priče koje je tijekom godina čuo o napadima rotvajlera na djecu. Nekoliko puta je pokušao uspostaviti kontakt s Mooreom preko radija. Nije bilo odgovora. Usput je također razgovarao već tri puta s Jenny Rose nadajući se da će mu moći nešto reći. Ništa. Zasad joj se Moore još nije javio da bi je obavijestio u zateknutoj situaciji. - Uvjerena sam da nije ništa ozbiljno, - uvjeravala je Heatha Jenny Rose. - Goliath je odličan pas. Zašto bi odjednom postao zao? Prijam. Dobro pitanje, pomislio je Heath. Ali opet, Goliath je bio samo pas. Tko može reći što je nagnalo bilo kojeg psa na ugriz? Možda ga je Sammy ubola u oko ili natezala za uši ili možda slučajno stala na njega. Tko bi znao? Mogućnosti su bile beskonačne, a bez izvještaja o tome što se uistinu dogodilo, Heathova mašta je podivljala. S obzirom da su Sammy i Goliath postali nerazdvojni nije potrebno biti genij da zaključiš kako je ugrizena najvjerojatnije Sammy. O čemu je on to razmišljao? odjednom se pitao. Sammy bi tog psa mogla nožem izrezati na sitne komadiće a on joj to nikada ne bi učinio. Kao niti Meredith. Heath bi se mogao životom kladiti u to. Ali koga drugog bi pas mogao ugristi? Njezinog muža. O, Isuse. Heath je zamislio velikog i mišićavog muškarca koji u naletu bijesa nasilno ulazi u Meredithinu kuću. U takvoj situaciji, Goliath bi mogao poludjeti. Heathu se stegnulo grlo i osjećao je mučninu. S jedne strane, bilo mu je drago što je Goliath bio uz Meredith da se umiješa ako je bila u nevolji, ali s druge strane, mogao je razmišljati jedino o posljedicama. Snažno je okrenuo upravljač udesno i skrenuo na Hereford Lane. Ispred sebe mogao je vidjeti vrh krova Meredithine kuće, a iza nje svoju. Rukom je obrisao kapljice znoja sa obrve. Nema žaljenja. Ako je netko prijetio Sammy i Meredith, bilo je vraški dobro da je Goliath bio tamo. Ljudi su mnogo važniji od životinja: to je bilo ono najvažnije. Pogotovo ~ 120 ~


Knjigoteka

njih dvije. Heath je osjetio slabašnu bol u srcu kad se sjetio koju će cijenu pas morati platiti zbog svoje tako velike odanosti. Kad je skrenuo na prilaz Meredithine kuće, prvi dojam mu je bio da je dvorište ispunjeno parkiranim automobilima. Kad je uzeo vremena da se koncentrira i izbroji, shvatio je da ih je bilo samo tri: Meredithin Ford, nepoznata plava limuzina i automobil iz odjela šerifa. Kad je stao, Heath je iskočio iz auta i potrčao prema kući. Stojeći na vratima dnevne sobe, zamjenik Moore pisao je izvještaj. Heathov pogled došao je do Meredith koja je sjedila na sofi djelujući posve netaknuto. Nizak, tamnokosi stranac odjeven u strašno iskidan sivi sako šetao se ispred nje, a njegovi olujni pokreti upućivali su na to da je bijesan. Odnekud iz daljine, Heath je čuo Goliafha kako se svom svojom težinom pokušava probiti kroz vrata uz neprestano režanje i lajanje. Galamu je pojačavao i Sammyin plač koji je dolazio iz druge prostorije. - Smjestila sam Goliatha u spavaću sobu sa Sammy, -rekla je Meredith drhtavim glasom pogledavši Heatha. - Ja, ovaj... - Rukom je pokazala prema strancu. - Ovaj gospodin prodaje enciklopedije. Kad je izašao iz automobila, Goliath je jednostavno... - Zastala je podižući ruke. - Dogodilo se tako brzo. Ja sam radila i nisam ni shvatila da je netko ovdje. Stranac je podigao prst uperivši ga u Meredithin nos. -Samo sam htio potapšati tvoje dijete po glavi, a taj tvoj rotvajler mi je skoro otkinuo ruku! - Okrenuo se prema Heathu. - To je sve što sam skrivio, šerife! Heath je zakoračio prema njemu kako bi pogledao muškarčevu ruku. Kroz pokidanu tkaninu sakoa, uočio je dvije ugrizne rane. Ozljeda nije bila ozbiljna, hvala Bogu, ali Goliath je ipak napao. Ali svejedno, pas mu je probio kožu. A to je značilo smrtnu kaznu za umirovljenog policijskog psa. Heath je osjetio mučninu. Pogledao je Moorea koji je iznenada promijenio izraz lica i maknuo podli smiješak. Gad. Jedina stvar koju bi ovaj zamjenik mogao imati protiv Goliatha je činjenica da ga je Heath toliko volio. - To je sve što si učinio? - pitao je Heath obraćajući se ljutitom prodavaču. - Samo si počeo gladiti dijete po glavi? Za Goliatha nije svojstveno da ugriza bez razloga! - Pa, vraški je sigurno da je mene napao bez razloga! -Sa sjajnim tamnim očima, čovjek je podigao ruku kako bi rekao završnu riječ. - Ništa nisam učinio, govorim vam. A otkud ti toliko dobro poznaješ tog psa? Ziviš u blizini ili tako nešto? Heath je promatrao muškarčevo lice uvjeren da je ovaj morao učiniti nešto više nego što je priznao jer Goliath sigurno ne bi tako reagirao. Nešto što je Goliath prepoznao kao prijetnju. Prokletstvo. Heath je znao da se hvata za slamke. Od samog početka, Goliath se u blizini Sammy ponašao ludo. Možda je samo glađenje po glavi dovelo do iznenadnog bijesa psa. Bez obzira kako na to gledao Heath, pas je prekršio generalno pravilo i nije bilo ničega drugog osim suočavanja s posljedicama. - Gospođa Kenyon nije vlasnica ovog psa, - konačno je rekao Heath. - Goliath je umirovljeni policijski pas. - Pas-policajac? - Prodavačev pogled se spustio do Heathove značke. - Vaš je? - Službeno još uvijek pripada okrugu, - objašnjavao je Heath osjećajući se da svakom ~ 121 ~


Knjigoteka

izgovorenom riječi ispunjava Goliathov nalog za smrtnu kaznu. - Ja sam njegov bivši partner i čuvar. - Pokazao je prema prozoru dnevne sobe. - Ona kuća niz cestu je moja. Goliath se strašno zbližio s gospođinom kćerkom i mnogo vremena provodi ovdje. - Policijski pas? - ponovio je čovjek kao da to nije mogao shvatiti. - Ugrizao me umirovljeni policijski pas? - Bojim se da je tako. Evo ga, počinje, pomislio je Heath. Čovjeku neće trebati puno da shvati financijske potencijale ove situacije. Tužba ,a potom velika nagodba čitavog okruga. Vjerojatno će večeras otići na skupu večeru da proslavi. Jadni Goliath. Heath je poželio da može učiniti nešto. Bilo što. Kad bi barem mogao vratiti vrijeme unazad. Da je danas zadržao rotvajera u njegovoj kućici, možda se ovo nikada ne bi dogodilo. Ali dogodilo se. I sada je bilo izvan Heathove moći. - Jako mi je žao, - rekao je Heath. - Goliath još nikada nije nikome progrizao kožu, čak ni na dužnosti. Ne znam što ga je napalo. Prodavač je prošao rukom kroz kratko ošišanu kosu. -Vau. - Pogledao je svoju ruku. - Policijski pas. Čini se da sam imao sreće. Mogao me mnogo više ozlijediti. To je bilo najžalosnije od svega, pomislio je Heath tužno. Ako pas poput Goliatha postane opasan, odgovornost leži na okrugu. To će biti u glavama komisije koja se bude sastala kako bi odlučila o Goliathovoj sudbini. Nedvojbeno će narediti Heathu da ga da ubiti. - Tamo živite? - pitao je prodavač, naginjući se kako bi kroz prozor pogledao Heathovu kuću. Nakon Heathovog po tvrdnog odgovora, muškarac je usmjerio pogled na Meredith. - Znači, vi i šerif ste susjedi. Heath je izvukao posjetnicu iz prednjeg džepa. - Ja ću se pobrinuti za sve liječnike troškove vaše ozlijede. Uvjeren sam da odmah želite kod liječnika. Prodavač se slabašno nasmiješio djelujući glupo. Bacio je još jedan pogled na Meredith i potom slegnuo ramenima. -To je samo nekoliko tragova zubi. - Osmijeh mu se razdužio. - Čini se da sam izgubio živce, gospođo. Oprostite zbog galame. - Ponovno je provukao ruku kroz kosu. - Istina je da sam trebao biti pažljiviji. Pas je zalajao kako bi me upozorio, a ja sam svejedno krenuo prema djetetu. Heath nije znao što bi rekao. Ovo ne ide u smjeru u kojem je očekivao. Nema psovanja, nema prijetnji tužbom. Pogledao je u zamjenika Moorea koji je izgledao zbunjeno baš kao što se on osjećao. - Zaista biste trebali posjetiti liječnika, - konačno se Heath usredotočio i predložio. Pseći ugriz se zna gadno inficirati. Prodavač je jače rastvorio pokidanu tkaninu rukava kako bi pobliže mogao pogledati ruku. - Ma ne. Treba se samo staviti sredstvo za dezinfekciju. Pas je cijepljen, zar ne? Heath je potvrdno klimnuo glavom ne mogavši vjerovati da će se tako lako izvući iz ove situacije. Ako prodavač ne podigne tužbu to će mnogo značiti za Goliatha kada slučaj stigne pred komisiju. ~ 122 ~


Knjigoteka

Moore je podigao pogled sa svojih papira. - Nećete podići tužbu, gospodine? - Ne želim psa dovoditi u neprilike. - Prodavač se ponovno nasmiješio. - Ja sam veliki obožavatelj policijskih pasa. Gledam sve filmove o njima. I, kao što sam već rekao, ja sam kriv. Kad je pas lajao, trebao sam se maknuti. Zapanjen, Heath je promatrao prodavača dok je izlazio van. Samo tako, tip odlazi? Nije čak ni pitao da mu kupe novi sako. Moore je zakoračio prema vratima. - Čekajte malo, gospodine. Niste mi rekli svoje ime. Prodavač je na pola puta do auta zastao i okrenuo se. -Nema potrebe. Što god to pišete, samo pokidajte, u redu? Što se mene tiče, ovo se nikada nije dogodilo. - Jesam li mu ostavio dovoljno mjesta da siđe s prilaza? - pitao je Heath svojeg zamjenika. Moore je potvrdno klimnuo glavom, a izraz njegovog lica odavao je da ne može vjerovati da čovjek samo tako odlazi. - Ljudi se ne mogu razumjeti, je li tako? - konačno je rekao. - Upravo kad pomisliš da si ih shvatio, oni te iznenade. Heath se morao složiti. - Pretpostavljam da darovanom konju ne bismo trebali gledati u zube. - Amen za to. - Moore je izvukao gornji list papira i zgužvao ga. - Pa, šerife, čini se da je ovo riješeno. Osim ako vi ne odlučite drukčije, ovo se nikada nije dogodilo. Jenny Rose će šutjeti. Pitanje je bilo hoće li Moore učiniti isto? Heath je bio u iskušenju da pita, čak i da pokuša podmititi mlađeg muškarca. Ali brzo je odbacio tu pomisao. O ovome je morao odlučiti netko u vrhu. Primio je zakletvu da će se držati zakona, ne samo kad njemu tako odgovara, već uvijek. Oregon je imao odredbu u zakonu o ugrizima pasa. Vijeće okružne komisije mora biti izvješteno o tome i o njima će ovisiti Goliathova sudbina. Heath nije mogao napraviti drukčije i zadržati poštovanje svojih ljudi. - Nije baš tako jednostavno, Tom. Znaš to i ti, kao i ja. - Da. Iako je Goliath odličan pas. To je prokleta šteta. Heath je bio iznenađen što čuje Moorea da to govori. Možda, shvatio je, mlađi muškarac i ima nečega dobrog u sebi, na kraju krajeva. Tom je pogledao Meredith koja se sagnula do svojih koljena i rukama prekrila lice. Pa, ovdje više nisam potreban. Idem se polako vratiti na posao. Danas se sve zahuktalo. - Dotaknuo je obod svojeg šešira. - Drago mi je što smo se upoznali, gospođo. Nije podigla pogled dok je zamjenik izlazio iz kuće. Kad su se vrata za njim zalupila, zaplakala je. - O, Heath, žao mi je. Je li Goliath u ozbiljnoj nevolji? S obzirom da je toliko uzrujana, Heath je smatrao da je tu temu za sada bolje preskakati. - Ti se zbog toga ne moraš brinuti, dušo. - Što će se dogoditi? - pitala je slabašno. - Nešto loše, zar ne? Heath je uzdahnuo. - Moramo li sada o tome? Hajdemo vidjeti kako će se stvari odvijati. Sammy plače. Trebala bi je otići smiriti. ~ 123 ~


Knjigoteka

Podigla je glavu uperivši optužujuće smeđe oči u njega. - Sammy će biti još uzrujanija ako se nešto dogodi tom psu! Mogli bi ga uspavati, zar ne? - U Oregonu je psima dozvoljen samo jedan ugriz. Drugi puta ga obično eutanaziraju, da. - Na kraju svega toga čini mi se da sam čula 'ali'. Heath je uzdahnuo shvativši da neće dopustiti da se odmaknu od te teme dok ne porazgovara s njom o tome. - S obzirom na Goliathovu obuku, okrug može zaključiti da je preopasno dati Goliathu drugu šansu. I ono malo boje koje je imala u obrazima polako je nestajalo. - Znači, bit će uništen? Samo tako? I ti ćeš dopustiti da se tako što dogodi? - Merry, ne donosim ja pravila, a odluka neće ovisiti o meni. - Pa, onda smo riješili. Ne smiješ prijaviti. Heath je osjetio strašno glavobolju. Uštipnuo je korijen svojeg nosa. - Zelio bih da je tako jednostavno, Meredith, ali nije. Goliath bi mogao biti vrlo opasan ako se otme kontroli. Njegov današnji ugriz je upozoravajući signal koji ne mogu ignorirati. Naglo se ustala sa sofe i počela koračati prostorijom. -On nije zao! To dobro znaš. - Volio bih da sam siguran u to. Ali, kvragu, nisam. Ugrizao je onog čovjeka. Nasreću, nije ga ozbiljno ozlijedio, a mogao je. Ne mogu zažmiriti i pretvarati se da se ništa nije dogodilo. Čovjek nije učinio ništa da bi ga on trebao ugristi. Ništa! Okrenula se kako bi se suočila s njim. - Moraš zažmiriti! Heath je imao osjećaj da će ga zgrabiti za košulju. Gorko se nasmiješio. - Kako je ovo ironično. Samo nedavno ti si bila ta koja je mrzila tog psa i koja je mene optuživala da sam neodgovorni kreten što ga ne držim vezanog. Drhtavom rukom je prekrila oči i zaplakala. Kad ju je Heath pokušao dotaknuti, odgurnula mu je ruku. - Ovo nije pošteno! Danovi psi su bili čudovišta. Samo mi je trebalo vremena da se oporavim od njih. Heath nije imao pojma tko je bio Dan i prije nego što ju je mogao pitati, ona je žurno nastavila. - U početku sam se strašno bojala Goliatha. Priznajem to. Ali sada znam da je on divan pas! - Spustila je ruku kako bi ga pogledala uplakanim očima. - Zar ne vidiš? Za sve sam ja kriva. Znam koliko se zaštitnički ponaša prema Sammy. Način na koji laje svaki puta kad pomisli da će učiniti nešto čime će se ozlijediti. Način na koji je čuva i uzruja se kad os jeti da se nečega boji. Voli je toliko puno! - Meredith, nije pitanje tko je kriv. Sranja se događaju. Podigla je i ispružila ruku. Taj pas zna koliko se Sammy boji muškaraca. Nije samovoljno odlučio ugristi! Samo ju je pokušavao zaštititi. Vidio si kako se ponaša kad se boji. Sjećaš li se noći kad je ružno sanjala? Nije me htio pustiti blizu nje. Danas je bilo isto to. Uplašila se kad je vidjela tog čovjeka i Goliath ga je upozoravao da joj ne prilazi. Kad čovjek nije poslušao i odustao, Goliath ga je ugrizao. Iako nije jako. Dva mala progriza. Mogao je načiniti mnogo gore ozljede. Heathu nije promakla činjenica da je Meredith konačno priznala da se njezina kćerka boji muškaraca. Prije ne tako ~ 124 ~


Knjigoteka

puno vremena, to je tvrdoglavo poricala. U bilo kojoj drugoj prilici, inzistirao bi da mu to objasni. - Meredith, što točno tražiš od mene da učinim? Da lažem? - Što je tako loše u tome? Postoje olakšavajuće okolnosti. Kako znaš da taj čovjek nije planirao ozlijediti Sammy? Meni se doimao kao drag čovjek. - Kao i serijski ubojice! Neprestano otimaju malu djecu iz njihovih dvorišta. Kad je Goliath radio s tobom, zar te nije upozoravao na neke sumnjivce? - Naravno da je. Ali nikada nikoga nije napao, osim ako mu je tako naređeno. - On nije oštar pas. - Po tvojem mišljenju. - Što to znači? - zahtjevno je upitala ljutitim glasom. - Znači da moram razmisliti o tome. Možemo do prekosutra opravdavati Goliathovo ponašanje, ali to su samo pretpostavke. Stvar je u tome da ću ja biti odgovoran ako ozlijedi nekoga, a s obzirom da je on visoko obučen rotvajler to je vrlo velika odgovornost. - Znači, onda ćeš ih samo tako pustiti da ga uspavaju? -pitala je u nevjerici. Heath je morao čvrsto stisnuti zube kako ne bi pobjesnio. Stavljajući prste na usta, Meredith je otišla do prozora. Jedan trenutak samo je tako stajala zureći van. - Za sve sam ja kriva, - šaptala je. - Da sam barem čula taj auto. Da sam barem inzistirala da se Sammy danas igra unutra. Heath joj se približio kako bi položio ruku na njezino rame. Tijelo joj je podrhtavalo. Nemoj si to raditi, Meredith. Progutala je knedlu i okrenula lice. - I ja ga volim, -priznala je. - Znam, ne toliko kao ti. Ali ipak ga volim. Sa Sammy je učinio čuda i zbog toga sam njegov dužnik. Pomisao da će ga uspavati slama mi srce.

~ 125 ~


Knjigoteka

POGLAVLJE 15.

Nakon što su zaključali Goliatha u kućicu kako bi se okanio nevolje, Heath je ušao u kuću, nazvao ured i rekao Jenny Rose da ostatak dana planira uzeti slobodno, a potom se počeo šetkati po prostoriji. Morao je donijeti odluku, a nije bilo nimalo lako. Goliath nije bilo koji pas, on je njegov bivši partner. Rotvajler mu je spasio život više puta nego što može izbrojiti. Heath bi mogao lakše odlučiti da mu amputiraju desnu ruku nego da izda ovog psa. Kvragu. Nije znao što da radi. Veliki dio njega želio je poslušati Meredithin savjet i šutjeti o svemu. Bilo je to iskušenje. Pravo iskušenje. Konačno, kao zadnju nadu, Heath je nazvao Richa Hamiltona, policajca veterana i dugogodišnjeg prijatelja koji je također pružio dom jednom umirovljenom policijskom psu. Rich ga je pažljivo slušao dok mu je Heath prepričavao događaj i objašnjavao što se dogodilo tog poslijepodneva. Kad je Heath završio s pričom, Rich je teško uzdahnuo. - Sranje, čovječe. To je nesreća. Mogu razumjeti da se pas zaštitnički ponašao zbog djeteta. Rambo se tako ponaša prema mojem sinu Teddyju da ga stalno moram imati na oku. Jednog poslijepodneva neki veći klinac se namjerio na Teda i Rambo ga je malo zagrizao. Nije mu pregrizao kožu, ali svejedno sam se uplašio. Rambo je bio odličan pas, inteligentan i poslušan njemački ovčar. Ali taj pas nije bio drugi Goliath. Kao prvo, ovčari nisu bili toliko pametni, a koliko je Heath znao, taj pas nije primio niti jednu službenu pohvalu. - Toliko sam vezan za Goliatha da mi je jako teško odlučiti, - priznao je Heath. - Hej, prijatelju, potpuno te razumijem. Rambo je nama poput djeteta. Mislim da ga Diana voli kao i ja. Ako se nešto dogodi i budem morao uspavati Ramba, vjerojatno ću sljedećih šest mjeseci ostati spavati i ne buditi se. Heathu se stegnulo grlo. - Rich, sad ću te staviti u nezgodan položaj. Da si ti ja, bi li prijavio ovaj ugriz? Duga tišina. - Prokletstvo. Znao sam da ćeš me to pitati. - Rich se nasmiješio. - Znaš kako glasi moj odgovor, Heath. Ovi psi su predivne životinje dok ne polude. Oni su potencijalni ubojice. Da Rambo ugrize nekoga, morao bih ga prijaviti. - Čak i da postoje olakšavajuće okolnosti? - Da, čak i tada. Postoji veliki rizik ako se učini drukčije. Moraš misliti na to što se moglo dogoditi. Znaš? On je divan pas i možda više nikada neće ugristi. Ali ako to ipak učini, ne želiš to na svojoj savjesti, zar ne? Čovjek je bio samo prodavač, zaboga, a ne provalnik. Možda bih tada mogao reći, daj psu drugu šansu. Ali nije se to dogodilo. Nakon jednog trenutka, Heath je rekao: - Hvala ti, Rich. Cijenim tvoju iskrenost. - Hej, zato postoje prijatelji, čovječe. Ako odlučiš ne prijaviti ugriz, tajna je sigurna kod mene. Upravo u trenutku kad je Heath spuštao slušalicu, oglasio se ton za poziv na čekanju. Uključio je drugu liniju. - Masters ovdje. ~ 126 ~


Knjigoteka

- Heath? Zatvorio je oči na zvuk Meredithinog glasa. Ona je bila zadnja osoba s kojom je sada želio razgovarati. - Hej, dušo. - Ja, hmm... pa, samo sam trebala razgovarati s tobom. O Goliathu. Veliko iznenađenje. - Da, što je s njim? - Samo sam te još jednom željela uvjeriti da ne bi trebao prijaviti ovo što se dogodilo. Lagano se nasmiješio. Rich mu je rekao da bi mogao imati problema sa svojom ženom Dianom zbog Ramba? U Heathovoj situaciji, spavanje narednih šest mjeseci na Meredithinoj sofi bila bi nagrada. - Već sam odlučio, dušo. - Misliš, već si ga prijavio? Zvučala je kao da je on Juda. - Nisam još, ali hoću čim prekinemo razgovor. - Molim te, nemoj! Stisnuo je zube. - Neće više nikoga ugristi. Sigurna sam u to. - Ovo nas nikuda neće odvesti. Moram to učiniti. - Zašto? - Zato što tako nalaže zakon, a ja ga se moram pridržavati. - Cijelo vrijeme kršiš zakon zbog tinejdžera. Ispravi me ako griješim, ali ne bi li ih trebao uhititi ako ih uhvatiš pijane? Trgnuo se. - Ovo je nizak udarac. Na trenutak je zašutjela. - Oprosti, čini se da je bio. To je samo... pa, i prije si imao iznimke. I sve u dobre svrhe, podsjećam te. Nije li Goliath to zaslužio? Glas joj se na kraju rečenice stanjio i Heath je znao da će početi plakati. Kriste. Tijekom godina imao je nekoliko veza u kojima su žene par puta plakale zbog njega, čime se nije nimalo ponosio. Ali nikada mu nije bilo toliko stalo do nijedne. Osjećao se kao da ga guše ogromne ruke. - Merry, dušo, molim te, nemoj plakati. - Ne plačem. Prepoznavao je jecaje kad ih je čuo. Ona je plakala, uvjeren je bio u to i zbog toga se osjećao poput kretena. Prokletstvo, ovo mu sada nije trebalo. - Dušo, znam da ga voliš. Ali ponekad moramo zanemariti osjećaje i učiniti teške stvari. Znaš? - O, Heath, oni će ga uspavati! Znaš da hoće. - Možda neće. Ja ću se vraški protiviti tome. - Kako velikodušno od tebe! Dobro znaš da će ga uspavati, bez obzira što im ti rekao! -Merry, dušo... - Nemoj me zvati 'dušo'! Ti bi trebao biti njegov prija telj. Jakog li prijatelja ima! Kad je to izgovorila, spustila je slušalicu. Kad je Heath vratio slušalicu na postolje, ostao je stajati zureći u telefon. Poskočio je kad je ponovno zazvonio. Kad je podigao slušalicu, začuo je tužan glas kako govori oprosti prije nego što je stigao reći halo. - Merry? - Glupo pitanje. Koliko još ima tužnih žena koje bi ga sada mogle nazvati i reći da oprosti? - Dušo, nemojmo se svađati, dobro? ~ 127 ~


Knjigoteka

- Oprosti, - ponovno je rekla. Slušao je šmrcanje i teško gutanje sline dok mu se srce stezalo na svaki zvuk. - I ja ga volim, znaš, - nježno jojjje rekao. - Ovo je najteža stvar koju sam morao učiniti. - Znam. - Šmrcaj, gutanje knedle. - O, Heath. Izgovorila sam neke okrutne stvari. Nisam to stvarno mislila. - Znam da nisi. - Namjernim pokretom ruke gurnuo je hrpu papira sa šanka. - Zaista mi je potrebno da budeš uz mene. Uistinu mi je teško. - Znam. Pokušat ću. - Hranio sam ga na bočicu. Još se sjećam koliko je bio sladak. A onda je stalno spašavao moju stražnjicu. Osjećam se poput gada. Napravila je zvuk koji ga je podsjetio na nekoga tko uzima zrak iz zviždaljke. Podupirem te, - rekla je uplakanim glasom. - Zaista. Znam da činiš samo ono što misliš da je ispravno i divim ti se zbog toga. - Hvala ti. Morao sam to znati. - Što misliš kada će se sastati da odluče što će biti s njim? - Vjerojatno uskoro. Ja bih pretpostavio možda već i sutra. Ovo je prilično ozbiljna stvar i oni će se odmah baciti na to. - Hoćeš li ti biti tamo? - Naravno. - Moraš im ispričati o Sammy, Heath. Kako se zaštitnički odnosi prema njoj. Onda će možda shvatiti i odlučiti da mu pruže drugu šansu. - Sigurno ću im reći. - Obećavaš? Napomeni im da nije prije nikada nikoga ugrizao. - Hoću. Obećavam. Opet se začuo zviždeći zvuk. - Heath? Nasmiješio se i sklopio oči. Zene. Zar bi takav bio brak - osjećati se poput jo-joa na žici? Poželio je da može saznati, ali s ovom ženom. - Što je? - Možeš li me nazvati kad saznaš kada će se održati sastanak? - Samo ćeš se brinuti. - Svakako ću se brinuti. Možda će mu dati drugu šansu ako se za vrijeme sastanka budem puno molila. Iz njezinih usta u Božje uši. Ako će nekoga sa zemlje čuti, to će sigurno biti ona. - U redu, nazvat ću te. - I kad sastanak završi? I onda ćeš me nazvati? Prešetavat ću se kućom, pitajući se kako je prošlo. - Naravno. Prvo ću tebe nazvati. Obećavam. - Nemoj zaboraviti. Kao da bi mogao? Ova žena se usjekla u njegove misli. Sastanak je zakazan u dva sata sljedećeg poslijepodneva. Kad je Heath nazvao Meredith da joj javi vrijeme početka, zvučala je kao da joj na nosu stoji kvačica dok ~ 128 ~


Knjigoteka

razgovara. - Znači, učinio si to? Prijavio si ga. Prokletstvo. - Jesam. - Oh. - Dušo, zar si čitavo vrijeme plakala? - Naravno da nisam. Bila je mala lažljivica. - Bilo je to ispravno, - rekao je konačno. - Znaš to duboko u sebi. - Da. Sada moramo samo čekati i vidjeti što će se dogoditi. Točno? - Točno. - Bit će ovo duga noć, zar ne? - Vrlo. - Mogao se sjetiti samo jedne stvari zbog koje bi brže prošla, ali ona nije bila na tržištu. - Merry, ako budeš željela poslije razgovarati, znaš moj broj. - I ti isto. - Možda te i poslušam. - Hoćeš li, ovaj... večerati s nama? Pripremila sam dosta hrane. - Mislim da večeras ne bih bio dobro društvo, - odgovorio je. - Iako ti zahvaljujem na pozivu. Mislim da ću večer provesti sam sa svojim psom. Ako stvari sutra krenu nizbrdo, mislim da bi mi ovo mogla biti posljednja... pa znaš. - Tvoja zadnja večer? - pitala je rasijano. -Da. - O, Heath. Da mi je auto u malo boljoj formi, došuljala bih se do tebe, ukrala ga i nestala. Zvučala je mrtvo ozbiljno. Heath se nasmijao. - Mislim da to ne bi bila dobra ideja. - Nemoj se smijati. Uistinu tako mislim. Postala sam puno bolja u izvođenju točki nestajanja! Nakon što je Heath prekinuo liniju nije mogao izbiti iz glave riječi koje je Meredith upravo izgovorila. Točka nestajanja? Osjećao se gotovo krivim zato što je primijetio kad se izlanula. Trenutno je bila uzrujana, nije razumno razmišljala. Zaista nije pošteno da se u ovakvim situacijama pojavljuje znanje stečeno obukom, onemogućavajući tako jednom dijelu njegovog mozga da automatski radi. Da nije bilo tako, možda bi i propustio ono što joj je izletjelo. Čitavo vrijeme je sumnjao da je pobjegla od nasilnog muža. A sada je bio siguran u to. Tijekom godina karijere, Heath je vidio da mnogo više žena ostaje u braku s nasilnikom nego što se razvodi, stvarajući tako sebi i svojoj djeci pravi pakao na zemlji. Divio se Meredith što je pobjegla. Za to je trebalo hrabrosti. Nikada nije shvaćao psihologiju zlostavljanih žena. Znao je jedino da je predvidljiva - karakterističan način ponašanja koji je vodio do nesvjesnog tipa pomirenja sa sudbinom i mrtvila koje je izviralo, pretpostavio je, iz nepopustljivog straha od odmazde. Neku žene su se uspjele izdići iznad toga, ali one su u manjini. Sammy je bila sretna mala djevojčica jer joj je majka skupila hrabrost za bijeg. Nakon što je pustio Goliatha u kuću, Heath je sjedio na svojoj fotelji držeći jednu ~ 129 ~


Knjigoteka

ruku na velikoj psećoj glavi. Sa svakim pokretom ruke i prolaska prstiju kroz gustu crnu dlaku, Heath se pitao je li ovo posljednja večer koju će provesti s ovim psom kojega je smatrao za najboljeg prijatelja. Ta pomisao dovela mu je knedlu u grlo. Uspomene. Toliko puno uspomena. Goliath je jednom primio metak u rame koji je bio namijenjen Heathu. Drugi put ga je pas spasio da mu ne prerežu vrat. Bilo je i drugih nesreća. Ukratko, Heath nikada nije imao odanijeg prijatelja. Gledajući u pseće smeđe oči pune tuge Heath se pitao što će dovraga učiniti ako vijeće odluči ubiti Goliatha. Kad je konačno zatvorila i posljednju kutiju, Meredith je uzela debelu traku za lijepljenje i oblijepila njome vrh kutije. Pogledavajući uokolo po svojoj spavaćoj sobi, razmatrala je nekoliko preostalih komada odjeće koji su visjeli u ormaru i bili složeni u ladicama, samo najnužnije stvari koje je ostavila kako bi se sutra preodjenula, kao i za vrijeme putovanja. Riječ 'put' svijetlila joj je u glavi poput blještave neonske reklame. Bio je to termin uobičajeno rezerviran za odmore, a put koji je ona isplanirala mogao se okarakterizirati svakako samo ne kao odmor. Čak i da se automobil ne pokvari, bit će to naporno iskustvo. Bez obzira na sve, bila je spremna učiniti to kako bi spasila vlastitu glavu tako da će to učiniti i zbog Goliatha. Pas je postao poput člana obitelji, a ona ga je previše voljela da bi dopustila da ga ubiju. Izvlačeći malu valjkastu putnu vreću iz ormara, počela je pakirati toaletne potrepštine i kozmetiku. Ujutro će odmah pobacati njihove stvari u automobil. Neće više biti obilaženja soba u posljednjem trenutku i grabljenja stvari koje je skoro zaboravila. Kad ode u banku podići novac s računa, bit će spremna za odlazak iz grada, bez pogledavanja unatrag. Automobil neće dugo izdržati, neraspoloženo je pomislila dok je izlazila iz spavaće sobe kako bi još jednom obišla prostorije u kući. Ne može ponijeti ništa od ukrasnih stvarčica niti kuhinjskog pribora. Ništa nije bilo skupocjeno, ali ipak će joj biti teško zamijeniti to s novim stvarima. Dane je provodila hodajući po jeftinim dućanima kako bi opremila kuću, a sada mora otići i sve ostaviti. Ali nije bilo druge. Ono malo preostalog slobodnog mjesta u automobilu zauzet će Goliath. Poludjela je, to nije bilo upitno. Prvo je otela svoje dijete. Sada je planirala ukrasti Heathovog psa. Ali što drugo može učiniti? Pustiti ih da ubiju Goliatha? Ne. Tijekom zadnjih šest godina bilo je mnogo stvari koje su se dogodile u njezinom životu nad kojima je imala vrlo malo ili nimalo kontrole. Ali ovo nije bila jedna od takvih stvari, a njoj je već dodijalo neuzvraćati udarce. Taj pas je naglavce okrenuo život njezine kćerke, učeći je da ponovno voli i ima povjerenja i da se smije baš kada je Meredith pomislila da ju više nikada neće čuti u veselom smijehu. Ovog poslijepodneva, Goliath je samo pokušavao zaštititi Sammy. Ako mu Meredith dopusti da zbog toga plati svojim životom, neće si to moći oprostiti sve dok je živa. Odlazak odavde je ionako bio neizbježan. To je shvatila čim je prvi puta ugledala Heathov Mustang na prilazu susjedne kuće. Zivot u tako bliskom susjedstvu s okružnim šerifom nije bio dobar za bjegunca. Istina, bilo bi bolje da je mogla sačekati. Popraviti auto. Još malo uštedjeti. Ali ponekad je život donosio mnoge nepredviđene stvari i čovjeku je jedino preostajala vjera u Boga. Nekako će automobil izdržati čitav put da se ne pokvari. Nekako će pronaći drugi ~ 130 ~


Knjigoteka

posao i novo mjesto gdje će njih troje odsjesti dok se malo financijski ne stabilizira. Nekako će donositi hranu na stol za Sammy i u zdjelicu za Goliatha. Neće joj biti nimalo lako, a ponekad će i ona ogladnjeti. Ali nekako će joj to sve uspjeti. Došla je do vrata Sammyine spavaće sobe dok je pogledom lagano prelazila preko stvari. Meredith je mrzila što ponovno mora dijete odvajati od svih omiljenih stvari. Ali bolje i to nego gledati Sammy kako tuguje za svojim psećim prijateljem. Na kraju krajeva, igračke su bile zamjenjive. Pas poput Goliatha, nije. Imati će vremena sutra za pakiranje Sammyine odjeće i par malih igračaka koje će uspjeti ugurati u auto, zaključila je Meredith tužno. Potajno će sve spakirati u slučaju da je vijeće iznenadi i odluči oprostiti Goliathu. U tom slučaju, Meredith će Sammyinu odjeću lako vratiti natrag u ormare, raspakirati vlastite stvari i nastaviti s uobičajenom rutinom a da Sammy nikada ne posumnja da su trebale otići iz grada. Nije bilo razloga za nepotrebno uzrujavanje malene djevojčice. Iako Meredith nije vjerovala da će Goliathu biti oprošten onaj napad. Svi na odlučujućim pozicijama, po njezinom iskustvu, bili su slijepi i bezosjećajni. Zakon je zakon i točka. Čak i Heath, koliko god pažljiv bio, postao je rob vlastite etike. Meredith je nekada poštivala zakon. I vjerovala je u pravni sustav, uvjerena da za sve postoji pravda. Ponašajući se u skladu sa zakonom, pokušala se izboriti za svoju kćerku, ali shvatila je gotovo prekasno da gđa. Pravda ponekad svoje usluge pruža najvećem ponuditelju. Otad je Meredithina etika vođena njezinom savješću. Naučila je slušati svoje srce, dovraga sa zakonom. Ponekad osoba nema drugog izbora. Ovog puta joj neće biti lako. U napuštanju Wynema Fallsa, napušta i Heatha. Heath. O, Bože. Sve do večeras nekako je uspijevala suzdržati svoje osjećaje prema njemu. A sada su se zahuktali. Nekako se tijekom njihovih druženja uspjela zaljubiti u njega. Preko glave. Bilo je to beznadno, znala je to. Danas joj je dokazao da je principijelan čovjek, bez ikakve sumnje. Bez obzira koliko mu možda bilo teško, stajat će iza svojih uvjerenja koja su neizbježno proizašla iz zakletve koju je primio. Ona je bila prekršiteljica zakona. Da se sve druge razlike gurnu u stranu, to je bila jedna velika zbog koje njih dvoje nisu imali šanse da budu zajedno. Razmišljajući o svojem djetinjstvu i spokojnim ljetnim danima koje je kao djevojčica provodila u Mississippiju, Meredith se pitala kako je uopće završila u ovakvoj zbrkanoj situaciji. Nije čak mogla ni kontaktirati svoje roditelje iz straha da bi je netko tako mogao pronaći. A sada će napustiti čovjeka koji joj je postao važan poput zraka kojega diše. Gdje će sve to završiti? Zamislila je preseljenje u novi grad, pokušaj stvaranja doma u drugoj oronuloj kući, a onda ponovno mučenje kćerke kako bi naučila novu listu laži. Mamino novo ime, njihovu novu prošlost. Pomislila, je na ponovno objašnjavanje mamine nove boje kose i očiju. Meredith se sve to činio previše. Dok je bolno prolazila kroz kuću gledajući u komadiće svojeg života kojega će uskoro napustiti, naišla je na Heathov čekić koji je stajao na prozorskoj dasci kuhinje. Spustila je ruke oko drške, oko drveta koje je bilo glatko od njegove ruke. Koliko god smiješno ili sentimentalno bilo, odlučila ga je ukrasti. Jedan mali Heathov dio koji će ponijeti sa sobom. O, Bože... što joj se dogodilo? Kako joj je mogao toliko značiti čovjek kojemu se nije usudila vjerovati? ~ 131 ~


Knjigoteka

Sanders je u usta ubacio tri tablete protiv želudčane kiseline dok je ležao naslonjen na jastuke. Dok je žvakao bijelu supstancu, pritisnuo je tipku 9 na telefonu u motelskoj sobi kako bi dobio vanjsku liniju, a potom je uz pomoć brojeva kreditne kartice dobio vezu u New Yorku. Glen Calendri se javio nakon četvrtog zvona, zvučeći nezadovoljno i bez daha. - Jesam li vas nazvao u nezgodno vrijeme, šefe? - Nisi. - Calendri je na jedan trenutak prislonio ruku na telefonsku slušalicu, ali glas mu se ipak zaglušeno čuo na drugoj strani linije dok je razgovarao sa sugovornikom. Dok je čekao Allen je prstima dotaknuo lažni kožni uvez Biblije u motelskoj sobi koja je ležala na stoliću pored kreveta, pitajući se je li netko zaista pročitao tu prokletu stvar. Po njegovom iskustvu, ljudi su u motel dolazili iz dva razloga, ili se odmarati ili se seksati, a ne čitati knjige. - U redu, vratio sam se, - rekao je Calendri. Allen je prekrižio noge s pogledom uperenim u nožne prste. - Konačno smo je danas uspjeli identificirati. - Znači, ona je? - Da, ona je. Nema nikakve sumnje. Calendri se samozadovoljno nasmiješio. - Znao sam! Sada smo kučku konačno uhvatili. Siguran si da je to moja unuka? Allen se brzo prisjetio poslijepodnevnog događaja. -Delgado je siguran. Izbliza je vidio ženu i dijete. - Isuse, zašto idiot nije prijavio napad kako bi se konačno riješio tog psa? To bi ga maknulo s puta. - Previše riskantno, - odvratio je Allen. - Kao prvo, morali bi ga provjeriti. A vozio je unajmljeni auto. Svi se bili toliko uzrujani zbog psa da nisu provjerili njegove tablice, a mogli su da je postao gadan. Sredit ćemo psa kad uđemo unutra. Na taj način ima manje šanse za nevolju. Calendri je uzdahnuo. A potom se nacerio. - Najvažnije je da smo pronašli kučku. Je li tako? Sada je sve samo pitanje vremena kad ću dobiti unuku natrag. Razmišljajući o prošlosti, Sanders se prisjetio kako je Mary Calendri izgledala kad se tek udala za Dana, tek izašla iz koledža s očima punim sanjarskih zvijezda. Tada je imala osmjeh koji je osvjetljavao prostoriju. Nakon samo mjesec dana braka počela je djelovati poput starice, oči su joj bile prazne, osmijeh ukočen, a lice previše našminkano kako bi prekrila modrice. Allen se također mogao prisjetiti koliko je bila nervozna, koliko uplašena i vidljivo zapanjena svakog puta kad bi Dan ušao u sobu. Allen nije tvrdio da je svetac. Kvragu, i on je činio ružne stvari koje bi se gadile drugim muškarcima. Ali povukao je crtu što se ticalo maltretiranja žene ili bezobraznosti prema djeci. Još tada je žalio Mary Calendri, baš kao i sada. Bila je nevjerojatno glupa kad je pomislila da može preveslati Glena Calendrija i ostati živa. Kad se jednom upleteš u tu organizaciju, to je za čitav život. Nije bilo izlaza, osim ako odlučiš izaći u mrtvačkoj vreći. - Kako želite da ju sredimo, šefe? I kada želite da to obavimo? ~ 132 ~


Knjigoteka

~ 133 ~


Knjigoteka

POGLAVLJE 16.

Sljedećeg jutra, nakon brzog odlaska u banku, Meredith je posjela svoju kćerku na kuhinjski stolac da izrađuje papirnate ruže. Dok se Sammy istinski trudila izraditi što ljepše latice od ružičastog papira, Meredith je iz spremišta unosila kutije sa stvarima u djetetovu spavaću sobu, usput pakirajući i njezinu odjeću i potom je sve kutije sakrila u ormar. Kad je Sammy otišla na popodnevno spavanje, Meredith je iz kuhinjskih ormarića izvadila sve neotvorene namirnice i stavila ih u kutiju. Ostavila je samo dvije konzerve juhe za koje je smatrala da će biti dovoljno dobre za obrok u posljednjem trenutku za Sammy i nju prije odlaska na put. Kad se uvjerila da Sammy čvrsto spava, počela je sve nositi u automobil gurajući što je moguće više kutija u prtljažnik kako bi na zadnjem sjedištu bilo više mjesta. Kad je završila s time, provjerila je ulje u motoru Forda i razinu vode kako bi se uvjerila da je stari automobil spreman za put. Tada je bilo blizu dva sata. Meredith se prešetavala kućom povremeno pogledavajući na sat i osjećajući strašnu nervozu. Heathov sastanak s vijećem treba početi svakog trenutka. Igle. Bila je tako napeta da ju je pekla koža. Pomislila je barem tisuću puta do sada da ode do Heathove kuće i ukrade psa iz njegove kućice. Onda bi uspjela otići daleko prije nego što je on nazove, što bi joj dalo veliku i dobrodošlu prednost prije nego što on navečer dođe kući i otkrije da je otišla. Jedina stvar koja ju je sprječavala da to ne učini bila je mala mogućnost koja je postojala da će vlasti Goliathu pružiti drugu šansu. Heath je volio Goliatha i Meredith nije mogla odvesti psa od njega, osim u slučaju da ne postoji drugo rješenje. To bi bilo okrutno, prema čovjeku i prema psu. Oko dva i trideset je shvatila da je bila toliko zaposlena da se nije sjetila napisati oproštajnu poruku za Heatha. Bilo bi neoprostivo da ode bez ijedne riječi kojom bi mu pokušala objasniti zašto je to učinila. Sljedećih četrdeset minuta provela je sjedeći za stolom i mučeći se oko riječi? Kako se može reći zbogom preko pisma? Postojalo je toliko mnogo stvari koje je željela reći Heathu, a nije ih mogla izraziti. Konačno je počela sa zahvalom što je bio tako dobar prijatelj njoj i Sammy. Zatim je pokušala objasniti svoje razloge zbog kojih je ukrala psa, zbog kojih joj se učinilo da je malo više nego luckasta kad ih je sve stavila na papir. Možda to i nije bila pametna odluka. Ako joj se na putu pokvari auto, možda će to ponovno sagledati i vidjeti da je bila luda. Ali morala je to učiniti. Bilo je tri sata i deset minuta kad je konačno završila s porukom i zatvorila je u kovertu. Heath još uvijek nije zvao. Meredith nije mogla vjerovati da je zaboravio. Taj muškarac je bio osjećajan i bilo mu je jako stalo do tuđih osjećaja, a morao je znati da se ona sada nervozno šeće iščekajući rezultat sastanka. Mogla je samo pretpostaviti da se debata o Goliathovoj sudbini neočekivano produžila, možda zato što se Heath žarko borio za rotvajlerov život. Do tri i trideset, Meredith je zaista ludila. Ako je uskoro ne nazove, neće imati drugog ~ 134 ~


Knjigoteka

izbora već otići po Goliatha i napustiti grad. Je li možda odlučio doći do nje doma kako bi joj usmeno rekao loše vijesti? Ta ju je pomisao bacila u akciju. Ako je vijeće glasalo za Goliathovo uništenje, Heath bi to nedvojbeno odmah izvršio. Čekanje do sutra bi za njega predstavljalo čistu agoniju. Što ako je upravo sada na putu prema njoj da joj kaže presudu i da odmah potom ode po psa? Nije baš mogla Heathu pred očima odvesti Goliatha. Požurila je u sobu kako bi probudila Sammy i po planu je smjestila u automobil, odvezla ih po Goliatha da odu prije nego što se Heath vrati doma da ih može spriječiti. Samo što Sammy nije bila u svojem krevetu, tamo gdje ju je ostavila. - Sammy! - dozivala ju je dok se kretala kućom, prvo provjeravajući kupaonicu, a potom i ostale sobe. - Slatkice, gdje si? Nije bilo odgovora. Meredith se brzo prisjećala svakog kutka u kući, a potom je opet išla u svaku sobu kako bi provjerila ormare i prostor ispod kreveta. Nigdje nije pronašla kćerku. Otišla je na stražnji trijem i promatrala dvorište. - Sammy! -vikala je. Kad dijete nije odgovorilo, Meredith je počela osjećati prve znakove panike. Posljednji put kad ju je provjeravala, Sammy je čvrsto spavala. Da li se probudila dok je Meredith bila vani i stavljala stvari u automobil? Meredith je razmišljala. Nekoliko minuta je provela u drvenjari tražeći kanticu s uljem. Da li je Sammy tada izašla van, onako uspavana tražeći nestalu majku i potom odlutala? Meredith je teško mogla povjerovati u to. Sammy još nikada nije izašla iz dvorišta. Smiri se, naredila si je. Moguće je da čak i bojažljivo dijete odluta. A u zadnje vrijeme, Sammy je postajala sve hrabrija. Meredith je obišla čitavo dvorište provjeravajući Sammyina omiljena mjesta za skrivanje. Ništa. Spremala se ponovno vratiti unutra i pogledati uokolo kad joj je pogled pao na Heathovu kuću. Goliath. Pas je bio u svojoj kućici. Možda se Sammy iskrala kako bi ga otišla vidjeti. Uvjerena da se upravo to dogodilo, Meredith je krenula niz cestu. Srce joj se slomilo kad je došlo do Heathovog prilaza. Vidjela je psa kako leži u svojoj kućici, ali nigdje nije bilo ni traga od Sammy. - Sammy! - vikala je koliko je glasnije mogla. - Sammy! Opet nije bilo odgovora, čuo se samo lagani povjetarac u krošnjama okolnih stabala. Kad se Meredith okrenula kako bi pošla doma, s druge strane ceste, na pašnjaku, u daljini je opazila nešto ružičasto. O, Bože. Na jednu dugu sekundu, samo je tamo stajala zureći u pašnjak dok joj je srce lupalo u grlu. Što ako se dijete provuklo kroz rupu u ogradi? Je li to bila Sammy, možda ona leži tamo u travi? Meredith nije mogla vjerovati da bi Sammy otišla u blizinu onih krava. Ali ponekad djeca znaju biti tako zaigrana da uopće ne obraćaju pažnju na okolinu. Koliko je puta Meredith samo znala pročitati u novinama o djetetu koje je loveći loptu izletjelo ispred jurećeg automobila? Sammy je voljela leptire i ponekad ih je pokušavala uloviti. Možda je otišla na pašnjak loveći jednoga. Meredith se bacila u trk ne mičući pogled s ružičaste mrlje u travi. Njezina malena. ~ 135 ~


Knjigoteka

Krave na paši su bile opasno nepredvidljive. Nenaviknute na rančeve s puno ljudi, neka od njih je mogla lako pregaziti Sammy. Nakon prebacivanja preko ograde, Meredith je trčala preko polja. Kad je stigla do mjesta na kojem je uočila nešto ružičasto, jedva je disala i probadalo ju je pod rebrima. Djetelina ? Ništa, samo crvena djetelina ? Meredith nije mogla vjerovati da je ovoliko trčala kako bi pronašla samo žbun ružičastog raslinja. Trčala je, pažljivo promatrajući pašnjak oko sebe. Oh, Bože. Ne bi mogla podnijeti da se nešto dogodi njezinoj kćerki. Na susjednom pašnjaku koji se pružao direktno iza njezine kuće, Meredith je ponovno u daljini ugledala nešto ružičasto. Vjerojatno opet crvena djetelina, rekla je sama sebi. Ali što ako je to bilo njezino dijete koje leži ozlijeđeno i nemoćno na travi? Ponovno se bacila u trk. Na pola puta do mjesta prema kojem je jurila, stala je u rupu. Zglob joj se bolno iskrenuo i poletjela je prema naprijed udarivši licem u zemlju. Pred očima je vidjela crnilo posuto zvjezdicama. Na jedan trenutak mogla je samo ostati ležati dok su joj umorna pluća žudjela za zrakom. Kako joj se vid ponovno vraćao, Meredith se uspela na koljena dok se cijelim svojim bićem usredotočila na ogradu. Uspravila se i krenula naprijed. Oštra žica zabijala joj se u kožu i kidala odjeću dok se prebacivala preko ograde. Osjetila je bol. Trčanje, trčanje. Obrazi su joj se tresli sa svakim dodirom njezinih stopala sa tlom. Kad je konačno došla do tog mjesta, obgrlila si je bolne noge. Djetelina. Dok se polako okretala, uočila je da je čitavo polje prožeto dijelovima ružičaste djeteline. Ali što ako na jednom od tih mjesta nije bila djetelina? Ovdje nisu samo krave bile opasna bića. Bilo je tu i opasnih zmija. Ako je Sammy ozlijeđena mogla bi satima neopaženo ležati na travi, pa čak i umrijeti. Dok je Heath namjeravao skrenuti na Hereford Lane, bio je samo napola svjestan vožnje s mislima usmjerenim na to kako će na najbezbolniji način priopćiti Meredith da je vijeće glasovalo za Goliathovo smaknuće. Plakat će. Prokletstvo, želio je plakati na sav glas. I pokušat će se protiviti toj odluci. Najviše je žalio zbog toga jer je jedan dio njega želio dobro protresti članove vijeća i reći im da se nose k vragu. Goliath je toliko puta riskirao svoj život za spas drugoga da je Heath već prestao brojati. Nije se činilo poštenim da pas ne može za to dobiti niti malo obzirnosti. S druge strane gledano, Heath je znao duboko u svojem srcu da je to jedina odluka koja se mogla donijeti. Znao je to istog trenutka kad je ugledao prodavačevu ruku. Prije samo nekoliko tjedana, Heath je na vijestima gledao čovjeka uhićenog zbog posjedovanja droge koji je tužio policiju za 300 milijuna dolara zato što ga je policijski pas ugrizao dok je imao lisice na rukama. Financijska odgovornost okruga za Goliatha mogla bi biti astronomska. Ispred sebe, Heath je uočio nekoga da hoda cestom. Pješaci su ovdje bili prava rijetkost s obzirom na udaljenost od grada. Kako je prilazio bliže, zamijetio je sitnu građu i tamnu kosu osobe. Meredith? Stisnuo je kočnicu usporavajući sve dok nije došao do nje. Na jedan trenutak mu se doimala da nije svjesna njegovog prisustva, samo je nastavila gledati okolo. Shvatio je da nešto nije bilo u redu. Zaista nešto nije valjalo. Kad je konačno shvatila da je automobil zakočio pored nje, naslonila se kako bi provirila kroz suvozačev prozor. A potom je, uz vrisak olakšanja, na brzinu zaobišla ~ 136 ~


Knjigoteka

Mustang krećući se prema vozačevim vratima. Heath je spustio prozor i primijetio kako joj je lice umazano blatom i znao je da je plakala. Tragovi suza na njezinim blijedim obrazima stvorili su prljave pruge. - Merry? Što to zaboga... Zaboravio je što je htio reći čim mu se pogled susreo s njezinim. Jedno oko joj je bilo tamno smeđe, a drugo je bilo svijetlo plave boje. Kriste. Heath je trepnuo misleći da ga možda jako sunce zasljepljuje, ali kad ju je ponovno pogledao, jedno oko joj je još uvijek bilo plavo. Njezin glas mu je odzvanjao glavom, ali ništa nije čuo. Bio je toliko zapanjen da se nije imao snage koncentrirati na ono što je govorila. Mogao je samo zuriti u nju, a dok je to činio, primijetio je jednu neuobičajenost, da je njezina vjetrom razbarušena tamna kosa pomalo nakrivljena. Onda je bolno shvatio da je žena, do koje mu je bilo toliko stalo, ne samo imala smeđe kontaktne leće već i periku na glavi od onog trenutka kad ju je upoznao. Pri pobližem promatranju, primijetio je tragove svijetlo plave kose ispod tih tamnih kovrča kojima se toliko divio. Što je na njoj još lažno? Pogled mu se spustio na njezine grudi za koje je uvijek mislio da su malo prevelike na ženi tako krhke građe. Heath se uvijek trudio da je ne promatra od glave do pete jer se ona toliko bojala muškaraca i on se plašio da ga ona ne uhvati u tom činu. Sada si je dozvolio tu privilegiju. Ono što nije vidio prije, sada ga je ispunilo bijesom. S obzirom na ovaj hladan povjetarac, njezine su se bradavice trebale ukrutiti i stvoriti sitna nabreknuća ispod majice. Ništa. To je moralo značiti da je nečime drugim ispunila grudnjak. Nad njega se nadvio trenutačni osjećaj izdaje. Tjednima se polako i neopisivo zaljubljivao u nju, a cijelo to vrijeme je sve o njoj bila laž. Zatim se nešto što je rekla probilo kroz njegovu barijeru bijesa. Izgubljena. Je li ona upravo sada rekla da je Sammy izgubljena? - Što? - Glas mu je zvučao grubo poput brusnog papira. -Što si rekla? Zgrabila je gornji dio prozora dok su joj prsti postajali bijeli do stiska. - Ne mogu je pronaći! - plakala je. - Nigdje je ne mogu pronaći! Nije s Goliathom, nigdje je nema! Nema je najmanje sat vremena. Možda čak i više. Zadnji puta kad sam provjerila, spavala je. To je bilo vjerojatno oko jedan sat. Heathovo srce se stegnulo. Bijes i ljutnja su izašli iz njega poput zraka iz probušenog balona i zaboravio je sve o njezinim različitim očima. Bacio je zabrinuti pogled na okolicu. Iako su bili u blizini grada, ovo je ipak bio težak i opasan teren. Uz krave na ispaši, polja su bila opasna i zbog zmija. A uz granicu tih polja nalazile su se šume koje su se protezale kilometrima daleko. - Više od jednog sata? - ponovio je u nevjerici. - Nema je već toliko dugo i ti nisi nazvala policiju? - Mislila sam... - Maknula je ruku s prozora kako bi slabašno zamahnula rukom. Prvo sam je ja pokušavala pronaći. Nisam željela dizati lažnu uzbunu. - Lažnu uzbunu? Isuse, Meredith! Pa nismo mi u nekom naselju gdje bi mogla biti kod jednog od susjeda. Zar ne znaš što joj se ovdje može dogoditi? Što si dovraga razmišljala? ~ 137 ~


Knjigoteka

Na to pitanje stavila je dlanove preko lica. Nije dobio odgovor, samo su mu njezina drhtava ramena govorila da zatomljuje jecaje u sebi. Uhvaćen među sve slabijom ljutnjom i rastućim strahom za Sammyinu sigurnost, Heath je osjećao mučninu, ali nije imao vremena da je tješi. - Upadaj! - viknuo je. Dok je ona obilazila Mustang, on je to vrijeme iskoristio i nazvao ured šerifa. Kad je Meredith ušla u automobil, on je već bio na liniji s Jenny Rose. Kad je vidjela što radi, totalno je problijedila. Heath je tada shvatio da je njegov prvi utisak o Meredith Kenyon bio točan. Sakrivala se od nekoga, nedvojbeno od muža. To je bio jedini mogući razlog zbog kojeg bi reagirala na ovaj način. Bojala se da policija ne objavi nestanak u novinama. Ili još gore, da ne stavi Sammyinu sliku na sve nacionalne televizijske programe. Iz nekog razloga, ta spoznaja je Heatha samo još više razljutila. Da mu tako malo vjeruje... Trebala ga je samo pitati i on bi učinio sve što je u njegovoj moći da makne tog gada što dalje od njih. Zar to nije znala? Kvragu, ne. On je bio muškarac što je značilo da je dobio etiketu 'kreten' zalijepljenu na čelo. Toliko o njegovom napretku s njegovom lijepom novom susjedom. Koga je to dovraga pokušavala zavarati? Nije mu vjerovala sada ništa više nego na samom početku. Osjećajući se poput najvećeg svjetskog idiota, Heath je upalio Mustang i krenuo prema cesti. Nakon što ga je parkirao na Meredithinom prilazu, ugasio je motor i naglo otvorio svoja vrata. - Je li kuća zaključana? - pitao je kratko. - Nije, zašto? - Posegnula je za kvakom na vratima. -Zar ne bismo trebali držati otključanu kuću za nju dok ne stignu ostali tragači? - Prvo bih ponovno želio provjeriti kuću. Iskočila je iz Mustanga i cijelim putem do ulaznih vrata slijedila je njegove velike korake dok je potresenim glasom presijecala neprirodnu tišinu. - Rekla sam ti, nije ovdje. Sve sam pregledala! Ovo je samo gubitak vremena. I za tvoju informaciju, jedini razlog zbog kojeg nisam pozvala policiju jest taj što sam bila vani u poljima! Na sebi je imala ružičastu boju, a po tim poljima su posvuda tragovi crvene djeteline! Stalno sam mislila da je to ona. Kad je vidio njezin ukočen izraz lica, Heath je poželio da je tamo u automobilu držao zatvorenu gubicu. Osjećao se poput kretena što je tako planuo na nju. Nakon ovog što je upravo saznao o njoj, bio je luđak što mu je još toliko stalo do nje. Heath je nastavio pretraživati svaku prostoriju. Više nego jednom znalo mu se dogoditi da pronađe dijete sklupčano negdje u kući kako spava majci ispred nosa. U ovakvim situacijama, roditelji postanu previše histerični i ne pogledaju detaljno sva mjesta koja bi trebali. Meredith je išlo u prilog Što nije samo stajala pored njega i svađala se, već je i sama ponovno pregledavala sobe. Heath ju je čak čuo da pregledava svoj automobil. Kad je ispod kreveta pronašao samo nekoliko loptica prašine, vratio se u kuhinju kako bi provjerio nevjerojatna mjesta za skrivanje. Meredith je bila u pravu; dijete nije bilo u kući. Meredith je izjurila iz kupaonice upravo kad se Heath vratio u kuhinju. Nije mu promakla činjenica da je namjestila periku kao i da su joj oči opet smeđe. Očito se pogledala ~ 138 ~


Knjigoteka

u jednom od ogledala. Zanimljivo. Nije si mogla priuštiti poštene komade mesa, ali mogla je dati novac za kontaktne leće u boji. Heath je znao da nisu bile jeftine. Osim njihove cijene, Heathu se učinilo čudnim da je išla tako daleko kako bi promijenila izgled. Nijejoj moglo biti ugodno čitavo vrijeme na glavi nositi periku jer je do sada još nije vidio bez nje. Čovjek od kojeg je bježala morao je biti gad svjetske klase, shvatio je. Možda čak i psihopat. Nije riskirala da je on ne pronađe. Izbjegavajući njegov pogled, pridržala je kosu dok je nervozno prolazila pored njega. - Što sada? Možemo li početi pretraživati polja? Tako sam... - Zastala je i položila dlanove preko lica. - Tako se bojim da negdje leži, sama i povrijeđena. Heath nije sumnjao u njezinu iskrenost. Bila je nasmrt preplašena za svoju kćerku, tu nije bilo nikakve sumnje. Samo nije bio slijep na činjenicu da je ne brine samo Sammyino zdravlje. Mala budala. Nadala se da nije primijetio njezinu lagano naherenu periku ili gubitak jedne leće. Mala šansa. Sada jednostavno nije bilo vrijeme da se suoči s njom u vezi tog problema. Pronalaženje Sammy bilo je na prvom mjestu. - Idem po Goliatha, - rekao joj je. - On će nam u tim poljima vrijediti poput desetero ljudi. Heath nije dodao da će možda morati pročešljati i okolne šume. Kao predstavnik zakona, navikao se na to da katkad ne smije biti posve iskren s roditeljima. Nije bilo lako ostati smiren kad ti nestane voljeno dijete. Zapravo, po prvi puta u svojoj karijeri, počeo je osjećati okus te težine. Volio je tu malenu djevojčicu. Bože, koliko ju je volio. Za otprilike tri sata potpuno će se smračiti. Ako on ili njegovi zamjenici ne pronađu Sammy za sat i pol, neće imati drugog izbora nego pozvati državnu policiju. Ne mogu ostaviti dijete samo nakon što sunce zađe. Po noći se visoke pustinjske temperature oštro snižavaju, što bi povećalo rizik da Sammy pretrpi ozbiljne posljedice. A zahvaljujući nedavno donesenom zakonu o zabrani korištenja lovačkih pasa, u okolini sigurno ima dosta puma. Heath je zakoračio kako bi pogledao kroz prozor, s pogledom usredotočenim na polja i šume. Prije pet godina se ne bi brinuo da će puma napasti dijete jer velike mačke nisu imale prirodni instinkt za ubijanje ljudi. Ali sada, kad se broj puma mnogo povećao, mlađe ženke su bile prisiljene približiti se gradu kako bi zauzele svoj teritorij. Inače, svaki mužjak pume je trebao mnogo kilometara svoje zone za hvatanje plijena samo kako bi preživio. To je vodilo do izgladnjivanja mački, što je opet vodilo do uobičajenih napada na kućne ljubimce i stoku, a ponekad i na neopreznog čovjeka. Dijete Sammyinih godina je iznimno ranjivo. Heath se okrenuo i susreo Meredithin uplašeni pogled. - Moji zamjenici će doći ovamo, a ne kod mene. Možeš li ih sačekati ovdje dok ja odem po psa? Obgrlila se rukama djelujući tako uplašeno i potreseno da je Heath došao u napast da je zagrli. Ali u tome ga je spriječila iznenadna spoznaja da su one njezine smeđe oči potpuno lažne. Kad je došao do svoje kuće, Heath je trčeći napustio svog Mustanga i krenuo prema psećoj kućici. Kad je došao do vrata vidio je da je zasun brave podignut. Pogled mu je pao na ~ 139 ~


Knjigoteka

Goliatha koje je ležao u kućici. Nije bilo ni traga od Sammy, ali očito je bila ovdje. Da je rotvajler podigao zasun, odavno bi otišao iz kućice. - Goliath, dođi ovamo, prijatelju, - povikao je Heath. Pas je podigao svoju masivnu glavu i izvirio iz kućice, ali nije se namjeravao pomaknuti. - Goliath? Pas je zacvilio i uspravio se na šape. Heath se sagnuo kako bi provirio iza Goliathovog krupnog tijela i u tami je ugledao nešto ružičasto. Sammy. Heath je gotovo poskočio od osjećaja olakšanja. Naravno da je dijete došlo ovamo. Vjerojatno je čula sinoćnji razgovor svoje mame i njega i dovoljno ga razumjela da bi se uzrujala. Heath je zgrabio psa za ovratnik i gurnuo ga u stranu. Sammy je sklupčana ležala na Goliathovoj deci, u čvrstom snu. Kad ju je Meredith ranije došla ovamo tražiti, nije dovoljno pažljivo pregledala kućicu. Tipično. Heath je već stotinu puta vidio druge roditelje kako čine isto to, tumaraju amo-tamo, vrište uspaničenim glasovima, histerija im muti zdrav razum. Čini se da u svojem strahu zaboravljaju da bi im djeca možda mogla spavati i zbog toga ih ne čuti kad ih dozivaju. Kada se vratio do svojeg Mustanga, Heath je pomoću radio veze javio Jenny Rose u šerifovom uredu da tim tragača ipak neće biti potreban. - Znači, ona je zdrava i čitava? Prijam. Heath se nasmijao i pritisnuo tipku. - Da. Samo je malo drijemala. Prijam. Jenny Rose se smijala. - Onda ću opozvati ekipe. - Hvala, Jen. Idem sada. Prijam. Još uvijek se cereći, Heath se vratio do pseće kućice i kleknuo gledajući u Sammy. U jednoj mlitavoj ruci držala je nešto što se doimalo poput tri ukosnice koje su na krajevima imale zakvačene komadiće ružičastog toaletnog papira. Savijeni prsti njezine druge ruke dodirivali su kovanicu i tri penija na njezinom malom dlanu. Heath je nježno prodrmao dijete. - Sammy, - rekao je blago. - Probudi se, pospanko. Malena djevojčica je trepnula i zijevnula. Kad je sjela, ispustila je kovanice na deku i odmah ih počela skupljati. -Hej, šerife. - Hej i tebi. Što radiš ovdje, Sammy? Tvoja mamica se jako brine. Gurnula je ukosnice prema njemu. - Napravila sam ti cvijeće. - Trljajući oko sa šakom u kojoj su joj bile kovanice, zagledala se u njega kao da očekuje reakciju. - Izradila sam ih za tebe gotovo bez ičije pomoći. U Heathovom grju se pojavila knedla dok je primao dar. Kriste. Ugušit će se zbog toaletnog papira na ukosnicama. Što se dovraga događa s njim? Podigao je poklon kako bi mu se divio. Nakon što je iz svih kutova pogledao ukosnice, još uvijek nije shvaćao koje bi to cvijeće trebalo biti. - Vau. Ovo je najljepše cvijeće koje mi je netko poklonio. - To nije bila laž; to je bilo jedino cvijeće koje je primio. - I sama si ga izradila? - Da. Sviđa li ti se ova vrsta? Heath je klimnuo glavom. Odjednom mu je prljavo ružičasta boja postala ~ 140 ~


Knjigoteka

najomiljenija. - Obožavam ovu vrstu. Napućila je svoje malene usne. - Sigurno nemaš pojma koja je to vrsta. Nekako je predosjećao da će se pojaviti to pitanje. Brzo razmišljajući, rekao je: Znam. - Zatim je pogledavši svoj roštilj smješten ispod strehe brzo dodao: - To su hitachi paperondus. Imala je razočarani izraz lica. - Nije. To su ruže. Izgleda da ih nisam dobro izradila. Heath je zavrtio papirnatu laticu. - O, ne, dušo. To su najljepše hitachi paperondus koje sam u životu vidio. - Namignuo joj je. - To je stručnjakov naziv za ruže. Nisi to znala? - Što je to... - počešala se po nosu, - stručnjak? - Čovjek koji se najbolje razumije u ruže. - Heath je definitivno bio stručnjak u izvaljivanju gluposti kad se za to ukaže potreba. A otkad se Meredith doselila u njegovo susjedstvo, postao je pravi stručnjak i u ophođenju sa ženama. Sumnjao je da ga je ta žena motala oko malog prsta. Slatko, ali svejedno motala oko malog prsta. Kao dijete, uvijek je bio posebno dobar prema ocu kad god mu je nešto trebalo, kuhao mu je kavu, oblačio papuče. Imao je predosjećaj da su Sammyine ruže verzija iste strategije. Što je ona željela? To je bilo pitanje, a Heath sada nije imao vremena razmišljati o tome. Meredith je još uvijek bila u neznanju i trebao je Sammy odvesti kući. - Pa, šećeru. Idemo do mamice. Ona te svugdje traži. - Još ne, - rekla je Sammy s buntovnim izrazom lica. -Moramo prvo razgovarati. - Da? - Sammyina buntovnost je bila neočekivani preokret. Heath je vidio da joj je to što je imala na umu vrlo važno. - O čemu moramo razgovarati, dušo? Odlučan sjaj u njezinim velikim plavim očima trebao mu je biti dobro upozorenje. - Želim kupiti Goliatha od tebe. - Ispružila je ruku, otvorila šaku i pokazala mu trinaest centa. - Ako to nije dovoljno, plaćat ću ti svakog mjeseca pomalo kao što mama plaća eiektrani. Heath nije znao što bi rekao. Zurio je dolje u kovanice koje su prema njezinom mišljenju bile pravo malo bogatstvo. - Pa, sada. To je vrlo dobra ponuda. - Štedjela sam za Barbieinu odjeću. Ali odlučila sam da ću umjesto toga kupiti Goliatha. Heath je tragao za nekim načinom na koji će joj najlakše objasniti da Goliath nije na prodaju. Tehnički, pas je bio vlasništvo okruga. - Isuse, dušo. Ovo je jako teško. Vidiš, ja ne mogu prodati Goliatha. Nikome. - Ali moraš. Ne želim te povrijediti, ali Goliathu je potrebno da ga kupim. - Da? - Da. Tako da mu je mogu biti šef. Nitko drugi. Samo ja. - Tako dakle, - rekao je Heath. Samo što, naravno, nije shvaćao. - Ako ja budem Goliathov šef, nikada ga nećeš uspavati. - Ah. - Počeo je shvaćati o čemu se radi. - Znam ja što znači 'uspavati'. To odrasli govore maloj djeci kad netko umre. Moj tata je zaspao, kao i moja papiga i sada su oboje pod zemljom. Moja riba je također zaspala, samo ~ 141 ~


Knjigoteka

što mislim da se to ne računa. Ribe se samo bace u toalet. Heath je poželio da je sa sobom poveo Meredith. Ovo je bilo previše. Nakon što ga je dugo promatrala, Sammy je nastavila. -Pravi prijatelj bi trebao biti zauvijek, bez obzira na sve. Nisi to znao? Heath se prisilio na osmijeh. - Mislim da sam to čuo jednom ili dvaput. - Ja sam to čula od mamice, a ona je uvijek u pravu. -Mislim da je. Sammy se nagnula naprijed. - Nije da sam ja ljuta na tebe ili tako nešto. Osjećao je olakšanje kad je to čuo. - Nisi? - Ne. Moja mamica kaže da nije uvijek lako biti prijatelj. Tako možeš vidjeti razliku između pravih prijatelja i onih koji se samo prave da su ti pravi prijatelji zato što pravi prijatelji to ostanu bez obzira na sve. - Gurnula je svoju malu ruku prema njegovoj. - Bez obzira koliko bude teško, šerife. Kao kad pas ugrize nekoga. - Brada joj se počela tresti, a oči su se napunile suzama. - Goliatha ne bi trebalo uspavati i prekriti ga sa zemljom jer je ugrizao onog čovjeka. On nije bio dobar čovjek. Goliath me je samo pokušavao zaštititi, to je sve. Opčinjen njezinim pogledom, Heath se zatekao u razmišljanju kako nikada prije nije vidio tako plave oči niti tako velike i nevine. Čovjek pred njima nije imao šanse. - Nije li Goliath sve do sada bio dobar pas? - pitala je. - Spašavao je malu djecu i uvijek te slušao. A sada samo zato što je napravio jednu lošu stvar, ti ćeš ga uspavati! Ti nikada nisi učinio ništa loše? - Sudske tužbe, pravila, slušanje naredbi. Toliko se posvetio poslu i zapao u kolotečinu da je zaboravio na ono što je zaista važno. Pogledavajući Goliatha, Heath se prisjetio svih onih situacija u kojima mu je pas pokazao što znači biti prijatelj 'bez obzira na sve' i znao je duboko u svojem srcu da je Sammy upravo pogodila u živac. Goliath bi išao protiv svih i svega kako bi spasio Heathu život, a ako Heath bude želio podnošljiv nastavak života, morao je isto to učiniti za njega. Zajebi rizike i formalnosti i prokleta državna pravila. To će rezultirati gadnom borbom, ali Heath je bio dužan ovom psu, morao se boriti za njega. Zalio je samo što mu je bilo potrebno dijete da bi to shvatio. Heath je gurnuo ruže u džep i potapšao se po nozi. -Dođi ovamo, Sammy. Čvrsto stišćući novac u šaci, Sammy je ispuzala van iz pseće kućice. Heath ju je posjeo na svoja koljena. Okrenula se kako bi svoje sitne ručice stavila na njegove obraze. - Molim te, šerife? Nemoj ga uspavati. - Neću - rekao je želeći tu brigu odmah maknuti u stranu. - U pravu si dušo! Moram biti Goliathov prijatelj, bez obzira na sve. - Obećavaš? Heath je okliievao Ako okrug bude inzistirao da se psa eutanazira, on bi mogao završiti na sudu, a onda bi sudac mogao suditi protiv njega. A što je onda planirao učiniti? Uložiti žalbu, valjda. I vraški se boriti. - Da - rekao je osorno. - Obećavam. Nasmiješila mu se i utisnula poljubac u njegovu bradu. - Vidiš Goliath? Nećeš još ~ 142 ~


Knjigoteka

dugo, dugo vremena ići na spavanje. Heath se nasmiješio i posegnuo rukom prema psu kako bi ga potapšao. Goliath je zacvilio i bliže im se primaknuo ližući Sammyino lice, a potom i Heathovu ruku. Činilo se kao da je rotvajler razumio. - A sada ono što se tiče tvoje kupovine Goliatha, - rekao je Heth. - Ti shvaćaš da je on umirovljeni policijski pas, zar ne? - Kad je Sammy potvrdno klimnula glavom, Heath je nastavio: - Pa to znači da on nije zapravo moj pas. Ja sam samo njegov čuvar i nikome ga ne mogu prodati. Da mogu, ne bih ga nikome prodao osim tebi. Ti ga puno voliš, je li tako? Sammy je potišteno klimnula glavom, a potom široko rastvorila ruke. - Ovoliko ga volim. - To je mnogo - složio se Heath. - Da. Htjela sam ga kupiti od tebe jer nisam željela da ga uspavaš. - Možeš mi vjerovati i budi sigurna da se to neće dogoditi - promatrao je djetetovo vedrije lice. - Sammy, budući da ti ne mogu prodati Goliatha, što misliš o tome da ti budeš njegova honorarna čuvarica? Oči su ioi se ispunile nevjericom. - Što je to? - Pa, ti bi na neki način bila... njegova vlasnica, ali ne zapravo.Na jedan službeni način. - Znači li to da mu mogu zapovijedati? Heath se nije mogao suzdržati i nasmijao se. - Možeš mi davati savjete i biti mu druga šefica. Kako ti to zvuči? - Mogu odlučivati o stvarima? Kao na primjer, treba li ići na spavanje? - Možeš mi pomoći da odlučim. - Na njezin razočarani pogled, Heath je dodao: Danas si mi pomogla da odlučim. A nisi još njegova honorarna čuvarica. - Hoću li biti važna? Gledajuću u nju Heath se gotovo plašio priznati koliko važna. Nakon onoga što je upravo saznao o Meredith, znao je da briga i ljubav prema majci i kćerki nije njegov najpametniji potez u životu. - Apsolutno, - rekao je s promuklim glasom zbog uzburkanih emocija. - Važnija nego što ćeš ikad shvatiti. Brinuti se za psa naporan je posao i ponekad zahtijeva vrijeme kojega ja nemam. Dok ne riješim stvar s okrugom o njegovom ugrizu onog čovjeka, morat ću ga ostavljati u njegovoj kućici dok sam na poslu. Trebat će mu netko da pazi na njega. Past će mi veliki kamen sa srca ako budem imao pomagačicu. Nekoga tko će mu provjeravati zdjelicu s vodom, igrati se s njim i prošetati ga na uzici. Nekoga tko će ga odvesti u svoju kuću kako ne bi bio usamljen. Možeš ga zavezati u svojem dvorištu dok se igraš vani. - Da. To mogu. Ispružio je ruku. - Hoćeš se rukovati sa mnom? - Što znači rukovanje? - To znači da smo se dogovorili. Neko dodatno obećanje. Stavila je svoju malu ručicu u njegovu. - Obećavam. Heath joj je lagano protresao ruku. - Sada je službeno. Ti si Goliathova neslužbena čuvarica. - Zauvijek? ~ 143 ~


Knjigoteka

- Sve dokle budeš živjela ovdje. - Što ako budemo morali otići? Heath je u sebi molio Boga da nikada neće morati. Kad je uzeo Sammy u svoje naručje, ustao se. - Ako se to dogodi, onda ćemo razmišljati o tome, dušo. A sada te moram odvesti kući. Tvoja mama je vjerojatno izvan sebe od brige. - Kad su se odmaknuli od kućice, Heath je zazviždao svojem psu. -Hajde, ako mogu voditi borbu protiv okruga, onda te valjda mogu i pustiti iz zatvora na nekoliko sati. Na putu prema Meredith Heatha je zamaralo nešto što je Sammy rekla. Moj tata je zaspao. I poslije toga, čovjeka su prekrili zemljom. To je moralo značiti da je Meredithin muž mrtav. Heathove ruke su se stisnule u čvrste šake oko volana. Mrtav? Ako je to bila istina, od koga se onda skrivala? Odjednom se osjećao kao da je progutao par zmija, u grlu je osjetio nekakav hladan, zagušujući osjećaj. Oh, Kriste. Prisjetio se one prve večeri kad je imao osjećaj da je već prije negdje vidio Meredith i Sammy. I kasnije, iako samo nakratko, sjetio se da ih je možda vidio u svoje odjelu. Što ako je Meredith zbog nečega bila tražena? Zar je moguće da mu bjegunac čitavo vrijeme živi u susjedstvu a da on o tome nema pojma? Pogledavajući prema Sammy, Heath nije želio vjerovati u te stvari niti čak istražiti mogućnosti. Ali kao šerif ovog okruga, nije imao drugog izbora.

~ 144 ~


Knjigoteka

POGLAVLJE 17.

Meredith je bila tako oduševljena što vidi Sammy da je pored Heatha projurila kao da ga nema. Padajući na koljena na neravnoj travi, zgrabila je svoje sneno dijete u zagrljaj, istovremeno se smijući i jecajući. Goliath, koji je nakon Sammy izvirio iz automobila, lajao je u znak pozdrava ponovnom okupljanju ližući Meredithino vlažno lice od suza sve dok nije stavila ruku oko njegovog snažnog tijela. Promatrajući njih troje, Heathu se u grlu stvorila velika knedla. Prisiljavao se da pogleda na drugu stranu. Ali morao je sačuvati bistru glavu, kvragu. Možda je Meredith bila nevina poput novorođenčeta. Vraški se nadao da je. Ali dok nije bio posve siguran u to, nije si smio dozvoliti ove osjećaje. Ako se stvari preokrenu, ne bi mogao zamisliti da je mora uhititi. Konačno je Meredith pustila kćerku. Još jednom tapšajući psa, uspravila se. - Vraćaš se natrag na posao? - pitala je. - Izbivao sam većinu dana. Zaista bih trebao otići i provjeriti stanje. Kad nema mačke onda miševi kolo vode. Sada je ludnica. Uskoro nam dolazi strašan vikend. - Pogledao je Sammy i psa. Dijete je ljubilo pseću njušku dok joj je maleno lice izražavalo negodovanje svaki put kad bi joj se Goliat¬hov jezik našao na putu. Nasmiješio se i nakrenuo glavu. Sammy me nagovarala na nešto. Kao rezultat toga, došao sam do nekih spoznaja i odlučio sam se boriti protiv odluke vijeća. - Naredili su da se Goliath eutanazira? - Danas. Ali ne znači da moram poslušati naredbu koju sam primio. Baš sam u pravom borbenom raspoloženju. Pogledi su im se sreli. Po njezinom izrazu lica vidio je čuđenje na tu dvosmislenu rečenicu i sigurno se pitala što je pod tim mislio. Dva rumena kruga obojila su joj inače blijede obraze. - Nakon svega što si proživio u ova dvadeset i četiri sata mislim da imaš pravo biti neraspoložen. - Stvarno sam zamračio. Iznenadni nalet boje u njezinim obrazima odjednom je nestao. Znala je. Mogao je vidjeti zabrinutost u njezinim očima. Što je mislila? Da nije primijetio ono što mu je pred nosom? Bilo je teško ne primijetiti jedno plavo oko. A što je sada očekivala od njega? Da se pretvara kao da se ništa nije dogodilo i da se ništa ne mijenja? Nije volio kad ispada glupan. Heathu je palo na pamet da je njegovo aludiranje na periku i kontaktne leće bila pogreška. Ako je zbog nečega bila tražena, moći će jednostavno pobjeći. Skoro je želio da pobjegne ako se o tome radi. Možda će tada neki drugi jadni kučkin sin imati tu čast da je uhiti. - Moram ići, - procijedio je. Ona je samo ostala stajati tamo s jednom rukom na vratu i sa srcem koje joj isijava iz očiju. ~ 145 ~


Knjigoteka

Možda je to bila tiha molitva da on ne sazna? Zagledao se u njezine oči, razmišljajući o svim onim trenutcima kad je mislio da se topi u njima. Lažljive oči. Bile su plave, ne smeđe. I ta gusta tamna kosa je također bila lažna. - Zbogom, - nježno je rekla. Zar je u njezinom pozdravu čuo neku notu konačnosti? Heath se nadao tome. Sada kad je razmišljao o tome, želio je da pobjegne. Što dalje moguće, sve dok joj onaj stari Ford konačno ne crkne. Neka mu Bog pomogne jer ne zna kako će je moći uhititi ako za nju postoji nalog. Kad je uzeo svojeg psa, Heath se od Meredithine kuće odvezao ravno do odjela šerifa. Njegov kompjuterski sistem bio je povezan s nacionalnom policijskom mrežom. Konstantno je izvlačio i unosio informacije o kriminalcima ostajući u stalnom kontaktu s FBI-em. Ako je Meredith tražena zbog bilo čega, on će to sigurno saznati. Oh, možda će mu trebati nekoliko sati, možda i više od nekoliko, zavisi o tome koliko će morati istraživati da bi došao do odgovarajućih podudarnosti. To je bilo sasvim u redu; on je ipak bio strpljiv čovjek. Kad se konačno smjestio u svojem uredu, Goliath ga je počeo izluđivati svojim šetanjem, lajanjem i skakanjem po vratima. - Prokletstvo, Goliath, prestani. Pokušavam se koncentrirati, - vikao je Heath. Kako su minute prolazile pas je postajao nervozniji dok mu je zavijanje prelazilo svaku mjeru. Gegao se naprijed-natrag. Heath se pitao nema li negdje u blizini neka ženka. Goliath se nikada nije ovako ponašao, osim one večeri kad je upoznao Sammy. Razmišljajući da Goliath možda mora obaviti nuždu, Heath ga je ispratio van. Pas je odmah potrčao prema Mustangu. Heath ga je pozivao natrag. - Samo lezi dolje i budi tih, - naredio mu je dok se ponovno spuštao na radni stolac. Pas je ostao dolje otprilike pet sekundi, a onda se opet počeo prešetavati. Heath je pogledao gore i sam se počeo nelagodno osjećati. Ali nije bio siguran zbog čega. Pogledao je telefon u iskušenju da nazove Meredith kako bi se uvjerio da su ona i Sammy dobro. Ludilo. Koliko god Goliath bio povezan sa Sammy ipak nije s djetetom imao telepatsku komunikaciju. Bez sumnje, u susjedstvu je sigurno ženka. A zašto je Heath osjećao nelagodu? Živci, uvjeravao se. Mogućnost da Meredith bježi pred zakonom odvela je njegovu maštu na novu razinu. Udobno se namještajući na stolac, Heath je ponovno počeo prekopavati po kompjuterskim datotekama. Oči su ga počele peći nakon sat vremena. Nastavio je potragu. Ako je žena u koju je vjerovao da se zaljubio tražena zbog zločina, morao je znati, što prije to bolje. Istina je nešto s čime se mogao nositi. Nije podnosio samo spoznaju da ga se vara i da mu se laže. Meredith je stajala pored štednjaka zureći u lonac juhe. Posljednja večera, mislila je smušeno. Čim ona i Sammy večeraju, odlaze odavde. Nakon onoga što se dogodilo danas poslijepodne, nije imala drugog izbora. Heath je primijetio nakrivljenu periku kao i različitu boju očiju. Nije zaboravila onaj sjaj u njegovim očima kad joj je rekao da odlazi. Sada će saznati istinu. Bilo je to samo pitanje vremena. A kad sazna, neće imati drugog izbora nego ~ 146 ~


Knjigoteka

je uhititi. To mu je bio posao. Navrle su joj suze na oči. Treptanjem ih je tjerala. Ako dopusti Sammy da vidi koliko je uzrujana samo će pogoršati njihovu šansu za bijeg i djetetu će biti teže. - Hoćemo li se vratiti, mamice? - pitala je zbunjenim glasom dok je sjedila za stolom. - Možda. Vjerojatno, srce. - Pogledavajući preko ramena, Meredith se ukočeno nasmiješila. - Dok se juha grije, zašto ne odeš u svoju sobu i izabereš si jednu veliku igračku koju želiš ponijeti sa sobom. Ha? Napravit ću mjesta na zadnjem sjedištu. Sammy je napravila tužnu facu. - Neću biti sretna zbog igračke. - Dušo, već sam ti nekoliko puta ponovila zbog čega moramo otići. Heath me vidio bez leća, sjećaš se? - On ne voli plave oči? - Sammy, ako ne odemo, Heath će prije ili kasnije saznati tko smo mi zapravo. Kad se to dogodi, policija će te vratiti natrag u New York. Zar to želiš? Djevojčičine oči su se raširile. - Ne. Želim ostati ovdje. - Ne možemo, srećo. I ja bih to željela. Ali da bi ti bila na sigurnom, moramo ići. Ponekad nam život ne daje izbor. Natjerala se na osmijeh. - Imamo jedna drugu. Neće biti tako loše. Vidjet ćeš. A sada idi i izaberi igračku koju želiš ponijeti. Izaberi svoju najomiljeniju. Imamo mjesta samo za jednu. Dok je dijete trčalo prema svojoj spavaćoj sobi, Meredith je vratila pogled na štednjak. Oh, Bože, koliko je samo željela da se jednog dana mogu vratiti. Ali to će biti moguće jedino ako se dogodi čudo. Kao na primjer, ako nekako bude mogla izravnati pravne bore u New Yorku. Ili možda ako Glen umre. Stario je. Koliko je sada imao godina - šezdeset šest? Uvijek je postojala mogućnost srčanog udara. Meredith se i prije zabavljala tom mišlju. Ali Glenova smrt neće riješiti njezine probleme. Koga je ona zavaravala? Svejedno bi je proganjali do kraja života. Ipak, bilo je lijepo razmišljati o tome da postoji mogućnost da se jednog dana vrati ovamo sa Sammy. Da će biti slobodna i da će se moći zaljubiti, vezati se i izgraditi novu budućnost. Zbog te pomisli se gorko nasmijala. Da, baš. Heath Masters, njezin junak. Vjerojatno joj je sada pokušavao ući u trag, a čim to učini, odmah će je ščepati. Zar je to željela? Još jednog muškarca koji će se okrenuti protiv nje? Od samog početka mu nije mogla vjerovati. Karijera mu je previše značila. Što bi odabrao, nju ili svoj posao? Njegov rad s djecom bio je zamjena za ono što se dogodilo Laney. Da bi odustao od toga, morao bi si prvo oprostiti, a to do sada još nije učinio. Nakon večere mora odvesti Sammy odavde. Prije nego što napusti grad, morat će otići do trgovine kupiti neki jeftini sprej kako bi promijenila boju automobila. To bi mogla napraviti u jednom od nepopularnih parkova. Kad promijeni boju, odvest će se do jednog od predgrađa i s drugim automobilom zamijeniti tablice. Kada ode ne smije ostaviti niti jedan trag. Kidnapiranje nije bio mali prekršaj. Kad Heath sazna zbog čega je traži policija, bit će izvan sebe od bijesa. Kradljivica djeteta, niže ~ 147 ~


Knjigoteka

ne može. Stalno će mu biti na umu da mu se provukla kroz prste. Stalno će bjesnjeti i pitati se zašto je ukrala dijete. Prvo će reagirati, a kasnije razmišljati. Zakon je zakon i točka. A ona ga je prekršila, naveliko. Nasreću, trebat će mu vremena dok ne sazna tko je, čak i sa svim raspoloživim podatcima kojima ima pristup. Prije nego što je pronađe u sistemu, mora znati što traži. Sada je imao samo njezin fizički izgled. U najgorem mogućem slučaju, pronaći će informaciju negdje oko ponoći. Ali najvjerojatnije neće pronaći ništa do sutra ujutro. U oba slučaja, ona će već biti na putu, u automobilu druge boje s posve drugim tablicama. Vraški će se morati pomučiti da je pronađu. Uskoro će ona i Sammy biti negdje na nekom drugom mjestu, počevši ispočetka. A sljedeći puta, obećala je sama sebi, neće si dozvoliti da mari za nekog muškarca iz susjedstva. Uostalom, što je ona uopće željela s muškarcem? Mrzila je seks, a loš znak bi bio čak i pomisao na udaju iz financijske koristi. Dan je bio bogat, zapravo, bezobrazno bogat. Predivne kuće i odjeća. O, da, dok je bila udana za Dana Calendria, imala je sve to. Samo što su te predivne kuće bile dobro čuvani zatvori. Prestala je igrati ruski rulet sa svojim životom. Nijedan muškarac više nikada neće imati kontrolu nad njom niti imati pravo - legalno, moralno ili bilo koje drugo - položiti ruku na njezino dijete. I više nikada, ali baš nikada neće nikome vjerovati. Previše boli kad te osoba iznevjeri... Suze koje je Meredith uporno zadržavala sada su konačno navrle na oči. Ljutito je obrisala obraze, bjesneći na sebe što je maštala o budućnosti sa Heathom i što joj je toliko značio. Muškarci. Svi su bili isti nevjerni, nestabilni čudaci. Pa što ako je više mario za svoju cijenjenu karijeru nego za nju? - Tužna sam, mamice. Stvarno, stvarno ne želim ići. - Nemoj biti tužna. - Meredith je lupkala žlicom po rubu lonca. - Reći ću ti nešto. Kad se smjestimo u našu novu kuću, što kažeš na malenog psića? - Ja želim Goliatha! On mi je prijatelj i ovoliko ga volim. Krajičkom oka, Meredith je vidjela kako Sammy širi ruke. Ispustila je zabrinut uzdah. - Znam da ga voliš, dušo. Ali mi moramo otići. Hajdemo sada razmišljati o nečem veselom. Mali psić će biti jako zanimljiv. Svjetlo na stropu se ugasilo. Meredith je glasnije opsovala. - Upravo je nestalo struje.Pogledavajući van kroz prozor vidjela je kako sunce zalazi iza planina. - Fantastično. Čini se da će se ova stara šupa zadnja nasmijati. Sammy se primakla bliže. - Malo je mračno ovdje. - Ali ne toliko da ne vidimo jesti. - Meredith je iz ormarića izvadila zdjelice. - Hoćeš li dohvatiti žlice? Požurimo ili ćemo jesti juhu u potpunom mraku. Dok je Meredith stavljala juhu na stol, Sammy je postavljala pribor za jelo. Ukratko, sjele su za stol jedući svoj zadnji obrok u ovoj kući. Meredith je uskoro poželjela da njihove jakne nije odnijela u automobil. Večeras je bilo dosta hladno i da ostaju, definitivno bi uključila grijanje. Dok su završile s jelom, potpuno se smračilo. Zabrinuta da se Sammy ne prehladi, ustala se od stola i rekla: - Dobro, dušo, krenimo. - Nećemo oprati suđe? Meredith se nasmiješila dok je dohvaćala svoju torbicu. - Odlazimo, sjećaš se? ~ 148 ~


Knjigoteka

Večeras ne moramo pospremiti kuhinju. Gospodin Guntrum može platiti nekoga za to iz našeg depozita. Sammy se spustila sa stolca dok joj je maleno lice izgledalo tužno. - Voljela bih da se mogu pozdraviti s Goliathom. - I ja bih to željela, duš... Glasno lupanje u blagovaonici natjeralo je Meredith da ušuti. Okrenula se upravo na vrijeme da može vidjeti muškarca koji je ulazio u Kuhinju. Čak dok je Meredith u zaprepaštenju uzmicala korak unatrag, imala je osjećaj prepoznavanja. Kako se čovjek približavao, dobila je mogućnost da ga izbliza pogleda i postalo joj je jasno zbog čega je imala taj osjećaj. Njihov provalnik nije bio nitko drugi nego onaj prodavač enciklopedija kojega je Goliath jučer ugrizao. Još jedan muškarac je iza njega ušao u kuhinju. - Što radite ovdje, - Meredith je zahtijevala odgovor drhtavim glasom. Bacila je uplašeni pogled na svoju kćerku. -Sammy, dušo, idi u svoju sobu. - Ne, Tamara, nemoj, - rekao je prodavač nježno. - Ostani točno gdje si sada. Ako budeš dobra djevojčica i poslušaš nas, nećemo ti ustrijeliti majku. Tamara? Meredithin pogled se s muškarčevog lica spustio na njegovu ruku. Pištolj. Srce joj je poskakivalo, zatim preskočilo nekoliko otkucaja i potom se zaustavilo penjući joj se u grlo zbog čega je jedva disala. To je bio muškarac koji joj je prišao na parkiralištu supermarketa, pitao ju za smjer. Čovjek kojega je Goliath napao. Oh, Bože. Glen ih je pronašao. Meredith nije znala koliko je tako zaleđeno stajala. Dok se ona uspjela pomaknuti, tamnokosi muškarac bio je ispred nje dok mu je snažno tijelo pritiskalo njezino, a ona je gubila ravnotežu. Dok se ona borila da ostane na nogama, zgrabio joj je lijevo zapešće i zavrnuo ruku na leđa. Osjetila je eksplozivnu bol u ramenu. Sljedećeg trenutka je osjetila hladnu cijev pištolja na sljepoočnici. - Da nisam čuo ni jedan zvuk, kučko! - vikao je. Meredith nije imala namjeru vrištati. Čak da je Heath kod kuće, što nije, ne bi je mogao čuti. - Sammy, trči! Dijete je samo stajalo tamo, njezino maleno tijelo se treslo, a oči pune straha sjale su u tami. - Začepi! - Prodavač je jače prislonio cijev pištolja na njezinu sljepoočnicu u znak upozorenja. - Ni riječi, rekao sam ti! - Bježi, Sammy! - Meredith je opet vikala. - Bježi! Sammy je u panici potrčala, njezine tenisice su škripale po linoleumu. Plavokosi muškarac ju je zgrabio za kosu. Dijete je vrisnulo i pošlo rukom prema svojoj glavi. - Miči ruke s nje! - vikala je Meredith. - Životinjo! Nemoj ozlijediti... - Riječi su zapele u Meredithinom grlu kako je prodavač stisnuo njezinu ruku. - Aaa! - Ostatak vriska je progutala ne želeći mu pružiti to zadovoljstvo da zna da joj je nanio toliku bol. - Pusti joj kosu, proklet bio! Ona je samo mala djevojčica! Umjesto da pusti djetetovu kosu, plavokosi muškarac je vukao Sammy preko sobe i posjeo je na stolac. Dijete je vrištalo od boli. Da se u tom trenutku Meredith uspjela osloboditi, napala bi ga golim rukama. Muškarac koji joj je držao ruku povukao ju je i gurao prema stolcu nasuprot Sammy. Kad je pala na jastuke, zubi su joj udarili jedni u druge. ~ 149 ~


Knjigoteka

Oh, Bože... Oh, Bože. To je bila molitva koju je Meredith uspjela izreći. Prodavač je pustio Meredithinu ruku, potom je iz unutrašnjeg džepa svoje jakne izvukao olovku i papir i bacio ih na stol ispred nje. - Napisat ćeš pismo Glenu, - obavijestio ju je. - Ja ću ti reći što ćeš napisati. Datiraj ga dva tjedna unaprijed. U gornjem desnom kutu. Meredith se trenutno nije mogla sjetiti koji je mjesec, a ne datuma od prije dva tjedna. Uzela je olovku toliko se tresući da nije bila sigurna hoće li moći uopće pisati, da ne spominje tako slabo svjetlo da je jedva mogla vidjeti. - Sada je dvadeset drugi svibnja, vikao je prodavač na nju. - Napiši da je deveti svibnja. Vrh olovke zaškripao je na papiru, a slova su joj izgledala kao da ih piše netko s Parkinsonovom bolesti. - Prokleta bila! Napravi to kako treba ili ću djetetu prosuti mozak. Meredith je progutala i bijesno udahnula želeći smiriti ruku. Kad je napisala datum koji joj je rekao, muškarac je rekao: - Sada piši 'Dragi Glen'. Dok je Meredith pisala Glenovo ime, postajalo joj je jasno što se zapravo događa. U ušima su joj počela odzvanjati velika zvona za uzbunu. Poslušno je Glenu napisala pismo onim redom kako joj je rečeno, u njemu mu govoreći da je odlučila da Tamara treba biti pod njegovim skrbništvom. Nije imala dovoljno novca, morala je i to napisati. Nije mogla normalno uzdržavati svoje dijete i tako je zaključila da će djetetu biti bolji i sretniji život sa djedom. Naređeno joj je da na kraju pisma zamoli Glena da ugovori sve potrebno kako bi što prije došao po Tamaru. - Vrlo dobro, - rekao je crnomanjasti muškarac uzimajući papir i stavljajući ga u džep jakne. - Sad se ustani. Meredith je stala na noge s pogledom usmjerenim na svoje prestravljeno dijete. Zudjela je za tim da obiđe stol i uzme Sammy u svoje naručje, da joj kaže da se ne boji, da će sve biti u redu. Samo što bi to, naravno, bila laž. Prodavač je gurnuo pištolj na Meredithinu kralježnicu gurajući je ispred sebe dok su se kretali iz kuhinje prema dnevnoj sobi. Meredith je iskretala vrat kako bi vidjela što onaj drugi muškarac radi Sammy sve dok joj pregradni zid nije zaklonio pogled. Sammy je odmah počela vrištati. Djetetov plač je umalo slomio Meredithino srce. - Lijevo! - povikao je muškarac na nju jako je odgurnuvši. Meredith je skrenula jedva zamjećujući da je vodi prema spavaćoj sobi. - Št... Što ćeš učiniti? Samo ju je nastavio gurati ispred sebe. Kad su joj se noge spojile s madracem, položio joj je ruku na leđa i gurnuo joj lice u krevet. Potom joj je spojio ruke iza leđa i zavezao ih. Nakon toga je isto učinio i s nogama. Čitavo to vrijeme, Meredith je slušala Sammyino vrištanje i plač. - Molim vas, moja malena djevojčica. Nemojte je ovako plašiti, molim vas. Čak i u ovakvoj tami, prodavačevi zubi su se sjajili kad se nasmijao. Izvukao je nešto iz džepa. Škiljeći, Meredith je ugledala špricu. - Malo ćeš spavati, - obavijestio ju je glasom od kojega je osjećala ledene trnce uzduž kralježnice. - Kad zaspeš, odvezat ćemo te i napraviti nekoliko prilagodbi kao što je puštanje ~ 150 ~


Knjigoteka

plina.

Meredith je zurila u njega. Oni će me ubiti, glupo je pomislila. - Dok se tvoj dečko vrati da te provjeri, ti ćeš biti daleko negdje u drugom svijetu. Skinuo je poklopac s tanke igle, podigao je gore i lagano pritiskao mjerač dok nekoliko kapljica prozirne tekućine nije izašlo van. - Izgledat će poput nesreće. Ljudi će misliti da ti je bilo hladno, da si uključila grijanje i nisi osjetila curenje plina. Ledeni trnci koje je osjećala uzduž kralježnice nekako su uzrokovali grčeve u njezinom želudcu. Glen je pronašao način da jednim udarcem ubije dvije muhe, shvatila je. Ne samo da će dobiti trajno skrbništvo nad djetetom kad mu ubije majku već će eliminirati i prijetnju koju mu je Meredith predstavljala jer je previše toga znala. - Ti si lud! Nikada se nećeš izvući iz ovoga. Pokušala je osloboditi ruke i trzajući se shvatila je da ju je zavezao s baršunastim užetom. Prenerazila se. Ovi ljudi su mislili na sve. Baršun neće ostaviti tragove na njezinim zglobovima kao što bi to učinilo obično uže. Muškarac se nagnuo nad nju s iglom usmjerenom prema gornjoj ruci. - Ovo neće boljeti, - uvjeravao ju je. - Osjetit ćeš samo lagano peckanje. Meredith se okrenula kako bi izbjegla ubod. - Govorim ti, znat će da je to ubojstvo! Zgrabio joj je rame kako bi je smirio. - Opusti se, Mary. Samo ćeš zaspati. Meredith je zabacila glavu i zamahnula povezanim nogama pogodivši ga u koljena. Kvragu, budi mirna! Rekao sam ti, neće boljeti! Mala utjeha bila joj je spoznaja da će joj smrt biti bezbolna. Sammy. Nije mogla umrijeti i ostaviti svoju malu djevojčicu. Ne s čovjekom poput Glena. Molim te, Bože, ne s Glenom. Upravo kad je igla počela probijati kožu na njezinoj ruci, muškarac iz kuhinje je povikao: - Delgado, dođi brzo! Dijete bježi! Delgado je opsovao, bacio punu špricu na krevet i istrčao iz sobe. Muškarčevi koraci odzvanjali su kućom. Lupanje vrata o zid odjekivalo je zrakom. Strašno zabrinuta za svoju kćerku, Meredith je vrtjela rukama, uvijala se u struku pokušavajući se osloboditi. Kako se borila tako je pala s kreveta i udarila ramenom u rub noćnog ormarića. Sletjela je dolje na stranu i osjetila jaku mučninu u želudcu koja joj se penjala u grlo. Pokušavajući se suzdržati da ne povraća, ostala je ležati mirno na podu. Ležeći tamo mogla je čuti muškarčeve ljutite psovke. Trči, dušo, trči. Nikada se još nije osjećala ovako bespomoćno. - Heath! Pomozi nam! Heath! Čak i dok je Meredith izvikivala njegovo ime, znala je da od toga nema koristi. Još uvijek je bio u svojem uredu. Nikako je nije mogao čuti. Barem da je.

~ 151 ~


Knjigoteka

POGLAVLJE 18.

Pokušavajući ignorirati Goliathovo neprestano šetanje i cviljenje, Heath je zurio u kompjuterski monitor. Nije želio vjerovati onome što je vidio. Našao je svojeg čovjeka. Ili, u njegovom slučaju, svoju ženu. Mary Calendri, kidnaperka. Osim lične strukture, njezina fotografija je strašno sličila Meredith koju je on poznavao. Kosa boje meda sezala je do ramena, prošarana svijetlim plavim pramenovima. Velike plave oči, baš poput Sammyinih. Jako je dobro promijenila svoj izgled. Toliko joj priznaje. Kiselina mu se penjala grlom poput tekuće vatre dok je gledao datoteku. Sranje. Nema šanse da ovo zanemari. Unatoč sudskoj naredbi, izvela je svoje dijete iz države New York za vrijeme trajanja sudske tužbe za skrbništvo. Optužbe protiv nje su bile strašne. Oteti dijete i s njim pobjeći iz države nije bio mali prekršaj, bio je to ozbiljan zločin. Nije ni čudo da se tako uzrujala kad ju je počeo zvati Merry. Merry i Mary jednako je zvučalo. Sigurno je umrla od straha kad je prvi puta izrekao skraćenu verziju njezinog imena. Heathova početna reakcija bio je bijes. Bacajući snop ključeva na zid, Heath se ponovno vratio na tu informaciju. Da, ispao je prava budala! Kako je mogao biti tako slijep? Ispočetka su svi znakovi bili ispred njega, a on ih je ignorirao tako opčinjen njezinim smeđim očima i ranjivim usnama da je odbijao pomisao da je mogući bjegunac. A ona je to znala, prokleta bila. Znala je da se on zaljubljuje u nju i dopustila mu je. Znao je da nije pošteno već i dok je razmišljao o tome. Meredith nipošto nije mogao optužiti da ga je zavodila. Sve u vezi s njom je vrištalo 'Ne diraj'. Nikada mu nije uputila niti jedan signal koji bi mu govorio da se želi zbližiti s njim. Ako išta, onda je radila sasvim suprotno, bježala bi kad bi joj se previše približio. Kad je ponovno pročitao dokumente, Heath se okrenuo kako bi dohvatio telefon u namjeri da skupi neke usluge koji bi ga još više informirale, ne moraju biti službene. Po njegovom iskustvu, predstavnik zakona je mogao više saznati na neformalan način i prepričavanjem nego čitajući službena izvješća. Nije poznavao ni jednog policajca iz New Yorka, ali poznavao je policajca koji je poznavao jednoga. Po toj vezi, uspjet će se spojiti s policajcima koji znaju nešto o tome i au¬tomatski će saznati sve što ga zanima. Zašto je Meredith pobjegla sa svojim djetetom? To je bilo prvo pitanje koje je namjeravao postaviti. Ako joj muž nije mrtav, kako se onda dovraga našla na sudu boreći se za skrbništvo? Tko je uložio žalbu protiv nje? Rođak? Ako je to slučaj, u kakvoj je rodbinskoj vezi ta osoba sa Sammy i koji joj je bio motiv? Koliko je Heath znao, Meredith je bila predivna majka. Zbog čega bi joj netko želio oduzeti njezino dijete? Kad je Heath počeo tipkati broj, Goliath se zaletio u vrata ureda kojima je zamalo razbio stakleni dio. - Goliath! - Heath je požurio preko ureda hvatajući psa za ogrlicu jedva stižući na ~ 152 ~


Knjigoteka

vrijeme dok se pas nije ponovno bacio na vrata. - Što je to dovraga ušlo u tebe? Goliath je lajao i zabacivao glavu. Po drugi puta te večeri, Heath se prisjetio prvog puta kad je Goliath ugledao Sammy. Pas je i tada bio jednako pomahnitao. Ponašao se kao da je dijete bilo u susjednoj prostoriji i u smrtnoj opasnosti. Nakostriješila mu se kosa na vratu. Još davno je naučio da nikada ne ignorira Goliatha kad se tako ponaša. Jednom kad je Heath to učinio, našao se u velikoj životnoj opasnosti. Vukući Goliatha za sobom, Heath se vratio za svoj stol i otipkao Meredithin broj. Telefon je neumorno zvonio. - Prokletstvo. - Zalupio je slušalicu natrag u njezino postolje dok mu se povećavao osjećaj nelagode. Vraćajući pogled na psa, Heath je jedan trenutak stajao na mjestu dok mu je racionalna strana ratovala s instinktima. - Davao si sve od sebe kako bi mi rekao da nešto nije u redu, je li tako, prijatelju? Pas se otimao iz njegove ruke pokušavajući doći do vrata. Heath je uzdahnuo. - Pusti me, Goliath. Sad sam u pola jako važnog posla. A Sammy je dvadeset kilometara daleko odavde. Dok je ispuštao čudan zvuk, Goliath je poskočio kako bi svoju ogromnu prednju šapu prislonio na Heathova prsa. Heath je pogledao natrag na telefon. Ipak se Meredith nije javila i to njoj nije bilo nimalo slično. Postojale su velike šanse da je pobjegla. Ali samo da se uvjeri, neće mu dugo trebati da se odveze do njihove kuće. - U redu, ako kažeš da se nešto događa, onda idemo provjeriti. Par koraka do izlaznih vrata, Goliath je obišao Heathove noge. Kad su konačno stigli van, rotvajler je potrčao prema vratima automobila ostavljajući Heatha iza sebe. Goliathov osjećaj za žurbu bio je zarazan. Heath je požurio. Goliath se nikada nije ponašao ovako bez razloga. Kod vrata Mustanga, Heathu su ispali ključevi pa se morao sagnuti kako bi ih potražio na slabo osvijetljenom parkiralištu. Pas se uporno zabijao u njega ne bi li ga požurio. Kad je Heath ušao u automobil, njegovo strpljenje sa psom je postalo jako slabo baš kao i strpljenje prema samome sebi. Priznaj, čovječe. Pravi razlog zašto jedva vučeš noge jest taj što zazireš od toga da se suočiš s njom. Njegova dužnost je bila jasno definirana. Meredith je tražena, a ako je opet bude vidio, morat će ju uhititi. Bez i, ako i ali. Po prvi puta se naježio od pomisli da mora obaviti svoj posao. Strah. Njegov okus je na Meredithinom jeziku bio poput okusa metala. Sada je zavladala potpuna tama, ali i ostatak kuće je bio u potpunom mraku i smrtnoj tišini. Slabi odsjaji mjesečine provlačili su se kroz prozor iznad nje pružajući tako jedino svjetlo. Podigle su se sjene i nadvile nad nju. Umirila se kako bi osluškivala. Je li Sammy uspjela pobjeći? S jedne strane, Meredith se molila da je. S druge se pak bojala za djetetovu sigurnost. Je li se provukla kroz ogradu pašnjaka? Je li se skrivala tamo negdje u polju dok joj je visoka trava skrivala maleno tijelo? Oh, Bože. Tamo je bilo zmija i poludivljih krava. Nije znala što je gore, životinje koje bi mogle ozlijediti njezino dijete ili muškarci koji su je lovili. Ali Sammy je svakako bila u velikoj nevolji. A Meredith joj nije mogla pomoći. Tako svezana nije bila u stanju ni sebi pomoći. ~ 153 ~


Knjigoteka

Izvijajući se i uvrćući kako bi se oslobodila, Meredith se našla licem prema podu. Nešto joj je ušlo u usta. Zakašljala se, a potom to odgurala jezikom i pokušala ispljunuti. Goliathova dlaka. Zajecala je i suze su joj pošle na oči jer je pomisao na psa vodila i na razmišljanje o Heathu. Telefon je zvonio prije nekoliko minuta. Je li Heath zvao? Oh, Bože, molim te da Heath shvati da nešto nije u redu. Užasno je to što nije znala što se dogodilo s njezinom kćerkom. Meredith je izgubila pojam o vremenu. Koliko dugo je Sammy bila vani? Deset minuta? Dvadeset? Zamišljala je svoju malenu curicu kako negdje u mraku usamljena i uplakana tiho jeca. Odjednom se u kući začula buka. Zatvaranje vrata i lupkanje koraka. Jedva čujno, zvuk se kroz prostorije probijao do Meredith. Sammy. Dok joj se srce slamalo, Meredith je prepoznala jecaje svojeg djeteta. - Goliath! Goliath! Opet iznova i iznova, dozivanje je odjekivalo u mraku. Ali ovog puta pas neće čuti i neće doći. - Ovog puta, Nelsone, stavi malo govno u kupaonicu i drži je tamo dok ne završim sa ženom! Prodavačev glas, pomislila je, a onda se pitala zašto je o njemu razmišljala kao o prodavaču. Ako je taj Čovjek nešto nudio, onda je to bila smrt. Pogledala je u iglu koja je stajala na krevetu. Zatim je čula korake kako se približavaju sobi. Sada će je ubiti. Hoće li samo ležati i dopustiti da se to dogodi? Neće. Zašto bi im olakšala? Možda se u mraku uspije sakriti. Divlje je pogledavala uokolo. Mjesečina je sada davala više svjetlosti prelijevajući se po sobi poput tekućeg srebra. Čak i ako se otkotrlja u kut, uspjet će je vidjeti. Krevet. Nije bila sigurna hoće li stati ispod njega sa ovako svezanim rukama na leđima koje su joj podebljavale prednji dio tijela. Okrenula se na trbuh i prilijepila se za pod što je više mogla. Odguravajući se nogama i laganim zamasima ramena, uspjela se uvući ispod kreveta u posljednjem trenutku povukavši noge za sobom prije nego što je Delgado banuo na vrata. Čula je kako je zastao. Tišina. Potom teško disanje. - Prokletstvo! Sad je žena nestala! Potom se zatresao krevet. Pretpostavila je da ga je šutnuo. Namještaj je zagrebao pod. Potom je začula otvaranje vrata ormara i udarac u zid. -Prokletstvo! - Nije li bila svezana? - pitao je Nelson iz neposredne blizine vrata. -Kvragu, bila je! Što ti misliš, da sam glup? Da, pomislila je Meredith. Prvo mjesto na koje bi pogledala bilo je baš ono ispod kreveta. Ugrizla se za usnu kako bi zatomila panični smijeh. Čula je kako pretražuju ostale sobe, udaranje vratima, guranje namještaja. Kućom su odjekivale njihove ljutite psovke. - Mora biti ovdje. Čvrsto sam je svezao, govorim ti! Nije mogla daleko otići. Drugi muškarac, Nelson, rekao je: - Delgado, ako ovo zajebemo, šef će htjeti naše glave. Koliko dvojici muškaraca može biti teško srediti ženu i dijete? ~ 154 ~


Knjigoteka

- Začepi gubicu! Nisam ja kriv što ti je dijete pobjeglo! - Ugrizla me! Meredith nije mogla zamisliti Sammy da se tako bori. Ugrizla je čovjeka? Bravo, Sammy] Bravo za tebe! Prije ne tako mnogo vremena ona bi se sklupčala u nekom kutu sva se tresući od straha. Meredith je znala kome ima zahvaliti za tu promjenu. Suze su joj opet ispunile oči. Heathu. I naravno, Goliathu. Njih dvojica su činila nevjerojatan dvojac i pružali su Sammy stvari koje joj Meredith nije mogla, kao na primjer osjećaj sigurnosti i unutrašnju snagu koja je dolazila uz to. Meredith je samo poželjela da su sada ovdje. Toliko je snažno žudjela za njima da je skoro počela jecajući dozivati njihova imena, baš poput Sammy. - Jesi provjerio ispod kreveta? - pitao je Nelson. Tišina. Zatim: - Prokletstvo! - Sljedećeg trenutka se ispod kreveta pružila velika ruka. Meredith se pomicala pokušavajući izbjeći nervoznim prstima. Nije imala šanse. Muškarac je čvrsto ovio prste oko njezine ruke i zadovoljno izjavio: -Imam je! Sljedećeg trenutka je Meredith osjećala strašne bolove u ramenu kako ju je muškarac izvlačio van. Lijeva ruka joj je zapela za okvir kreveta. Odlično. Bilo joj je drago zbog boli. Nadali su se da će njezinu smrt namjestiti kao nesreću. Pa, mogli bi ponovno razmisliti. Modrice će biti izdajničke. - Nemoj je izudarati! - vikao je Nelson kao da joj je mogao čitati misli. U tom svojem bijesu, Delgado je izvukao Meredith ispod kreveta i toliko snažno je bacio na madrac da je odskočila. Nešto se stropoštalo na pod. - Sranje! Šprica! Poput izgubljenih štakora, dvojica muškaraca su se spustila na pod u potrazi za iglom. Jednim dijelom, Meredith se molila da ne pronađu iglu. Drugim dijelom se pitala kako će je ubiti ako je ne pronađu. Ovaj način uz pomoć igle barem je bio bezbolan. Odjednom se prostorijom razlilo svjetlo, jasan, zasljepljujući sjaj prelijevao se zidovima. Na trenutak, Meredith je pomislila da je jedan od muškaraca upalio baterijsku svjetiljku. Ali onda je začula kočnice automobila. - Sranje! To je auto! Dvojica muškaraca otrčala su do prozora da izvide situaciju. Meredith je iskoristila taj trenutak kad ju nisu pazili i opet se skotrljala s kreveta, ne mareći i ne osjećajući bol kad je po drugi put udarila u rub noćnog ormarića. Heath. Tko bi drugi došao na njezin prilaz? Prestravljena da će ušetati u zamku, Meredith je vrisnula kako bi ga upozorila. - Heath, budi oprezan! Budi op... Delgado se okrenuo i šutnuo Meredith u trbuh. - Zašuti, glupa kravo! Penjući se na koljena, Meredith je očajnički pokušavala doći do zraka. Oh, Bože. Nije mogla disati. Pred očima joj se pojavio potpuni mrak. Konačno, pluća su joj se raširila i uspjela je udahnuti nakon čega joj se zavrtjelo u glavi. Pod dvjema zrakama svjetlosti koje su dolazile od prednjih automobilskih svjetala, Heath je ugledao obrise dvojice muškaraca na prozoru Meredithine spavaće sobe. Dovraga, što se događa? Jedan muškarac je držao nešto u ruci što je bljeskalo poput ogledala. Pištolj. Odmah potom je začuo vrisak. Heath je posegnuo za radijem gurajući Goliatha u stranu kako bi došao do ~ 155 ~


Knjigoteka

prijemnika. Kad je došao na frekvenciju, rekao je: - Masters, zovem jedinicu tri. Hitno! Sarah Brewer, dispečerka na zamjeni, odgovorila je na poziv. - Da, šerife? Prijam. Pas se nagnuo preko Heathovog krila kako bi došao do brave na vratima. Heath je jednu ruku zakvačio oko Goliathovog vrata i gurnuo ga natrag na suvozačevo sjedalo. Imam B i E na 1423 Hereford Laneu. Dva muškarca, oba naoružana. Ulazim unutra i trebam pojačanje. Prijam. - Šaljem pojačanje, 1423 Hereford Lane. Prijam. Heath nije ugasio motor niti svjetla. Odsjaj će barem malo zaslijepiti muškarce, a njemu pružiti malu zaštitu. Naglo je otvorio vrata koristeći ih kao štit dok je izlazio iz Mustanga. Goliath je brzo iskočio van protrčavši pored njega. Pas je na svijetlu izgledao nestvarno, sedamdeset kila crnog krzna trčalo je prema kući. Prije nego što se Heath uspio pomaknuti, rotvajler se u trku odrazio od trijem i zaletio se kroz prozor spavaće sobe. Staklo se rasprsnulo i pod odsjajem se spuštalo po sobi poput srebrne kiše. Poput pravog policijskog psa, Goliath se zaletio u prsa muškarca koji je stajao bliže prozoru, a od siline udarca čovjek je pao na leđa. Pištolj se skotrljao iz ruke na pod, glasno ispalivši jedan metak. Kuća se odjednom doimala stotinama kilometara udaljenom. Umjesto da direktnim putem ide prema trijemu, Heath se sagnuo dolje i obišavši Mustang otišao je u tamu. Osjećao se kao da bježi od vjetra koji mu puše u lice. Mozak mu je ubrzano radio, misli su mu se sastojale od poluformira- ne percepcije - muškaraca, pištolja i Meredithinog vrištanja. Nije imao pojma tko su bili ti ljudi. Niti zašto su tamo gore. Znao je samo da imaju oružje i smrtonosne namjere. Sa svakim trčećim korakom, Heath je razmišljao o detaljima. Na prilazu nije bilo nepoznatog automobila, što je značilo da su muškarci došli pješice. Sudeći prema zvuku Meredithinog vikanja, bila je negdje u spavaćoj sobi. Nije vidio ni znaka od Sammy. Hvala Bogu da nije ignorirao Goliathovo čudno ponašanje. Pas je znao. Pas je nekako znao. Kad je stigao do trijema po glavi su mu se počeli motati prizori. Prizor blatnjavih papirnih ruža i malih drhtavih usnica. Prizor žene čiji je osmijeh tako sladak da mu je od njega poskakivalo srce. Prije manje od trideset minuta, Heath se tresao od bijesa na Meredith. Sada se ništa od toga nije činilo važnim. Ni jedno njegovo pitanje, niti jedan njezin mogući odgovor ili objašnjenje. Bilo je važno samo izvući nju i Sammy odatle. Heathov prvi instinkt govorio mu je da odmah iza psa potrči prema kući. Njegova obuka je preuzela kontrolu tamo gdje je zakazao zdrav razum. Zbunjujući zvukovi dolazili su iz spavaće sobe. Muški glasovi, prvo su galamili u ljutitom iznenađenju, a potom velikom strahu. Goliathovo režanje, zvukovi obučenog psa koji je bio spreman na ubijanje. Tupi zvuk udaranja tijela o zid. Odgurnuti namještaj grebe po linoleumu. S pripremljenim pištoljem, Heath se priljubio za jednu stranu kuće. Nikad ne trči na slijepo. Koliko god mu to bilo teško, morao se prisiliti na razmišljanje. Još uvijek nije dobio pojačanje. Ako sada zajebe, neće imati drugu šansu. Meredith. Oh, Bože. Meredith je bila negdje unutra. Heath se ušuljao kroz ulazna vrata. Ponovno se prislonio leđima uza zid. Potpuno ~ 156 ~


Knjigoteka

usredotočen. Oružje spremno. Znao je proceduru, poteze je radio već tisuću puta. Pogurao je svoju brigu za Meredith u stranu. Nije bilo mjesta za pogreške kao ni mjesta da dopusti emocijama da mu zasjene zdravu prosudbu. Čuvajući si leđa, jer nije znao koliko je još provalnika u kući, klizio je s leđima po zidu krećući se prema vratima spavaće sobe. Jedan. Duboko je udahnuo i otkočio pištolj. Dva. Odmaknuo se od zida i u ključnom se trenutku okrenuo licem prema vratima, ruke su mu bile ispružene, laktovi spremni, pištolj u njegovim šakama posve miran. Tri. Upao je kroz vrata škiljeći zbog žarkog svjetla koje je dolazilo od farova automobila. - Okružni šerif! Stani! Heath je kroz vrata spavaće sobe uletio poput tornada, spreman srediti svakoga tko mu se nađe na putu. Meredith se još nikada nikome nije toliko obradovala. Ruke su mu bile mirne, oružje spremno za paljbu i stajao je s raširenim i pomalo nagnutim nogama, okrećući se prvo na desnu, a potom na lijevu stranu. Osjećala se kao da gleda podijeljeni televizijski ekran, uz toliki nalet pokreta i galame koji su velikom brzinom dopirali do nje, nije se mogla usredotočiti samo na jednu stvar. Delgado jeca od boli, očajnički se pokušava sakriti od Goliatha. Pas se bijesno baca Delgadu na leđa. Plavokosi muškarac, Nelson koji je puzao po podu tražeći špricu, izranjao je iz tame kako bi srušio Heatha. Heath, kojega je bočno gurnuo opustio je stisak na pištolju. Dvojica muškaraca bore se uspravno, potom padaju na leđa, Heath udara glavom u zid. U filmovima policajci uvijek pobjeđuju. Zar ne? Oh, Bože. Omamljen zbog udarca u glavu, Heath se spustio niz zid stropošteći se na pod sa zapanjenim izrazom na licu. Iskorištavajući suparnikovu trenutačnu nesposobnost, Nelson se uspravio na noge i počeo udarati Heatha, a udarci su stvarali zatupljujuće zvukove kako su mu se nožni prsti spajali s mesom. Budući da je i sama nedavno iskusila bolne udarce, Meredithino tijelo se trzalo sa svakim novim tupim zvukom. Oslanjajući se na zapešća, Meredith je povikala: - Heath! Ustani se! Oh, Bože, ustani se! Protresao je glavu, a potom se oslonio na koljena. Poput bijesnog vuka, Nelson se ponovno obrušio na Heatha upućujući mu strašan udarac u čeljust od kojega se Heath ponovno srušio. Nelson ga je opet počeo tuči. - Prestani! Oh, Bože, prestani! Meredith je pomislila da se Heath više nikada neće moći ustati. Ona je primila samo jedan udarac u trbuh i nije mogla disati, a kamoli se pomaknuti, a Heath je primio mnogo udaraca. Prislonio je ruku na njegova prsa i uzdišući je pokušavao sjesti. Nelson se smijao i nagnuo se nad njega grabeći ga za prednji dio košulje kako bi ga podigao na noge. - Izgleda da veliki opaki šerif i nije tako opak! Heath je opet klimnuo glavom pokušavajući doći do zraka od silnih udaraca koje je primio dok su mu ruke mlitavo visjele svaka sa svoje strane. Nelson je zabio šaku u njegov trbuh ponovno ga gurnuvši korak unatrag. Heathova pluća su se borila da dođu do zraka, ali uspio se održati na nogama. Nelson ga je opet udario. - Nemoj! Molim te! Prestani! - plakala je, iako je odmah bila svjesna da ovi ljudi ne poznaju milost. Nelson se samo smijao. Prestravljena zbog Heatha, Meredith je uspjela sjesti, ali to je ~ 157 ~


Knjigoteka

bilo sve što je mogla učiniti. Bez obzira koliko se naprezala i izvrtala ruke, nije uspijevala razvezati čvor užeta. Samo nekoliko metara dalje, Goliath se još uvijek borio s Delgadom dok se njegovo režanje činilo harmoničnim naspram muškarčevih psovki. Kad je Nelson prišao bliže da opet udari Heatha, Heath se odjednom pomaknuo što je iznenadilo i Nelsona i Meredith. Ima snage, pomislila je. Heath je zgrabio Nelsona za kosu i glavom ga udario u lice. Nelson je zateturao i uhvatio se za nos. Plavokosi muškarac se stropoštao na pod kad ga je Heath pustio. - Nisi baš tako opasan, ha, gradski frajeru? - Heath je zgrabio Nelsona za prednji dio jakne i zabio mu šaku u trbuh s takvom silinom da se Nelson opet našao na podu. Kad ga je Heath opet udario, Nelson se sklupčao, a koljena su mu glasno udarila u pod. - Mi to ovdje zovemo simulirano spavanje, kretenu. Prva lekcija: kad razbijaš dečka iz provincije, nemoj postati drsko samouvjeren. Nelson se srušio na stranu sklupčavši se poput djeteta u utrobi majke, neprestano treptajući kako bi mu se vratio vid dok mu je iz nosa i usta navirala krv. Sjedeći samo nekoliko metara dalje od njega, Meredith je poželjela da su joj ruke slobodne da ga i ona može pošteno premlatiti. Nikada neće moći zaboraviti niti oprostiti način na koji je Sammy vukao za kosu. Heath je opkoračio Nelsona kako bi došao do svojeg pištolja. Upravo u trenutku kad se Heath sagnuo i Nelson je pokušao doći do njega. Ovog puta na svojoj strani nije imao faktor iznenađenja koji bi mu dao prednost. Heath se spustio na njega, a s obzirom da je bio veći i jači, brzo je prikliještio Nelsona za pod i uhvatio pištolj. Upravo u trenutku kad je Heath okretao Nelsona na trbuh, prostorijom je odjeknuo pucanj. Heath se trgnuo i okrenuo prema mjestu odakle je dolazio zvuk. Samo nekoliko metara dalje, Delgado se koprcao na podu uspaničeno se pokušavajući osloboditi Goliathovih čeljusti. Nekoliko centimetara iza muškarca stajao je pištolj kojega je sigurno ispustio u borbi sa psom. Heath je zamahom ruke odgurnuo Delgadov pištolj u stranu. - Drži ga, Goliath! Rotvajler je pustio Delgadovu ruku kako bi ga uhvatio za vrat. Crnomanjasti muškarac se umirio dok mu je lice izražavalo smrtni strah. Heath se uspravio na koljena iznad Nelsona i odjednom se i sam umirio. Meredith je maknula pogled od Delgada i psa pitajući se što se sada događa. Onda je ugledala lokvu krvi ispod Nelsonove glave. - Oh, Bože, - rekao je Heath. - Mrtav je. Meredith nije mogla vjerovati. Heath se nagnuo naprijed kako bi mu provjerio puls. Na njegov dodir, Nelsonova glava se nakrenula i sada mu je lice bilo okrenuto prema Meredith. U nju su zurile prazne plave oči. Trbuh joj se zgrčio, a puls ubrzao. - Udario sam ga u potiljak, - rekao je Heath. Meredith nije mogla prestati zuriti u krv. Krv se širila iz Nelsonove glave poput malog jezera. Činilo se da Heath nije toliko uznemiren prizorom kao ona. Odmičući se od tijela, na brzinu je provjerio nešto na svojem pištolju i podigao se na noge. Na trenutak se učinilo da ima problema sa stajanjem. Udarci koje je primio od Nelsona potresli su ga jače nego što si je priznavao, pomislila je Meredith. Zapljusnut svjetlom koje je dopirao kroz prozor, njegovo tamnoputo lice nije ~ 158 ~


Knjigoteka

odražavalo nikakve emocije. Jednostavno je samo stajao tamo, kao da pokušava vratiti snagu. Potom se okrenuo i uperio pištolj u Delgada. Čovjek je još uvijek nepomično ležao na podu. Svaki put, pa čak kad bi i malo jače udahnuo zrak, rotvajer bi ga za nijansu jače stisnuo oko vrata. - Trebao bih ga pustiti da ti izvadi utrobu, - rekao je Heath dok se spuštao prema Delgadovom pištolju. Trgnuo se i prislonio je ruku na prsa dok se uspravljao. Kad je zatakao oružje o svoj pojas, rekao je: - U redu. Siđi, Goliath. Imam ga. Rotvajler je zacvilio i povukao se. Delgado je prislonio drhtavu ruku na svoj vrat. Mogao me ubiti! - vikao je slabašnim glasom od velikog straha. - Da te želio ubiti, bio bi mrtav, - odgovorio je Heath. - Okreni se s licem prema podu i rukama na leđima! Samo mi daj povoda i pustit ću ga da te raskomada. Onog trenutka kad se Delgado okrenuo, Heath je koljenom pritisnuo muškarčeva leđa, a potom je svoj pištolj spremio natrag u futrolu. - Polako! - vikao je Delgado. - Smiri se! Pokušavaš mi slomiti kralježnicu? Tužit ću te! Nepotrebna sila! Postoje za koni, čovječe. Ne možeš se ovako ponašati! Meredith se činilo kao da ga je Heath još jače stisnuo. Potom je sa svog pojasa skinuo lisice i obuhvatio njima jednu Delgadovu ruku dok je s drugom stranom zakvačio okvir kreveta. Onog trenutka kad su lisice bile čvrsto namještene, Goliath je poletio iz sobe. Meredith je posumnjala da je pas otišao pronaći Sammy. Sammy. Suze su poletjele na Meredithine oči. U kakvom bi stanju moglo biti dijete? Morala je biti dobro. Jednostavno je morala. Zahvaljujući Heathu i Goliathu, Meredith je preživjela drugi Glenov pokušaj da je ubije. Prije nego što ponovno pokuša, ona i Sammy će biti negdje daleko odavde, neće ostaviti nikakav trag za sobom kako ih Glen ne bi mogao pronaći. Gotovo je, zasad. Ona i Sammy su bile na sigurnom. Gdje ima života ima i nade i to je bilo ono na što se trebala usredotočiti. Heath se podigao na noge. Kad se okrenuo prema njoj, svjetla Mustanga svijetlila su mu ravno u lice. Njegovo tamnoputo lice ocrtavalo je bore, usne su bile skupljene dok mu je mišić kod vilice neprestano titrao. Dok se teškim i sporim koracima kretao prema njoj, pogled mu je bio opasan, kao da je palio sve što je dotaknuo. Nije gotovo, shvatila je. Iako nije izgovorio niti jednu jedinu riječ, znala je da je saznao istinu o njoj. Pisalo je to posvuda na njemu, od pokreta do sjaja u njegovim očima. Meredith se sada prisjetila prvog puta kad ga je upoznala i kad je pomislila da s tim čovjekom ne bi željela imati nikakvog posla kad je ljut, a čak i kad ga je poslije bolje upoznala, uvijek je bila oprezna kako ga ne bi razljutila. Pa, sada je to učinila. Laserska zraka koja mu je izlazila iz pogleda mogla je rastvoriti kamen.

~ 159 ~


Knjigoteka

POGLAVLJE 19.

Heath još nikada nije bio toliko bijesan. Odšetati od čovjeka koji je ležao na podu i ne ubiti ga, bilo mu je najteže što je morao učiniti. Zatim je na rukavu Meredithine bijele košulje ugledao krvavu mrlju i njegov bijes je od jedva ukrotivog postao atomski, eruptirajući u oblak vrućine koji je pronašao put do njegovog lica. Bila je ozlijeđena. Kučkini sinovi su je ozlijedili. Heath je skupio šake boreći se s potrebom da zadavi preživjelog čovjeka golim rukama. Meredith se naglo odmaknula kad je kleknuo pored nje. Kad joj je dotaknuo rame, trgnula se. Zbog straha kojega je prepoznao u njezinim očima kleknuo bi na koljena da već nije bio u tom položaju. Mislila je da je njegov bijes usmjeren na nju. Na trenutak se nije mogao sjetiti zbog čega bi tako mislila. A onda se sjetio koliko je samo bio bijesan kad je saznao da postoji sudski nalog za njezino uhićenje. To je bio problem koji nije mogao zanemariti, ali o tome će poslije razmišljati. Sada je imao važnijih briga. - Jesi li dobro? - Glas mu je bio osoran i napet. - Krvariš. Pogledala je svoj rukav. - Nije to ništa. Ogrebotina, to je sve. - Dok je pričala, škljocala je zubima, a čitavo tijelo joj se počelo tresti. - Samo ogrebotina. Zabrinut da možda ne pada u šok, Heath joj je prstima dotaknuo vrat kako bi joj provjerio puls koji je bio pojačan, ali još uvijek u razini normale. Koža joj je bila suha što je bio još jedan dobar znak. - Gdje je Sammy? - nježno ju je pitao. Na spomen kćerke počela se panično trzati kako bi oslobodila ruke. - Moram ići. Pronaći je. Molim te. - Lice joj je poprimilo ukočen izraz. - Oh, Bože, taj čovjek... njezina kosa. Glas joj se slomio. - Vukao ju je okolo... stavio na stolac. Pobjegla je...! - Merry, smiri se. - Heath se nagnuo kako bi je odvezao. - Znaš li kamo je otišla? - Van. Oni su je lo... lovili! Donijeli je natrag. Ugrizla ga je! - Iz nje je izašao histeričan smijeh. - Draga moja. Ugrizla ga je i pobjegla. Moram je pronaći. Moram! Molim te, Heath? Toliko je žestoko trzala rukama da se uplašio kako će se uistinu ozlijediti. - Merry, prestani! - naredio joj je. - Budi mirna da te mogu odvezati. Tako je. Samo se smiri. Naći ćemo je, hoćemo. Siguran sam da je dobro. Ona je snažna djevojčica. To je bila laž, naravno. Sammy je bila krhko dijete, a one plave oči bile su najveće što je imala. Dok se Heath borio da oslobodi Meredithina zapešća, njegova zabrinutost za malenu curicu je rasla. - Misliš li da su je ozlijedili? - Njezina kosa, - ponavljala je. - Zgrabio ju je za kosu i vukao okolo! Heath je pomislio da nikada nije bio bjesniji nego kad je vidio Meredithinu krvavu ruku. Pogrešno. Želio je zabiti svoju šaku u nešto, po mogućnosti u prodavačevo lice. ~ 160 ~


Knjigoteka

Konačno je uspio odvezati uže koje joj je vezalo zapešća, a potom i ono na nogama. Čim ju je oslobodio, nekako se uspravila na noge i pojurila iz sobe. Heath je trčao za njom pronalazeći put u mraku po sjećanju, sa svakim korakom se nadajući da neće zapeti za nešto i slomiti vrat. Zastao je odmah iza Meredith u kupaonici. Kroz prozor su ulazile mjesečeve zrake. Sammy se u kadi mazila s Goliathom dok su joj tanke ručice bile omotane oko psećeg vrata a lice zabijeno u meko crno krzno. Nije podigla pogled kad je čula korake. Štoviše, nije se ni pomaknula. Kao da je bila zaleđena u tom položaju, oslanjajući se na Goliatha koji će joj spasiti život. - Oh, Bože, - prošaptala je Meredith isprekidano dok je padala na koljena pored kade i naginjala se preko ruba kako bi nježno dotaknula djetetovu kosu. - Sammy? - tiho joj je rekla. - Hej, ljubavi, mamica je. Jesi li dobro? Kako dijete nije odgovorilo, Meredith je sjela oslonivši se na pete i pokrila usne rukama. U polutami, Heath je vidio njezina ramena koja su se tresla i znao je da zatomljuje jecaje. Uzbuđen zbog njezinog ponašanja, kleknuo je dolje na jedno koljeno i sam posegnuo za Sammy. U trenutku kad mu je ruka dotaknula djetetova leđa, ona se trgnula i privila bliže psu koji je režao i pokazivao zube u znak upozorenja. - Hej, Sammy, - rekao je Heath nježno potpuno ignorirajući Goliathovo režanje. - Jesi li dobro, dušo? Na zvuk njegovog glasa, Sammy je podigla glavu i pogledala uokolo, plačući. Prije nego što je Heath uspio reagirati, nagnula je svoje sitno tijelo na njega. Trgnuvši se zbog boli koje je prouzrokovalo njezino oslanjanje na njegova bolna rebra, privukao ju je bliže sebi, potpuno svjestan jačine njezinog drhtanja. - Šerife! - procijedila je. - To si ti! Heath je sada shvatio da ga je ona čula kad je ušao u kupaonicu za njezinom majkom, samo što je mislila da je jedan od onih muškaraca koji su ih napali. Predivan osjećaj preplavio mu je srce kad ju je prislonio na svoja prsa kako bi je mogao čvršće držati u svojem naručju. Jedno od njezinih koš- čatih koljena zabilo mu se u bolno mjesto. - Naravno da sam ja, dušo. Goliath nikome drugom ne bi dopustio da ti se ovako približi. Toliko ga je čvrsto zagrlila oko vrata da je Heath jedva uspijevao disati. - Mislila sam da su te uspavali! -jecala je. -Pištolj je pucao i ja sam mislila da su te uspavali! Zamišljajući koliko je prestrašena morala biti kad je čula pucnjeve pištolja, Heath ju je privio još bliže k sebi. Nijedno dijete njezine dobi ne bi trebalo prolaziti kroz ovako nešto. - Ne, dušo, ne. Ja sam dobro. Svi smo dobro. Gladeći Sammyina leđa, Heath je pogledao Meredith. Ona je još uvijek sjedila na petama s rukama na ustima. Na mjesečini, oči su joj izgledale poput svjetlucavih mrlja crne vode. - Mislim da tvoja mama treba zagrljaj, Sammy, - prošaptao je Heath. Dijete ga je još jednom snažno stisnulo oko vrata prije nego što se okrenula prema majci. Uz tužni jecaj, Meredith je uzela svoje dijete u naručje i počela se klimati naprijed-nazad. - Hvala Bogu, - šaptala je. - Sada će sve biti u redu, srce. Sve će biti dobro. ~ 161 ~


Knjigoteka

Heath nije bio siguran koga to Meredith pokušava uvjeriti, dijete ili sebe. Goliath je zacvilio i propeo se na rub kade kako bi se približio Sammyinim leđima. Malena djevojčica se okrenula kako bi opet zagrlila Goliathov vrat. Rotvajler joj je okupao lice, cvileći i režeći kao da joj nešto priča. - Došao si, Goliath. Znala sam da hoćeš. - Dijete je utiskivalo poljupce u njegovu njušku. - Ja sam te stalno dozivala i ti si me čuo, ha? Znala sam da ćeš doći. Znala sam. I poveo si šerifa da ti pomogne da nas spasiš! Meredith se smijala, drhtavo i uz mnoštvo suza. Puštajući svoju kćerku koja se još uvijek držala za psa, rekla je: -Čula sam da ga zoveš. - I jesam! -Sammy je bila uzbuđena. - Stvarno sam ga glasno dozivala. I on me čuo, mamice! Zbog tog osjećajnog trenutka, Heath se naježio. Zar ju je pas čuo? Ta mogućnost se sukobljavala s racionalnim objašnjenjem, ali Heath je ipak jednim dijelom vjerovao da se možda upravo to i dogodilo. Najčudnije je bilo to što se činilo da Sammy njihovu telepatsku komunikaciju prihvaća kao posve normalnu, kao da je to nešto najnormalnije na svijetu. Promatrajući njihovu igru, Heath je pomislio da to možda i jest tako. Definitivno nigdje nije bilo slađe ili jasnije odanosti nego ovdje. Samo ljubav, u svoj svojoj jednostavnosti, bez ikakvih barijera i komplikacija. Još uvijek promatrajući kćerku i Goliatha, Meredith se podigla na noge jednom se rukom držeći oko struka. Heath se ustao pored nje. Kad se okrenula prema njemu, lice joj je bilo tako blijedo da se na mjesečini sjajilo poput čistog porculana. Konačno je srela njegov pogled, a tamne oči su joj bile pune nesigurnosti. - Pa, - rekla je drhtavo. Iza te jedne riječi bilo je mnogo značenja - pitanje bez lakog odgovora. Bez obzira kako rta to gledali, ona je bila tražena optuženica za kriminalne radnje. Njemu je pristizalo pojačanje. Svakog trenutka će mu stići zamjenici. Trebao bi je sada uhititi - izrecitirati joj njezina prava i staviti joj lisice. - Meredith, - rekao je promuklo, - pričaj sa mnom. Što se do vraga događa ovdje? Heath nije bio siguran što je uopće očekivao. Možda da ponovno počne plakati? Da mu da objašnjenje, naravno. U njezinoj spavaćoj sobi je bio mrtvac, zaboga. Pomakla se do školjke i sjela na nju kao da će je uskoro izdati noge. S drhtavim glasom punim straha, prošaptala je: -On neće odustati samo na toj dvojici muškaraca. Možda je već i sada poslao više njih, a oni neće odustati dok ne budem mrtva. Već je i sam zaključio kako ovo nije slučajnost, da su ti ljudi imali nešto zadano što je na neki način bilo povezano s Meredith. Ali ubojstvo? - Jesi i rekla 'mrtva"! Obuhvatila se rukama i počela se tresti. - Zbog toga su došli, - rekla je tako tiho da se Heath pomučio kako bi čuo njezine riječi. - Da me ubiju. Htjeli su mi ubrizgati sedativ, uspavati me. A potom su planirali pustiti plin u kući. Trebalo je izgledati poput nesreće. - Još uvijek je držala pogled na zi¬du, nije željela gledati u njega. - Ako mi ne vjeruješ, šprica je još uvijek negdje na podu. A pismo koje su me natjerali da napišem je u Delgadovoj - u prodavačevoj jakni. Nagnuo se dolje kako bi joj uhvatio pogled. - Jesam li dobro shvatio? Govoriš mi da su ova dva muškarca zapravo došla ovamo da te ubiju! ~ 162 ~


Knjigoteka

Pogledala je prema kadi u kojoj su se Sammy i Goliath još uvijek mazili. - Stišaj se, rekla je nježno. - Ne želim da se uzruja. - Uzruja? Ljudi su upravo provalili u vašu kuću i ti ne želiš da se ona uzruja? - Heath se uspravio i rukom prešao preko kose. - Isuse. Sad si mi rekla da su te ta dvojica muškaraca došla ubiti i čudiš se što sam povisio ton? Ne mogu ovo vjerovati. - Vjeruj. Da im Sammy nije pobjegla, sada bih bila mrtva, - prošaptala je. - Odgodili su to jer su je morali uloviti, a onda si ti došao. - Bespomoćno je slegnula ramenima. - On neće prestati. Samo će poslati još ljudi. Nikada neće stati. Koliko ja znam, ovog puta je mogao poslati više njih, a ne samo dvojicu. S obzirom da znam kako on rješava stvari, drugi put neće ovako riskirati. - On? Tko, on? - Glen. Heath nije imao pojma tko je Glen. Ili zašto on želi ubiti Meredith. A nije mogao saznati razlog dok mu ne stigne pojačanje. Možda vani stoji još nekoliko ljudi koji motre kuću. Izvukao je svoje oružje i krenuo iz kupaonice prema ostalim sobama kako bi ih pregledao, usput zureći van kroz svaki prozor na okolna polja kako bi vidio neki pokret. Ništa. Nekoliko sekundi kasnije, čuo je škripanje kuhinjskog poda. Nakostriješila mu se kosa na vratu. Nakon sveg ovog posla koji je ovdje obavljao, poznavao je svaki centimetar poda ove kuće. Netko se tamo šetao. Vratio se onim putem kojim je krenuo dok mu je srce ubrzano tuklo. Kuhinja je bila između njega i kupaonice. Ako u kući postoji još jedan provalnik, Heath će morati preko njega proći kako bi došao do Meredith i Sammy. Prokletstvo, bilo je zaista mračno. Nastavio je hodati kroz tamu, a uši su mu osluškivale svaki, pa i najmanji zvuk. Opet je čuo maleni škriptaj, ovog puta blizu vrata blagovaonice. Pomaknuo se u tom smjeru, spreman prvo pucati, a potom postavljati pitanja. Potom je, pod slabim sjajem mjesečine koje se probijalo kroz prozor iznad sudopera, ugledao bijeli odbljesak. - Merry? - prošaptao je. Čuo je slabašni uzdah. Dok se okretala kako bi se suočila s njim, pomaknula se još više na osvijetljeni dio prostorije. Heath se opustio i spremio svoje oružje. - Zaboga, što si pokušavala postići, da te netko pogodi? Nije mu odgovorila, samo je stajala tamo s jednom rukom položenom na kvaku vrata blagovaonice. Sammy i Goliath su stajali pored nje. Tada je Heath shvatio da su se htjeli iskrasti. Bijes mu je kolao venama. Odmjeravajući udaljenost između njih sa tri velika koraka, položio je ruku na Meredithino zapešće. - O, ne, nećeš. Čak i u osjenčanom prostoru, vidio je molbu u njezinim očima. - Molim te? Samo ta jedna riječ, prošaptana poput molitve. Molim te. Heath je znao da je namjeravala pobjeći, da ga je preklinjala da zažmiri na jedno oko i pusti ih. Pojačao je stisak na njezinom zapešću postajući svjestan krhkosti njezinih kostiju ispod svojih prstiju. ~ 163 ~


Knjigoteka

Sljedećeg trenutka čuo je automobile kako se zaustavljaju na prilazu kuće. Na zidovima su počela plesati crvena i plava svjetla. - Moji zamjenici, - objašnjavao je. - Prije nego što sam ušao, tražio sam pojačanje. - Oh, - slabašno je procijedila i zažmirila. - Tako dakle. Ne, Heath je pomislio, ona nije shvaćala. On je bio šerif. Njemu nije bilo dozvoljeno imati osobne osjećaje, ne ako su se miješali u posao. Njegov posao. Nikada mu nije tako teško padalo obavljati svoje dužnosti. Kako bi učinio ono što je morao, našao se u situaciji da blokira realnost i počinje sve obavljati rutinski. Zapovijeda svojim zamjenicima. Zove kola Hitne pomoći. I konačno, uhićuje ženu koju je zavolio. Čita joj njezina prava. Stavlja joj ruke na leđa, a na zapešća joj pričvršćuje lisice. Cijelo to vrijeme, Sammy je stajala postrance potiho plačući dok su ga promatrale njezine krupne plave ispunjene optuživanjem. Sa svakom riječi i svakim pokretom, Heath je znao da uništava prijateljstvo koje se tako mukotrpno trudio izgraditi između sebe i djeteta. A da i ne spominje štetu koju upravo čini svojoj vezi s Meredith. Heath je povukao crtu kad je došlo vrijeme prijevoza uhićenika u postaju. Pod drugim okolnostima, on bi ostao na poprištu događaja dopuštajući nekome drugom da preveze uhićenika u grad. Ali ne i ovog puta. Sam je odvezao Meredith kršeći pravila kad joj je dopustio da sjedne na suvozačevo sjedalo umjesto na stražnje koje je od prednjeg dijela ograđeno mrežom. Sam je sebi govorio da je razlog zbog kojeg ju je posjeo naprijed taj što je stražnje mjesto, na koje obično stavlja svoje uhićenike, jako neudobno. Istina je bila ta da joj nije mogao priuštiti tako veliko poniženje. Na putu prema postaji želio je samo razgovarati s njom. Prema njegovom mišljenju, vraški je zaslužio objašnjenje za sve ovo. Ali Sammy je bila na stražnjem sjedištu s Goliathom i tako je bila u mogućnosti čuti svaku izgovorenu riječ. Nije mu se činilo mudrim pričati pred djetetom o svemu što se dogodilo. Meredith se činila odsutnom jer tijekom čitavog puta nije izgovorila niti jednu riječ. Kad su stigli u postaju, Heath je predao Sammy na čuvanje kod zamjenice Helen Bowyer. Budući da je i sama majka četvero djece, Helen se savršeno slagala s djecom, a Heath joj je vjerovao da će olakšati Sammy ovu situaciju što je više moguće. Beskorisno trzajući zapešćima koji su joj bili stegnuti lisicama, Meredith je potpuno problijedila kad je došla Helen da joj odvede dijete. Okrenula se i Heathu uputila molećiv pogled. - Molim te, - prošaptala je kako ju Sammy ne bi mogla čuti. - Jako će se uzrujati. Heath je to vidio na taj način da je Meredith trebala o tome razmišljati prije nego što je odlučila prekršiti zakon. - Bit će dobro. Koliko je god mogao nježnije, primio je Meredith za ruku i poveo je hodnikom. Čak je i tada izvrtala vrat kako bi imala kćerku na vidiku. - Ona će biti dobro, Meredith. Trenutno je Goliath s njom. Kad su konačno stigli u ured, Heath je zaključao vrata i povukao zastore kako bi imali potpunu privatnost. Nakon što je smjestio Meredith na stolac ispred svojeg radnog stola, okrenuo se kako bi se suočio s njom. Prekriživši ruke, zagledao se u nju. - Mislim da je vrijeme da počneš pričati. Sammy te sada ne može čuti. Dakle, nemaš isprika. Meredith je teško gutala, a zvuk težine u njezinom grlu mogao je čuti i Heath. Bila je ~ 164 ~


Knjigoteka

toliko nervozna da nije bila sigurna može li uopće pričati, čak i kad bi znala što reći. Heath Masters je bio snažan, mišićav i visok muškarac. A trenutno, bez sumnje, bio je strašno bijesan na nju. Stajao je sa široko razmaknutim nogama, rukama prekriženim preko širokih prsa, s tako napetim tijelom da mu se košulja na nekim mjestima izravnala naglašavajući čvrste mišiće. Usta su joj se osušila zbog njegovog uznemirenog izraza lica popraćenog s ljutitim pogledom njegovih plavo sivih očiju. - Što zapravo želiš znati? - pitala je, žudeći za dodatnim vremenom. Nije znala odakle bi počela. Priča je čak i njoj zvučala ludo. Vjerojatno joj nikada ne bi povjerovao. Počeo mu je titrati mišić u blizini čeljusti. - Prokletstvo, Meredith, nemoj se igrati sa mnom. Zelim sve znati, od početka do kraja. Zgrabio je jedan stolac i privukao ga k njoj. Kad je sjeo, bio joj je blizu da bi im se nosovi doticali samo da nije bio toliko visok. Taj problem je popravio time što se nagnuo prema naprijed položivši ruke na svoja koljena zbog čega mu je lice bilo tako blizu njezinoga da se trgnula. Nažalost, naslon njezinog stolca dozvoljavao joj je samo nekoliko centimetara povlačenja unatrag. - Počni pričati. Pokušala je ovlažiti usta jezikom koji je također bio posve suh. - Ja, ovaj... ne igram se. Iskreno. Samo ne znam odakle bih počela. Suzio je oči, očito ne vjerujući da je sada posve iskrena s njim. Sa rukama svezanim iza leđa, osjećala se tako ranjivom da su joj se počele vraćati uspomene koje je uporno pokušavala zaboraviti i odjednom je počela teško disati. Nakon što je pričekao da se malo pribere, posegnuo je rukom prema njoj, svukao joj periku i bacio je na stol. Zatim je, s Ijutitim sjajem u očima, rukom prešao po liniji njezinog grudnjaka gdje je opipao umetke. Meredith je tada prestala disati, a srce joj se popelo u grlo gdje je nastavilo bijesno kucati. Strava koju je ugledao u Meredithinim očima zaledila ga je i zaustavila u onome što je radio. Pogledao je dolje u svoju ruku i osjećao je kao da je tuđa. Prsti su mu se meškoljili rubovima grudnjaka, zglobovi utiskivali u meko tijelo, jedina zapreka između njegovih prstiju i njezinih grudi bila je njezina iznošena majica. Kriste. Bila je vezana lisicama s rukama na leđima. Ne bi je trebao dodirivati. Brzo je odmaknuo ruku. Protrljao lice. Naslonio se na naslon stolca. Kad se sabrao i ponovno vratio kontrolu, opet se nagnuo naprijed i naslonio ruke na koljena. - Sve u vezi s tobom je laž, - prošaptao je. - Jedna velika laž, od početka do kraja. Zašto ne počneš s tim? Je li među nama bilo imalo iskrenosti, Meredith? S tvoje strane mislim da nije. Večeras sam te pronašao u kompjuteru. Sve znam, tvoje pravo ime, da si ravnodušno prekršila sudsku odluku države New York, da si tražena zbog kidnapiranj a. Želio bih neko objašnjenje. Mislim da barem toliko zaslužujem. Kako nije počela govoriti, uzdahnuo je. - Počni s... kako se ono zvao? ... Ben? Tko je dovraga on i zašto bi poslao one ljude da te ubiju? On je samo sjedio tamo zureći u nju dok se njezina platinasto medena kosa spuštala oko lica koje je još uvijek bilo bijelo poput kreča. Heath se počeo pitati zašto se dovraga odlučila na periku umjesto da je obojila kosu? Vjerojatno zato što nije imala pojma ~ 165 ~


Knjigoteka

koliko će se dugo moći zadržati u Wynema Fallsu. Kao da je to bilo važno? Gubio se. Zaista se gubio. Upravo joj je dirao grudi, zaboga. A sada je mahnito razmišljao, a ništa od toga nije imalo smisla. Uvijek se ponosio sobom što se znao nositi sa svakom situacijom, što je osjećaje držao pod kontrolom. Samo večeras ne. Želio ju je protresti, a sudeći po njezinom držanju, ona je to znala. Zagledala se u pod. Nije pustila ni suzu. A što je još važnije, nije ništa objasnila. Postigla je neku groznu samokontrolu, kao da je jedva uspjela odagnati histeriju. Njezina odlučna tišina ga je iritirala. - Meredith, zaboga, razgovaraj sa mnom. Kako možeš od mene očekivati da ti pomognem ako mi samo lažeš? Je li to neka tvoja druga priroda ili tako nešto? Laganje, laganje, laganje? Moram znati što se dovraga događa. S naglošću koja ga je zapanjila, podigla je pogled s isijavajućim očima. - Lagala sam ti, da! Nije bilo iskrenosti, od samog početka. Samo jedna laž za drugom. Ako ćeš me mrziti zbog togav neka. Učinila sam ono što sam morala kako bi zaštitila svoje dijete. Ništa više, ništa manje! Što se mene tiče, šerife Masters, svoje glupo ponašanje možeš ponijeti sa sobom i odmah otići u pakao! Ovo od dame koja se ustručavala reći 'sranje'? Heath je bio tako zapanjen njezinom eksplozivnom reakcijom da je samo treptao. Ništa se nije promijenilo. Zurila je u njega s takvim bjesnilom koje je za nju bilo totalno nekarakteristično dok joj je sićušna brada bila isturena naprijed, a obrazi rumeni od bijesa. - A sada ono što se tiče mojeg optužbe za kidnapiranje. Mrzim što ti ovom moram reći, ali tvoj dragocjeni sudski sustav nije uvijek pravedan! Kao ni život. Misliš da sam tražila bilo što od ovoga? Da sam izabrala da mi se jednog dana sve ovo dogodi, da me strpaju u zatvor? Izgubit ću dijete, proklet bio! - Gestikulirala je prema vratima s naglim okretom glave. - Ona je sada negdje tamo, uplašena kao nikad! Ne samo zato što je odvojena od mene, kako ti očito vjeruješ, već zbog toga što zna što je čeka ako se ne uspijemo izvući odavde! Na zadnjoj riječi joj se slomio glas, a zube je zarila u donju usnu. Bol koja joj se ocrtavala na svakoj liniji lica nije bila lažna. Mogao bi se okladiti životom u to. - Onda mi reci. Dopusti mi da ti pokušam pomoći. Ako mi ništa ne kažeš, Meredith, kako ću učiniti nešto osim obavljati svoj posao? Ramena su joj se zatresla. Na trenutak je pomislio da plače. Zatim je shvatio da se smije. - Pomoći mi? - konačno je rekla. - Ti jednostavno ne shvaćaš, zar ne? Oni ljudi koji su mi provalili u kuću nisu neki sitni kriminalci i lopovi. Oni su profesionalci. Oni time zarađuju za život. - A-ha, - rekao je. -I rade za onog tipa, Bena? - Glen! Glen Calendri, moj štovani bivši svekar. On je internacionalni vladin predstavnik. Ima jake veze u kriminalnim krugovima. Heath nije mogao vjerovati u to što čuje. - Kriminalni krugovi. - Organizirani kriminal, ako tako bolje razumiješ. Na jedan trenutak, Heath je mogao samo zuriti u nju. -Meredith, pojam 'organizirani kriminal' se koristi samo kako bi se opisali sofisticirani kriminalni krugovi. - Znam to. ~ 166 ~


Knjigoteka

- Onda taj pojam nemoj samo tako olako koristiti. Pogledala je gore, s očima punim suza. - I ne koristim. Zbog toga mi ne možeš pomoći. Nitko ne može. Heath je vidio da je ozbiljna. Provukao je ruku kroz kosu. - Organizirani kriminal, ponovio je. - Tvoj svekar? - Da, - rekla je slabašno. - Kako si se do vraga spetljala s takvim ljudima? - Učinila sam nešto nevjerojatno glupo. -Što? - Udala sam se. - Udala? Milijuni žena se udaju. Dopustila je da joj se glava sruši prema naprijed dok joj je kosa stvarala zastor koji je prekrivao lice. - Pretpostavljam da možeš zaključiti da je moj ukus za muškarce uistinu loš. - Znači tvoj muž je imao kriminalne veze? - Da. - A ti si se udala za njega? - Nisam to znala kad sam se udavala za njega. Poslije vjenčanja sam ubrzo saznala, ali tada je bilo prekasno. - Očekuješ od mene da povjerujem kako si se udala za tipa za kojeg nisi imala pojma da je kriminalac? - Iskreno nisam. - To mi je malo teško progutati. Ali prema meni si bez imalo problema bila strašno sumnjičava. - Da, pa odonda sam mnogo naučila. Nisam više lakovjerna kao nekada. To je bilo blago rečeno. - Znači, slučajno si se udala za gangstera? - pokušavao je shvatiti. - I što onda? Kako si od vjenčanog blagostanja dospjela do kidnapiranja vlastitog djeteta i postala meta za ubojice? - To nikada nije bilo blagostanje, - rekla je ogorčeno. - Bila je to noćna mora, od početka do kraja! A ja to nisam shvaćala! Utuvi si to u glavu. Da sam to sve znala i ipak se udala za njega, onda bi ja bila prava luđakinja. Sve do poslije vjenčanja mislila sam da je savršen! Heath je vidio da je pogodio najbolniju točku. Poznavajući je - kvragu, možda je i bila tako naivna. Koliko je samo puta mogao riskirati i posljednji dolar za klađenje da nije imala nekog iskustva s muškarcima. - Hej, gledaj, - rekao je nježno. - Oprosti. To je bilo jako ružno od mene. Naravno da nisi znala. - Iskreno nisam. Jedini muškarac kojega sam dobro poznavala bio je moj otac, a on je tako... - Zastala je, pogledala prema gore a izraz lica joj se smekšavao. - On je tako dobar. Znaš? Ljubazan, iskren i bogobojazan. Mislila sam da su svi muškarci poput njega. Sada znam istinu. Svaki muškarac kojega sam upoznala bio je gad na ovaj ili onaj način. - Joj. - Ne mislim na tebe. ~ 167 ~


Knjigoteka

Mogao se samo nadati. - Drugim riječima, odrastala si zaštićena od svih zala? - Na farmi u Mississippiju. I ne baš zaštićena. Tamo je posve drugi svijet. Uspavano malo mjestašce gdje susjed pomaže susjedu. Roditelji me nisu štitili. U njihovim malim životima nije bilo ničega od čega bi me štitili. - Što je s televizijom i državnom školom? Ovih dana je malo teško biti toliko izoliran od ostatka svijeta s obzirom na veliku razvijenost društva. - Ne i tamo. Bili smo siromašni. Televizor je bio luksuz koji si nismo mogli priuštiti, škola je bila mala, a sva djeca su bila poput mene, s roditeljima koji su bili jadni siromašni farmeri. Sve do studenog, nijedno dijete nije nosilo cipele. Imala sam jednu školsku haljinu. Sve ostalo je izrađivala moja majka kad bi imala od čega. Imala sam šesnaest godina prije nego što smo si mogli priuštiti hladnjak. Heath je pokušao zamisliti mjesto koje se toliko razlikovalo od njegovog svijeta i nije mogao. - Zvuči kao da je to zaostao kraj. - Bio je zaostao. I još jest. Ali to je također i predivno mjesto. Nedostaje mi. To zadnje priznanje je bilo tako osjećajno izgovoreno da je Heath znao da to zaista misli. Meredith, žena bez video-rekordera. - Ti mi se ne činiš zaostalom. Ustvari, više nego jednom sam pomislio da si jako obrazovana. - I jesam. Bavim se kompjuterskim programiranjem. - Nisi imala ni televizor niti hladnjak, a postala si stručnjak za kompjutere? - Moj tata nije nikad završio šesti razred tako da se ubijao od posla kako bi mene mogao poslati na koledž razmišljajući da mi time čini veliku uslugu. Pohađala sam Old Miss. - I što se tamo dogodilo? Nije bilo dečki da te nečemu nauče? Srela mu je pogled, a njezin je bio ispunjen gorčinom. -Zaboravi! Samo me zatvori. Ionako nećeš vjerovati ničemu što ti kažem, pa čemu onda trud? - To nije istina. Vjerujem ti. Samo pokušavam stvoriti sliku o tebi, Meredith. Onoga što ti doista jesi. I kako si se našla u takvoj zbrci. - Bila sam neuka provincijalka. Zar ti to ne govori mnogo? Mislila sam da svi hodaju bosi do kišnog razdoblja, dobro? Što se tiče mojih dečki, nisam nikada hodala s nikim. Sigurno su se bojali da ću kopati nos u društvu. Samo me strpaj u ćeliju i ostavi me na miru! O svemu drugome sam ti lagala. Zašto bi mi sada vjerovao? Heath se nagnuo nazad na stolac i prekrižio ruke. - Neću dok ne čujem čitavu priču. I nemoj me pokušati preveslati, dušo. Sigurno su na koledžu dečki slinili za tobom. Ja bih zasigurno da sam bio tamo i ne bi me mogle zaustaviti kulturne razlike. Izbjegla je njegov pogled. - Nisam željela baš izlaziti. U redu? - Zašto? Možda zato što nikad nisi voljela muškarce? - Voljela sam ih. Onda! Tek sam kasnije stvorila drugu sliku o njima. Heath nije mogao izbrojiti koliko puta je samo ušao u sobu i osjetio kako ona žarko želi pobjeći od njega. - Pa, zašto onda nisi izlazila s dečkima? - Nije mi se Činilo ispravnim da izlazim i zabavljam se kad sam znala koliko je truda moj otac uložio da mi omogući školovanje. Kao i moja majka. Jedan mjesec nije kupila lijek za tlak kako bi meni mogla kupiti knjigu. Što misliš kako sam se tada osjećala? ~ 168 ~


Knjigoteka

- Ne baš dobro. Osjećala si veliku obavezu da moraš učiti. Mislim da bih i ja tada bio knjiški crv. Čini se da si imala vraški dobre roditelje. - Bili su najbolji. Spremni umrijeti za mene. - Trepnula je. - A sada ih čak ne mogu ni nazvati. Bojim se da bi me tako otkrili. Znam da se sigurno brinu za mene. Ali sve ovo je daleko od toga da oni to mogu shvatiti, nikada ne bi mogli razumjeti. Poznavajući tatu, dovezao bi se nekako u New York i pokucao na Glenova vrata. Moj otac nije baš iskusan. - Što nažalost nisi bila ni ti. - Dijelovi mozaika su se polako počeli slagati što se Heatha ticalo, a slika mlade Meredith koju je imao u glavi slamala mu je srce. Ne znajući, otac ju je poslao samu u posve drugi svijet i uz to potpuno nespremnu. - To ti je saznanje moralo biti pravi šok, spoznaja da tvoj kraj u Mississippiju nije predstavljao cijeli svijet, mjesto na kojem boravi ostatak čovječanstva. - Da, nekoliko puta sam se šokirala. Kad mi je dao prvi posao, Dan mi je znao govoriti da u kosi još uvijek imam sijena. - Kutovi usana su joj zadrhtali. - Mislio je da sam glupa, a ponekad sam se i sama pitala nije li u pravu. - Nisi glupa, Meredith. Jako si daleko od toga. - Kad smo hodali, vjerovala sam svemu što je rekao! To je bilo prilično glupo. Poprimila je zamišljeni pogled u očima. - Mislim da sam bila opčinjena svime - njegovim bogatstvom, sjajem, vožnjom u limuzini. Kupovao mi je predivne poklone. Odjeću i nakit. Bilo je kao u bajci, a ja sam bila Pepeljuga sa svojim princem. Heath je pokušao zamisliti kako joj je tada bilo, naivna mlada djevojka koja je pola svojeg života hodala bosa susreće dečka koji je nosio odijelo od tri tisuće dolara i kojega su vozili u limuzini. - Samo što se ispostavilo da on nije princ? Izraz lica je odavao da je još uvijek bila izgubljena u prošlosti. - Kad smo te noći otišli do kuće u gradu, on se počeo ponašati tako zlobno, pucketajući prstima i naređujući mi što da radim, pomislila sam... - Progutala je i slegnula ramenima. - Mislila sam da se šali i bilo mi je smiješno - sve dok me nije udario. Heathu se stegnulo grlo. - Koje noći je to bilo? - Naše prve bračne noći. - Udario te prve bračne noći? Heath je znao da za tuču žene nikada nije prigodno vrijeme, ali iz nekog razloga ta noć mu je bila još gora. Počeo je razmišljati. Meredith, tako mlada i naivna, sa zvijezdama u očima, misleći da je pronašla pravu ljubav, a gad se tada okrenuo protiv nje. Nije mogao zamisliti da je netko tuče. Te nježne kosti lica, krhka građa njezinog tijela. Heath je iskreno mislio da bi joj slomio čeljust samo kad bi je ošamario. - Ah, dušo. - Prekršivši odluku da je neće dotaknuti, položio je ruku na njezin obraz. Kakav je on uopće bio muškarac? - Bio je odvratan. - Okrenula je obraz u njegov dlan djelujući kao da bi mogla izgubiti kontrolu i početi plakati. Činjenica da je uspijevala zadržati suze govorila mu je koliko ju je odrastanje u Mississippiju očeličilo. -Bio je... strašan. A potom je, poput erupcije vulkana, ispričala ostatak priče. O sadističkim igrama koje je Dan volio. Huškanju svojih dobermana na nju. Strašeći je, samo iz zabave. O batinama koje je gotovo svakodnevno primala. Prijetnjama koje je slušala. O Glenovim kriminalnim vezama. O dogovorenim ubojstvima. O svojem strahu da će i sama tako završiti. Mrtva. ~ 169 ~


Knjigoteka

- Nisam se mogla vratiti kući, - potreseno je šaptala. Niti reći ocu što se događa. Otišao bi u New York i samo nastradao. Znam da bi. I završio bi mrtav. Tako da sam ostala. Nisam znala što bih drugo učinila. Bilo je to poput noćne more koja nikada nije prestajala i iz koje nisam vidjela izlaz. Heathovo srce je zastalo zbog boli koju je vidio u njezinim očima i morao se sabrati i skupiti i najmanji atom samo-kontrole kako je ne bi zagrlio. - Ali ipak si se uspjela razvesti od njega? Duboko je udahnula i na trenutak je samo zurila u strop. - Da. Odmah nakon Sammyinog rođenja. - Iznenađen sam što si željela donijeti dijete na svijet pod takvim okolnostima. - I nisam. Dan je pobjesnio kad je saznao da koristim kontracepcijske pilule. Nasmijala se, ali zvuk je odavao tugu, bol i ukočenost. - Želio je sina koji bi nastavio s obiteljskim poslom. Možeš li to vjerovati? Bacio je moje pilule i nakon toga više nikada nisam smjela izlaziti sama kako ih ponovno ne bih kupila. Kad sam shvatila kakav je on zapravo, zadnja stvar koju sam željela bilo je zatrudnjeti, ali ipak jesam. Samo nekoliko mjeseci nakon našeg vjenčanja. Heath se pitao je li Dan nastavio s agresivnošću i maltretiranjem za vrijeme njezine trudnoće. Nije bio siguran želi li uistinu znati i zato nije ni pitao. - A nakon što se Sammy rodila? - Kad je bila stara samo četiri dana, skoro ju je ugušio jastukom kako bi je natjerao da prestane plakati. Djevojčica nije bila ono što je on želio, nije htio imati ništa s njom, a njezin plač je smetao njegovim važnim prijateljima. - Usta su joj se tresla. - Ja... sam ga zaustavila. Upozorio me da je stišam. Rekao mi je da bebe ponekad samo prestanu disati. Da će svi misliti da je umrla spavajući. Tada sam shvatila da je moram odvesti odatle. Ja sam joj bila majka i moja dužnost je bila da ju zaštitim. Da me je pronašao i ubio - pa, opet bih morala pokušati. Tako da sam pobjegla. Sljedećeg jutra sam otišla ravno do odvjetnika i započela brakorazvodnu parnicu. - I on te nikada nije pošao tražiti? - Previše sam znala. Kako bih se zaštitila, na komad papira sam napisala točne datume i detalje njihovih aktivnosti koje bi obojicu, njega i njegovog oca, stavili iza rešetaka ako ikada ode do policije. Moj odvjetnik je kopiju papira držao u svojem sefu, ja sam drugu držala u sefu u banci s uputama da se u slučaju moje smrti upute na policiju. Moj odvjetnik je kopije poslao Danu i njegovom ocu. Dan me se bojao tražiti ili me ozlijediti kako ne bi završio u zatvoru. Heath je osjetio da je to bilo nešto mnogo više, da je izostavila najosobnije detalje svojega braka. Sudeći prema njezinom strahu od njega, Heath je samo mogao zamisliti što joj je Dan sve činio. Pažljivo nastavljajući ispitivanje, Heath je saznao da je brakorazvodnom parnicom Dan dobio pravo posjeta djetetu i da je tijekom tih zajedno provedenih vikenda sa Sammy teško maltretirao dijete, prouzročivši joj emocionalne traume. Uplašena za svoje dijete, Meredith je Dana ponovno odvukla na sud nadajući se da će mu biti zabranjen pristup djetetu. Dan je uložio protutužbu i zatražio potpuno skrbništvo nad djetetom, tvrdeći da je Meredith nepodobna majka. ~ 170 ~


Knjigoteka

Nakon Danove pogibije u prometnoj nesreći, Glen Calendri je nastavio tamo gdje je njegov sin stao. Tada je Sammy bila jedina Glenova živa nasljednica i bio je odlučan da se odgaja poput svakog Calendria. Na sud je dovukao potplaćene svjedoke koji su pod zakletvom rekli da je Meredith koristila droge, da je švrljala okolo i da je neprestano ostavljala dijete samo. Sve su to bile laži, ali Glen je ušao u rat ne birajući sredstva i Meredith je vidjela da gubi. Sudska parnica se prerano završila kad je Meredithin odvjetnik umro od sumnjivog srčanog udara i potom je saznala da su one optužujuće kopije pisma netragom nestale, kako iz odvjetnikovog sefa tako i iz njezinog sefa u banci. - Znala sam da je Glen dao ubiti mojeg odvjetnika, - prošaptala je. -I nedugo nakon toga mene je skoro pregazio automobil. To nije bila slučajnost. Kad više nije bilo pisama, nije bilo ničega što bi ih zaustavilo a bili su odlučni u namjeri da me maknu. - Tako da si pobjegla, - rekao je nježno. - Shvaćaš, zar ne? Da nisam imala drugog izbora? Nisam mogla Glenu dopustiti da uzme Sammy. Jednostavno nisam. - Ah, Merry, - rekao je glasom punim žaljenja. - Zašto mi sve to nisi ranije ispričala? Nisi mi vjerovala da ću ti pomoći? Da nije bilo Goliathovog čudnog ponašanja, možda večeras ne bi dojurio kući. Kamo bi te to odvelo? Shvaćaš li da si mogla biti mrtva? - A da sam ti rekla? - Klimnula je glavom i trepnula očima punim tuge. - Bilo je trenutaka kad sam to željela, priznajem. Trenutaka kad sam cijelim svojim srcem željela da ti mogu reći. Ali, bila je to samo želja. - Zašto? Gledala je u njega dugi trenutak dok joj se na licu ocrtavala sva bol svijeta. - Znala sam da je tebi tvoj posao najvažniji na svijetu. Da ti je on bio potreban, baš kao meni zrak da dišem. - Posao mi nije najvažniji na svijetu, Meredith. - Nije li? - Oči su joj se ispunile suzama. - Meni se čini da je ova večer dokazala da je. Evo mene, uhićena s lisicama na rukama, moja kćerka i ja kao glineni golubovi za Glenove pucače. - Ovo je bio udarac ispod pojasa. Jesam li imao izbora? - Nisi, pretpostavljam. Ali kad smo to već spomenuli, ovo i nije nešto što ja zovem pomoći, Heath. Ovdje nisam sigurna. A kad me pošalju natrag u New York, što će i učiniti, potpisat ćeš moj smrtni nalog. Je li to tvoja vizija pomoći? Naglo se ustao sa stolca i počeo se prešetavati. Nakon što je nekoliko puta prešao prostorijom, zastao je kako bi je pogledao. Djelovala je kao da joj je vraški neudobno s tim lisicama na rukama iza leđa i zbog toga se neprestano trzala. - Smetaju li ti lisice? -Zar je važno? Opsovao je ispod glasa dok se kretao prema njoj. - Vraški se trudiš kako bi mi nabila osjećaj krivnje, zar ne? - Brzo joj je otključao lisice, skinuo ih i vratio ih na svoj pojas. - Misliš li da si ti ispala poštena? ~ 171 ~


Knjigoteka

- Sve je pošteno, -jednostavno je rekla trljajući zapešća. - Budućnost moje kćeri je upitna. Dan nije ispao onakav samo slučajno. Odgojio ga je Glen Calendri i sve je to naučio od svojeg oca. Učinit ću sve kako bih zaštitila Sammy od Glena. Varati, lagati, krasti. Sve. Ako to podrazumijeva igrati prljavo, neću oklijevati. - Daješ mi na znanje, Meredith? Srela je njegov pogled. - Da. Heath se nasmijao unatoč sebi. Cijelo vrijeme je od nje želio iskrenost, a sada ju je i dobivao. - Idem van na par minuta. Moram telefonirati. Izgledala je zapanjeno. -I ostavljaš me samu? Kad je došao do vrata, okrenuo se i nasmiješio joj se. -Nećeš nikamo otići. Ne bez Sammy, a ona je okružena zamjenicima. Heath je izašao van kako bi telefonirao iz govornice. Glupo od njega, pretpostavio je. Ali nije htio da bilo tko čuje njegov razgovor, pogotovo ne Meredith. Prošlo je vraški puno vremena otkad je zvao oca i tražio pomoć. Kad je ubacio kovanicu u telefonski aparat i otipkao brojeve, Heath si je sam htio razbiti zube. Njegov otac je bio sebičan kreten, oduvijek je to bio. Nažalost, Ian Masters je također bio čovjek koji je po Heathovom mišljenju najbolje poznavao zakon. Prema onome što je Heath zadnje čuo od Skeetera Popea, očevog radnika na ranču, lan si je uzeo dva tjedna odmora koje je provodio na ranču. Heath se molio da mu je otac još uvijek tamo, da nije već odjurio natrag u Chicago. Ian se javio nakon četvrtog zvona. - Masters ovdje. Način na koji mu se otac javljao na telefon podsjetio je Heatha na samoga sebe. Kvragu. Mrzio je pomisao da je na bilo koji način sličan ocu. - Tata? Ja sam, Heath. Duga tišina. Potom: - Čemu dugujem ovu čast? Sarkastičan gad. Heath je stisnuo zube. Mogao je ovo učiniti. Za Meredith i Sammy, mogao je. - Ja, ovaj, trebam jedan savjet. - Ti zoveš mene za savjet? Ovo je pravi preokret. Nikada me nisi poslušao u ovih trideset osam godina, a sad odjednom želiš moj savjet? Heath je umalo spustio slušalicu. Umalo. Bez sumnje bi to učinio samo da mu kroz glavu nije proletjela slika Meredithinog blijedog lica. Za nju će sve ovo progutati. - Trebam jedan pravni savjet, a koliko znam, u tome ti nema ravna. Hoćeš li mi pomoći ili ne? - Što si dovraga sada učinio? Zbog toga se Heath skoro nacerio. Po razmišljanju njegovog oca, on je još uvijek bio devetnaestogodišnjak pun sebe. - Bit će ti lakše kad čuješ da se uopće ne radi o meni. Zovem zbog prijatelja. - O čemu se radi? Što je kraće i sažetije mogao, Heath je ispričao ocu priču. - Uglavnom, razmišljam nju i dijete uzeti pod policijsku zaštitu. - Bože moj, sine, pogledaj u činjenice. Ta žena je tražena. Optužbe protiv nje su ozbiljne. Sve što ti je rekla je moguća laž. - Ne mislim tako. ~ 172 ~


Knjigoteka

- Nije tvoj posao da to odlučuješ. Ako joj je život doista u opasnosti, pusti da se oni u New Yorku brinu za to. - Uz organizirani kriminal? Možda nikada ne bi ni stigla do New Yorka, a ako bi i uspjela, naredili bi ubojstvo u zatvoru. To se stalno radi, a prema onome što mi je rekla, zna previše toga o njima da bi je pustili da živi. - To ti ne znaš. I nije na tebi da se igraš suca i porote, -podsjetio ga je Ian. - Ako pokušaš pomoći ovoj ženi, to ti može biti najgluplja stvar u životu! Stvar koja ti može ugroziti karijeru. Imaš li ikakva odobrenja da je staviš pod policijsku zaštitu? Prema onome čega se Heath sjećao, otac njegovu karijeru ionako nikada nije poštivao. - Nemam. To bi bila samo moja odluka. - Odluka koju bi donio, a da nisi upoznat sa svim činjenicama. - lan je nastavio gunđati. - Upotrijebi mozak, Heath. Nemaš pojma u čega bi ta Meredith Kenyon mogla biti upetljana. Možda i u preprodaju droge, tko zna! Postoji mnoštvo razloga zbog čega su je oni ljudi pokušali ubiti. Učinit ćeš pametno samo ako je predaš i izručiš. Ako si imalo razuman, pokrenut ćeš pravu stvar upravo sada. Postoji i pojam 'ometanje zakona', sjećaš se. Nisi je trebao uzeti pod policijsku zaštitu samo na temelju onoga što ti je rekla. Pokaži mi kriminalca koji priznaje svoja djela i pridružit ću ti se. Svi oni uvi jek imaju tužne priče. Koliko god to ne želio priznati, Heath je znao da mu je otac u pravu. - Znači, praktički mi govoriš da bi mi mogla propasti čitava karijera ako joj pomognem. - I sam bi se mogao naći u zatvoru. Ovo je strašno ozbiljno! Kidnapiranje, a i jedan čovjek je mrtav. Ako se umiješaš, mogao bi loše završiti. S djetetom upletenim u tu zbrku i s majkom koju traži policija i za kojom je izdana tjeralica, što misliš koliko dugo bi ih mogao štititi? Vlasti iz New Yorka će tražiti njezino izručenje, a dijete će predati legalnom skrbniku. Što ćeš onda učiniti? Reći ima da odjebu? Ako to učiniš, naći ćeš se u većoj nevolji nego što možeš uopće zamisliti. Bio ti šerif ili ne, tada ćeš biti suučesnik, ne samo u kidnapiranju već i u ostalim zločinima o kojima nemaš pojma, tko zna. Zar to želiš? Da budeš u zatvoru zbog toga? - Ne, naravno da ne želim. - Sredi se i samo obavi svoj posao. I sam sam nekoliko puta bio u takvom iskušenju. Znam da ti je jako teško kad žena igra na tvoje osjećaje. Ali, hej, svi osjećajni tipovi ovog svijeta završe zajebano. Nije vrijedna toga. Heath je uzdahnuo. - Pa, hvala ti na savjetu. - Što ćeš učiniti? - Ono što moram, - rekao je Heath promuklo. - U pravu si. Znam. Valjda sam samo trebao čuti da mi ti to kažeš.

~ 173 ~


Knjigoteka

POGLAVLJE 20.

Kad se Heath vratio u zgradu, zvuk dječjeg plača odvukao ga je u obližnji ured u kojem je Helen pokušavala utješiti neutješnu Sammy. Kad je malena djevojčica ugledala Heatha, izmigoljila se iz njezinog krila. - Zelim svoju mamicu! - jecajući je govorila grleći Heathovu nogu. - Molim te, želim mamicu! Goliath se dogegao do njih cvileći i gurajući Sammyina leđa. Heath je čučnuo kako bi zagrlio dijete. - Hej, dušice. Čemu sva ova galama? Pa, Goliath je s tobom. - Oboje želimo moju mamicu! - plakala je trljajući oko stisnutom šakom. - Kamo je otišla? -U mom uredu je. Heath je dlanovima obuhvatio djetetovo uplakano lice i palčevima joj obrisao suze. Tim krupnim plavim očima bilo je teško reći ne. Osim toga, govorio si je, što bi moglo biti štetno u tome da dopusti djetetu kratki posjet majci? Uskoro će biti razdvojene na dugo razdoblje, najvjerojatnije zauvijek. Sammyin djed možda više nikada neće dopustiti Meredith da vidi svoje dijete, čak i kad izađe iz zatvora. - Valjda te mogu odvesti u kratki posjet. Sammy se odjednom razvedrila. - Može li i Goliath s nama? - Naravno. Nakon što je odveo dijete i psa do svojeg ureda, Heath je samo stajao unutra okrenut leđima prema vratima promatrajući Meredith kako tješi svoje dijete. U njemu je hrpa osjećaja ratovala zbog premoći, a najsnažniji su bili oni osjećaji koje je gajio za majku i dijete. Znao je što mora učiniti. Značka koju je nosio na prsima to je zahtijevala. Ali to nije značilo da je bilo lako. Meredith je šaputala Sammy ohrabrenja što se njemu doimalo poput optužbi. Sve će biti dobro, srce. Neću dopustiti da ti se nešto ružno dogodi, obećavam. Unatoč odlučnim tvrdnjama, u Meredithinom glasu bila je određena doza nesigurnosti i straha. Heath je zažmirio pokušavajući tako odagnati svu težinu koju je osjećao. Kao što je njegov otac istaknuo, nije bilo na njemu da se igra suca i porote. Meredith je mogla lagati. Sve je pošteno, rekla mu je. Jasno mu je dala do znanja da bi mu lagala i da bi ga iskoristila ako bi morala i da joj ne smije vjerovati. Možda je njezina iskrenost po tom pitanju uzrokovala tu jačinu kojom joj je vjerovao da govori istinu o svemu drugome. Što je još važnije, Heath je bio impresioniran činjenicom da je imala drugo oružje na raspolaganju koje još nije iskoristila. U ovome su ulozi bili visoki, a ta žena nije bila glupa, a još uvijek nije odigrala nijednu lošu kartu. Morala je znati koliko mu je bilo stalo do nje, a još uvijek to nije pokušala iskoristiti. Nije bilo uplakanih molbi i izjava ljubavi, nije bilo izazovnih ponuda kao ni jecanja niti preklinjanja da je spasi. Heath je znao da bi mnoge žene u sličnim okolnostima odigrale drukčije. Mnogo drukčije. Kvragu, doživio je da mu se uhićenice nabacuju na mnoge načine, nudeći mu što god želi u zamjenu za odbacivanje optužaba protiv njih. Ljubile su ga, priređivale mu ~ 174 ~


Knjigoteka

dvojbene užitke gledanja ženskog striptiza i samozadovoljavanja samo kako bi mu ugodile. Nije vjerovao da bi ga Meredith tako lako počela zavoditi. Ustvari, imao je osjećaj da ona mrzi pomisao na seksualnu intimnost. Ali, osim ako je posve pogrešno ne shvaća, njezini vlastiti strahovi i averzije ne bi utjecali na dobrobit njezine kćerke. Učinila bi gotovo sve, posve se žrtvovala kako bi spasila svoje dijete, čak i ako je to značilo spavati s njim. Smiješno je to. Spavanje s njom bi njemu predstavljalo ispunjenje snova. Nije bio siguran bi li mogao otići od nje kad bi Meredith Kenyon zavukla svoje nježne ruke pod njegovu košulju i pogledala ga onim svojim lijepim očima. Čak mu se i od same pomisli stegnulo grlo. Dosad to još nije iskoristila protiv njega. Heath je duboko udahnuo. Kriste. Osjećao se kao da stoji na vrhu visoke stijene i bio je spreman skočiti. Usredotočio se na Sammy koja ga je promatrala. Prijatelji bi trebali biti prijatelji, bez obzira na sve, rekla mu je tog jutra. Bože, činilo se kao da je otada prošla vječnost. A njezine riječi su mu odzvanjale glavom kao da ih je sada izgovorila. Nasmiješio joj se. Držeći se Čvrsto za svoju majku, dijete je trijezno gledalo u njega. Ona je bila sićušna kopija Meredith. Ista krhka građa tijela i profinjene crte lica, iste krupne oči. Vjerojatno će joj i boja kosa postati poput majčine, intenzivna boja meda prošarana zlatom. I ona će biti slamateljica srdaca, nema sumnje. Upravo u tom trenutku, Heath nije bio posve siguran koga više voli, Meredith ili njezinu kćerku. Znao je samo da ih voli, svaku na jedan poseban način, a koliko god to bilo od njega glupo, nije mogao žrtvovati nijednu na oltaru zakona. Danas je već pretrpio jednu lekciju od Sammy. Možda mu je trebala još jedna. Naravno da je bilo važno obavljati svoje dužnosti, držati se zakletve i ostati častan. Sve dosada je živio po tim pravilima. Ali na vrhu samog popisa bilo je biti dobar prijatelj, bez obzira na sve. Razlozi zbog čega i kako, nisu bili važni. Meredith ga je trebala. Istina o tome je bila u njezinim očima, ali nije mogao zanijekati bol u svojem srcu. Smeđe oči, plave oči. Ali to sada više nije bilo važno. On se zaljubio u nju, njezino biće, bilo to pravo ili krivo, nije samo tako mogao tome okrenuti leđa. Jedva svjestan da se okrenuo, Heath se prošetao preko prostorije. Uhvatio je Meredithinu ruku i pogurao je da se ustane. - Hajde. Idemo odavde, - rekao joj je osorno. Zaprepašteno ga je pogledala. - Što? - Odlazimo. Odvesti ću tebe i Sammy na neko mjesto gdje ćete biti na sigurnom dok ne smislim što ću dalje učiniti. - Opet joj je povukao ruke na leđa kako bi joj stavio lisice na zapešća. - Barem ćemo tako dobiti na vremenu. Bacila je uplašeni pogled prema prozoru. Heath je znao da razmišlja o opasnostima koje su možda postojale negdje vani. Očito mu nije posve vjerovala da može računati na njega da će je zaštititi. Kvragu, da bude iskren, ni on nije bio posve siguran u to. Ulaziti u borbu s vladinim ljudima i organiziranim kriminalom nije bio nimalo lak posao. - Gledaj, Meredith, - rekao je nježno. - Neću te zavaravati. I neću ti obećati da ćemo se iz ovoga izvući čitavi. Pogled joj je zastao na njegovom, a izraz lica bio je prožet velikim strahom. Heath je ~ 175 ~


Knjigoteka

poželio da joj može reći da je on jedan snažan kučkin sin, da uhićenje može izvesti s jednom rukom povezanom na leđima i da ih sve još može prebiti. - Valjda si ti najbolje rekla, - rekao je. - Ja sam velika riba u malom jezeru - šerif iz Oregona. Ovaj nered u koji si zapala malo je izvan moje lige. Moguće je da me prebiju i poraze, a tako ćete ti i Sammy nastradati sa mnom. S druge strane, riskirati sa mnom je bolje od neriskiranja i sigurne nesreće. - Pa, kamo ćeš nas odvesti? - potreseno je pitala. - Jesi li siguran da će tamo biti sigurno? Da nas neće pronaći? - Nisam u ništa siguran, - priznao joj je. - Želio bih da jesam. - Uzdahnuo je i rukom prešao preko lica, odjednom se osjećajući umornije i starije nego što jest. - Ja to vidim tako da je naša najbolja šansa da se držim onoga što najbolje znam. Oni su ljudi iz velikog grada. Ako nas budu slijedili u divljinu, nikako se neće moći snaći. - U divljinu. Misliš, u posve izolirano područje. Gledajući dolje u nju, Heath se počeo pitati je li njezina zabrinutost vezana samo za plaćene ubojice Glena Calendria. U divljini, ona će biti posve ovisna o njemu. Jednom je vjerovala muškarcu i pogledaj kamo ju je to dovelo. - Pa? - požurivao ju je. - Na tebi je da odlučiš, dušo. Ali nemaš cijelu noć za razmišljanje. Ako se ovdje predugo zadržimo, moji zamjenici će se početi pitati što se dovraga događa. Dosad sam te već trebao obraditi i zatvoriti. - Je li ovo što ti radiš legalno? Mislim... postoji li šansa da upadneš u nevolju? - Ja sam šerif, je li tako? Odgovaram samo okružnim dužnosnicima. Ako smatram da je potrebno, naravno da uhićenika mogu staviti pod policijsku zaštitu. - Heath nije dodao da je za uhićenika najsigurnije mjesto ćelija. Da je Meredith zadržao u zatvoru, policija New Yorka bi tražila njezino izručenje čim bi saznali da je privedena. Nije to mogao dopustiti dok se ne uvjeri da će biti zaštićena. - Znam što radim, Meredith. Nada se zasjajila u njezinim očima. - Pa onda, naravno da ću ići. Nego samo... - Samo što? - To je tako zastrašujuće. Divljina? U ovom dijelu zemlje nemam nikakvog pojma o šumama i... - I ne trebaš znati. Imat ćeš mene. - Vršcima prstiju uhvatio joj je bradu i podigao je gore. - Merry, morat ćeš mi vjerovati. Nakon što sam čuo priču o Danu, znam da ti neće biti nimalo lako i ne krivim te zbog toga. Ako netko ima razloga da bude nepovjerljiv, to si onda zasigurno ti. Ali dušo, nemaš izbora. Obećavam ti, učinit ću sve što mogu kako bih vas zaštitio. Pogled joj se zakočio na njegovom, kao da traži riječi koje nije izgovorio. - U pravu sam. Znam da jesam, - prošaptao je. - Ako ne pođeš sa mnom, poslat će te u New York, a Glen će dobiti skrbništvo nad Sammy. Kao što sam rekao, ovako ćemo dobiti na vremenu. Imam neke veze. Možda ću moći srediti stvari i umanjiti rizik prije svršetka i prije tvojeg odlaska u New York, a možda ću moći baciti dovoljno sumnje na Glenov karakter i onda će Sammy biti pod sudskim nadzorom dok se na njemu ne izvrši pomnija istraga. - Zaista tako misliš? ~ 176 ~


Knjigoteka

Heath nije znao. Jednostavno nije. - Što nam može biti ako pokušamo? Odlazak iz policijske postaje bio je mnogo lakše nego što je Heath očekivao. Svi iz obližnjih ureda su u nevjerici zurili u njega kad im je rekao da Meredith i dijete stavlja pod policijsku zaštitu. Ali u prošlosti je Heath uvijek tražio apsolutno udovoljavanje njegovim naredbama i odlukama, a sada je taj stav iz prošlosti potpuno iskoristio, koristeći svoj autoritet kako bi izbjegao bilo kakva pitanja. Gurajući zamjenika Baileya na stranu, Heath je rekao: -Ti si sada glavni, Charlie. Obavještavat ću te preko radija. Stariji muškarac je rakom protrljao ćelavu glavu djelujući zabrinuto. - Siguran si da znaš što radiš, Heath? Kamo ih vodiš? - Mislim da je sigurnije da ti ne kažem. Imam razloga vjerovati da u ovome svoje prste ima mafija, Charlie. Zenin život je u ozbiljnoj opasnosti. Kad konačno stignem do odredišta, odvest ću se nekoliko kilometara dalje i javiti ti se preko radija. Ne želim nimalo riskirati da nas preko frekvencije otkriju. - Mafija? Sranje! Posve sažeto, Heath je ispričao priču koju mu je Meredith ispričala. - Ti mafijaški sinovi su jako gadni, sine, - upozorio ga je Charlie. - Dobro pazi glavu i leđa. I zaboga, budi oprezan s tim radijem. Oni imaju strašnu tehnologiju za prisluškivanje. - Charlie se nagnuo bliže. - Neku večer sam vidio predstavu kad su svoju malu napravu uperili prema kući i pomoću nje se sve moglo čuti van! A to priključuju i na telefone. Heath se sam sebi nasmijao. Charlie je bio dobar zamjenik i odan prijatelj, ali njegova percepcija svijeta slična je onoj Meredithinoj iz Mississippija, vrlo sužena, razlika je samo što je Charlie gledao televiziju. - Bit ću oprezan. Računaj na to. Ova žena mi je jako važna. Charlie je klimnuo glavom. - Za tako sitnu ženu jako lijepo izgleda. - Zamjenik je slegnuo ramenima. - Ni moja Mabel nema grudi puno veće od ugriza komarca, a ne bih je mijenjao za tisuću prsatih. Ona me ljeti hladi, a zimi grije. Što drugo može čovjek tražiti? Heath se nacerio. Zivot mu se okrenuo naglavce, ubrzo nakon što izađe iz zgrade može se naći okružen plaćenim ubojicama, a Charlie je pričao o svojem seksualnom životu? Čovjek je bio opčinjen. Kao da bi netko mogao odrediti veličinu Mabelinih grudi? Zena je težila 160 kilograma. Heath je položio ruku na zamjenikovo rame. - Charlie, konačno izvadi nos iz prljavih novina. Čuješ me? Trebam te posve pametnog, koncentriranog i da držiš otvorene oči u slučaju neke nevolje. Imam osjećaj da bismo mogli dobiti porciju. - Ne gledam ja slike. Mabel bi mi izrezala kobasicu na tanke kriške i bacila ih na roštilj. - Počešao si je nos. - Čitam samo članke. Te novine su pune informacija, znaš. Pišu ih obrazovani ljudi. - Da, kako da ne. - Heath je udario Charliea po ruci. - Nemoj se educirati dok mene nema. - Neću. Znaš da možeš računati na mene. Kad je Heath smjestio Meredith i Sammy na sigurno u svoj Mustang, sjeo je za volan, upalio motor i krenuo s parkirališta. - Meredith, spusti glavu dolje, - naredio joj je kratko tapšajući plastičnu konzolu između njih. - Lezi preko ovoga. ~ 177 ~


Knjigoteka

- Zašto? Dobacio joj je pogled zbog kojega ga je poslušala i prije nego što joj je odgovorio. - Ne želim da te vide. Ako je Glen poslao više od dvojice ubojica, možda su nas od tvoje kuće slijedili ovamo. - Ako i jesu i sada nas gledaju, neće li znati da sam sad s tobom? - Zbog živice s obje strane parkirališta ne mogu nikako vidjeti prednji dio zgrade ako su parkirani negdje na cesti. -Sagnuo se kako bi naredio frekvenciju radija. - Morali bi parkirati na parkiralištu preko puta nas, a tamo nema nikoga. - Mamice! Želim u krevet. Pospana sam. - I ja sam umorna, srce. Ali večeras nećemo ići kući u naš krevet. Idemo na jedno posebno mjesto. - Gdje? - Bit će to iznenađenje, - odgovorila je Meredith. - Zašto ne bi sada legla na sjedište i malo odspavala pa nećeš biti umorna kad konačno stignemo tamo. Ti si dobra djevojčica. Je li ti udobno? - Goliathova pupa krči. - Dijete se smijalo. - On je jedan bučan 'stuk. Heath je pretpostavio da je mislila reći 'jastuk' i nasmijao se. Očito je ležala na psu. Postoji li nešto što Goliath ne bi učinio da ugodi tom djetetu? Očito ne postoji. Pogledavajući dolje prema Meredith, Heath je shvatio da možda ne bi trebao upirati prstom. I on i pas su opasno zaglibili. Plastična konzola je bila glatka, a s rukama povezanim lisicama na leđima, Meredith nigdje nije mogla pronaći uporište. Heath je znao da joj je to moralo biti nezgodno i također neudobno, ali nije se žalila niti ga pitala da joj skine lisice. Divio joj se na tome. Kriste. Zašto jednostavno ne bi pokrenuo fan klub Meredith Ken yon? Volio je sve na njoj. Vidio je kako se bori da ne preleti konzolu kad je skrenuo vozilom. Stavio joj je desnu ruku na rame kako ne bi pala. Čak mu se i toplina njezine kože preko majice činila nježnom, pomislio je. Nešto je niža od njegove tjelesne topline. Kao da su im termostati bili drukčije naređeni, njezin na nježnu toplinu, a njegov na vrlo visoku. I doimala se tako tankom. Kost njezinog ramena jedva je na sebi imala malo mesa da je prekrije. Svojim prstima je bez ikakvih problema mogao obuhvatiti gornji dio njezine ruke. Svjestan njezine napetosti, pošao ju je ohrabriti. - Ne vidim nijedan automobil parkiran na cesti. To je dobar znak. Još uvijek se nije opustila. - Merry, prestani se brinuti. Ako se nešto dogodi, ja ću sve srediti, dobro? Meredith je imala osjećaj da će on odsada sve srediti, uključujući i nju, ako je taj uobičajeni način na koji joj je položio ruku na rame davao ikakve indikacije. Prsti su mu bili dugački i jaki, a njihova toplina dopirala je do nje kroz majicu. Kako su minute prolazile pokušala je sama sebi reći da se ponaša idiotski, da ju drži tako samo kako ne bi pala preko konzole. Ali nije se uspjela posve uvjeriti u to. Onog trenutka kad ju je dotaknuo, prstima joj je lagano kružeći počeo milovati rame. Odjednom više nije osjećala tkaninu majice, osjetila je samo nježne dodire. Da bi stvar bila još gora, imao je duge prste koji su mu omogućavali lagane prijelaze preko njezinih grudi a da pri ~ 178 ~


Knjigoteka

tome ne mora pomaknuti ruku s njezinog ramena. Je li on uopće svjestan onoga što radi? Meredith je željela vjerovati da nije, da razmišlja o toliko drugih stvari, da je zaokupljen. Ali nekako, koliko se god trudila, nije se uspjela uvjeriti u to. Prije je uvijek bio savršen džentlmen, nikada je čak nije niti pogledao na način koji bio se mogao protumačiti požudnim. A sada ju je tako intimno dodirivao, kao da je na to imao pravo. Što se promijenilo? Ravnoteža moći se promijenila. To se promijenilo. Prilično jednostavno, imao ju je u šaci. Prestani, Meredith. Samo prestani! Kako uopće možeš tako razmišljati o njemu ? Ah, mogla je tako razmišljati o njemu. Jednom se već opekla. Bilo joj je prejednostavno vjerovati da je nježni i obzirni Heath Masters kojega je upoznala zapravo samo njegova fasada. Da će vjerojatno pokazati svoje pravo lice onog trenutka kad osjeti da ima potpuno kontrolu. Bez njega, ona i Sammy su potonule. Ona je to znala, baš kao i on. Prihvaćajući njegovu pomoć, dala mu je sva prava na sebe. Od sada pa nadalje, više ne mora izigravati džentlmena ili igrati po njezinim pravilima. Ona je bila njegova zatočenica u okovima. Čak i ako bi uložila tužbu protiv njega zbog otmice, tko bi joj vjerovao? Čvrsto je stisnula zube kako ništa ne bi rekla dok je jedan dio nje znao da razmišlja o glupostima i da je posve nepoštena prema njemu. Heath Masters je uvijek bio ljubazan prema njoj i Sammy, a sada tako mnogo riskira kako bi im pomogao. Nije učinio ništa, apsolutno ništa da zaslužuje ova¬kvo mišljenje samo zato što je naslonio ruku na njezino rame, a eto nje, razmišlja o ludostima. Zar joj je Dan zaista potpuno oduzeo sposobnost da nekome vjeruje? Da. Neka joj Bog pomogne, da, istina je. Jednom je gotovo svima vjerovala, a to ju je uvuklo u najveću noćnu moru. 'Počešat ću ti leđa ako ti počešeš moja.' To je bila Danova omiljena uzrečica, a primjenjivao ju je na svaki aspekt njihovog braka. On ju je hranio, odijevao i dao joj krov nad glavom. 'Nitko ne dobiva nešto bez da i sam da, lutko.', često ju je podsjećao. U zamjenu za sve što joj je dao, Dan je osjećao da nešto mora i dobiti. Prve bračne noći stavio je njihov vjenčani list u okvir i objesio ga na zid pored pedigrea svojih dobermana. 'Mary, Gretchen i Otto.\ rekao je samodopadno, a onda je počeo njezin trening. Sve do tog trenutka Meredith je vjerovala da je Dan Calendri, uz njezinog oca, najnježniji i najbolji muškarac kojega je upoznala. Uporno zureći u mnogostruke boje na upravljačkoj ploči, pokušala je blokirati Heathov dodir, nije ga željela osjećati. Tijekom braka je postala jako vješta u izvođenju tog malog trika, ali očito je izašla iz forme. Heathov dodir je bilo teško ignorirati. Prstima je pratio obrise njezine ruke, spuštao se po naramenici njezinog grudnjaka i povremeno joj je nježno stiskao rame. Definitivno se držao svoje izjave, shvatila je. Nitko joj nije mogao nadražiti toliko živčanih završetaka a da je nesvjestan onoga što radi. Suze su navrle na Meredithine oči. Suze bijesa. U tom trenutku se mrzila. Nepovjerenje prema Heathu nije značilo samo da mu otežava posao, već je to bio znak da još uvijek dopušta Danu da ulazi u njezin život i da ga kontrolira. Kad će to preboljeti? Nikada? ~ 179 ~


Knjigoteka

Povjerenje. Heath je bio u pravu; nije joj bilo lako. Sada mu je počela vjerovati, malo po malo. I upravo sada je morala početi vjerovati da je u potpunosti onako dobar i nježan kakvog ga je i upoznala - pravi junak koji spašava dvije nevine žrtve. Povjerenje je bila odluka, zar ne? Pa zašto onda jednom zauvijek nije mogla odlučiti da ovom muškarcu potpuno vjeruje? Bez sumnje. Bez zlih sumnji koje joj naviru u glavu svaki puta kad on posve nevino učini nešto što je podsjeti na prošlost. Samo potpuno i neuvjetovano povjerenje. Na kraju krajeva, ako nije mogla vjerovati Heathu Mastersu, kome je na ovome svijetu mogla? Prsti su mu ponovno prelazili preko naramenice grudnjaka, a potom su slijedili rub košarice koja je završavala ispod njezine ruke. Čini se da su laki i nježni dodiri jedva dodirivali njezinu majicu. Zašto je onda dopuštala da je ispuni taj osjećaj izdaje? Heath je imao jednu stvar na umu: pobjeći iz grada što je brže moguće. Ali prvo je morao stati kod Meredithine, a potom i svoje kuće. To je bilo riskantno, ali nije imao drugog izbora. Ona i Sammy će trebati odjeću, a on mora pokupiti svoje oružje, municiju i ono malo gotovine koje drži u kući. Dok bude tamo, odlučio je da će iz kuhinjskih ormarića uzeti hranu. Na putu, Heath je bio strašno nervozan, stalno je pogledavao u retrovizore preznojavajući se kad bi ugledao svjetla automobila. Bilo mu je drago što je Meredith ležala dolje. Prošla je kroz veliki pakao za jednu večer. A ovo nije bio piknik. Svaki puta kad je ugledao automobil koji mu se brzo približavao straga, osjetio je trzaj kao da su mu se prsti zabijali u meku rupu. Sammy je već spavala na stražnjem sjedištu još uvijek koristeći Goliatha kao jastuk. Njezino tiho, slatko, uspavano dječje disanje davalo mu je do znanja koliko je toga ovisilo o njemu. Njezina sigurnost. Njezina budućnost. Prijatelji, bez obzira na sve. Neka mu Bog pomogne, nije ju mogao iznevjeriti. Kao niti Meredith. Ona mu se potpuno predala kad se odlučila na ovo, a znao je da joj to nije bilo lako. Ne nakon svega što je zbog onog gada Dana Calendria morala proći. Učinio je ispravnu stvar, uvjeravao je sebe. Sve na stranu, nije mogao pogriješiti u tome što ih štiti. Bez obzira što će morati učiniti i koliko će ga to koštati, nije mogao pogriješiti u tome. Kad je skrenuo na Hereford Lane, Heath se odlučio preko radija javiti Charlieu. Stižem za nekoliko minuta, - rekao je zamjeniku. - Na mojoj strani je zasad sve dobro. Kako je na tvojoj? Prijam. - Nema pravih problema. Onaj tip Delgado je zahtijevao da mu dopustimo jedan telefonski poziv. Znao je svoja prava. Ovo mu nije prvi put, to je sigurno. Prijam. - Jesi li mu dao da telefonira? Prijam. - Potvrdan odgovor. Prijam. - Jesi li pratio njegov razgovor? Prijam. - Nisam. Otišao sam i zabio nos u prljavi časopis. Heath se nasmijao. - Koga je zvao? - Nekoga u New York. Prije nego što sam ga uspio prekinuti, izblebetao je da si ti otišao sa ženom i djetetom. Kako je dovraga to znao, nemam pojma. Vjerojatno mu je rekao ~ 180 ~


Knjigoteka

netko iz ćelije. Žao mi je. Nisam znao da zna. Prijam. - Nema problema, Charlie. Ta vijest je morala procuriti, a ja ću već biti daleko dok dođe pojačanje iz New Yorka. - Pazi se. Ne sviđa mi se kako taj tip izgleda, taj Delgado momak. On je zao tip. Ima oči poput lisice. Prijam. Heath je pritisnuo tipku na radiju. - Dobro ga pazi. Ako ne zapadnem u neku nevolju, neću ti se javiti do sutra poslijepodne. - Pazi se. Čuvaj leđa. Prijam. - Hoću, Charlie. Drži mi fige. Prijam. Kad su stigli u Meredithinu kuću, Heathu nije bilo drago kad je saznao da je sva njihova odjeća već spakirana i složena u automobilu. Uz sve ostale stvari, njegovi zamjenici su njezinu torbu odnijeli u postaju kao dokaz. A u njoj su bili ključevi automobila. - Što ćemo učiniti? - pitala je boreći se kako bi se uspravila. - Mi nećemo učiniti ništa. Samo ostani dolje! - naredio joj je. - Ja ću se pobrinuti za to. Otvorio je automobil sa željeznom šipkom. Kad je konačno uspio, bilo mu je strašno drago što nije izabrao ulični kriminal kao način života. Inače bi umro od gladi. Vukao je, gurao, tiskao, psovao, udarao i uspio je otkinuti kraj ručke, ali ga ne i otvoriti. Na kraju je popriječio kraj željezne šipke ispod brave i pritisnuo dolje objema nogama. Kad se auto konačno otvorio, on se preznojavao poput konja. Nakon prekopavanja kutija, uzeo je samo one u kojima mu se činilo da stoji odjeća. Od Meredithine kuće otišao je direktno u svoju, na brzinu skupljajući oružje, municiju i nešto hrane koja mu je bila nadohvat ruke. Kad je sve to stavio u prtljažnik Mustanga, bio je preumoran. Kvragu, uspio je spa¬kirati i pseću hranu i posuđe. - Koliko dugo moram biti dolje, - pitala je Meredith nakon što su se ponovno našli na cesti. - Hvataju me grčevi. Heath se loše osjećao što je planuo na nju kad je pokušala sjesti. Ali, kvragu. Ako je imala pravo i ako je Glen Calendri zaista imao veze u organiziranom kriminalu, ljudi koji su je lovili su bili stvarno opaki gadovi. Nije mogao riskirati da je vide. Protiv brzopoteznog automatskog oružja, njegove su puške u prtljažniku Mustanga jako slabe. - Ne još dugo. - Posegnuo je rukom dolje kako bi je opet položio na njezino rame. Žao mi je što sam ti maloprije tako skočio za vrat. Znam da ležanje na tome ne može biti udobno. Možeš sjesti čim se popnemo na autocestu. Dobro? Kad jednom odemo iz grada, šanse da te vide su jednake nuli. - Hvala Nebesima. Svaki puta kad staneš i kreneš, počnem letjeti. Nasmiješio se. - Držim te. Samo se opusti. Ali nije se opustila. Petnaest minuta poslije, Heath se vozio pored policijske postaje prema izlazu na autocestu. Sve se činilo mirno. Nije vidio niti jedan automobil u blizini zgrade koji bi upućivao na to da ih motre. To je definitivno bio dobar znak. Ali svjetla koja su svjetlila nekoliko metara iza njih nisu bila. Nije bio posve siguran kad su se točno pojavila iza njega. Samo je znao da su iza njega već tri skretanja i još se drže. Vjerojatno nije ništa, uvjeravao je sam sebe. Prokletstvo, nema ničeg sumnjivog u ~ 181 ~


Knjigoteka

tome da na cesti vozi još jedan automobil. Točno? U to doba noći, autocesta koja je vodila prema planinama nije baš bila prometna, ali uvijek je bilo nekoga, a broj im se povećavao u ovo doba godine kako su se ljudi odlučivali na izlete na jezera. Zbog dužine puta i oštrih zavoja, većina ljudi se vozila prije mraka, ali uvijek su postojale iznimke. Na sljedećem sretanju, Heath je pomogao Meredith da sjedne. Uzdahnula je s olakšanjem što više ne mora ležati na tvrdoj konzoli, a on je pretpostavio da ju za to ne može kriviti. - Oko trideset kilometara odavde je rekreacijski park, - rekao joj je. - Tamo ću stati i skinuti ti lisice. Naslonila se na vrata, a lice joj se sjajilo poput blijede maske pod svjetlima koja su dolazila s upravljačke ploče. Onako skupljena, izgledala je poput male djevojčice, vrlo uplašene male djevojčice. - Hoćeš reći da ih neću morati nositi? Ja sam mislila... pa, razumijem da sam još uvijek uhićena i da sam zatvorenica. Ne bi li me trebao držati svezanu? - Takva su pravila i obučavani smo da ih se držimo kao mjere opreza. To sprječava zatvorenika da iznenadi policajca. - Pogledao ju je i namignuo joj. - Ali pod ovim okolnostima, mislim da možemo odbaciti formalnosti. - Cijenim to što ne moram nositi lisice. Hvala ti. Klimnuo je glavom prema radiju. Stalno osluškujem, a još ništa nisam čuo od Charliea. Kod njega nema problema. Zašto se ne pokušaš opustiti? Kad ti skinemo lisice, možda ćeš se moći malo odmoriti. Jednu sekundu je samo šutjela. - Misliš li da smo se izvukli? Nije mislio tako, ali prema njezinom ponašanju je vidio da joj je potrebno razuvjerenje. On se već ionako brinuo za oboje. - Čini se da jesmo. - Kamo točno idemo? - Moj stari školski prijatelj ima lovačku kolibu blizu jezera Emerald. - Kako je tamo? - Predivna okolina, možeš promatrati okolicu dokle kod ti pogled seže. Koliba nije otmjena. Ima dvije spavaće sobe, kuhinju i prostor za sjedenje. Nema struje. Ali ima vodu. Išao sam s njim tamo gore i znam gdje drži ključeve. - Reci mi istinu. Misliš li da ćemo tamo gore biti sigurni? - Koliko god je to moguće. Kao što sam rekao, to je na pola puta do pakla, usred ničega. Do nje vodi samo jedna stara, jako loša cesta. Sumnjam da se neki lošiji auto uopće može popeti, a pješačenje ne dolazi u obzir. Okrenula se prema prozoru. - Ovdje nema puno kuća, zar ne? - Nema. A što budemo odmicali dalje, bit će ih sve manje. Nekoliko kilometara gore niz cestu postoje samo vikendice, većinom su smještene oko jezera, a poneke i zavučene malo u šumu. To područje je popularno zbog lova i ribolova. Izolacija će u toj kolibi biti i dobra i loša, pomislio je Heath. S jedne strane, vjerojatno neće biti neočekivanih gostiju. S druge pak strane, uvijek postoji mogućnost da ih netko pronađe, a u tom slučaju bi bili jako daleko od bilo kakve pomoći. Čvrsto je rukama stisnuo volan pokušavajući proanalizirati i svrstati sve što mu je ~ 182 ~


Knjigoteka

Meredith ispričala. Organizirani kriminal, mafijaške ubojice, zli dobermani. Ponešto od ovoga je zvučalo previše nevjerojatno da bi bilo istinito. Ali kad je već razmišljao o tome, sjetio se jednog članka iz novina u kojem je pisalo da je navodno otkrivena postojeća veza između visokih vladinih dužnosnika i organiziranog kriminala. Heath nije znao ništa o visokim kriminalnim vezama. Vidio je dovoljno filmova da zna kako postoje i da su ti ljudi - ubojice, pucači ili kako god se već zvali - bili dobro izvježbani i nemilosrdni u izvršavanju svojih naredbi. Kad je Heath pomislio na moguću borbu s tim tipovima, strašno se uplašio. Ali opet, bio bi pravi luđak kad se toga ne bi bojao. Kad su se popeli na oštre planinske zavoje, cesta se počela račvati na dvije strane. Heath je vožnji posvetio potpunu pažnju baš kao i pogledavanju u retrovizor. Svakog puta kada bi izašao iz zavoja, uočio je tračak svjetlosti iza svojeg Mustanga. Povećao je brzinu i pogledom počeo tražiti sporedne putove. Mustang je bio visoki terenac, s pogodnom na sva četiri kotača i običan automobil ga ne može slijediti. Ako bi sišao s glavne ceste, ugasio svjetla i lagano se kretao dalje, izgubio bi mu se svaki trag. Naravno, ako ga uopće slijede. Možda je samo paranoičan. Ali on je razmišljao da je bolje spriječiti nego liječiti. Nažalost, nalazili su se na oštrim zavojima i nije bilo sporednih putova. Barem ih on nije vidio. Ali vidio je kako mu svjetla odostraga brzo prilaze. Prebrzo. Nagazio je na papučicu gasa. - S... što radiš? - pitala je Meredith. - Je li Sammy još uvijek zavezana? Pogledala je na stražnje sjedalo. - Je, samo je olabavila pojas kako bi mogla leći. Zašto? - Pričvrsti ga. - Ne mogu. Sjetio se lisica i opsovao sebi u bradu. Preko Meredith nije pričvrstio sigurnosni pojas jer je želio da leži. - A ti se odupri. Stavi noge pod upravljačku ploču i odguravaj se nazad što je više moguće. Mislim da nas očekuje gadna jurnjava. - Zašto? Prije nego što je mogao odgovoriti, automobil se zabio u njih. Udarac je zanjihao Mustangov stražnji kraj baš u trenutku novog zavoja i vozilo se zaljuljalo a gume su glasno škripale. - Kvragu! Heath je jedva uspio vratiti kontrolu nad vozilom kad je drugi automobil ponovno udario u Mustang.

~ 183 ~


Knjigoteka

POGLAVLJE 21.

- Oh, Bože! - viknula je Meredith kad se Mustang zaletio u ogradu. - Heath? Heath! Nemoj im pustiti da nas prevrnu! Oh, Bože, nemoj im dopustiti da nas prevrnu. Okretala se na sjedištu i pokušavala je vidjeti Sammy. Dijete se probudilo i počelo vrištati od straha. - Mamice! Mamice! Meredith bi dala sve samo da može biti na stražnjem sjedištu i zagrliti svoje dijete. Ali s lisicama na rukama nije ju čak mogla ni dohvatiti. Kroz stražnji prozor je vidjela svjetla kako im se brzo približavaju. Pod tračkom svjetlosti, uspjela je vidjeti da je drugi automobil limuzina svijetle boje. - Pazi! - vrisnula je. - Opet idu na nas! - Mustang se zanjihao pri sudaru. Ona je snažno udarila u vrata lupivši glavom u prozor. Na jedan trenutak mogla je vidjeti samo crne mrlje ispred očiju. - Stavi noge pod upravljačku ploču, kvragu! Odupri se! Meredith je znala da je Heath u pravu. Nikako neće koristiti Sammy ako izleti kroz vjetrobransko staklo. Okrenula se u sjedištu i noge ispružila naprijed dok se leđima priljubljivala na naslon sjedišta. Na stražnjem sjedištu je Goliath počeo lajati, a od te buke jedva se čuo Sammyin plač. Izraz Heathovog lica bio je zastrašujući. Odbljesak kontrolne ploče obasjavao mu je crte lice zelenkastim sjajem reflektirajući mu se o tamnu kosu. Usnu su mu bile sužene. Bacao je pogled sa prednjeg retrovizora na one bočne, a šake su mu snažno stiskale volan dok se borio da održi kontrolu nad vozilom. Čini se da je instinktivno znao što treba učiniti jer je oštro skrenuo na jednu stranu, a potom je okrenuo stražnji dio Mustanga. - Dobro, vi kučkini sinovi! - rekao je kad se popriječio. - Hoćete grubu igru? E pa sad je imate! Nagazio je na kočnicu. Limuzina iza njega morala je prijeći u drugu traku kako bi izbjegla iznenadni sudar. Kad je automobil stigao Mustangu s jedne strane, Heath je okrenuo volan naglo ulijevo, prešavši tako u drugu traku i konačno je izgurao limuzinu s ceste. Meredith je sve promatrala u užasnutom zaprepaštenju. U mraku su se vidjela svjetla limuzine kako padaju u još gušću tamu dok su pritom osvjetljavala krošnje drveća. Tada je shvatila žestoku silinu koja je odgurnula Mustang u stranu. Baš kad je Heath uspio uspostaviti kontrolu nad vozilom, stražnja desna guma je iskočila iz svojeg mjesta i automobil se počeo ljuljati. Meredith je pomislila da će se sigurno zabiti u nešto, ali uz pomoć impresivnih vozačkih sposobnosti, Heath je uspio zaustaviti vozilo samo nekoliko centimetara od ruba ceste. Motor je zakašljao i crknuo. Meredith se pokušala odlijepiti od vrata, ali činilo se da se Mustang opasno naginje na njezinu stranu. Očito su došli bliže rubu ceste nego što je ona željela vjerovati. Mrtva tišina. Čak su i Sammy i Goliath utihnuli. Heath je samo tako sjedio, čvrsto se držeći za volan, očito ne mogavši vjerovati da su se zaustavili. Nakon toga je opsovao i okrenuo ključeve u bravi. ~ 184 ~


Knjigoteka

- Moramo se maknuti odavde! - rekao je razdraženo. Meredith je skoro zaplakala od olakšanja kad je čula da je motor ponovno oživio. Heath je bio u pravu; nisu smjeli gubiti vrijeme. Barem je jedan od onih ljudi u srušenom autu mogao preživjeti i uskoro bi se mogao vratiti trčeći cestom s oružjem uperenim u njih. Heath je ubacio u prvu brzinu i stisnuo papučicu gasa. Jeziv, plačljivi zvuk ispunio je unutrašnjost Mustanga. - Prokletstvo! - Što? - Mamice! Mamice! - plakala je Sammy. - Sve je u redu, dušo! - rekla je Meredith ne skidajući pogled s Heatha. - Stražnji kotač je zapao u jarak, - rekao je. - Zaglavili smo se. - Hoćeš reći da ne možemo otići? Nagnuo se dolje i nešto prtljao. Meredith nije znala što, a srce joj je previše snažno tuklo da bi uspjela pitati. Ponovno je stisnuo gas. Ovog puta, uz dodatak škripe stražnjih guma, prednji kotači su se konačno pokrenuli. Sada je shvatila da je pokrenuo pogon na sva četiri kotača. Mustang je krenuo, vratio se nazad, opet krenuo i ponovno se vratio nazad. Meredith se ljuljala zajedno s njim nadajući se da će i njezina težina nekako pomoći. Ali unatoč svim njezinim i Heathovim naporima, nikuda se nisu pomakli. - Kriste! - Isključio je svjetla i sve ostalo na kontrolnoj ploči, uključujući i policijski radio. Zatim je stisnuo tipku za otvaranje stražnjeg prozora, otkopčao svoj pojas i naglo otvorio vrata sa svoje strane kako bi izašao van. - Lezite dolje na pod. Obje! - naredio je promuklo dok je gotovo nečujno zatvarao vrata. Meredith se okrenula na svojem sjedalu. Kroz bočne prozore ugledala je njegovu siluetu kako trči prema stražnjem dijelu. Nagnula se preko konzole pokušavajući ga i dalje vidjeti. - Heath? Čula je repetiranje oružja, a potom i ulazak metka u cijev. - Oh, dragi Bože, - zaplakala je. - Nemoj ići za njima! Ubit će... - Meredith, začepi! Njegov glas je poput noža prerezao njezino paničarenje. Trgnula se i progutala. - Čut će ti se glas! Ne želiš im valjda privući pažnju da zapucaju. Spusti Sammy na pod! A onda se i ti spusti. Sada! Neka Goliath bude s vama. Dok se spuštala u tamu, ugledala je obrise njegovog tijela. Nakon toga je nastala užasna tišina. Meredith je osjetila da joj škljocaju zubi i zbog toga je čvrsto zagrizla. Morala je razmisliti. Kroz prozor je mogla vidjeti svjetla drugog automobila. Činilo joj se kao da se limuzina zabila u stablo. Nije mogla vidjeti koliko je automobil bio oštećen niti je li netko od putnika mogao preživjeti pad i sudar. Znala je samo da je Heath nadjačan i u velikoj opasnosti ako je tamo negdje vani više Glenovih ljudi. Ozbiljno je razmišljala da otvori vrata automobila i potrči zajedno sa Sammy. Ako su dovoljno duboko zašli u šumu možda ih ti ljudi ne bi niti pronašli. Samo što je bilo mračno, užasno mračno. A okolica je bila strašno neravna i nepredvidiva. S obzirom da na rukama još uvijek ima lisice, ne može nositi Sammy niti je držati za ruku dok budu trčale. ~ 185 ~


Knjigoteka

- Sammy, spusti se na pod, dušo. - Mamice? - dijete je zaplakalo. - Bojim se! - Nemoj se bojati, srce. Heath će se pobrinuti za nas, -uvjeravala ju je Meredith dok se sa sjedala spuštala na koljena. - Vidiš? Ja idem na pod. Budi mamina velika curica, dobro? Pokažimo Heathu kako možemo slušati njegove upute. - Ja ne želim. Rafali su prekinuli tišinu, začulo se užasno ra-ta-ta, zvuk je bio tako snažan i glasan da se Meredith umalo pomokrila u hlače. Sammy je vrisnula. Potom je kroz noć protutnjalo još nekoliko ubojitih rafala. To je Uzi, pomislila je Meredith. Ovo zvuči baš poput Danovog Uzija. Goliath se okrenuo prema smjeru iz kojeg je dopirala pucnjava i skočio je na prozor, žestoko lajući i režući. Sammy je još uvijek bila sklupčana na stražnjem sjedištu. Ako se odmah ne spusti dolje, uskoro bi je mogao pogoditi jedan od metaka. - Sammy! - Meredith se posve iskrivila preko konzole kako bi prišla što bliže djetetu. - Da si se odmah spustila dolje! Odmah! Čuješ li me? Dijete je cendralo i jecalo, ali otkopčala je svoj sigurnosni pojas. Kad se spustila na pod, kroz tamu je protutnjao još jedan rafal. Meredith se nagnula kako bi vidjela Sammy na podu. -Skroz dolje. Potpuno na pod, Sammy. Tako, tako je dobro. Goliath je slijedio dijete na pod stavljajući šape s obje strane njezinih nogu kako bi stao iznad nje. Po životinjskom ponašanju, Meredith je znala da bi pas prije umro nego što bi nekome dozvolio da je takne. Meredith se mogla samo moliti da ne dođe dotle. - Mamice? -Što je, dušo? - Nemoj otići. Meredith se što je moguće više nagnula preko konzole. - Neću, srce. Ovdje sam. Ako malo ispružiš ruku, možeš me dotaknuti. Sammy je jednu ruku stavila iza leđa i dotaknula Meredithinu kosu. - Ostani, dobro? - Ni divlji konji me ne bi mogli odvući. Vječnost. Meredith je sada znala značenje te riječi, stoljeća su prelazila u tisućljeća, a ova u beskonačnost. Vječnost je bilo stanje uma u kojem je svakom dahu potrebno tisuću godina da uđe u raširena pluća, a njihov zvuk se miješao sa glasnim kucanjem srca. To je kao zauvijek živjeti u tamnoj vremenskoj anomaliji sa pucnjavom koja je dolazila iz blizine, u potpunom neznanju je li ovaj otkucaj srca možda i posljednji koji ćeš čuti. To je značilo ležati samo nekoliko centimetara od svojeg djeteta u nemogućnosti da ga posve jasno vidiš, s rastućim strahom jer se dijete ne pomiče i pitaš se da li uopće diše. Bilo je to zurenje u plave kovrče, tražeći krvave mrlje sve dok ti oči ne počnu gorjeti u lubanji poput žeravice. Vječnost je saznanje da ti život, koliko god patetičan bio, leži u rukama jednog muškarca koji je odlutao u tamu s odlukom za borbu u kojoj je imao jako malo izgleda. To je značilo vidjeti ga pred očima dok su uspomene navirale u živim bojama poput brzo okretanih stranica slikovnice. Heath. Snažan, veći od života, s mišićavim tijelom. Koža mu je bila tamna poput stare bronce. Njegova crna kosa koja je, čini se, uvijek bila u potrazi za uređenjem, lijeno se spuštala niz visoko čelo posve razbarušena od vjetra. Bilo je to sjećanje na njegove oči i način na koji su se mijenjale s obzirom na raspoloženja, brončano sive kada je bio napet, sjajno plave kada se smijao i uznemirene poput olujnog neba kad je bio uzrujan ~ 186 ~


Knjigoteka

ili zabrinut. Bilo je to prisjećanje na njegove ruke koje su mogle djelovati velike poput velikih plitkih tanjura za jelo kad bi ispružio svoje duge prste, s dlanovima tako debelim poput mesa osušenog na suncu prekrivenog kožom. Bilo je to sjećanje na dodire tih ruku, načina na koji su isijavale utješnu toplinu i njihove nježnosti usprkos svojoj velikoj snazi. Vječnost je bila prisjećanje na način na koji joj je obuhvaćao rame s jednom od tih ruku. Vječnost je bila krivnja koju je osjećala jer je znala da je sada tamo negdje sam u tom mraku, vjerojatno umire za nju, i ako preživi, koliko god može biti zahvalna, uvijek će postojati jedan dio nje koji će ga se bojati. I posljednje, bila je to mržnja prema samoj sebi jer zna da su ti osjećaji pogrešni. Užasno pogrešni. Bilo je to saznanje da je postala bolesna izopačena osoba, zarobljena u silini vlastitih emocija, nekih čistih i dobrih, drugih mračnih i vražjih. Bilo je to saznanje da se, bez obzira koliko se trudila, nikada neće moći osloboditi uspomena ili prevladati nerazumljiv strah. Njezine racionalne misli i one iskrivljene love se u krug u njezinoj glavi a uvijek pobjeđuje ona omražena i strašna strana. Vječnost je bila ležanje na podu preko konzole dok osjeća kako joj se grudi ravnaju i rebra lome s očima punim suza i usnama koje šapuću tihe molitve za vlastito dijete i sebe i čovjeka čije je preživljavanje postalo povezano s njihovim. Bilo je to preklinjanje Boga da joj pomogne dok joj srce puca od tuge na pomisao o njegovoj smrti i saznanja da je na jednoj razini zaljubljena u njega željela ona to ili ne. Vječnost je bila spoznaja da se toliko izgubila u svojim mislima da uopće nije primijetila iznenadnu tišinu. Nema pucnjeva. Samo užasna tišina koja je još jače omatala tamu oko nje. Meredith je podigla glavu zadržavajući glas kako bi bolje osluhnula. Ali čula je samo noćni povjetarac u krošnjama stabala. - Mamice? - prošaptala je potreseno Sammy. - Gdje je šerif? Meredith se uspravila kako bi provirila kroz prozor. Svjetla limuzine s druge strane ceste nisu radila. Sada je vidjela samo tamu, dokle god joj je pogled sezao - sve veća tama ispunjena tamnim sjenama koje su se kretale prema njoj dok je zurila u njih. - Tiho, Sammy. Začula je korak u šljunku i jače se priljubila uz konzolu. Goliath je cvilio. - Tiho! - procijedila je. Još jedan korak. Netko im je prilazio. Pitanje je bilo, tko? Iskrećući vrat, Meredith je zurila osjećajući bol u očnim šupljinama. U sljepoočnicama je čula kruljenje vlastite krvi. U tom trenutku poželjela je vrištati. Heath je otišao tamo negdje i umro za njih. Oh, Bože. A sada su im prilazili ti ljudi. Nije mogla bježati. Ne jer nije mogla nositi Sammy. Mogla je samo ležati i čekati da i ona umre. A nakon toga će vjerojatno i jadna mala Sammy poželjeti da je i ona sama umrla. Glen će je se dočepati. Ako Sammy uspije uz nešto razuma preživjeti godine maltretiranja, vjerojatno će u svijet odraslih ući kao poremećena i neduhovna osoba poput njezinog oca. Na suprotnom prozora pojavili su se tamni obrisi osobe. Začula je škljocanje brave na vratima sa strane vozača. U automobil je ubrzo ušao hladan zrak. Meredith se pokušavala pomaknuti znajući da bi se svakog trena pred njom mogao pojaviti muškarac s Uzijem. Samo što joj se nijedan mišić u tijelu nije uspio napeti. Strah je zapriječio signale iz njezinog mozga. - Jeste li vi unutra dobro? - U automobilu se začuo dubok, muževan glas. Cijev ~ 187 ~


Knjigoteka

njegovog oružja udarila je u metal kad ga je stavljao u prostor između vrata i naginjao se preko sjedala kako bi došao do nje. - U vražju mater! Meredith? Oh, Isuse, ne! Velike ruke. Činilo joj se da su joj bile posvuda po tijelu, tapšale su je, pritiskale i provjeravale odjeću. Još uvijek nijema od straha, Meredith nije mogla ništa izgovoriti. Samo je nastavila ležati dolje poput ribe izvučene na suho koja se bori da udahne zrak. Heath. Nije mrtav. Tu je, pun adrenalina trese je poput lista. - H...eath, - konačno je uspjela progovoriti. - Oh, Heath! - Jesi li ozlijeđena? Jesu li te oni gadovi ranili? - N... ne. Dobro. Dobro sam. Pustio ju je poput vrućeg krumpira. Još uvijek ne mogavši kontrolirati svoje udove, Meredith je snažno pala na pod ispred prednjeg sjedala. Ta boljoj je vratila osjećaj i kontrolu nad nogama. Heath je ugurao ramena u prostor između sjedala. -Sammy? - S tolikom snagom je odgurnuo Goliatha u stranu da je pas snažno udario u drugi kraj automobila. Potom je podigao Sammy s poda kao da je bila malo veća lutka. - Dušo? - Šerife. Meredith je mogla samo sjediti i promatrati Heatha koji je pun straha, sjedajući na vozačko mjesto, privio Sammy k sebi na prsa. Ništa nije govorio, samo je čvrsto držao dijete uz sebe kao da je odlučio istisnuti sav zrak iz njezinog sićušnog tijela. Meredith je čula da hvata zrak. Nakon nekoliko trenutaka, ponovno je nježno vratio Sammy na stražnje sjedalo, a potom je izašao iz automobila. Meredith je u tami jedva mogla razaznati obrise njegovog tijela dok je hodao naprijed-nazad uz rub ceste. Nije želio da ga one sada vide, pomislila je. Bio je lud od brige, mislio je da su ozlijeđene, a sada je pokušavao otjerati paniku od sebe. Kad se konačno vratio u Mustang, doimao se smirenim. Meredith je poželjela da je i ona. Ali ona je i dalje nastavila pretraživati tamu, čekajući kada će netko iz nje izroniti s puškom u rukama uperenoj prema njima. Pretpostavila je da je Heath eliminirao opasnost. A u situaciji poput ove bilo joj je teško opustiti se samo na temelju pretpostavke. - Jesi li dobro? - uspjela ga je pitati. - Dobro sam. Nemam ni ogrebotinu na sebi. - Š... što se dogodilo? Gurajući ruku kroz otvor između vozačevog sjedala i vrata, potapšao je svojeg psa i podragao Sammy. - Hej, dušo. Kako je moja najbolja djevojčica? - Dobro, - slabašno je odgovorila Sammy. - Iako sam se jako bojala kad si otišao. - I ja također. - Oslobodio je ruku i odupro se njome o stražnji dio sjedala dok su mu se ocrtavali obrisi glave i ramena na svjetlosti mjesečine iza njega. Na jedan dugi trenutak samo je tako stajao naslonivši se kao da je bio iscrpljen. Tada je izgovorio: - Sve je sređeno. Samo to? Sve je sređeno? - K... koliko ih je bilo? - Trojica, - nježno je odgovorio. - Čovječe, kako želim cigaretu. Cigaretu? Nije znala da puši. - Trojica? Jesu li svi...? - Sredio sam to, - ponovio je prekinuvši je i potom usmjerivši pogled prema Sammy ~ 188 ~


Knjigoteka

kao da ju je želio upozoriti da pazi što će reći. Njoj se ta okružujuća tama doimala prijetećom. - Jesi li siguran? Mislim, da si sve sredio? - Potpuno. - Ispustio je čudan zvuk koji je sličio na smijeh, ali nije bio to. - Otišao sam tamo i provjerio. Zvučao je tako uvjereno da je Meredith prestala pogledom pretraživati tamu. Bili su sigurni. Za sada. Otkucaji srca su joj se usporili, a tijelo joj je postajalo još teže. Prošao je ispred Mustanga kako bi otvorio suvozačeva vrata. Osjetila je njegove ruke na svojim zapešćima. Trenutak kasnije, lisice su pale. Ruke su joj bile bolne i natečene, visjele su joj s ramena poput batrljaka. - Hvala ti, - rekla je nježno. - Da, pa bolje ikad nego nikad. - Otvorio je prednji pretinac i rukom prešao po njegovoj unutrašnjosti. Trenutak kasnije ugledala je plamen upaljača i začula kako duboko uvlači dah. U tami se nazirao dim duhana. - Oprosti, ali kad se dogodi ovakvo sranje onda mi je poslije potrebna cigareta. Miris duhana natjerao ju je da se prisjeti oca i njegove lule. On, kako bi sada voljela sjediti sa svojim ocem pored štednjaka, u posve drugom svijetu od ovoga, promatrajući kako se dim ornata oko njegove glave i nestaje u visini. Oduprijevši se laktovima o sjedalo, uspjela je podignuti i saviti noge ispod trtice. Bol u njezinim koljenima i bedrima se pojačala. Okrenula se kako bi pogledala Heatha. On je još jednom uvukao dim cigarete, a tinjajući vršak je bacao narančasti odsjaj na njegovo tamnoputo, oštro isklesano lice. Kad je izdahnuo, hladno se nasmijao. - Smiruje mi želudac. Nije baš mačo, ali tako stvari stoje. Meredith je zurila u njega kroz tamu koja ih je okruživala i nije bila potpuno sigurna na što je točno mislio. Onda je shvatila da je vjerojatno trenutno jako osjetljiv. S obzirom na tu pomisao, kroz stražnji prozor Mustanga usmjerila je pogled u noć pitajući se koje je strahote tama sakrivala. Trojica muškaraca. Svi sređeni. A on sada puši kako bi spriječio povraćanje. Kad je bila djevojčica, jednom je pošla u lov sa ocem i vidjela je koju štetu može jelenu učiniti snažna puška. Ishod je na čovjeku vjerojatno isti. Osjetila je grčeve u želudcu, a kroz glavu joj je krv ubrzano kolala. Trojica muškaraca, svi sređeni. Oh, Bože. On je upravo sada ubio trojicu muškaraca. A onda je ponovno otišao do njih kako bi se uvjerio u njihovu smrt. Morao ih je dobro pogledati, čak i dodirnuti. Nije mačo? Otišao se suočiti s njima s jednom puškom, a oni su imali Uzi i tko zna koliko još oružja. Samo se glup čovjek ne bi bojao, a Heath nije bio glup. On nije bio tip muškarca koji se šepirio ili koji je raskopčanom košuljom usmjeravao pažnju na svoja jaka prsa, već je bio muškarac koji je bio priseban i koji je u potrebnoj situaciji stavio vlastiti život na kocku. Po njezinom mišljenju to je značilo biti mačo muškarac. Bacio je cigaretu na zemlju i zgazio je čizmom. - Trebam ovo prijaviti. - Zatvorio je vrata, obišao automobil i bacio se na vozačevo sjedalo. Naginjući se prema naprijed, uključio je signalna svjetla na upravljačkoj ploči, a potom i radio. Nakon što je prilagodio frekvenciju, prinio je mikrofon bliže ustima. - Masters za jedinicu tri. Javite se. Gotovo se odmah začuo muški glas preko radija. - Šefe? Pokušavao sam vas dobiti. Hvala Bogu da ste nazvali. Ovdje vlada potpuno sranje, a upali smo u njega preko glave. ~ 189 ~


Knjigoteka

Heath je pogledao Meredith. - Kako to misliš, Charlie? Prijam. - FBI nam diše za vratom, a tri okružna povjerenika upravo sjede u tvojem uredu, potpuno razjareni. Moraš je dovesti natrag. Prijam. - FBI? O čemu ti pričaš? - Pa o FBI-u! Kako su dovraga saznali za ovo, nemam pojma. Nikoga nismo kontaktirali. Ali oni definitivno znaju! U velikoj smo nevolji. Odavde je večeras izašao samo jedan poziv, a svi znamo tko ga je uputio. A sada imamo federalce koji samo što nisu stigli po našu damu kako bi je odveli natrag na istok. Prijam. Pod odsjajem svjetala sa upravljačke ploče, Heathovo tamno lice se skamenilo. Pritisnuo je mikrofon. - Kučkin sin drži FBI u šaci. Prijam. - On je prava faca, - odgovorio je Charlie. Heath je opsovao i šakom udario volan. Meredith je osjetila bol u želudcu kao da je nju udario. - Ne mogu je predati pokvarenim agentima, Charlie. Ako je Delgado od nas nazvao samo jednom to znači da ne moramo biti genijalci da zaključimo da je nazvao Calendria. A sada je odjednom upetljan i FBI? Ti agenti su vjerojatno na njegovoj platnoj listi. Ako je privedu, ona nikada neće vidjeti sudnicu. - Nemaš drugog izbora. Igra je završena. Ako je ne vratiš ovamo, najebao si. Prijam. Meredith se nagnula na vrata obgrlivši se rukama. Heath je samo sjedio i zurio u radio. - Ne mogu, - konačno je izgovorio. - Masters? - Muški glas koji je dopirao iz radija pripadao je drugom muškarcu a čini se da je vikao. - Jesi li to ti, Masters? Ovdje je Roy Fergusson. Čuješ li me? Heath je uzdahnuo. - Kriste. Okružni tužitelj? - Pritisnuo je mikrofon. - Čujem te, Roy. Prestani se toliko derati. Prijam. - Dovedi tu Calendri ženu ovamo. Odmah. Jesam li bio dovoljno jasan? Imaš šest sati. Nemam pojma gdje si, ali bolje ti je da uskoro stigneš. Ako se u roku od šest sati ona ne dovede ovamo i stavi u ćeliju, možeš se lagano pozdraviti sa svojom značkom. - Roy, život joj je u opasnosti. Njezin bivši svekar je povezan s visokim krugovima organiziranog kriminala. Prijam. - O, sranje! - Na vezi su se začule zbog kojih je Meredith poskočila. Onda se Fergusson vratio. - Daj poslušaj što govoriš. Organizirani kriminal? Uozbilji se. Ti si u velikoj nevolji. Ona ti je napričala svakakve gluposti, a ti si vjerojatno pao na to. - Ne radi se o tome, Roy. Sad sam to provjerio iz prve ruke. Upravo su me trojica muškaraca pokušala odgurati s ceste. Prilično sam dobro izbjegavao devet milimetarske metke ispaljene iz Uzija. To nije nikakva glupost. Prijam. - Kučkin... Nemoj mi reći! Ne želim to slušati! Skinuo si ih, zar ne? - Što ti misliš? Izbušili bi me metcima poput cjedila. Prijam. - O, sranje. - S druge strane se začula užasna galama. Onda je Fergusson rekao: - Imaš li ti ikakvog pojma što si učinio? - Spasio se. Prijam. - Vjerojatno si upravo ubio tri FBI agenta! Heath je uzdahnuo. - Roy, FBI agenti sigurno ne pokušavaju ljude stjerati sa ceste i ~ 190 ~


Knjigoteka

pucati po njima prije nego što izvade značke. Osim toga, provjerio sam. Nijedan od njih nije sa sobom imao nikakve dokumente, FBI značku ili tako nešto. Prijam. - Slušaj me sad! - bjesnio je Fergusson. - Dovedi je ovamo. Jesi li razumio? Imaš šest sati, Masters. I to je to. Nema daljnje diskusije. Nitko od nas ne želi probleme s federalcima, a ako ti nešto pokušaš, razapet ćemo te prije nego što i nas uvališ u neprilike! Heath je odložio mikrofon u njegovo sjedište i ugasio radio. Meredith nije znala što da kaže. Kao da bi njezine riječi nešto promijenile? Karijera mu je bila na kocki. Nije imao drugog izbora nego da je vrati u grad. Ako to ne učini, bit će u velikoj nevolji. Kako su stvari stajale, morat će brzo odlučiti. Položio je ruke na volan, a glavu naslonio na zapešća. - Zao mi je, Heath. Slabašno se nasmiješio i uspravio. - Ovo je strašan nered. To je sigurno. Meredith je gutala. - Ja, ovaj... zaista cijenim sve što si učinio. Nikada to neću zaboraviti. Osim mojeg oca, nitko se drugi nikada nije ovako zauzeo za mene. Čak nije ni moj otac, zapravo. Voljela bih da znam kako ti zahvaliti. I zaista mi je žao zbog problema u kojima si se našao. - Mamice, zašto je šerif u problemima? - Zato što je naš prijatelj, - rekla je Meredith nježno. - Mora nas vratiti nazad u grad ili će mu oduzeti značku. Sammy se nalaktila na konzolu zureći u Heatha. - Sjajna je. Jako je voliš, ha, šerife? Pognuo je bradu kako bi pogledao svoju značku. Nakon dugog trenutka, skinuo ju je sa košulje i podigao gore prema mjesečini. Izraz lica mu je bio izrazito tužan i prazan te je zbog toga na jedan trenutak djelovao poput izgubljenog dječaka. Potom je, kao da je nešto ušlo u njega, kroz prozor automobila izbacio značku u tamu. Trenutak kasnije čuli su da je negdje sletjela. Meredith se osjećala kao da joj se želudac spustio do članaka. Pogledao ju je. Onda je pogledao dolje u Sammy dok mu se zubi jezovito sjajili kad se nasmijao. - Na ovom svijetu ne volim ništa više nego što volim tebe i tvoju mamu, dušo. - Heath, - Meredith se ubacila. - Moramo razgovarati o ovome. - Nemamo o čemu. Trebat ću vašu pomoć da nas izvučem odavde. Možeš li držati mjenjač? -Da, ali... - Nema ali. - Izašao je iz vozila. - Ne možemo ostati ovdje. Ključevi su tamo u bravi. Okreni ih. Kad viknem, kreni naprijed. Ako začuješ škripu, nemoj se brinuti. Dok se povlačila na vozačevo sjedalo, nagnuo se prema njoj kako bi dodao: - Nemoj me samo pregaziti i ostaviti ovdje. - Potom se nasmiješio i zatvorio vrata. Kao da bi ga ona ostavila? Nije imala blagog pojma gdje se nalazi, a nije znala ništa ni o preživljavanju u ovim šumama. U prilog tome, upravo im je spasio živote i možda će opet prije nego što se ovo završi. Čula je kako prevrće po stvarima u prtljažniku. Potom se začula škripa metala. Sa svakom ponovnom škripom, Mustang se zanjihao. Gurao je stražnji kotač kako bi ga usmjerio na pravi put. ~ 191 ~


Knjigoteka

- Dobro, kreni! - vikao je. Ubacila je u prvu brzinu, pritisnula papučicu gasa i istovremeno pustila kvačilo. Šljunak je poletio udarajući u donju stranu vozila. Potom se Mustang zaljuljao prema naprijed dok se stražnjim kotačima konačno propeo na cestu. Brzo je nagazila kočnicu i kvačilo i izbacila automobil iz brzine. Heath je vratio šipku natrag u prtljažnik, a potom je došao do vozačevih vrata. Nakon što je povukao ručnu kočnicu, ona se pomaknula na suvozačevo sjedalo kako bi on mogao sjesti za volan i voziti. Nije se dugo zadržao na glavnoj cesti. Tri kilometra dalje, skrenuo je na sporednu cestu i uskoro je i s nje sišao. Sa konzole je povukao reflektor i kraj žice je spojio s nečim ispod upravljačke ploče. Zatim je usporio i s obje strane počeo osvjetljavati cestu. Kad su se popeli gore, pažljivo je promot¬rio cestu prije nego što je nastavio voziti. Meredith nije imala pojma što radi. - Jesi li zaboravio gdje je koliba? - pitala je misleći da je možda usput zalutao do prijateljeve kuće. Dobacio joj je čudan pogled. - Ne, samo malo razgledavam. Razgledava? Meredith se naslonila na naslon sjedišta. Nekoliko kilometara i barem deset koliba kasnije, Heath je uperio reflektor u jednu malenu kućicu među drvećem. Ispod improvizirane garaže ugledala je čudan stari kamionet. - Ovo je dobro. Ovdje već mjesecima nitko nije bio. Pretpostavljam od zadnje lovačke sezone. Vjerojatno dolaze ovamo samo par puta na godinu. - Hoćemo li ostati ovdje? - pitala je. - Kvragu, ne. Zamijenit ću aute, - rekao je kad je ugasio svjetla i motor. - Ova krntija mora ići. Ujutro će nas svi živi tražiti, a automobil obilježen šerifskim znakom bio bi laka meta za Glenove mafijaše. On će zamijeniti vozila? Zvučao je kao da će lijepo pročavrljati s vlasnicima tog kamioneta i uspjeti se dogovoriti s njima. - Reci mi da nećeš ukrasti ovaj automobil. Kad je otvorio vrata i iskočio sa sjedišta, dobacio joj je upozoravajući pogled, a potom opet pogledao Sammy. - Nikada ne bih nešto ukrao. To je jako loše. Samo nam planiram jako jeftino uzeti drugu krntiju. Meredith ga je nekoliko sekundi promatrala kako odlazi dok mu je visoko tijelo obasjavala samo mjesečina. Upravo će ukrasti kamionet i to ne spada u rok njegove službe. Nju je otpisao onog trenutka kad je značku bacio u mrak. Oh, Bože. Ako to učini zaći će duboko u zonu s koje nema povratka. Velika krađa. Početni kriminal. Ometanje pravde. Pomagač i sukrivac. Vjerojatno i suučesnik u kidnapiranju. Sve otkad je čula njegov razgovor preko radija, Meredith se borila sa svojom savjesti pokušavajući se uvjeriti da je nije briga što će se dogoditi s Heathom ili s bilo kim drugim samo dok je Sammy na sigurnom. Ali sada više nije mogla ignorirati glas svoje savjesti. Ako ga odmah ne zaustavi, život će mu biti uništen, a karijera totalno gotova. Tako bi se odrekao svega zbog njih. Neće više biti prilike za povratak. Počela je razmišljati o posljedicama. Kad je bila u postaji, Meredith je bila toliko uplašena za sebe i Sammy da uopće nije razmišljala o posljedicama po Heatha ako im ~ 192 ~


Knjigoteka

pomogne. Otvorila je vrata i iskočila napolje. - Heath! Čekaj! -Potrčala je prema njemu. -Ne možeš ukrasti automobil! To je ludilo! Već duboko među drvećem, okrenuo se i položio ruke na kukove. - Hoćeš li se stišati? - rekao je glasno šapćući. -Sammy će te čuti. Ne želim da misli da sam lopov. Meredith je snizila ton. - A što točno misliš da ćeš biti ako ukradeš ovaj automobil? Šerif godine? Moramo razgovarati. - O čemu? Kad je došla do njega, zgrabila mu je rukav košulje. -Ne možeš to učiniti. Ti si šerif. To je cijeli tvoj život. Ne mogu ti dopustiti da sve tako odbaciš. Izraz lica mu je odražavao zapanjenost. - Ovo je vraški savršeno vrijeme da se počneš brinuti o tome. Kao da imam izbora? Ne mogu te odvesti natrag, Meredith. Da ti se nešto dogodi, ja... jednostavno ne mogu i gotovo. - Odmahnuo je rukom. - A oni tipovi su tamo pucali pravim metcima! Naše stražnjice su na kocki. Moramo se domoći drugog vozila. Ovo je savršeno. Imamo velike šanse jer ljudi koji su vlasnici ovog kamioneta neće prijaviti njegov nestanak narednih nekoliko mjeseci. Možda ću ga čak i uspjeti vratiti prije nego što primijete nestanak. - A ako sutra dođu ovamo? Ili za par dana? Igramo ruski rulet s tvojim životom. - Moram to učiniti. - Slušaj! Slušaj me, molim te? Imamo drugu mogućnost. - Da? - Možeš mi dati pušku i Mustang. Znam pucati. Iskreno. Otac me naučio i uvjerena sam da bih se svega sjetila čim bi dotaknula obarač. Nacerio se i prošao rukom kroz kosu. - Moglo bi upaliti, - govorila je. - Možemo napraviti da izgleda da sam te svladala. To bi bilo dobro. Ja, ovaj... Uhvatila se za kosu pokušavajući razmišljati. - Udarit ću te u glavu. Naravno, ne jako da bi te boljelo već samo da zaradiš kvrgu. Mogao bi im reći da sam te svladala, da si se onesvijestio i tako sam pobjegla! Zurio je u nju. - A što onda? - Pobjeći ću. Nestati. Radila sam to i prije, mogu opet. - U šerifovom automobilu? Dok te svaki policajac u zemlji traži? Policija bi zatvorila sve glavne autoceste one iste minute kada bih prijavio da si pobjegla. Kad si bježala iz New Yorka element iznenađenja je bio na tvojoj strani. Ali ne ide to tako kad te policija traži. Uhvatit će te prije nego što se odvezeš sto kilometara. I onda bi otišla ravno u New York. A joj. Neću to imati na savjesti. Nema šanse! Otrgnuo je ruku i polako ju odmicao od nje. Potrčala je za njim, ali je Sammy počela vrištati. - Mamice, ne ostavljaj me! Bacila je bolan pogled na Mustang. - Neću, srce, obećavam. - A potom je ponovno usmjerila pogled prema Heathu. ~ 193 ~


Knjigoteka

- Vrati se ovamo! - potiho je viknula bojeći se nije li se možda prevario i možda sada ipak netko spava u kolibi. - Heath! - Kako nije stao, pokupila je mali kamen i bacila za njim. Okrenuo se trljajući rame. - Ne mogu vjerovati da si to napravila! - Počeo se vraćati prema njoj s posve prljavim čizmama na nogama. - Samo nekoliko centimetara više i pogodila bi me u glavu! - Moramo razgovarati! - Svemogući Bože! Pričaj onda, - rekao je još uvijek trljajući rame. - Ne mogu ti dozvoliti da se dublje zakopaš! Već si ionako duboko zapao u sve ovo, a možda se više nikada nećeš izvući! A sada ćeš listi prekršaja dodati i krađu automobila? Razmisli, Heath, molim te! Moramo pronaći neki drugi način. Ovo je otišlo predaleko. - To je istina. 'Otišlo'! Prošlo vrijeme! Meredith, upravo sam smaknuo tri muškarca sa svojom puškom. Da dodam, čak je registrirana na mene. Da se izvučem iz ovoga? Nema izvlačenja, dušo. Ne sada. Fergusson se nije šalio. Ako te ne odvedeni natrag, moje dupe je nastradalo. Meredith je lice pokrila dlanovima. - Onda me vrati nazad. - Što? - Mamice? - Sammy je plakala kroz jedan od otvorenih prozora Mustanga. - Ovdje je mrak i ja se bojim. Rekla si da nećeš otići! Meredith je maknula ruke s lica. - Odmah dolazim, srce. - Idi se pobrini za kćerku. - Oči su mu se sjajile na mjesečini. - Ja sam veliki dečko. Znam što radim. - Odbacuješ cijeli svoj život? - prošaptala je. - Eto, upravo to radiš! - Da. Pa što si dovraga mislila da će se dogoditi, Meredith? To je bio najgori dio. Nije razmišljala. On joj je bio izlazna karta, a nije razmišljala o ničemu drugom osim da spasi Sammy i sebe. - Pitala si me da ti pomognem. Sjećaš se? Rekla si da ću potpisati tvoju smrtnu kaznu ako te vratim. Jesi li uistinu mislila da si neću upropastiti život ako ti pomognem? Meredith su se počele tresti noge. Sve joj se treslo. Iz nekog razloga je mislila da će se jednostavno odvesti u tamu, pokriti svoje tragove i da ih Glen nikada neće pronaći. A sada se Heath uništavao, točno ispred njezinih očiju. - Valjda... valjda nisam razmišljala! - plakala je. - Oh, Bože, Heath, žao mi je. Jednostavno nisam razmišljala! Obuhvatio joj je lice objema rukama. - Merry, dušo... nemoj ovo raditi, u redu? Nisam to trebao reći. To je bila samo moja odluka. I ničija druga, ne bih je promijenio da si bilo što rekla. - Što sam učinila? - Glas joj je bio piskutav. - Ako to učiniš, nikada se više ne možeš vratiti. Oh, Bože, što sam to učinila? - Ništa, srećo. Ništa. Nisam to morao učiniti. Želim to. - Dopustila sam Danu da me uništi. A onda je isto učinio i Sammy. A sada nas dohvaća i iz groba i ja mu dopuštam da tebe uništi! Gdje to prestaje? - Uvukla je dah, zadržala ga i ~ 194 ~


Knjigoteka

potom izdahnula. Upirući prst prema zemlji, rekla je: - Pa, odlučila sam. Prestaje upravo ovdje! Odmah! Neću mu dopustiti da uništi i tvoj život. Već je dovoljno strašno što sam mu dopustila da uništi moj i Sammyin. - Nisi ti kučkinom sinu dopustila ništa! Ovdje si, zar ne? I još se uvijek boriš. Podigao joj je lice. - A što se tiče onoga što se dogodilo meni, ja sam odgovoran za to. A ne ti. Ja sam o ovome razmislio i odlučio što ću učiniti, Meredith. A znaš što još? - Ne, što? - Mislim da sam vraški dobro odlučio.

~ 195 ~


Knjigoteka

POGLAVLJE 22.

Kamionet kojega je Heath opazio bio je prava krntija, Ford koji je nekada bio crven, ali sada je na sebi imao više hrđe i uleknuća nego boje. Ali dobro je išao i imao je vrlo veliku kabinu sa prostranim stražnjim sjedištem za Sammy i Goliatha. Na drugom kraju improvizirane garaže pronašli su i pet bačvica benzina koje su vlasnici ostavili. Možda će im dobro doći taj benzin i bačvice koje se mogu nadopunjavati prije nego što se sve ovo završi. Heathu se baš i nije svidio jer je mislio da je dosta nestabilan u zavojima i u vožnji na grubom terenu. Ali prosjaci ne mogu biti probirljivi. Ipak je to bilo prijevozno sredstvo. Nakon što su premjestili Sammy, Goliatha i sve ostalo iz Mustanga u ukradeni kamionet, nije gubio vrijeme zadržavajući se duže nego što je bilo potrebno. Meredith ga je slijedila u Mustangu do mjesta gdje se dogodila pucnjava. Kad su stigli tamo, javio je radijem u postaju broj žrtava i zatražio dolazak kola Hitne pomoći kako bi ih prevezli u grad. Kad je i to obavio, mikrofon i reflektor je skinuo s konzole, a potom je požurivao Meredith da se vrati natrag u kamionet bojeći se da bi ih mogli sresti ako ne požure. - Ne razumijem zašto smo se vratili ovamo, - rekla je. - Kao prvo, ne mogu ostaviti mrtvace da leže pored ceste. Misli da sam lud, ali mogla bi naići neka starica ugledati ih i doživjeti srčani udar. Pod broj dva, da smo ostavili Mustang negdje u blizini odakle smo uzeli kamionet bilo bi kao da smo ostavili znak za sobom 'ukradeni auto'. Ovako, trag nam ovdje završava. - Razmišljaš poput kriminalca. - Razmišljam poput policajca. Na putu prema prijateljevoj kolibi, Heath je redovito silazio s glavne ceste i koristio se sporednima. Tek kad se posve uvjerio da ih nitko ne prati, nastavio je glavnom cestom ravno prema odredištu. Iako je nazvao i prijavio lokaciju tri mrtva tijela, nije mislio da će ga se netko sjetiti tražiti u Mike- ovoj kolibi. Već godinama nije bio tamo, a i jako rijetko je viđao Mikea. Autocesta se nastavila preko planine i povezala se s državnom cestom 5 gdje će ga nedvojbeno tražiti policija. Većina bjegunaca je pokušavala pobjeći što je dalje moguće, ne shvaćajući da je najbolje skrovište pod nosom lokalnih policajaca. Sada Heath nije više nimalo sumnjao da će krenuti potraga za njim. Njegova značka ga je štitila samo jedan dio puta, a njezina zaštita je prestala onog trenutka kad je odbio poslušati Fergussonovu naredbu. Znao je da se Meredith osjećala odgovornom. Poželio je da može nešto reći kako bi joj olakšao stanje. Ali nije imao što. Stvar je u tome da on ovo sve nije učinio samo zato što nije imao pametnijeg posla, već je to učinio zbog nje i Sammy. Da joj tvrdi drukčije, bila bi to prozirna laž. Pas i dijete su zaspali na stražnjem sjedištu, pa su tako neko vrijeme putovali u tišini. Napetoj, oštroj tišini. Brinuo se za nju. Naslonila se na suvozačeva vrata tako se udaljivši od njega što je više mogla. I toliko je čvrsto zgrabila ručku na vratima da su joj se bijeli zglobovi prstiju svijetlili u mraku. Još uvijek je bila vrlo uzrujana, u to nije bilo sumnje, a pretpostavio ~ 196 ~


Knjigoteka

je da je takva zbog toga što je svojoj listi zločina dodao i veliku krađu automobila. Razmišljao je o tome da je podsjeti kako je ovo bila situacija života ili smrti, a ne neka igra. Kad je u pitanju život, čovjek radi stvari koje nikada prije ne bi mogao učiniti. Ali pretpostavio je da ona to već zna. - Meredith, možemo li razgovarati? Možda ćeš se tako osjećati bolje. U znak odgovora samo je klimnula glavom. Heath nije mogao dopustiti da završi na tome. - Osjećaš se odgovornom jer sam uprskao karijeru. Točno? - Zbog toga, ali i zbog... oh, ma ništa! Samo sam... -Zastala je i opet klimnula glavom. Nije mi ništa. - Dobro znaš da ti je nešto. Nisi progovorila već dobrih šezdesetak kilometara. - Ne mogu se sjetiti ničega o čemu bih razgovarala. - Nemoj razmišljati. Samo pričaj. Grizeš se zbog nečega. Zelim znati zbog čega. Podigla je ruke. - Zbog svega, Heath. Zbog svega što si učinio za nas. Zbog svega što si žrtvovao. To je previše! - Ionako sam već počeo mrziti posao. - To je glupost. Rad s tinejdžerima. Spašavanje života. Sjećaš se? To je tvoje iskupljenje zbog onoga što si učinio Laney. Zar misliš da ne znam kako ti je to sve u životu? - Dušo, ostavimo Laney izvan ovoga. U redu? - Stvar je u tome da se svega odričeš. A mogao bi završiti i u zatvoru. - Kao što sam rekao, odluka je na meni, zar ne? - Možda, ali osjećam se vrlo neugodno. - Neugodno? - Očekivao je da će reći da se osjeća krivom. Neugodno. Nije mu se to svidjelo. - Na koji način? Opet je mahnula rukom, a to je bio siguran znak koji je odražavao njezinu uzrujanost. - Tako mi je teško to reći. Misli mi se brzo motaju po glavi i ne želim reći nešto zbog čega ćeš se i ti uzrujati. Heath se tako i sam nekoliko puta osjećao. - Ne moraš paziti što ćeš mi reći, dušo. - Ne? Nacerio se. - Naravno da ne moraš. Samo mi reći o čemu si razmišljala pa ćemo zajedno kroz to proći. Činilo se da oklijeva, ali duboko je udahnula i počela zbunjeno pričati: - Pa, upravo sada razmišljam kako si mi ti najbolji prijatelj kojega sam ikad imala i da ne znam što bih učinila da nije bilo tebe, ne samo večeras već skroz. I plaši me pomisao na to što bi se dogodilo Sammy i meni da te izgubimo. Heathu je zastalo srce i stvorila mu se knedla u grlu. -Nećeš me izgubiti, Merry. Možeš računati na tov - Čak i ako te toliko naljutim da me počneš mrziti? - Što bi to mogla učiniti da bih te počeo mrziti? Ništa. Tankim glasom je rekla: - Čak i ako mi bude jako teško održati moj dio nagodbe? - Kakve nagodbe? ~ 197 ~


Knjigoteka

Odmahnula je rukom. - Naše nagodbe. Zapravo, nijedno nismo to rekli na glas, naravno, ali nisam toliko blesava da pomislim kako si sve ovo učinio za nas a da ništa ne očekuješ zauzvrat. Zasigurno imaš određena očekivanja, a u svom srcu znam da ti to dugujem, čak i više od toga. Mogla bih se čitavog života truditi da ti se odužim samo za ovo večeras i nikada u tome ne bih uspjela. - Što misliš, Meredith, kakva ja to imam očekivanja? - Pa, očito je da ti je jako stalo do mene i Sammy. Mislim, čovjek ne radi tako što za svakoga. Točno? - Ovo baš i nije pravi trenutak da ti objašnjavam svoje osjećaje, ali da, stalo mi je. Vraški mnogo. Do tebe i Sammy. I ne, ne bih to učinio za svakoga. I što si s time željela točno reći? - Samo sam... zabrinuta. Kad dođe vrijeme da se nas dvoje... pa, znaš... bojim se da ćeš se jako naljutiti ako ja... pa, ako ja budem manje entuzijastična. U situacijama kad sam zabrinuta... - Zabrinuta? - Valjda to nije prava riječ za to. Ovaj... Isuse. Tako je teško objasniti. - Dobacila mu je pogled. - Na neki način u klopci? - U klopci? - Prevrnuo je tu riječ preko jezika, a gorak okus mu je ispunio usta. - Kad se tako osjećam, srce mi poludi i tada počinjem osjećati klaustrofobiju. Onda ne mogu disati i osjećam nekako... iznutra paniku. Samo da kažem, takve situacije sam izbjegavala od razvoda. Ali sada ne mogu, ja... pa, jako sam zabrinuta zato što ne znam hoću li to moći kontrolirati, a ako ne budem tada neću surađivati s tobom. I bojim se... da ćeš se tada jako naljutiti na mene. Opravdano, naravno. Razumiješ? Da, shvaćao je. Samo jednostavno nije mogao vjerovati da o tome razmišlja. Nakon svega što je učinio kako bi zadobio njezino povjerenje - i što joj uvijek čini - ona je tu njegovu motivaciju svela na erekciju. Štoviše, čak je mislila da će se ponašati poput kretena ako ga odbije. Manje entuzijastima? Nije mogla misliti da bi je on prisilio. Sigurno ne. Sada je imao osjećaj - vrlo loš osjećaj - da je to sigurno mislila. Zbog te pomisli krv mu je počela ključati u tijelu. - Ne, mislim da ne razumijem, - lagao je. Neka bude proklet ako joj samo tako dopusti procjenjivanje njegovog karaktera. Zurila je u njega u nevjerici. - Ne? - Ne. Reci mi otvoreno. Naslonila je ruku na svoja prsa i počela se igrati s gumbima košulje. - Razumiješ ti samo si se sada naljutio jer sam se brinula zbog toga. - Nisam uopće ljut. - Ljute se uplašene male ženice, ledene nastavnice, neduhovite redovnice i svećenici. On je već prošao stupanj ljutnje i postao je potpuno bijesan. - Molim te, Heath, nemoj se ljutiti. Rekao si da ne moram paziti što ću ti reći. Da, rekao je to. - Rekao sam ti, ne ljutim se. - A zašto ti onda vilica podrhtava i steže se? Razdvojio je zube. - Kad se zadubim u razgovor, ponekad stisnem zube. - I čvrsto drži volan. I vozi preko sto devedeset kilometara na sat. I mašta o zavrtanju daminog lijepog ~ 198 ~


Knjigoteka

malog vrata. Duboko je udahnula. - Nakon Dana, mislim da se može reći da dosta oklijevam što se tiče ulaska u drugu vezu. - Definitivno suosjećam zbog toga. - Uistinu je želio da je Dan Calendri živ kako bi mogao ubiti gada. - I pomisao da ta druga veza može biti neizbježna, pa zbog toga se osjećam neugodno. Dok je pričala, ruka kojom je gestikulirala vidno se tresla. Nazvala je to neugodnim? Ponovno je počeo stiskati zube, bezuspješno se podsjećajući da je to glupo od njega. Jednom se tako razbjesnio i toliko stisnuo zube da je polomio kutnjak. Prestala je pričati i zagledala se kroz vjetrobransko staklo. On je pogledavao prema njoj, pa prema cesti i tako sve dok ga oči nisu zaboljele. Pod svjetlima koja su dolazila s upravljačke ploče vidio je da je u krilu skupila šake. - Ja ću, naravno, dati sve od sebe da ne budem teška, -rekla je nježno. - Teška? - Da. Imaš svako pravo očekivati od mene potpunu suradnju. - Meredith, samo da razjasnimo, pričamo li mi o seksu? Dobacila mu je zapanjeni pogled. - Uistinu ne bih ula zila u detalje, ako nemaš ništa protiv. Detalje? Imao je užasnu potrebu da se nasmije. Samo što je bio previše bijesan. Mogu li to shvatiti potvrdnim odgovorom, da mi ipak razgovaramo o seksu? Ti i ja, postajemo intimni. I da ti nisi previše zagrijana za tu ideju? - To je dobar način za definiranje 'nisam previše zagrijana za tu ideju'. Samo, ovaj... Zagrizla je donju usnu. - Samo što tu ima mnogo više od nezagrijanosti za ideju. - I zabrinuta si da ću se zbog toga ponašati poput kretena. Izraz lica joj je postao preplašen. - O, ne! Zbog ničega ne mogu misliti da bi postao kreten! Heath se lagano opustio osjećajući vraško olakšanje što je pitao. Mogao se nositi s tim da je zabrinuta zbog toga. Kvragu, mogao se nositi i s njezinim strahom. Bog zna da za to vjerojatno ima razloga iz prošlosti. Jedino se nije mogao nositi s njezinim razmišljanjem da bi on tako postupio prema njoj i da bi to zahtijevao kao svoje pravo, čak i da se ona opire. To je bio nizak udarac. - To nisam nikada željela reći! - nastavila je. - Mislim da si ti... - Progutala je i suze su joj ispunile oči. - Ti si bez sumnje najbolji muškarac kojeg sam upoznala. Mislim da si čak i premašio mojeg oca, a za mene to mnogo znači. Heath se počeo osjećati glupavo i osjetio je olakšanje što se odupro potrebi da ju protrese. - Hvala ti, Meredith. To je priličan kompliment. - Dobacio joj je osmijeh razumijevanja. - Ali čini mi se da je tvoj otac prilično velika faca koju je teško nadmašiti. Imam ja nekoliko mana za koje još ne znaš. Ali i ja sam samo čovjek, pa me nemoj dizati na pijedestal. Mogao bih te razočarati. - Znam. - Treptanjem je odagnala suze. - Zbog toga sam tako zabrinuta. Uzbuna. Prisjetio se puta pa joj je mogao dobaciti još jedan pogled. - Kako to misliš? ~ 199 ~


Knjigoteka

Slegnula je ramenima, a izraz lica joj je odavao da se osjeća potpuno jadno. - U čovjekovoj prirodi ne postoji velika strpljivost kad se dođe do... pa, znaš. - Ruke su joj još uvijek bile stisnute. Dobacila mu je preklinjući pogled. - Da li bismo se možda mogli dogovoriti? Da ću se zaista, ali zaista potruditi da ne budem teška, a ti ćeš se u zamjenu za to jako truditi da se planeš na mene? Heath je bio siguran da je upravo sada polomio barem jednu od nekoliko skupocjenih navlaka na zubima. - Ne znam da li bih se mogao složiti s tim. Sada sam jako, jako blizu. - Blizu čega? - Da planem! - Široko je otvorila oči. Pokušao je kontrolirati glas. Iskreno jeste. Nikada ne upotrebljavam silu da bih dobio ženu. Bez obzira koliko je želio ili koliko ju volim. Nikada i točka. I ne očekujem seksualne usluge zato što učinim ženi nekoliko usluga, čak i ako su velike. I znaš što još? Smatram ovo strašno uvredljivim što si uopće mogla pomisliti da bih se ja tako mogao ponašati. - Oh, - rekla je slabašno. - Pa, evo dogovora, u redu? Jedini na kojega pristajem. Neću te ni dotaknuti. Razumiješ li? Možeš se prestati brinuti. Ako ikada dođe vrijeme da osjetiš strašno potrebu za ševom i odlučiš meni pružiti tu čast, ti samo zazviždi. S obzirom kolika sam budala, vjerojatno ću dotrčati. Prebacio je pogled na cestu. Zurio je u cestu, da bude preciznije. - Nisam te mislila uvrijediti, - rekla je drhtavim glasom. - Dosta mi je razgovora o toj temi, - odlučno je odgovorio. - Pravilo broj jedan, kad me ovako razbjesniš... za što čini se imaš dara, mogao bih dodati da je bolje da onda ušutiš. - Oprosti. Čuo je podrhtavanje dok je disala, ali samo je nastavio dalje gledati cestu. - Da se nisi usudila početi plakati, Meredith. Stvarno to mislim. Po mojem mišljenju, to je prljava igra, a suze kod mene ne pale. - Ne pokušavam to. Inače jako rijetko plačem, ali nikada ne s razlogom kako bi s nekim manipulirala! - Dobro. Bila bi to uzaludna potrošnja snage. Nastavio je zuriti u cestu nadajući se da mu je povjerovala jer je znao da bi se odmah počeo ispričavati da je pustila suze. A trenutno se nije želio ispričavati. Bio je zaista bijesan i imao je na to svako pravo, a bilo mu je potrebno malo vremena da se koncentrira. Seks. Ona je mislila da on o tome razmišlja. Nije ni čudo što se tako prilijepila za vrata i što je bila tako napeta. Zazirala je od tog velikog događaja. Isuse. Kao da je bio toliko očajan. Čak nije ni volio plavuše, kvragu. Pogotovo ne niske s velikim očima, grubom osobnosti i tijelom poput Popajeve djevojke. Kako se ono zvala? Da, Oliva. Stvar je u tome da Meredith Kenyon iliti Mary Calendri nije imala na sebi ono što je trebalo da bi ga izazvala da je siluje. Heath je nastavio voziti dok su mu dlanovi bili posve vlažni od znoja. Sada je bilo prekasno za povratak. Kao da bi to učinio, čak i da ima šanse. Ne, ono što je zaista želio jest zadaviti je. ~ 200 ~


Knjigoteka

A što se ticalo njezinog plaćanja, možda je i trebao uzeti ono što je ona pretpostavila da želi i neka bude onakav gad za kojega ga je i smatrala, bijesno je razmišljao. Ovako će damu samo razočarati. Misli su ga još više ljutile. Nikada joj ni¬je dao razlog da tako misli o njemu. Upravo suprotno. Kad se samo sjeti onih trenutaka kad je gotovo zalijepio pogled na pod samo kako ne bi promatrao njezino tijelo, svih situacija u kojima ju je želio poljubiti ali nije, o svim onim vremenima kad je razmišljao da vodi ljubav s njom a nije ništa pokušao... Prokletstvo! Definitivno nije zaslužio ovakvo mišljenje kad se čitavo vrijeme ponašao poput džentlmena. Nekoliko minuta kasnije, primijetio je da se Meredithina glava počela klimati. To ga je uistinu razljutilo. Osjećao je potrebu da je zgrabi i probudi. Nije li to tipično žensko ponašanje? Toliko razbjesni čovjeka da ovaj poludi, a ona lagano počne drijemati. Pogledavajući na svoj ručni sat, shvatio je da je prilično iscrpljena. Prošla je ponoć, a dan joj je bio vraški stresan. Za razliku od njega, ona nije naviknuta na duple smjene bez imalo odmora. Kvragu, činjenica da je zaspala samo je dokazivala koliko je zapravo umorna. Što se nje ticalo, on se mogao bilo kada zaustaviti i početi skupljati naplatu za sve što je učinio za nju. Usta su mu se u kutovima trzala. Činjenica da se gotovo nasmiješio još ga je više razljutila. Tko je bio luđi, ona ili on? On je bio luđi. U to nema sumnje. Bio je zaljubljen u nju preko ušiju. Prisjetio se svojeg Stetsona. Stetson? Pogledavao je po kamionetu. U vražju mater. Njegov šeširi Gdje ga je samo ostavio? Već je bacio značku. Karijera mu je bila uništena. Budućnost je izgledala sumorno. Zar je bilo previše da zadrži svoj šešir? Bacio je pogled na Meredith. Uspavana ljepotica! Jedna stvar je bila upropastiti si život zbog nje. Ali po Bogu i po pravdi, čovjekov šešir je bila druga stvar. Definitivno mu je bila dužna. I to puno. Glava joj se ljuljala naslonjena na vratima, a vrat joj se iskrenuo prema ramenu. Vrat će joj se ukočiti. A zašto je njemu to bilo važno? Sada je mogla biti sretna što ju nije uhvatio za vrat i udavio. Njegov Stetson. Bože, stvarno će mu nedostajati. Ponovno je pogledao Meredith, udahnuo i posegnuo rukom prema njezinom ramenu kako bi je ispravio. Glava joj se spustila na sjedalo, a usne su joj se pomicale u ritmu ženskog hrkanja. Lagano se nasmiješio, a potom opsovao. Prokletstvo. Čak i kad ju je poželio ubiti, trebao mu je samo jedan pogled na nju i odmah bi se smekšao. I drugdje stvrdnuo. Možda je ona bila u pravu kad je rekla da se njegova motivacija svodila samo na jednu stvar: seks. Ako se o tome radilo onda je to značilo da je ona stvarno skupocjena guza. Stetsona je platio sto deset dolara. Koliba je bila smještena visoko u planini među mnoštvom veličanstvenih borova i hrastova. Kad je ulazio unutra, Heath je u ruci nosio baterijsku svjetiljku i uz pomoć nje je našao petrolejku, a Meredith je za to vrijeme vidjela da je koliba izgrađena od drveta i da ima crveni aluminijski krov. Kad je nekoliko trenutaka kasnije ušla unutra, na brzinu je sve obišla i vidjela da je namještaj čvrst i praktičan. Unutrašnjost se mogla opisati dobrom i funkcionalnom, s dvije spavaće sobe, jednom malom s duplim krevetom i s drugom jedva ~ 201 ~


Knjigoteka

malo većom od dječjeg zahoda. Kad je ušuškala Sammy u krevet, Meredith je sve svoje misli usmjerila na to kako će joj se uskoro pridružiti. Goliath se odmah skupio pored male djevojčice, zauzimajući ono malo slobodnog mjesta i ona je pomislila da ni Sammy ni on neće voljeti ako ga potjera. Tako da je ostao samo jedan krevet i dvije osobe kojima je bilo potrebno mjesto za spavanje. U pokušaju da izbaci te brige iz glave, usmjerila je pažnju na iskrcavanje stvari zajedno sa Heathom iz kamioneta. Pokušavala je ignorirati njegove ljutite psovke i činjenicu da baš i ne razgovara s njom, ali to joj je bilo teško. Bio je tako velik. I tako bijesan. Osjećala se kao da je zaključana u kavezu s nepredvidivim gorilom. Kad su sve unijeli unutra, ona se zaposlila slaganjem namirnica u kuhinjske ormariće dok je on slagao municiju na kuhinjskom stolu i automatski je počeo puniti oružje. Rijetko je pogledavao prema njoj, a kad bi to učinio, oči su mu isijavale bijesan odsjaj. On ju je ignorirao, pomislila je kad se spustila na stolac za stolom preko puta njega. Dok ga je promatrala kako barata oružjem, vratila su joj se sjećanja na Dana, pogotovo kad je uzimao pištolj, Danovo omiljeno oružje. Sve do danas, uvijek joj je bilo mučno od mirisa baruta, a da je Heath sada pogleda, vjerojatno bi primijetio da je pozelenjela. Kao da bi mu bilo važno. Bio je ljut na nju, a ona ga nije mogla kriviti zbog toga. Uopće ga nije namjeravala uvrijediti. Zapravo, pokušala je izbjeći detaljni razgovor o svojim osjećajima. Ali, oh, ne. On je morao inzistirati. A kamo ju je to dovelo. Sada je izgledao kao da žvače nokte, a ona se nikako nije mogla sjetiti načina na koji bi srušila ogradu među njima. Glupača, takva glupača. Polovicu njezinih problema s Danom uzrokovala je njezina priča koja bi ga razbjesnila. -Heath? Repetirao je oružje i začuo se ulazak metka u cijev, a od tog zvuka uvijek se ježila. Uplašeno je poskočila. -Što je? Tamna glava se nagnula s kamenim izrazom lica i jedva je izgovorio te dvije riječi. Meredith je progutala knedlu nadajući se da će umiriti glas. Za to su postojale slabe šanse. Biti u društvu ljutitog muškarca značilo je paniku i nikakvo gutanje neće pomoći izliječiti taj problem. - Ja, ovaj... želim ti objasniti ono što sam ti rekla u automobilu. - Nema potrebe. Bila si dovoljno jasna. - Ne, mislim ti objasniti zbog čega sam to rekla. - Obgrlila si je struk koji ju je još bolio od Delgadovog udarca. -Zbog moje, ovaj... zabrinutosti. To nema nikakve veze s tobom i ne bi to trebao shvaćati osobno. Dobacio joj je ledeni pogled. - Nema nikakve veze sa mnom? I ne bih to trebao shvaćati osobno? Prokletstvo. Mislim da je seks prilično osoban. Prisiljavati ženu na seks, u bilo kojem obliku, jedna je vrsta silovanja. Barem što se mene tiče. Zar i ti ne misliš tako? - Da. Ne! Mislim... - Protrljala si je sljepoočnicu. -Naravno da je tako! Ali... - A ti si zabrinuta da je seks cijena koju tražim zato što ti pomažem. Točno? Znači da ~ 202 ~


Knjigoteka

ti praktični misliš da sam tip muškarca koji bi prisilio ženu? Točno? - Ne! - Objasni mi. Koji dio nisam shvatio? Naknada koju tražim? Govoriš li ti meni da nisi bila zabrinuta zato što si mislila da ću zahtijevati seks od tebe? - Ne, ja... - Meredith je shvatila da zuri u njega s očima punim suza, a nije plakala zbog Sammy ili sebe. Povrijedila je ovog muškarca i to jako, a on jedini od svih muškaraca to nije zaslužio. - Molim te, hoćeš li malo šutjeti i dopustiti mi da ti objasnim? Slegnuo je ramenima. - Onda bi mislila da sam prokleti panj. Pričaj. - Ne vjerujem da bi me ikada prisilio, - počela je. - Osjećam se odmah bolje, - dobacio je. - Rekao si da bi mislila da si panj. Dobacio joj je još jedan pogled, ovaj je bio istraživački koliko su oni prijašnji bili ledeni. - Oprosti. Samo mi je teško držati zatvorena usta kad mi se ocrnjuje karakter. - Uopće se na radi o tebi! Ne možeš li to razumjeti? To proizlazi iz moje prošlosti. Moja racionalna strana zna da sam apsurdna. Ali u stražnjem dijelu moje glave jedan mi tanki glas šapće: 'Budi oprezna. Nemoj slijepo vjerovati. Nemoj dvaput isto pogriješiti.' Podigla je ruke, nagnula se naprijed i molećivo ga pogledala. - Samo što ne mogu biti oprezna. Ova situacija mi nije dala vremena da dišem, a kamoli razmišljam. Stvari se tako brzo odvijaju! Baš kao i prije. Danu sam vjerovala cijelim svojim srcem, vjerovala sam da je sve ono što zapravo nije bio i pogledaj kamo me to dovelo! Sjaj u njegovim očima podsjetio ju je na iskricu. U tom joj se trenutku učinio ogromnim, hrpa mišića i sirova muževnost. Njegova tamna kosa bila je razbarušena od vjetra, njegove čelično plave oči bile su u oštrom kontrastu sa crtama lica. Napetost mu je skvrčila tetive uzduž vilice, a usne su mu tvorile samo tanku liniju. Odlažući nabijeno oružje u stranu, ustao se sa stolca i čitavu minutu se prešetavao naprijed-nazad. Kad je konačno stao, okrenuo se prema njoj. Meredith nije imala pojma što da očekuje kad je s lijenim i sporim koracima krenuo prema njoj. Kad joj je uhvatio bradu, sva se napela. Na njezino iznenađenje, čučnuo je ispred nje. Pažljivo se zagledavajući u njegove oči sada je u njima ugledala nježnost pomiješanu s bijesom, a to zadnje je nestalo kad su mu se usne razvukle u onaj veliki osmijeh od kojega su joj uvijek klecala koljena. - Mislim da sam ja taj koji bi se trebao ispričati, - rekao joj je promuklo. - Nakon svega što si prošla, valjda imaš pravo biti malo zabrinuta, a ja nisam imao nikakvo pravo tako planuti zato što si bila potpuno iskrena sa mnom. - Nikada te nisam mislila uvrijediti, - rekla je potreseno. - I to je to, zar ne? Povrijedila si me. - Usne su mu se ponovno osmjehnule. -I umjesto da sam to priznao, ja sam se razbjesnio. - Jako mi je žao. Ti si zadnja osoba na ovom svijetu koju bih željela povrijediti. - Ja nisam trebao dopustiti da me to povrijedi. Ustvari, osjećam se poput budale. Imala si problem i povjerila si mi se, a ja sam ti trebao pomoći umjesto što sam planuo. Volio bih da nisam. - U redu je. Stvarno. To je glup problem. - Nije glup. ~ 203 ~


Knjigoteka

Zvučao je tako ushićeno da se i ona osmjelila. - Osjećam se tako zbunjeno iznutra. Kao da postoje dvije Meredith. - Bože sačuvaj. Mogu se nositi samo s jednom. Meredith se nasmijala unatoč sebi, a odjednom je osjetila užasnu potrebu da zaplače. Nakon onoga što joj je rekao u kamionetu, strašno se bojala da bi mogla zaplakati. - Mislim da mi je možda potrebno savjetovanje. Moji osjećaji nisu... dobri. Uvrnuti su i bolesni. Zagledala se u njegove oči. Te predivne plavo-sive oči i prisjetila se svojih misli iz Mustanga kad je razmišljala da će možda umrijeti zbog njih. - Ja... zaljubljena sam u tebe, znaš. Ništa nije rekao jedan beskrajno dugi trenutak, samo je palcem trljao donju usnu. Nadao sam se da jesi. Bilo bi strašno da nisi. Nikada prije nisam volio ženu tako da nemam s čime izmjeriti, ali ipak bih se usudio reći da je moja ljubav najveća koju čovjek može osjećati. Meredith je to već znala. Već joj je to toliko puta rekao svojim postupcima, a ponajviše večeras. Mnogo muškaraca je tvrdilo da vole ženu toliko da bi bili spremni umrijeti za nju. Heath to nikada nije rekao; jednostavno je otišao i stavio svoj život na kocku. Zbog toga je znala da su njezini strahovi neracionalni, uvrnuto rezoniranje emocionalno bolesne osobe. Nije se imala čega bojati u vezi ovog muškarca. A ipak je zadrhtala na pomisao da je intimno dotakne. Oči su mu se smračile i rastopile. - Meredith, tebi je potrebno da budeš voljena. Ne mislim na seks, pa nemoj postati klaustrofobična. - Usne su mu se podignule u kutovima. To će kasnije doći. Trenutno ti je potrebno da budeš voljena, bez ikakvih očekivanja, treba ti čovjek koji će te pažljivo slušati i pomoći ti u borbi s tim osjećajima. S obzirom kako stvari stoje, znam jednog tipa koji bi se dobrovoljno prijavio za taj posao. - Kako mi ti možeš pomoći? Ti si moj problem! Suzio je jedno oko. - Nisam ja tvoj problem. Stara gnjavaža s Danom Calendriem je tvoj problem. Moraš razgovarati sa mnom o tome. Izbaciti to iz glave i rasteretiti se. Mogu posvjedočiti da to uistinu pomaže. Kad sam razgovarao s tobom o onome što se dogodilo Laney mnogi demoni su mi se maknuli s vrata. - Drago mi je. Ali to ne bi bio slučaj sa mnom. Razgovor? Ne mogu razgovarati o Danu. Jednostavno ne mogu! Tako me sram. Da ti sve ispričam, nikada me više ne bi gledao istim očima. - Sram? Tebe? Zašto zaboga? To je Danova sramota, ne tvoja. Meredith je na obrazima osjetila suze baš kao i užasnu bol u sredini prsa. - Uvjerena sam da si čitao o ženama poput mene ili čuo priče na talk showu. Zrtve! Patetična stvorenja koja ostaju uz nasilnika, koje se nekako trebaju osjećati podcijenjeno i poniženo. Ili su toliko slabe i uplašene da ne mogu pronaći hrabrosti da si pomognu. Ovo posljednje sam bila ja. Ostala sam, Heath. Ostala sam i dopustila mu da me maltretira! A onda su mu dopustila da maltretira i Sammy. Kad se sjetim toga sama se sebi gadim, a da znaš što sam mu sve dopuštala da mi čini i tebi bih se gadila. - Dušo, ne. - Da! - Meredith je čula kako joj glas podrhtava i osjetila je suze na licu, ali nije se mogla zaustaviti. Osjećala se kao da će u njoj eruptirati vulkan. - Stvari koje sam činila. Nemaš pojma o tome. Užasne stvari. Ponižavajuće stvari. A ja sam jednostavno... - Podigla je ~ 204 ~


Knjigoteka

ruke u zrak dok joj je strašna bol parala prsa. - Jednostavno sam ih činila. Bojala sam ga se. Strašno bojala! Ako je zapucketao prstima i rekao da pužem, ja sam padala na koljena. Čak su jednom bili prisutni i drugi ljudi. Bio je pijan i mislio je da je to smiješno. Na trenutak je zadržala dah pokušavajući vratiti samo-kontrolu. Zatim je pogledala Heatha i u njegovim očima prepoznala zgražanje i opet je osjetila navalu suza. Sada ju više nikada neće poštovati. Nakon što je vidjela što je učinio večeras nije ga mogla zamisliti da se tako ponižava zbog straha. Nikada se ne bi sagnuo niti slomio, a definitivno ne bi puzao. Nikada neće moći shvatiti zašto je to učinila. Ali nije li ovako bolje? Barem će sada znati kakva je ona osoba. Ona je ne-osoba. Kukavica- beskičmenjak koja bi učinila sve, koliko god ponižavajuće bilo, kako bi se zaštitila. - Jednom, - uspjela je izgovoriti, - dok sam puzala naredio mi je da lajem. On je mislio da je žena... - Na trenutak joj se stegnulo grlo, nije mogla disati. - Imao je dobermane. Vrlo skupe istrenirane dobermane s odličnim njemačkim pedigreom. Znao mi je govoriti da je moja loza u usporedbi s njihovima patetična, da sam mješanka i seljačina. Tako da sad vidiš, ne samo da je smatrao da nisam ništa bolja od njegovih pasa, već sam bila mnogo lošija od njih. - Pritisak u grlu joj je postao gotovo bolan. - I onog dana kad mi je naredio da pužem i lajem, znala sam da je u pravu. Ako bi pretjerao dok je tukao dobermane, oni bi mu se suprotstavili. Ja nisam. - Gledala je Heatha direktno u oči. Bilo joj je to najteže što je učinila, izgovoriti te zadnje riječi. - Samo sam... radila ono što mi je govorio. Čvršće joj je stisnuo bradu. - Lajala si? Zbog nevjerice u njegovog glasu osjećala se tako posramljenom da je sklopila oči, a kad je to učinila, jecaj koji je zatomljivala u sebi sada je eruptirao iz nje i ubrzo je bio popraćen drugim. I drugim. Nije ih mogla zaustaviti. Užasni, zvučali su poput psećih. Željela je prestati. Pokušala je prestati. Ali nije mogla. - Meredith, zaboga. Ispusti sve iz sebe. - Ovio je ruku oko njezinog struka i povukao joj glavu na svoje rame. - Nemoj, dušo. Razbit ćeš nešto ovdje. Osjećajući njegovu snažnu ruku oko sebe značilo je Meredithinu potpunu propast. Iznenadila se što se uopće mogao natjerati da ju dotakne. Tada je ponovno počela plakati, a kad su joj suze krenule, ni njih nije mogla zaustaviti. Čak ni onda kad ju je Heath zapanjio podižući je sa stolca i uzimajući je u svoje naručje. Oh, Bože, bio je jak onoliko koliko se uvijek pribojavala da jeste. - Tako mi te jednostavno lakše držati, - promrmljao je dok ju je iznosio iz kuhinje. Ništa više. Kunem ti se, dušo. S osjećajem užasa, shvatila je da je svoju misao izrekla na glas. Nosio ju je na rukama, a potom se nakrenuo u stranu kako bi prošao niz hodnik. Ugledala je krevet. Prvo je pomislila da mora pobjeći odavde, dalje od njega, a to ju je još više rasplakalo. - Dušo, to je samo krevet. Neće te ugristi, kao niti ja. Oh, Bože! Izbrbljala je svaku svoju misao. Morala je zašutjeti. Zamrzit će ju, a ona ga neće kriviti zbog toga. Bila je odvratna, patetična i paranoična. Zašto nije mogla Dana izbaciti iz glave? Zar će mu dopustiti da joj uništi i ono što joj je preostalo od života? Sjeo je na madrac leđima okrenut drvenom uzglavlju kreveta. Stavljajući je na svoje krilo, s jednom rukom joj je položio glavu na rame, a s drugom ju dragao po leđima i ogrebenoj ruci. - Dušo, ne mrzim te, - rekao je osorno. - I nikada neću. I nisi odvratna, ~ 205 ~


Knjigoteka

patetična niti paranoična. Ti si slatka i divna i ja te volim. Čuješ li me? I Dan Calendri ti neće uništiti ostatak života. Sada sam ja s tobom i zajedno ćemo to prebroditi. Obećavam ti, hoćemo. Doimao se tako čvrstim i toplim. Meredith tome nije mogla odoljeti i ovila je jednu ruku oko njegovog snažnog vrata dok je lice zabila u njegovu košulju kako bi sakrila suze. Prestala se boriti s njima i jednostavno ih je pustila. Rijeke suza su potekle. Plakala je dok nije presušila. Sve dok nije oslabila i iscrpila se. A potom je samo ležala na njemu, drhteći. Polako je počela postajati svjesna Heatha. Načina na koji mu se ruka pomicala preko njezinih leđa. Stisnula je šake i privila se uz njega. Doimao joj se poput zida od mišića, tako čvrst i nepobjediv, posve siguran. Okružio ju je njegov muževan miris, ugodna mješavina pamuka i štirke, mošusne kolonjske vode i znoja, kože i ulja za pušku. Prisjetila se kako se molila da te večeri dođe ranije kući, koliko je u strahu željela slijediti Sammyin primjer i vikati njegovo ime. Kako joj je jedan muškarac mogao toliko značiti, kako mu je tako bezuvjetno mogla vjerovati, a još uvijek drhtati na pomisao da bi mogao imati moć nad njom na bilo koji način? - Mogu li ja sada nešto reći? - prošaptao joj je blizu uha. Kad je potvrdno klimnula glavom, rekao je: - Kao prvo, ti nisi žrtva. Da, istina, bila si maltretirana, ali tu postoji razlika. Viđao sam ja žrtve, dušo. Ostajale su godinama. Godinu nakon godine, pa još godinu. Nikada se nisu borile i nikada nisu smogle hrabrosti za bijeg. Ni da spase sebe. Niti svoju djecu. - Ti si napustila Dana kad je Sammy bila stara samo četiri dana. Točno? - Kad je opet klimnula glavom, rekao je: -To znači da si ostala manje od godine dana. Bila si u užasnoj situaciji, mnogo goroj i opasnijoj od većine zlostavljanih žena. Nisi se morala boriti samo protiv Dana već i protiv organiziranog kriminala. Zbog Sammy si pronašla izlaz. I to vrlo kreativan. Za nadmudrivanje gadova u njihovoj igri bila je potrebna velika inteligencija i hrabrost. Mnogo hrabrosti. Mogli su te ubiti i ti si to znala. Ali zbog Sammy si pobjegla. Uhvatio joj je kosu. - Mislim da si vrlo hrabra. - Oh, nemoj... - Jače je pritisnula lice u njegovo rame. - Nemoj: - Što? Da ne govorim istinu? Imaš petlje, Meredith Kenyon. Ili bi radije željela da te počnem zvati Mary? - Nema više Mary i ne želim više biti ona. Želim biti netko drugi i želim se pretvarati da druga ja nisam nikada ni postojala. - Ona je bila velika faca da bi je se moglo premašiti, -prošaptao je. - Mary Calendri je bila opaka dama. A što se tiče pretvaranja da se sve ono nije nikada dogodilo, ne možeš. To će ti čitavog života ostati u glavi. Moraš se nositi s time. A jedini način na koji to možeš postići jest taj da si moraš priznati. Istresi sve van i suoči se s time. Ne možeš dovoljno brzo niti daleko pobjeći od toga. - Ne mogu ti više ništa ispričati o tome. Nemaš pojma, Heath. Jednostavno ne mogu. - U pravu si, - rekao je. - Nemam pojma. Zar ne misliš da je došlo vrijeme da saznam?

~ 206 ~


Knjigoteka

POGLAVLJE 23.

Heath je osjetio kako se Meredithino tijelo ponovno ukočilo i po tome je znao koliko joj je teško bilo pričati o Danu. I on sam je godinama u sebi nosio svoju krivnju i sram, zakopane duboko u duši. Proždirao se osjećajući krivnju, kažnjavao se uspomenama, mrzio se zbog pogreške koja je pod cijenu uzela život njegove sestre. Jedna loša odluka i godinama ju je plaćao, u snovima i dok je bio budan i to gotovo dvadeset godina. Nekako ga je razgovor s Meredith oslobodio svega. Od one večeri kad se otvorio pred njom u njezinom dvorištu, nije imao još ni jednu noćnu moru, a tijekom dana kad bi se osjećaj krivnje svalio na njega počeo ga je odguravati, a ne više prihvaćati. Završilo je. Prebrodio je. Bio je dovoljno kažnjen. Krivnja do kraja života neće vratiti Laney natrag. Poput njega, Meredith je donijela samo jednu pogrešnu odluku i otad ju plaća. Štoviše, čini se da vjeruje da su stvari koje je činila kako bi preživjela neoprostive. Puzala je i zbog toga si nije mogla oprostiti. Zbog same pomisli da je Meredith bila u takvom položaju, da se stvarno spustila na ruke i koljena i da je puzala, osjećao je mučninu koja ga je tjerala na povraćanje. Ova žena je bila tako draga. Jedva je shvaćao da bi se čovjek mogao tako ponašati prema njoj i da je ona, pa čak i samo na trenutak, pomislila da su njegovi psi bolji od nje. Srce mu se slamalo od sumnje da mu još nije ni pola ispričala. Saznanje da će je morati nagovarati da mu ispriča ostatak pritiskala mu je prsa poput velikog tereta. - Merry, - nježno je rekao, - zašto se tako bojiš pištolja? Čuvši to pitanje prestala je disati. Ali potom se promeškoljila dok joj je svilena kosa nježno doticala donju stranu njegove čeljusti. - Dan, - rekla je. - Prisjeti se, rekla sam ti da me volio plašiti. Posebno je to volio raditi onih noći kad smo... kad je... pa, znaš. Heath je sebe zamislio kao šezdesetogodišnjaka kako upotrebljava riječ 'znaš' u zamjenu za seksualni odnos. Tada mu je nekako palo na pamet da baš i nije duhovito. Ta užasna bol još uvijek je pritiskala prsa. I postajalo je sve gore, pomislio je da će dobiti srčani udar ako mu prije toga ne pukne srce. - Misliš kad ste se seksali? Onda te zastrašivao? S pištoljem? - Da. - Kako? Stisnula je šake. - Držao je pravi revolver u ladici noćnog ormarića. Imao je onaj bubnjić u kojemu je uvijek držao jedan metak. Kriste. Doživjet će srčani udar. Bol je postajala sve gora i sad se premjestila u vrat, a srce mu je kucalo tako snažno i glasno da je osjećao da se krevet trese. Oh, Bože, znao je što će reći. I nije mogao mirno sjediti i slušati to. Morao je izaći van. Pronaći drvo. Pretvarati se da je Dan Calendri i ubiti gada golim rukama. Ako se on ovako osjećao samo dok sluša priču, kako se dovraga onda ona osjećala? Želio je pobjeći. Ona se nije mogla izvući. To je bilo tamo, u njezinoj glavi. Nikada nije bilo ~ 207 ~


Knjigoteka

bračno blagostanje, rekla mu je dolje u postaji. Bila je to noćna mora. I neka mu Bog oprosti što je vikao na nju u kamionetu kad mu je povjerila koliko je nervozna. Koji je on bio princ. Razmišljao je samo o tome kako ga je povrijedila, a nije mislio o razlogu zbog kojega je tako razmišljala. Pa, više je neće tako iznevjeriti. Ostat će i slušati i nekako će se uspjeti nositi s time kao što će i njoj pomoći u tome. - Što je radio s revolverom, Meredith? - Znaš što je radio! - plakala je. Također je znao da ona to mora izgovoriti. - Reci mi. Bijes je bio prožet s boli kad je plačući rekla: - Dok je on... radio to... povlačio je obarač. Nikada nisam znala hoće li revolver opaliti, tako da sam svakog puta pomislila da ću umrijeti. Bila sam preplašena. Preznojavala se. Nisam mogla disati. Kad pomisliš da će ti metak eksplodirati u glavi, sav se napneš. On... volio je na taj način. Heath je shvatio da ju je grlio toliko snažno da će istisnuti život iz nje, ali nije ju mogao pustiti. Na njegovo iznenađenje, ona je ovila obje ruke oko njegovog vrata i privila mu se još bliže kao da bi uskoro trebala umrijeti, a on joj je jedina šansa. - Ah, Merry. Oduvijek sam osjećao da si nervozna zbog mojeg oružja. Sad znam i zašto. - Gladio joj je kosu suosjećajući s njom. - Smeta li ti što je i sada uz mene? Zaista ga ne bih trebao odložiti. Vjerojatno nitko neće doći ovamo, ali ipak... - U redu je, Heath. Moja racionalna strana zna da me ti nikada ne bi ozlijedio s njime. On nije tražio njezinu racionalnu stranu. Nije ni čudo što je bila nemirna. Viđao je on ratne veterane koji bi se uzdrmali kad bi u blizini čuli neku eksploziju. Viđao je zlostavljanu djecu i žene koji bi se prestravljeno trzali svakog puta kad bi muškarac gestikulirao rukama. Njezini strahovi u vezi njega uistinu nisu imali veze s njim, pripadali su instinktivnoj reakciji koju nije mogla kontrolirati. Potrudit ću se da ne budem teška. Bože, kakav je kreten bio i morao joj je biti zah¬valan zato što mu je oprostila. - To je točno, - prošaptao je drhtavim glasom. - Radije bih si odrezao ruku nego što bih te ozlijedio ili uplašio, Merry. Užasno mi je žao ako sam to ikada učinio. - O, Heath, volim te. - Zadrhtala je i još se više priljubila uz njega. - Nisam željela da saznaš za pištolj. Nikada. Bojala sam se da ću ti se zgaditi. Da, zgadilo mu se, ali taj muškarac a ne ona. - Mislim da si ti najdivnija žena koju sam ikada upoznao i to ništa ne može promijeniti. Tada je iz nje izašla čitava priča. Svaki užasni, prljavi detalj. Iz nekog razloga, Heathu se u pamćenje najviše urezala priča o paucima, vjerojatno zato što je najviše opisivala Danovu okrutnost. Tip je morao biti lud, razmišljao je. Nijedan normalan čovjek ne bi radio tako što. Meredith se oduvijek bojala paukova, taj strah je potjecao još iz djetinjstva, a dobri stari Dan ju je volio zastrašivati s njima, stavljao ih je ispod njezinog jastuka ili pod plahtu, a ponekad bi joj stavljao jednoga na rame, a nekad bi ih podmetao u odjeću prije nego što se obuće. Ako bi učinila nešto što mu ne bi odgovaralo, to je bio jedan od načina na koji ju je kažnjavao, s paucima. - Sve do današnjeg dana, ne mogu leći u krevet, a ga da prvo nisam provjerila, prošaptala je. - Čak iako me Sammy gleda. Tako se sramim toga. Dobra majka ne daje svojem djetetu primjer da se treba bojati nečega tako smiješnog. Ali ne mogu to prestati raditi. Pokušala sam i kad sam legla u krevet imala sam osjećaj da su svuda oko mene. ~ 208 ~


Knjigoteka

- Merry, ti si fantastična majka. Sammy se ne boji paukova. Mislim da razumije da je to nešto u čemu si ne možeš pomoći. Učila si je da bude suosjećajna. - Premještajući ruke oko nje, Heath je zario lice u njezinu kosu, neko vrijeme samo šuteći. Kad je konačno progovorio, pitao ju je: - Gdje je dovraga Dan nabavljao toliko paukove? - Kupovao ih je na kile u dućanu za kućne ljubimce. Bili su pakovani u malim kartonskim kutijicama, poput kineske hrane. - Zbunjeno se nasmiješila. - Samo da spomenem, nikada ne jedem kinesku hranu. Potreban je samo jedan pogled na bijelu kartonsku kutiju i odmah izgubim apetit. Volio se seksati sa mnom dok su mi pauci hodali po koži. Heath je opsovao sebi u bradu, a u glasu mu se nedvojbeno čulo zaprepaštenje. Meredith je još čula i zgražanje i pokušala se maknuti s njegovog krila. Ruke su mu se ovile oko nje poput čeličnih šipki. - Nema šanse, - prošaptao je. Opet je zarila lice u njegovo rame. Više nije imala suza da isplače, pa je samo tako ležala na njemu, potpuno prazna. - Oh, dušo, žao mi je. - Ruke su mu klizile po njezinom tijelu poput leptirovih krila. Volio bih da sam te tada poznavao i da sam ti mogao pomoći. Meredith u njegovom glasu nije mogla otkriti znak gađenja ni osuđivanja, samo žalost jer je kroz sve to morala sama prolaziti. Bio je to predivan osjećaj. Krasan, topao sjaj koji joj je prolazio tijelom. Volio ju je. Uistinu jeste. Bezgraničnom ljubavlju koja će vječno trajati. Zbog toga se osjećala tako nevjerojatno zaštićenom. Njegove snažne ruke. Mirni otkucaji njegovog srca. Njegova toplina koja je sada okružuje. Držala je zatvorene oči i poželjela je da se može stopiti s njim, da se više nikada ne mora odmaknuti od njega. - Što bi ti učinio? - pitala je. - Reci mi kao da mi pričaš priču i nakon toga ću se pretvarati da se to zaista dogodilo, da si došao i spasio me. Dok je pričao, prsa su mu podrhtavala, ta vibracija je prolazila kroz njezino tijelo, a njegov duboki glas ju je liječio poput ljekovitog balzama. Pričao joj je bajku, kao što ona priča Sammy, o tome kako je došao u New York i hodao je ulicama sve dok nije pronašao Danovu kuću u kojoj je ona bila zatočena. Zatim razvaljuje ulazna vrata, strjelovito ulazi kako bi je pronašao i obračunava se s Danom dok pretražuje sobe. Meredith je mislila da će joj to biti omiljeni dio priče jer je isprašio Dana. Ponizio ga je i natjerao da puže. Uistinu joj se sviđao taj dio. - I što onda? - pitala je kao što je to Sammy običavala raditi kad bi ona usred priče zastala kako bi uhvatila dah. Heath je uzdahnuo. - Pa, onda sam se popeo stubama. -Pogledao je dolje. - Je li tamo bilo stuba? - Kad je klimnula glavom, nastavio je. - Pretražio sam sve sobe dok konačno nisam otvorio jedna vrata i tamo si bila ti, tako predivna i slatka da sam stao kao ukopan i samo zurio u tebe. Smješkala se. - Obasjala me kosa boje meda koja je odostraga bila obasjana suncem. Koža poput mlijeka. Usne blijedo ružičaste poput svježe jagode na čaši vina. I najdivnije smeđe oči koje sam ikada vidio, boje karamele. ~ 209 ~


Knjigoteka

Meredith ga je uštipnula. - Plave! Moje oči su plave. - Sranje. Plave su, zar ne? Te proklete leće moraju odmah otići. Čovjek ima pravo gledati svoju ženu u njezine prave oči. Pridigla se laktom se opirući o njegova prsa za ravnotežu, zbog čega je jauknuo. Kad je izvadila kontaktne leće, uzeo ih je s njezinog dlana i bacio na pod. Potom joj je velikim dlanovima obuhvatio lice i duboko se zagledao u nju. - Predivne plave oči okružene crvenim. - To nije romantično! - Nije ni crveni nos, a još uvijek mislim da si vraški slatka. -Potapšao se po ramenu. Vrati se ovamo. Upravo stižem do dobrog dijela. Opet se privila uz njega, ali s uzdignutom glavom kako bi mogla promatrati njegovo tamnoputo lice. U očima je imao neki daleki, nježni pogled, a usne su mu se lagano smješkale. - Uglavnom, samo sam tako stajao, potpuno ukopan. Bila je tako lijepa, nisam mogao prestati zuriti. Sitna žena, a najveće su na njoj bile te krupne plave oči i trbuh koji je stajao ispred nje kao da je progutala lubenicu. - Heath! - Položila je ruku na trbuh. - Nije istina! - Tada je tako bilo! Morala si biti trudna većinu tog vremena provedenog s tim gadnom. Sada si u najboljem dijelu priče. - Napravit ćeš me trudnom? Pogledao ju je i podigao obrve. - Mogu li? Napravila je grimasu. - Uglavnom, samo sam stajao tamo posve hipnotiziran tom predivnom sitnom ženom s ogromnim trbuhom. - Nasmiješila se. - Kad sam se konačno oporavio od početne nevjerice, prišao sam joj bliže. I sa svakim novim korakom sam shvaćao da nema povratka zato što sam je volio. Tako da sam ju uzeo u naručje i pošao s njom dolje niz stubište i u... - Na putu prema van, pusti me da stanem i udarim Dana, - ubacila se. - ... dnevnu sobu, - nastavio je, - kako bi svojoj ženi dao priliku da isprebija Dana Calendria. -Da, to. Nacerio se. - Tukla ga je i udarala, opet i opet iznova, od glave do ramena sve dok se nije srušio na pod okružen lokvom krvi. A onda sam joj dao svoj nož i ona mu je odrezala... - Fuj! - ubacila se. Nasmiješio se. - Ah, ma daj. I ja želim malo zadovoljštine. - Kad joj je vidio izraz lica, nasmijao se. - E, pa dobro, onda njegovo uho. Odrezala mu je oba uha i dala ih dobermanima. Prije nego što smo otišli, udario sam ga još jednom, a onda sam ga natjerao da puže do moje predivne žene iz bajke i da ju moli za oprost zbog svih gadosti koje joj je radio. - A ona je odbila. - A ona je odbila. Bila je ogorčena i pomalo krvoločna. Ali ja nisam mario jer je bila tako predivna. Tako da sam je opet uzeo u naručje i odnio je u Oregon gdje je rodila djevojčicu koja je izgledala baš poput nje i dali smo joj ime Samantha, što nikada nije naučila slovkati. Meredith se smijala misleći da je to kraj. Ali Heath ju je pogledao s tamnim očima ~ 210 ~


Knjigoteka

ispunjenim nježnošću. - I volio sam ih obje do kraja života, - rekao je promuklo, - održavši svoju zakletvu da ću ih štititi od bilo kojeg zla i činiti sve što je u mojoj moći da ih usrećim. Meredith je pružila ruku do njegovog obraza. - Znam da hoćeš, Heath. - Kao što je i on njoj učinio i ona je sada palcem prelazila preko njegovih usana. - To je prekrasna priča. Kao moja osobna bajka. Kad god mi budu počele navirati uspomene, prisjetit ću se ove priče. - Da, tako i treba, - prošaptao je. - Zato što bi tako i bilo da sam te tada poznavao. Samo što bih ga vjerojatno ubio. Pod njezinom palcem usne su mu se doimale poput tople svile. To ju je fasciniralo i usredotočila se na njegove usne. - Ako te zamolim da me poljubiš, hoćeš li stati ako mi se ne bude sviđalo? - Tražiš? - Kad je potvrdno klimnula glavom, nasmiješio se. - Svidjet će ti se, ali da, prestat ću ako ti se ne bude svidjelo. Kad je nagnuo svoju tamnu glavu, ona ga je pogledala u namjeri da joj se njegov izraz lica ureže u pamćenje, njegove crte lica kad joj se primaknuo bliže, njegov miris, a potom i onaj osjećaj kad su mu usne dotaknule njezine. U tim prvim sekundama se izdvojila od svega, bila je više promatrač nego sudionik isprobavajući njegova snažna ramena pod svojim dlanovima, a ništa nije bilo poput onog osjećaja kad su mu prsa dodirivala vrhove njezinih grudi, upijala je fantastičan osjećaj dok ju je milovao po leđima, dok su mu prsti klizili njezinim rebrima i klizili dalje uzduž cijele linije njezinog tijela, spuštajući se sa struka sve do bedara. Kao da ju je pretraživao, prstima joj je prelazio preko svakog djelića tijela. Posljednja pomisao joj je bila da se iznova rađa sa svakim novim nježnim dodirom, da je Mary Calendri uistinu odlučila otići i da se sada rađa neka posve nova osoba. A potom je mogla samo osjećati. Utapala se u predivnom osjećaju, stapala se s njim, potpuno okružena njime. Usne su mu bile poput vlažne, tople svile. Bio je tvrdoća, potom vrućina, a onda vatra, zapalivši njezino tijelo sa takvom žudnjom koju još nikada nije iskusila. Drhtava želja intenzivno joj je kolala trbuhom. Znala je da ju i on osjeća. Sa stražnjicom na njegovom krilu osjećala je njegovu krutost kroz svoje traperice - veliki pritisak, poput probijajućeg čelika na njezinoj mekoj koži. Po prvi puta u životu, željela je. Nije bila sigurna kako, ali nekako je uspjela raskopčati njegovu košulju. Dlanovima je prelazila preko njegovih golih prsa i ramena, zavlačeći prste u rukave košulje kako bi osjetila svu onu muževnost njegovih mišićavih nadlaktica. Koža mu je bila poput svile pored svih onih izbočina od mišića. Utisnula je prste provjeravajući snagu napetih mišića. S prstima je slijedila vanjsku liniju ključne kosti, a potom se počela upoznavati s mišićavim vratom. Bio je njezin, potpuno njezin. Čak je i njegovo srce pripadalo njoj. Dok je isijavala srećom u istraživanju njegovog tijela, divila se snazi koju je osjećala pod sobom i pitala se kako je uopće moguće da može biti toliko nježan. Kao da je imao čarobne prste, njezina se košulja rastvorila. Nije osjetila da ju je raskopčavao. Disao je ubrzano i teško, a prsa su mu podrhtavala. S laganim pokretom ruku skinuo joj je košulju koja je s ramena pala niz ruke. Potom joj je usnama dotaknuo središte vrata sišući joj kožu tako snažno kao da je želio upiti sav njezin miris. Posežući iza nje, otkopčao joj je grudnjak. Dlanovi su mu se spustili niz njezina leđa, osjećala je blagu hrapavost njegovih prstiju na svojoj mekoj koži dok je nježnim pokretima skidao naramenice grudnjaka. ~ 211 ~


Knjigoteka

Sljedećeg trenutka, osjetila je njegove ruke kako se ovijaju oko nje, jedna oko struka, a druga ispod koljena i prije nego što je uspjela trepnuti, već je ležala na leđima a iznad nje je bio Heath Masters. Oči su mu bile olujno tamne, njihov sjaj je bio poput krijesnica u mraku i osjetila je šok kad mu se pogled spustio na njezine grudi. Bradavice su joj odmah postale krute i sve kruće sa svakim novim otkucajem srca. Jednu ruku je stavio s desne, a drugu s lijeve strane, držao se visoko, a prsa su mu postajala teška dok je hvatao zrak. Činilo joj se kao da mu se svaki mišić na tijelu napeo. Odjednom je sklopio oči i stisnuo zube dok su mu dosad pune usne posve prekrivale bijele zube. Taj izraz lica iskrivljen od boli počeo ju je strašiti. Oštrim pokretom odgurnuo se od madrac i stao pored kreveta. Počeo se prešetavati a njoj nije uputio ni jedan pogled, nervozno prolazeći rukama kroz kosu. Sa svakim korakom bijesno je udisao nakon čega je otpuhivao poput kita kad dođe na površinu. Meredith je zgrabila svoju košulju i prebacila je preko grudi, zaprepaštena, osramoćena i napeta. Kad god bi spustio ruke iz kose, stiskao bi šake. I izgledao je poput bijesnog čovjeka. Kad mu se disanje počelo umirivati, konačno se prestao šetati i dlanom je protrljao lice. Kad ju je pogledao, oči su mu još uvijek isijavale iskrice. - Obećao sam ti da neću to učiniti, - rekao je promuklo. - Žao mi je što sam pogazio riječ. - U redu je. - Glas joj je zvučao prazno, nije bio poput njezinog uobičajenog. - Nije u redu, Meredith. - Uperio je prst u nju. - Rekao sam ti, kad ti budeš spremna. I ja ću se sigurno držati svojeg obećanja. Ispričavam se što sam se tako zanio, neće se ponoviti. Počešao se po licu, a zatim fijuknuo zbog čega je ona poskočila. Potom se došetao natrag do kreveta. - Kasno je. Hajde da te smjestimo za noćas. - Sagnuo se, uhvatio prekrivač i naglo ga povukao sve dok se njezina stražnjica nije našla na putu. - Ustani se. Meredith je zapanjeno poskočila s kreveta boreći se da zadrži košulju preko golih grudi. Kad je stajala, on je počeo prevrtati krevet kao da je počinio neki strašni zločin zbog kojeg je dobio smrtnu kaznu. Meredith je stajala posve zaleđena zureći u njega i pitajući se nije li poludio, a onda je zaključila kako vjerojatno jeste. Zbacio je prekrivač, odmaknuo plahtu i skinuo navlake s jastuka. Kad su madraci ostali goli, zgrabio je jedan kraj i prevrnuo ga naopačke. Potom je zgrabio donju plahtu i bacio je u zrak. Zašto je to moralo biti tako, pitala se, zašto je uvijek bila te nesreće da se mora spetljati s luđacima? Jastučnice je okrenuo i mahnito tresao kao što terijer otresa štakora, a potom ih je okrenuo na pravu stranu i navukao ponovno na jastuke. Kad je konačno ponovno naredio krevet, uspravio se i nasmiješio joj se. - Možeš li sada spavati? -Što? Pokazao je rukom prema krevetu. - Nema paukova. Trebala su joj dva otkucaja srca da shvati njegove riječi, a onda su joj suze navrle na oči. Potpuno je zaboravila da mu je ispričala sve o svojem strahu. Zbog toga je napao krevet. Na kraju on ipak nije bio luđak nego najdivniji i najslađi čovjek na svijetu. Nije mogla vjerovati da je to sve učinio za nju, samo za nju. Niti da ju je toliko volio. Obišao je krevet i stao pored nje lagano naginjući glavu prema njezinom čelu gdje joj je utisnuo poljubac. - Laku noć, dušo. Lijepo sanjaj, dobro? Ja ću noćas stražariti, samo da ~ 212 ~


Knjigoteka

budemo sigurni, a ti me sutra možeš zamijeniti da malo odrijemam. - Odmaknuo se od nje do noćnog ormarića na kojem je stajala petrolejka i puhnuo je u nju kako bi ugasio plamen. Žuto svjetlo iz druge sobe dopiralo je do spavaće sobe bacajući sjene na njih. - Nemoj biti nervozna. Dajem ti riječ, nitko se pored mene neće provući. S tim riječima je otišao zatvarajući vrata za sobom. Meredith je ostala stajati u mraku, još uvijek košuljom prekrivajući grudi. Zaboravila mu je reći da se boji i mraka i da pored sebe mora imati barem upaljenu noćnu lampu kako bi mogla zaspati. Bacala se i okretala. Prevrnula se na leđa. Pa na trbuh. Grlila je jastuk. Odguravala ga u stranu. Bez obzira što pokušala, nije mogla spavati. Možda je, razmišljala je, previše drijemala u kamionetu. Lažljivice!, šaptao je tanki glas u njezinoj glavi. Ti si kukavica-beskičmenjak. Da imaš kralješnicu, otišla bi za njim. Nažalost, nije je imala. Bila je patetična uplašena mačka, bojala se paukova, mraka i zazirala je od seksa upravo zbog velikog straha. Ali u Heathovih snažnim rukama bilo je lako odagnati strah. A sada? Pomisao da ode do njega i pita ga da vodi ljubav s njom stvarala joj je grčeve u želudcu. Glupača, glupača, glupača! On ju je volio. Iskreno. Sa cijelim svojim srcem. Nikada je ne bi povrijedio. Nikada. I činjenica da je onako poput podivljalog luđaka pretresao i iskrenuo krevet bila je dokaz da je nikada ne bi pokušavao preplašiti. Ona je bila luđakinja, sklupčana u mraku stišćući jastuk. Vjerovala mu je. Jeste. Potpuno. Mogla bi se skinuti potpuno gola i odšetati do njega. Toliko mu je vjerovala. Bilo je joj divno u njegovom naručju. Zapravo, prekrasno. Čega bi se imala bojati? Ničega, apsolutno ničega. Digla se s kreveta. Stala je i razmišljala. Potom je skinula košulju. Naga poput novorođenčeta, tražila je put do vrata i uskoro je pronašla kvaku. Jednostavno će odšetati do tamo. Smiješak bi bio poželjan, naravno. A onda će jednostavno reći, 'Heath, volim te. Hoćeš li se, molim te, vratiti i voditi ljubav sa mnom?' I on će ju odmah uzeti u svoje naručje, odnijeti natrag do spavaće sobe i voditi ljubav s njom tako nježno da više nikada neće pomisliti na svoje strahove. Čvršće je stisnula kvaku tjerajući se da je otvori. Kad joj to nije uspjelo, odlučila je odbrojavati i na broj tri će ih širom otvoriti. Kad je došla do deset, sklupčala se natrag u krevetu panično tražeći košulju. Kad ju je konačno pronašla i obukla, drhtala je kao da je pretrčala deset kilometara. Oh, Bože. Mrzila se. Ona je bila kukavica. Nije mogla pasti niže nego što već jeste. Neobjašnjivo. Prisjećala se njegovog izraza lica izgubljenog malog dječačića upravo prije nego što je bacio svoju značku. A potom i patnje na licu prije nekoliko minuta kad se odmaknuo od nje. Nakon svih onih situacija u kojima je bio kraj nje kad ga je trebala, jedan jedini put kad je on trebao nju, ona ga je iznevjerila. Bogati miris svježe skuhane kave ispunio je malenu kuhinju. Heath je stajao pored prednjeg prozora s porculanskom šalicom u rukama dok mu se para vrele kave uspinjala do lica. Oslanjajući se ramenom na okvir prozora, pogledom je pretraživao tamu u potrazi za bilo kakvim pokretom. Ustvari nije očekivao društvo. Poduzeo je sve mjere opreza kako bi im dovde prekrio tragove. Nitko ih ovdje neće naći, čak ni s helikopterom jer ne bi prepoznali vozilo. Barem se zaposlio sa stražarenjem. Nikako nije mogao spavati. Bio je vraški uspaljen, a još dvostruko toliko mrzovoljan. Zarobljen u trapericama koje su mu se činile vrlo tijesne i nekoliko centimetara kraće, bio mu je krut poput čelične šipke i gotovo duplo deblji. Heath je bio u iskušenju da se skine u bokserice i pusti jadnika kroz prednji otvor. Da se nije bojao ~ 213 ~


Knjigoteka

da bi ga Meredith ili Sammy mogle uloviti, učinio bi to. Lagano ispijajući gutljaj vrele kave, nasmiješio se zamišljajući se kako uspaničeno grabi za svojim hlačama, izgledajući poput manijaka koji po kuhinji hoda sa svojim golim kratkim štapom. Pa, ne baš kratkim. Zapravo, s impresivno debelim i krutim. Nije to dobar plan. Sammy je bila u nježnim godinama, a Meredith bi vjerojatno umrla od srčanog udara. Jednostavno će morati nastaviti patiti. Nije mu to bilo prvi put da se suočava s tim problemom i ipak je uspio preživjeti. Prokletstvo, koliko već puta? Otkad je upoznao Meredith, morao se toliko puta sam smirivati kao nikada prije u životu. Prisjetio se da ju je usporedio s Popajevom djevojkom kad je bio bijesan na nju i nacerio se. Nisu bile slične. Za tako malu ženu, imala je dosta svega i bila je savršeno proporcionalna. Tijelo za poginuti, samo minijaturno. Zamislio ju je kako stoji iza stakla, posve gola. Što je duže zurio, to mu je lik postajao sve jasniji i s više detalja. Tijelo joj je bilo osjenčano žutim sjajem svijetla iz petrolejke. Kosa joj se u zlatnim pramenovima spuštala preko ramena. Grudi velike upravo dovoljno da stanu u skupljene dlanove, s izbočenim bradavicama nježno ružičaste boje poput njezinih zamamnih usana. Struk koji je lako mogao obuhvatiti rukama. Šumica zlaćenih dlaka u međunožju. Slatka mala koljena s jamicama. Nakostriješila mu se kosa na vratu. Koljena? Imao je zaista živu maštu, ali koljena! Trepnuo je. Što je to dovraga ? I upravo je tada čuo slabašan zvuk kretanja koji mu je dolazio straga. Okrenuo se prolivši vrelu kavu na sebe, a potom je glasno i ljutito opsovao. Nastala je buka od razbijanja porculana i prolijevanja kave. Meredith se trgnula poput zapanjene gazele. - Isuse Kriste! - Krećući se prema njoj, Heath je pogledao mokre fleke na svojim trapericama. - Dušo, jesam i tebe polio? Prekrižila je ruke bezuspješno pokušavajući dlanovima prekriti tijelo. - Ne... nisi. Dobro sam. Pokušavala je zazviždati. Bila je tako nervozna da je i on mogao vidjeti kako se trese. Samo zazviždi i s obzirom kakva sam budala, dotrčat ću. Umjesto toga je prolio kavu po njima, a ona je stajala bosa na podu punom komadića porculana. Da je to bio netko drugi osim Meredith možda bi moglo biti smiješno. Mogao je reći nešto duhovito pa bi prešli preko toga. Ali ona nije bila netko drugi, iako se jako trudila da bude. Koliko joj je samo bilo potrebno hrabrosti da bi došla do njega, a ona je mislila da je nema. - Mamice! - Začuo se sneni povik iz stražnjeg dijela kuće. Meredith je široko otvorila oči. Okrenula se i požurila iz kuhinje u spavaću sobu. Heath nije mogao odvratiti pogled s njezine slatko zaobljene guze. Pokušavala je zazviždati! Prokletstvo. Stajala mu je nadohvat ruke nudeći mu se, a on je uprskao stvar. Najslađi poklon koji mu je ikada netko pokušao dati, a on je sve upropastio! Zelio je potrčati za njom. Ustvari, osjećao se kao da je vezan za nju nekim nevidljivim sponama. Ali Sammy je plakala. Morao je prvo nju umiriti. Ušao je u malu spavaću sobu i došao do njezinog kreveta u polutami. - Hej, dušice? Što je bilo? Kad je sjeo na rub kreveta, Sammy se ustala na koljena i zagrlila ga oko vrata. Pokušala je zazviždati, razmišljao je dok je držao dijete u naručju. Morao se dovući natrag do nje prije nego što se predomisli, ili čak i gore, dok ne pomisli da mu nije privlačna. - Čula sam buku, - rekla je Sammy sneno. - Oprosti, dušo. Ispala mi je šalica s kavom. Nisam te htio probuditi. ~ 214 ~


Knjigoteka

- Sada se bojim. Molim te, Sammy, nemoj se bojati. Daj mi priliku, dobro? - Bojiš se, ha? Nemaš se čega bojati, srce. I ja i Goliath smo ovdje i mi te čuvamo. Potapšala mu je glavu sa svojom malenom ručicom. -Volim te, šerife. - I ja tebe volim, srce. Koliko mi se god ruke mogu raširiti. - To je puno. - Da, istina. - Na trenutak ju je gladio po leđima dok mu je čitavo vrijeme nešto u glavi vrištalo da se ostavi djeteta i ode potražiti Meredith. Prije nego što joj prođe želja. Prije nego što ono predivno tijelo prekrije odjećom i zakune se da se više nikada u životu neće tako osramotiti. - Puno volim tebe i tvoju mamu. - Šerife? -Ha? - Hoćeš li mi ispričati priču? Ne! Ni pod cijenu života. Sada nema šanse! - Kakvu priču, dušo? - Pepeljugu. Pepeljuga je imala miša i lijepu haljinu, otišla na vožnju kočijom, na nogama je imala staklene cipelice, zaljubila se, kraj. Heath je uzdahnuo i prošao prstima kroz njezinu djetinje kovrčavu kosu. Natpis je stajao na zidu. Ponekad će očinstvo biti okrutno. Ali opet, koliko dugo može trajati priča. Točno? Jednostavno će joj ispričati skraćenu verziju. - Jednom davno, - počeo je, - postojala je predivna djevojka koja se zvala Pepeljuga i koja je željela otići na ples. - Zaboravio si zločestu, ukočenu majku i opake zle sestre! I ona nije željela otići na ples. Bio je to kraljevski bal. -Što? Nagnula se natrag i zagledala se u njega. - Tvoja mamica je umrla i nikada ti nije ispričala tu priču, ha? Poznavao je još nekoga tko je trenutno bio u situaciji da u ranom djetinjstvu izgubi majku. - Sjećanje mi je malo zakržljalo. Kraljevski bal? - Da. U dvorac u kojima žive kraljevi. On ima krunu i priredio je kraljevski bal kako bi princ mogao upoznati svoju mladenku. Heathu je trebalo trideset pet minuta da ispriča Sammy priču po njezinim uputama. Kad je Heath uspio krenuti u potragu za Meredith, ona je dotad već upalila petrolejku i prekriženih nogu se smjestila na krevetu dok je lopticom meke vate prelazila preko članka i natapala ga sredstvom protiv infekcije kojega je, pretpostavio je, pronašla u ormariću s lijekovima. Kad ga je čula da ulazi u sobu, zabacila je noge preko ruba madraca i povukla krajeve svoje košulje između nogu koje je čvrsto stisnula. Skoro je zaplakao. Još uvijek je imao nadu, a prije nego što joj se približio, odlučio je zaključati vrata za sobom. - Žao mi je što nisam brže dotrčao, dušo. Bože, koliko mu je samo bilo žao. - Ali morao sam Sammy ispričati priču. Lagano se nasmiješila dok su joj obrazi poprimali tamno crvenu boju. - U redu je. Ja upravo dezinficiram neke posjekotine prije nego što odem na spavanje. - Trepavice su joj se spustile i zasjenile oči. - Ionako je to bilo jako glupo od mene. Loš trenutak. Loš pristup. Sve ~ 215 ~


Knjigoteka

je bilo loše. - Ne, nije. - Zar je to on pričao? Zvučao je poput pubertetlije koji mutira. - Bio je savršen trenutak. A definitivno mi se svidio način. Još jače se zarumenila. Nagnula se naprijed pretvarajući se da se koncentrira na svoje ozljede. - Čekaj, pusti mene. - Kad je kleknuo ispred nje, ona se tako uplašila i toliko je poskočila da se mogao zakleti da je vidio kako joj se guza odmakla od madraca. Ruku je položio oko njezinog bolnog članka, a njezina koža ga je podsjećala na saten. - Oprosti što sam te povrijedio. - Oh, ma nije mi ništa! - Trgnula se pokušavajući osloboditi nogu. - Mogu sama. Zaista. - Inzistiram. - Prvo taban, zatim tanki list, a nakon toga i koljeno. Spremao se poljubiti svaki centimetar unutrašnje strane njezine tanke noge sve do onih lijepih kovrča koje je tako žarko pokušavala prekriti. Uzeo joj je lopticu vate iz prstiju lagano tapkajući dva bolna mjesta. - Ne vidim iverice. - Ni ja nisam ništa vidjela. Podigao joj je tanki taban praveći se da mora pogledati izbliza. Vraga. Imao je vid poput konja. Krajevi košulje su joj se lagao razmaknuli. - Hmm. - Ima li ostataka? Još malo joj je podigao nogu. Savršeno. - Hmm. Lagano se nagnula prema naprijed kako bi i sama vidjela. - Koliko ih je? Stotine. Predivne male kovrče. Oh, da. - Nema ih puno. - Zagledao se u njezinu petu poput slijepca. - Evo. Mislim da ih nema više. Samo malo ružičastih tragova. - Tragova? - Mjesta! - brzo se ispravio bacajući vatu prema noćnom ormariću. Palcem je prešao preko njezinog tabana. - Je li ti ikada netko rekao da imaš lijepa stopala? - Stopala? - Bože, da. Nikada još nisam vidio tako savršeno... stopalo. - Sagnuo se kako bi je poljubio odmah ispod članka. -Slatke prste. Utisnuo joj je veliki poljubac, a potom je krenuo dalje. - Tako si slatka. Trgnula se i povukla košulju pokušavajući skriti slatki trokutić lijepih kovrča, što je bilo prilično nemoguće s obzi¬rom da su joj noge bile u zraku. Te kovrče su se sjajile u polutami poput sićušnih zlatnih bombona. - Heath? - izgovorila je kreštavo. - Sramotiš me do kraja. Moram se okupati, a uvjerena sam da mi se noge osjete. On je nastavio ono što je radio, a u međuvremenu je uspio razgovarati s njom. - Dušo, zar ti ne znaš da su civiliziranim muškarcima uskraćeni prirodni ženski mirisi? ~ 216 ~


Knjigoteka

- Što? - Sapun, dezodorans, puder, parfem. Sve to smeće prekriva prirodni ženin miris kojega muškarci smatraju prilično uzbudljivim. - Tebe uzbuđuju moja smrdljive noge? - Ponovno je trgnula nogu. - Molim te, nemoj mi sisati nožne prste. Oh, Bože moj... ne tabane. Hodam na njima. Ja... joj, to me škaklja! Ponovno se trgnula i počela se smijuljiti. - Prestani! To je...oh! ...To je tako... Molim te, nemoj, tako se sramim. Heath? - Prestajem. Ljubio ju je sve do lista pretvarajući se da nije primijetio kako je stisnula šaku i uhvatila ga za kosu. Nije mario ako mu iščupa svu kosu sve dok su joj ruke u njegovoj kosi, a ne na onim krajevima košulje. - Št... Što radiš sada? Glupa pitanja iziskuju glupe odgovore. - Ništa. Došao joj je do koljena, zabacio joj list preko svojeg ramena držeći ga čvrsto rukom. S obzirom da joj je noga bila podignuta na njegovom ramenu i gotovo ispravljena do kraja, imao je najljepši pogled koji je Bog mogao stvoriti, ljepši od izlaska ili zalaska sunca i svega između toga. Koncentrirao se na njezino koljeno, ali s unutrašnje strane kako bi joj još malo morao podići nogu - lagano je prelazio preko osjetljive kože koja mu je nadraživala vrh jezika. Trgnula se kao da ju je piknuo iglom. - Ja... oh, moj... ti, ah. Prebacio se na bedro s unutrašnje strane izazivajući je i ljubeći sve dok nije počela drhtati. - Tako si slatka, Merry, tako nevjerojatno slatka. Zelim te cijelu okusiti. - Misliš li da je to zaista dobra ideja? Bila je to najboljaideja koju je ikada imao, čak i ako stvarno oćelavi. - Zar ti nije ugodno? - On, pa, je! Ne! Što si ti?... gdje si?... ne tako visoko! - Neću otići previsoko! - Nećeš? - Apsolutno ne. Podigao je rame pritom joj još više podižući nogu. Uzdahnula je i srušila se na leđa dok je svojim čvrsto stisnutim šakama u njegovoj kosi odguravala njegovu glavu od krajnjeg cilja. Odmah se počela odmicati, naravno, ali prekasno. Počela je blejati poput laneta bez majke kad je konačno došao do tih kovrča. - Ne! To je... nemoj! Heath? Položio je usta na njezinu blistavu slatkoću i duboko zario jezik unutra. Bedra su joj se meškoljila, on je pretpostavio da želi pobjeći, ali samo se još više privijala uz njegova usta. Nježno ju je ljubio i jezikom je pronašao osjetljivu točku njezinog tijela, nadražujući je laganim pokretima zbog kojih joj je podrhtavalo cijelo tijelo. v - Oh, moj... Bo... že! - jecala je. - Ššš, - uspio je reći bez odmicanja. - Sammy će te čuti. Zadrhtala je od naleta njegovog toplog daha i vibriranja glasa. Njezina reakcija je odavala takvo zadovoljstvo da je on razmišljao kako bi bilo odlično da je svojim malim ~ 217 ~


Knjigoteka

trikovima dovede do stanja potpunog blaženstva, ali u tom slučaju bi je Sammy sigurno čula, a on nije želio ponovno pričati priču. Zadovoljio se potisnutim uzdasima zadovoljstva. -Mmm... hmm... mmmm. Čitavo tijelo joj se zgrčilo. - Oh, Bože... oh Bože, moj Bože... oh. Skinula je nogu s njegovog ramena i zakvačila je ispod njegove ruke kao da se osigurava da neće nikuda pobjeći. Sada su nekuda stizali. Njezine ruke su ga prestale odguravati i sada su ga privlačile, a bokove je podigla na način nedvojbene pozivnice iako je nastavila šaputati 'Ne možeš! Oh, Heath, ne možeš!' Mogao je i hoće. I jeste. Sve dok nije zajecala, a tijelo joj se grčilo od potpunog zadovoljstva. Čak je i tada nastavio dok još dva puta nije doživjela orgazam. Tek kada se opustila još uvijek lagano podrhtavajući, odmaknuo se kako bi se podigao na rub madraca gdje joj je otkopčao košulju, a potom i svoju ljubeći joj pupak i trbuh između gumbića. Promatrala ga je s nedvojbenom uzrujanošću dok je sklanjao pištolj, omatajući remen oko njega prije nego što ga je položio na noćni ormarić. Umalo je rekao, ' Nemoj ni pomisliti.' Ali to bi bila obrana, a ne utjeha. Umjesto toga, rekao je: - To je poluautomatik, dušo i puca kad god se povuče obarač. Bez ikakvih bolesnih igara, obećavam. - Znam to, Heath. Bez obzira kakav pištolj imao, znam bolje od toga. Da, znala je. Ali sada ipak nije, dio nje je reagirao. Ranije te večeri, njezino priznanje tih bolesnih igrica posve ga je razbjesnjelo. Sada je jednostavno bio tužan. Nitko nikada ne bi trebao proživjeti to što je ona morala, a pogotovo ne netko tako nježan poput nje. Na brzinu je skinuo čizme, a potom i košulju i traperice i bokserice. Penis mu nije mogao biti krući i veći. Gledajući je u oči, vidio je da ju je pištolj uzrujao. Pomaknuo se kako bi joj ljubio grudi, odlučan u namjeri da bude strpljiv kako bi se opustila i uživala. Snažno se privila uz njegova ramena kad je osjetila njegovu krutost naslonjenu na središte svojega tijela. Nježno joj je skinuo košulju, a potom se nagnuo kako bi joj jezikom dražio već ukrućene bradavice. Gotovo odmah, njezino osjetljivo tijelo je reagiralo i potpuno se napelo. Jedno bradavicu je uhvatio između zubi kako bi je lagano grickao i još jače je ukrutio. Potom se prebacio na drugu dojku dok se ona izvijala i uživala, moleći žešće sisanje. - Heath? - Ovdje sam, dušo. - Dao joj je ono što je tražila, šišajući joj svaku bradavicu do besvijesti dok joj je lagano rukom širio bedra. Kad ju je namjestio, uzdigao se iznad nje pokušavajući po njezinom izrazu lica vidjeli je li potpuno spremna. Imala je ukočen izraz lica, nije znao je li to bilo zbog strasti ili straha. - Jesi li dobro? - pitao je. - Ne bojiš se, zar ne? Molim te, Bože, nemoj joj dopustiti da kaže da. - Prestat ću ako želiš. - Da, - rekla je tankim glasom. - Molim te. Kako je bio samo korak do ulaska, Heath se sledio. Kroz glavu mu je prošla svaka psovka koju je ikada čuo. Mogao je stati. Jednostavno se trebao odmaknuti od nje, odšetati do najbližeg zida i udarati glavom u njega sve dok se ne ubije. - Znači li to da, da želiš da prestanem? - pitao ju je ukočenim šapatom. Neće je zadaviti. Niti će vikati. Bit će strpljiv. - Merry, dušo, odgovori mi. ~ 218 ~


Knjigoteka

- Da, - odgovorila je istim onim tonom. Sada mu se nada nije više činila vječnom. Heath se povukao nazad teško gutajući knedlu koja mu se pojavila u grlu. Nije bio bijesan. Volio ju je cijelim svojim srcem i mogao ju je razumjeti. Uistinu jeste. Samo što određeni dijelovi njegovog tijela nisu bili razumni. Privila se na njegova ramena s očima zamućenim od zbunjenosti. - Kamo ideš? - U šetnju. - Vratio se pubertetlija s piskutavim glasom. - Samo oko kuće, nemoj se ništa bojati. Samo mi je sada potreban.. . svjež zrak s mirisom borovine. Nevino je treptala dok ga je promatrala. Zaista je bio u iskušenju da joj zavme vratom. - Zar te i to uzbuđuje? - Kad joj nije odgovorio, ponovno ga je upitala: - Hoćeš li se vratiti kad prošetaš? - Lagano se nasmiješila. - Ako voliš miris borovine, zašto i ja ne bih pošla s tobom? Možemo ponijeti deku i završiti pod borom. Završiti. Sviđala mu se ta riječ. - Misliš, ti to želiš? - Naravno. - Uspravljala se. - Samo što ću na sebe morati nabaciti košulju i traperice pa... Položio joj je ruku između dojki i gurnuo je na leđa. -Ne mislim na prokleti bor, Meredith! Zeliš li završiti? Ponovno je trepnula. - Zar ti ne želiš? - Poprimila je povrijeđeni izraz lica i rukama je prekrila grudi. - Oh, - rekla je zbunjeno. On se ponovno spustio na laktove prstima joj dodirujući struk, a potom joj je podigao ruke iznad glave. Dok joj je ponovno utiskivao poljupce na grudi, rekao je: - Naravno da želim završiti. Mislio sam da si se predomislila. - Zašto bih to učinila? To je bilo dobro pitanje. Poslije će joj odgovoriti. Ušao je u nju, tijelo mu je osjetilo navalu zadovoljstva dok se njezino tijelo svijalo oko njega umatajući ga u svoju vlažnu toplinu. Ubrzao je svoje pokrete dok su se oko njega zatvarali njezini ružičasti zidovi ženskosti. Iz očiju joj je posve nestao zabrinuti pogled. - Oh, moj... Bila je spremna za njega, a on je za nju već odavno bio. Sada je žestoko uranjao u nju, skroz ju odguravajući preko ruba sve dok se nije pobojao da bi mogla posve pasti s kreveta. Uhvatio ju je ispod koljena i podigao. - Stavi noge oko mene, - požurivao ju je. Učinila je što je tražio stavljajući jedan članak preko drugoga kako bi učvrstila položaj. Prodirao je u nju duboko, žestoko i strastveno. Privila se uz njega uživajući u svakom njegovom prodoru, zatomljeno stenjući i preklinjući ga da nastavi, da ne stane. Uzdasi su joj postajali sve glasniji kako ju je dovodio bliže još jednog orgazma. Kad je došao i on je zastenjao. Protutnjao je kroz njega poput atomske bombe. U glavi su mu eksplodirale razne boje. Trenutak kasnije, tijelo mu se opustilo i Heath se srušio jedva uspjevši pomaknuti tijelo kako se ne bi srušio na nju i tako je zgnječio. Okrenula se prema njemu, zagrlila ga i gotovo odmah zaspala. Njegove noge su visjele s ruba kreveta. Ali nije mario za to. Stavio je jednu nogu preko njezinih, još više je priljubljujući k sebi i zajedno s njom je utonuo u potpuno tamu. Dva sata kasnije, probudio se kad je osjetio vlažne poljupce na prsima i rukama. ~ 219 ~


Knjigoteka

Napola je otvorio jedno oko. Meredith se pridigla na jedan lakat i sneno mu se smiješila. Potom se nagnula bliže, lagano prelazeći bradavicom po liniji njegove čeljusti. Mala bradavica je bila kruta poput zakovice, a ona ju je povlačila preko njegovog obraza sve do ruba njegovih usana i tako ga izazivala. Uspio je otvoriti i drugo oko. Neka mu Bog pomogne, imao je snage samo za to. - Jesi li preumoran? - slatko je upitala. - Tako si lijepa, nikada neće biti preumoran, - lagao je. Hitan poziv upomoć Bogu. Trebam čudo. Obrazi su joj bili rumeni. Sramežljivo se smješkala. Imao je osjećaj da ona još nikada u životu nije inicirala vođenje ljubavi. Prvi puta, a on nije uspio pravilno reagirati. Ako se sada ne uspije koncentrirati, postoji mogućnost da mu više nikada ne priđe. Gdje je uostalom bio Bog? Na odmoru na Bahamima? Signali za hitnu pomoć neka idu do svetog Petra, Ivana ili bilo kojeg drugog svetca - tko god je sada na dužnosti. Koliko god se rijetko molio, mislio je da će netko primijetiti njegove zamolbe. Prstima je lagano prelazila s njegovih prsa prema pupku, a potom čak i niže. Slava Bogu i svim svetcima, njegova muškost je reagirala bez ikakve pomoći njegovog mozga i dok su se njezini prstići lagano ovijali oko njega, barem je nešto primijetilo njegove zamolbe. Opet je vodio ljubav s njom, nadmašujući čak i onaj prvi pokušaj koji je, barem po njegovom mišljenju, bio prilično spektakularan. Kad su oboje svršili, ruke su mu visjele s ramena poput prekuhanih špageta, a ako je imao noge, nije ih mogao osjetiti. Sklupčala se oko njega poput nježne svile dok je glavu uronila u udubinu između vrata i ramena. Otvorio je jedno oko kad je osjetio vrh njezinog jezika iza uha. - Nikada nisam znala, - prošaptala je mazno. - Nikada nisam imala pojma. - Što to, dušo? - Da to može biti ovakvo. Tako je predivno, Heath. Želim cijelu noć s tobom voditi ljubav. Nekako je - možda mu je sada Bog odgovarao - uspio otvoriti oči i na lice navući posve budan izraz. Našao se kako gleda u najljepše plave oči pune očekivanja koje je ikada vidio. Stvorio je Čudovište. Neka mu Bog pomogne. Imao je trideset osam godina, nije spavao gotovo dvadeset četiri sata, a zadnji puta kad je odspavao, čitave noći se okretao i bacakao uokolo brinući se za svojeg psa. Od tada je tri ili četiri puta bio preplašen do smrti, primio je teške udarce, bio je guran s ceste, lovljen i pucano je na njega. Vozio je cijelu noć. Ukrao je automobil. Odbacio je svoj život. I izgubio je šešir. Jednostavno više nije mladić koji je nekad bio. Muškost mu je bila polumrtva i ništa ju više ne može probuditi. Samo tko bi mogao odbiti te krupne plave oči? On ne može. Nasreću i upravo u odličnom trenutku, Bog je odgovorio na njegove pozive upomoć. Dok je Heath ljubio Meredith, pomislio je kako se mora sjetiti za ovu pomoć i kasnije mu zahvaliti. Kasnije... mnogo kasnije. ~ 220 ~


Knjigoteka

POGLAVLJE 24.

Kad se Meredith probudila sljedećeg jutra, sunčeve zrake su ulazile u spavaću sobu kroz bijele zastore na prozorima, a do nje je dopirao prekrasan pjev ptica. Sama je ležala u krevetu, a jedini znak da je noćas Heath spavao s njom bilo je ulegnuće u krevetu. Okrenula se i zijevnula, na trenutak se koncentrirajući na zvukove iz druge prostorije. Čula je slabašni udarac žlice u staklo i muškarčeve korake. Nasmiješila se. Saznanje da je Heath ovdje pružalo joj je osjećaj sigurnosti, čak i s obzirom na njezinu podsvijest koja je znala da to ne može dugo potrajati. Glen je još uvijek tamo negdje, okrutan kao i uvijek. Opasnost nije prošla. Ali ako se sve loše završi, barem će joj u sjećanju ostati ovaj djelić vremena proveden s muškarcem čiji ju je svaki dodir ispunjavao blaženstvom. Problem je bio samo u tome što je sada, kad je iskusila ljubav s Heathom, s njim željela provesti ostatak života. Ljubav i smijeh. Nije si mogla pomoći i zabavljala se maštanjem da će ovog puta možda, ali samo možda izaći iz svega poput pobjednice. Ustajući se s kreveta, oteturala je do kartonske kutije s odjećom koju je Heath stavio u kut sobe. Kriva kutija. Tu su bile njezine stare stvari, one koje je ponijela sa sobom iz New Yorka, a koje nikada nije odjenula u Oregonu. Uski topići, bluze, haljinice i dva podstavljena grudnjaka. Na dnu je pronašla dva para dizajnerskih traperica koje su bile preuske da bi se u njima mogla zakamuflirati. Nezadovoljna, zatvorila je kutiju i pošla potražiti košulju razmišljajući da će je na brzinu navući na sebe i onda otići u potragu za drugom kutijom. Upravo kad je ugurala ruku u jedan rukav, palo joj je na pamet da su dani kad je nosila periku i kontaktne leće završili, barem za sada. Ovdje u ovoj kolibi, nije se morala brinuti da nosi vrećastu odjeću i podstavljene grudnjake. Vratila se natrag do kutije, izvukla crveni top, traperice i donje rublje. Kad je izašla iz spavaće sobe, Heath je sjedio u kuhinji za stolom sa šalicom kave među dlanovima. Kad ju je pogledao isprva se začudio, a potom se nasmiješio i odmjerio ju od glave do pete, očarano zviždeći. Meredith je osjetila neugodu. - Opa. - Naslonio je na naslon stolca i zamahnuo rukom. - Posve drukčije. Okreni se da te cijelu vidim. Skoro se okrenula i odjurila u spavaću sobu želeći nabaciti na sebe vrećastu odjeću. Imala je male grudi i široke bokove. Bila je kruskolikog izgleda, najbolji njezin opis. Što ako ju uspoređuje s drugim ženama iz svojeg života i ona mu se ne sviđa? Čitavo ovo vrijeme, vjerovao je da ima mnogo raskošnije poprsje nego što je zapravo imala. Nekim muškarcima je to bilo jako bitno. Zar ne? U želudcu je imala užasan osjećaj. Ako mu se ne sviđa njezin izgled, što će učiniti? Ako ga izgubi, neće to moći podnijeti. Umrijet će iznutra i nikada više neće biti ista. Ništa nije rekla kad se okretala u krug ispred njega. Zašto? očajno se pitala. Oh, Bože, razočaran je. Otkrio je da ima debelu stražnjicu i male grudi. Vjerojatno je volio visoke i ~ 221 ~


Knjigoteka

vitke žene s bujnim poprsjem. Kad se okretala ponovno prema njemu, Meredith se pripremila na najgore. On je samo sjedio na stolcu, ljuljao se i zurio u nju. Spustila je pogled na pod poželjevši se provući kroz pukotine u njemu i nestati. - Ne mogu vjerovati očima, - konačno je izgovorio. Sve u svemu, uistinu nije vjerovala da je toliko loša. Podigla je pogled i susrela je njegov koji se sjajio u nevjerici. - Kriste! Sammy će biti pljunuta ti! Dečke ću puškom morati tjerati od nje. - Uperio je prst u nju. - Dođi ovamo. Noge su joj se zalijepile za pod. - Hoćeš reći da misliš da sam... Pa, znaš. - Dušo, prekrasna si. Ne mogu vjerovati da si sve ovo prekrivala s onom prevelikom odjećom poput šatora. - Šatora? - One užasne hlače! Noge u onim strašnim nogavicama bi me mogle progutati! - Ako ti se toliko nije sviđao moj izgled, zbog čega si se onda... zagledao u mene? Trgnuo se. - Imao sam pogled koji je mogao vidjeti ispod te odjeće. Kad god nisi gledala, ja sam te skidao pogledom. - Nisi. Uvijek si bio savršen džentlmen. - Znači, uspio sam te zavarati. Bio sam možda ljubazan, ali ne i slijepac. Osim toga, tebi me nije privuklo tvoje tijelo već ta predivna kosa i velike lijepe oči. A sada je sve bilo drukčije boje, pomislila je turobno i iznenada je osjetila strašnu potrebu za plačem. Definitivno se tome neće prepustiti. Počet će misliti da je velika plačljivica. To bi možda mogla biti zadnja kap koja bi prelila čašu, s obzirom da se zaljubio u tamnooku brinetu bujnih grudi koja uopće nije postojala. - Žao mi je, - rekla je. Obrve su mu se spojile dok se mrštio. - Zbog čega? - Za sve... što nisam, a što si mislio da jesam. Zadržao joj je pogled jedan dugi trenutak. - Meredith i prije si bila lijepa. Sada si predivna. Imaš tijelo zbog kojega mi oči žele izletjeti iz glave. A tek ta kosa. Kad god je pogledam, želim zavući prste u nju. A te oči... mislim da su to najljepše oči koje sam ikada vidio. Kad si izašla iz te spavaće sobe, skoro sam progutao jezik. Laskanje do tog stupnja bilo je uistinu sumnjivo. Pogledom mu je pretraživala tamnoputo lice. Znao je da se osjeća nesigurno i želio je da se osjeća bolje. I što je najčudnije, osjećala se. Ne zbog toga što je povjerovala, čak ni na sekundu, da bi on zbog nje mogao progutati jezik, već zbog toga što ju je toliko volio. Nije mario ako ona ima široka bedra i male grudi. Gotovo ih uopće nije ni imala. Volio ju je upravo onakvu kakva je bila. Krenula je prema njemu, a kad ga je nastavila promatrati, ugrabio ju je i prebacio preko svojeg krila, ljubio ju dok nije počela osjećati vrtoglavicu, a potom se usnama počeo spuštati preko dekoltea, mumljajući poput medvjeda. Meredith nije osjetila upozorenje sve dok rubom svoje svježe obrijane brade nije jednostavno podigao top i počeo gurati jezik niz ~ 222 ~


Knjigoteka

sami rub košarice njezinog grudnjaka. Nekako je izvadio njezinu dojku iz grudnjaka i tamo je, na pola kuhinje, pod sunčevim zrakama, počeo sisati njezinu bradavicu i grickati je zubima. - Ne možemo... ne možeš... Heath? Što ako...? Mislila ga je upozoriti na Sammy, ali nekako nije uopće mogla izgovoriti te riječi. Zubima je uhvatio njezin osjetljivi vršak, vukući ga i ližući svojim toplim jezikom. Osjećala se kao da joj sve kosti u tijelu tope, a nije se mogla točno sjetiti imena svoje kćerke. Zadirkivao ju je sve dok ga nije poželjela odvući u spavaću sobu. Zatim se, sa zadovoljnim sjajem u očima, odmaknuo i vratio joj odjeću na mjesto. - Dobro jutro, - rekao je promuklo. - Želiš li šalicu tople svježe kave? - To je to? Nakon toga ja dobivam samo šalicu kave? Stisnuo joj je drugu bradavicu kroz tkaninu. - Čini se da sam te posve razbudio. Ta mala ljupkost strši i preklinje za pažnju. Nagnula se kako bi ga poljubila. Nasmijao se i odmaknuo. - Ne. Moraš čekati. - Do kada? - Do večeras, - prošaptao je. - Danas nemamo vremena za to. - To je tako zločesto! - Zločesto? Ma nije. Ovako ćeš cijeli dan misliti na to. Kad te večeras budem uzeo u naručje, bit ćeš savršeno spremna. - Odmah sada ću biti savršeno spremna. - Ne. Moramo razgovarati i srediti posao. - Maknuo ju je s krila i otišao natočiti šalicu kave. Kad se vratio do stola, rekao je: - Razmišljao sam i mislim da sam se sjetio načina na koji ćemo te izvući iz ove gužve. - Jesi? - Zbog te vijesti Meredith je posve zaboravila na odlazak u spavaću sobu. Vruću šalicu držala je među dlanovima. - Kako? Sjeo je nasuprot nje, položio laktove na stol i nagnuo se prema njoj. - Sve otkad sam se probudio razmišljao sam o tome kako mora postojati način na koji ćemo nadmudriti Glena Calendria i obračunati se s mafijom pod našim vlastitim uvjetima. I mislim da sam ga pronašao. Sjećaš se onog pisma kojeg si napisala? Želim da mi kažeš sve čega se sjećaš da je bilo u njemu, skupa sa svime ostalim što bi moglo poslužiti kao dokaz protiv Glena ili njegovih suradnika. - Zašto? Koja je svrha toga? - Samo mi ugodi. Zelio bih čuti sve prije nego što se Sammy probudi. Meredith se namjestila u svojem stolcu držeći šalicu iz koje je povremeno otpijala male gutljaje dok je pustila misli da joj odlutaju u prošlost. - Postojao je jedan čovjek koji se zvao Peter Caldwell za kojeg sam gotovo sigurna... - Zastala je i susrela njegov pogled. - Pa, zapravo, znam da su ga ubili. - Na trenutak se zagledala u svoju kavu. - Rekla sam ti sinoć da ima mnogo toga zbog čega se sramim. Što ćeš osjećati za mene kad ti sve ovo ispričam i kad shvatiš da nisam učinila ništa... da to spriječim ili da prijavim policiji? - Što si mogla učiniti da to spriječiš? - Ne znam. Nešto! Umjesto toga, pravila sam se da ih nisam čula. ~ 223 ~


Knjigoteka

- Što bi Dan i Glen učinili da si nazvala policiju? Da li bi Dan bio siguran da si policiju ti nazvala? - Naravno. Ja sam bila jedina osoba koja bi to mogla znati. Kad su razgovarali o takvim stvarima, uvijek su sve pomno prije isplanirali i posluzi su davali slobodan dan. Uvijek sam znala da se nešto dogodilo po tome što bi svi od posluge, uključujući i batlera, spremačicu i kuharicu, dobivali slobodno, ali plaćeno. - Znači, znali bi da si prisluškivala. Što bi ti učinili? - Dan bi me ubio! Zbog toga nisam imala hrabrosti da to učinim. - Hrabrosti? Koliko si imala godina? Dvadeset pet? - Kad sam se udala imala sam dvadeset tri, gotovo dvadeset četiri kad se Sammy rodila. - Drugim riječima, bila si jako mlada i preplašena. Prebrodi to, Meredith. Oprosti sebi. Kad si u nepogodnom položaju i kad znaš da bi te svaki pogrešan korak mogao stajati života, instinkt te tjera da preživiš. Bila si mlada, trudna, fizički i emocionalna zlostavljana. Što si trebala učiniti? Brinuti se i za brutalnog muža, korupciju i mafiju? I to posve sama, naravno. - Kad ti to kažeš to zvuči tako razumljivo! Pustila sam da ljudi umru. To me progoni. - Znaš, dušo, vjerujem da ćeš misliti da je ovo jako hladnokrvno, ali ti ubijeni ljudi su najvjerojatnije bili kriminalci s bijelim ovratnicima. Kad su se odlučiti na 'poslovanje' s Glenom Calendriem, uvjeren sam da su bili svjesni rizika kojega preuzimaju u slučaju da se stvari ne odvijaju po planu. To su tražili. A sada mi ti reci. Zbog čega bi nevina žena i njezina beba trebale umrijeti da bi spasile te ljude? Kad počneš osjećati krivnju, pogledaj svoju kćer. A ako onda budeš iskreno mogla pomisliti da si trebala dopustiti da ona umre kako bi spasila nekog ružnog gada, onda se svakako trebaš gristi krivnjom cijeloga života. - Ma radi se samo o tome što sam ja uvijek mislila da sam osoba koja uvijek želi ispravno postupiti, bez obzira na sve. Da sam hrabra. Da bih istrčala pred auto da spasim dijete ili skočila s mosta kako bih spasila utopljenika. Sada znam da sam samo ostala stajati tamo. Nije to dobar osjećaj. Zbog njega se osjećam ružnom iznutra. - Merry... to nije istina. Sjećaš se one prve večeri kad si srela Goliatha? Strašno si ga se preplašila, ali kad sam ja stigao bila si ga spremna napasti golim rukama kako bi zaštitila Sammy. A što je s napuštanjem New Yorka? Ako za to nije bila potrebna hrabrost, onda ne znam što jest.Lako je nagonski reagirati da spasiš nekoga u opasnoj situaciji. Nema vremena za strah. To se samo napravi i ljudi te proglase junakom. I prije si se strašno bojala pasa, ali nisi pobjegla. Sigurno si se bojala kad si napustila Dana i onda kad si pobjegla iz New Yorka, ali ipak si to učinila. Zaprepastila bi se da znaš koliko ljudi to ne bi moglo učiniti. Mislim da si prilično opasna dama. - Učinila si što si morala kako bi zaštitila sebe i svoje dijete. Nisi bila odgovorna za Danova i Glenova nedjela i nisi izabrana da spasiš svijet. Nisi mogla to učiniti, a ipak preživjeti. Zelim čuti da to kažeš. 'Nisam ja kriva.' Hajde, reci! - Nisam ja kriva, - rekla je slabašno. - Glasnije. Pogledaj me. Nemoj spuštati glavu kao da se sramiš. Podigla je bradu. - Nisam ja kriva! Je li ovo dovoljno glasno? Nasmiješio joj se. - Može proći. A sada, vratimo se na Petera Caldwella. Ubili su ga, ti ~ 224 ~


Knjigoteka

si znala i nisi ništa učinila, hvala Bogu, amen. Pričaj o detaljima. Nasmijala se unatoč sebi i utopila se u njegovom osmijehu. Bio je predivan osjećaj imati ga pored sebe. Osjećala se zaštićenom i sretnom po prvi puta u tko zna koliko vremena. Bilo je trenutaka kad se pitala zbog čega se baš njoj događaju takve loše stvari - na primjer, ako je učinila nešto krivo, uvijek bi bivala kažnjena. Sada je shvatila da je cijelo vrijeme bila na nekakvom putovanju - ponekad i užasnom putovanju - ali svaki korak koji je napravila vodio ju je direktno ovom muškarcu. Sada se čini savršeno jasnim da ništa nije bilo prepušteno slučaju. Nešto ili netko ju je vodio kroz svaki njezin pokret. Odabrala je odlazak u Wynema Falls tako što je zažmirila i na kartu Ore gona bez veze uperila prst koji se slučajno spustio baš na to mjesto. I od stotina gradova, njezin prst je odabrao baš njegov grad, njegov okrug. A zbog fi¬nancijskih poteškoća, unajmila je ruševnu kuću izvan grada sa samo jednom kućom u susjedstvu, njegovom kućom. Bog, sudbina, nešto se pobrinulo da se to dogodi. Suđeno im je da budu zajedno, oduvijek im je to bilo suđeno. Heath Masters je za nju bio jedini muškarac na svijetu. Ispunjavao ju je tamo gdje je bila prazna, liječio ju tamo gdje je bila ozlijeđena i bio je jak za nju kada je ona bila slaba. Dom. Oh, koliko je svih ovih godina žudjela za odlaskom doma. A sada, tisućama kilometara daleko od mjesta kojega je do sada smatrala domom, osjećala je da je konačno stigla. Ne tamo na staru farmu na kojoj je odrasla gdje su krošnje hrastova bacale lijene sjene na svijet koji se usporeno kretao. Ne tamo gdje joj je bio otac sa svojom lulom, šeširom i velikim zagrljajem. Niti tamo gdje joj je majka sa toplim osmijehom i starinskim haljinama, gdje je kuhinja koja je uvijek mirisala na svježi kruh. Dom uopće nije bio mjesto. - Meredith? Hej? Vrati se na zemlju. Nasmiješila se. - Ovdje sam. - Uspravila se na stolcu. -Vratimo se Peteru Caldwellu. Pet sati kasnije, nakon napetog i napornog puta iz kolibe do ranča njegovog oca preko neravnih šumskih putova, Heath je parkirao stari kamionet ispod gustih hrastova nekoliko metara daleko od glavne kuće. Izabrao je izbjegavanje često korištenih prometnica koje su vodile prema ranču, u slučaju predostrožnosti ako ih promatra policija ili Glenove ubojice. Kad je ispod upravljačke ploče izvukao kontakt žice, okrenuo se i nasmiješio Meredith. - Nije li ovo super? Ne moram se brinuti gdje sam ostavio ključeve. Nije mu uzvratila osmijeh. - Heath, molim te, nećeš li se predomisliti? Ova ideja mi se baš ne sviđa. I zaista mrzim da moraš bilo što tražiti od oca. Znam da to ne bi učinio zbog sebe. Zašto to onda činiš zbog mene? - Bolje izgledaš. - Naglo je otvorio vrata i iskočio van. Kad je posegnuo kako bi otvorio stražnja vrata da Sammy i Goliath izađu, rekao je: - Odlučio sam, Meredith. Zato se prestani svađati i počni hodati. Imamo prilično dosta pješačenja do kuće. Kad su Meredith i Heath krenuli cestom, Sammy i pas su hodali ispred njih. Meredith je gledala u njih, a srce joj se stezalo na svaki kćerkin smijeh. - Što će biti ako stvari koje znam nisu dovoljno dobre da bi ikoga od njih uvjerile? - pitala je. - Što ako kontaktiramo FBI, oni razgovaraju sa mnom i potom mi kažu, 'Ponovno razmislite, gospođo. Vi idete u zatvor, a vaša kćerka natrag svojem djedu'. Prošlo je gotovo pet godina. Možda je sada prekasno za bilo što! ~ 225 ~


Knjigoteka

- Na neke zločine zastara dolazi nakon sedam godina, ali ubojstva se rješavaju i nakon dvadeset godina od počinjenja zločina, a ubojice uhićuju. Hodala je pored njega, a tenisice su joj poprimile crvenu boju od prašine. - A FBI? Kako da znam da im mogu vjerovati? Čula sam što je Charlie rekao sinoć preko radija. Glen ima agente u šakama! Ako nazovem Federalni ured i kažem im da sam voljna svjedočiti protiv Glena u zamjenu da se odbace optužbe protiv mene, mogla bih to govoriti istim onim ljudima koji su me pokušali ubiti! Zastao je i položio ruke na kukove. - Vjeruješ li mi? Zakolutala je očima. - Da, naravno da ti vjerujem! - Onda mi vjeruj, - rekao je nježnije. - Misliš li da se ja svega toga nisam već sjetio? Merry, moj otac je jedan oštar kučkin sin. Po čitavoj zemlji ima debele veze, osobito uključujući sami vrh Vlade. Saznat će imena agenata koje Glen drži u šaci. Uspjet će saznati koji ljudi su čisti. A ako ne bude potpuno siguran da znaš dovoljno za osudu, neće nazvati apsolutno nikoga. - Kako će saznati koga Glen drži u šaci? Nazvat će dobrog starog Glena? - Naravno da neće! Ti tipovi su nazvali ured i razbacivali se svojom važnošću. Uhvatili smo ih. Pratimo i bilježimo takve stvari, a prema onome što je Roy napravio sinoć, uvjeren sam da su se i na njega oslonili. Izvlačenje njihovih imena će biti najlakši posao od svega. Upravo tada su se prema njima trčećim korakom počeli vraćati Sammy i Goliath. Meredith je podigla pogled u trenutku kad je noga njezine kćerke zapela za kamen i kad je ova zaronila glavom u prašinu. Dijete je počelo plakati dok su joj suze na obrazima stvarale mrljave crvene tragove. Potresenim glasom, povikala je: - Kvragu! Meredith je zinula. Heath se sledio na mjestu sa zbunjenim izrazom lica. Nije mogao izgledati zaprepastenije ni da se ispred njih pojavio zmaj koji bljuje vatru. Meredith se prvo sabrala. Nakon što je provjerila je li se Sammy ozlijedila i kad je shvatila da na bradi ima samo malu ogrebotinu, sagnula se. - Sammy, da to više nikada nisi rekla! To je jako ružna riječ, a slatke djevojčice ne pričaju tako. Heath im se približio upravo u trenutku kad je Sammy rekla: - Kako to? Šerif priča tako. Meredith je krajičkom oka pogledala muškarca koji je stajao iznad nje. Potom se uspravila i okrenula prema njemu sa slatkim osmijehom na usnama i rekla: - Ostavit ću vas da ovo sredite, gospodine Masters. Inače uvijek vjerujem da ljudi trebaju čistiti za sobom vlastiti nered. Pogledao je dolje u Sammy kao da mu je Meredith upravo rekla da riješi nuklearnu jednadžbu. Protrljao je vilicu i na trenutak se zagledao u daljinu. Konačno je vratio pogled na dijete. Gledala ga je s ogorčenim izrazom lica, očito uvjerena da će obavijestiti njezinu majku kako je s tom riječi zapravo sve u redu i da je potpuno prihvatljiva. Meredith je bila posve spremna da ga udari ako se samo usudi to napraviti. Izgledajući nevino, upitao je Sammy: - Jesi li sigurna da si čula kako ja izgovaram tu ružnu, užasnu, gadljivu riječ? Sammy je isturila donju usnu i skromno klimnula glavom. - Mnogo puta! Podigao je jednu obrvu. - Pa, neka sam prok... - Zakašljao se i počešao pored nosa. ~ 226 ~


Knjigoteka

Čula si? Mnogo puta? Čučnuo je i položio Sammy na svoje koljeno. - Pa, dušo, dužan sam ti ispriku. To nije nimalo lijepa riječ, a ako me još budeš čula da ju izgovaram, želim da mi ispereš usta sapunom. Dogovoreno? Jer to je loša navika koju moram odbaciti. Sammy je zavrnula nosom. - Šerife, sapun nije nimalo ukusan. - Kušala si ga? Opet je klimnula glavom. - Da, bljak. - Pa, čak i ako ima ružan okus, morat ćeš mi njime isprati prljava usta. Valjda ću se morati potruditi da ga ne progutam. - Dodirnuo joj je nos. - Isto vrijedi i za tebe. Reci to još jednom i ja ću tebi natrljati jezik sapunom. Zadrhtala je. - Nikada ju više neću izgovoriti! - Dobra djevojčica. - Spustio ju je dolje. Kad je ponovno otrčala ispred njih s Goliathom, povikao je: - Podiži noge! - Pogledavajući Meredith, rekao je: - Kvragu. Jesu li sva djeca sklona kupljenju riječi oko sebe? - Voliš li sapun? Nadam se da voliš. Uskoro ćeš ga mnogo jesti! Izgledao je zbunjeno. - Tako sam loš, ha? - Samo svaka tvoja treća riječ. - Svaka treća riječ? O, ma daj. To je sra... - Zastao je kao da mu je muha uletjela u usta. Smijali su se i nastavili hodati za djetetom i psom. Heath je gledao za Sammy sa zamišljenim izrazom na licu. - Kako to da mnoge riječi ne izgovara pravilno, a kad od mene čuje takvu glupost onda ju izgovori kristalno čisto? - Djeca vrlo lako kupe ružne riječi iz okoline iz nekog razloga, možda zbog toga što budu izgovorene s toliko emocija i čini se da znaju da su to 'loše' riječi, iako im to nitko ne kaže. Ponovno se smijuljio. - Nemoj propustiti priliku da mi sve objasniš. Trgnula se. - Da na sva pitanja imam odgovore, napisala bih knjigu i bila bih milijunašica. Istina je da su djeca zagonetka. - Da, vraški sam siguran u to. - To su sada već dvije riječi. Koji sapun najviše voliš? Trgnuo se. - Kriste! Zaista imam problem, zar ne? - To su sada tri riječi. Vjerojatno bismo trebali nabaviti one koji ne izazivaju alergičnu reakciju. Oni bi ti možda manje iritirali želudac i bilo bi ti sigurno manje mučno. Korištenje Gospodinova imena bez razloga je ozbiljniji prekršaj koji automatski zahtjeva dva ispiranja. - Hvala Bogu. Pomislio sa da ćeš reći da se kažnjava smrću! - To je četiri i bojim se da također zahtjeva dvostruko ispiranje. Hoćemo li uskoro kupiti taj sapun? - Ma nemoj, koje sranje! Ja sam tebe znao čuti da govoriš 'Bože'. - Uperio je prst u nju. - Budi poštena! - Slobodno mi isperi usta sapunom ako me budeš čuo da to izgovaram. A ovo su ti još dvije riječi i jedno obično i jedno dvostruko ispiranje. ~ 227 ~


Knjigoteka

Nekoliko trenutaka je samo šutio marširajući pored nje dok je sa svojim teškim čizmama podizao što je moguće više crvene prašine. - Hoću li uspjeti? - iznenada ju je pitao. - Što? Upro je svoje zabrinute plave oči u nju. - Kao otac. Meredith je zastala ovijajući svoje ruke oko njegovog struka zbog čega je i on stao. Prijavljuješ li se za posao? Naborao je jedno oko. - Ja sam već zaposlen. Ona je moja. Kao i ti. Nikad to nemoj zaboraviti. Obje vas... tako puno volim. - Zaronio je glavu u njezinu kosu. - Iako će mi biti potrebna pomoć, Merry. Nije mi došla uz nikakve upute. Meredith je zurila u njega s pogledom zamagljenim od suza. - Heath, čak i da se nikada ne riješiš psovanja, uvijek ćeš biti savršen otac. Ono što govoriš nije ni približno važno kao ono što činiš. Tako si dobar prema njoj da ne znam što bih ti uopće rekla. Zbog tebe se osjeća zaštićenom i voljenom, a uz to si joj pomogao da zaboravi. Više nije uplašena i ukočena, ponovno je naučila vjerovati. Znaš li uopće koliko je to veliki dar? Čitavog života će se sjećati tebe i Goliatha i sve one ljubavi koju je primila od vas. U lošim trenutcima će vas se sjetiti i to će ju utješiti. Vjeruj mi, znam. Kad sam ja proživljavala užasne trenutke, sjećanje na moje roditelje davalo mi je snagu da izdržim. Bit ćeš izvrstan otac. Najbolji. Oči su mu se smračile. - Bit ću? Meredith, zašto imam osjećaj da mi govoriš zbogom. Sammy se neće trebati prisjećati mene kad joj dođu loši trenutci u životu da je to sjećanje utješi. Ja ću biti negdje pored nje i osobno to učiniti. - Oh, Heath, nadam se. - Kako to misliš, nadaš se? Zar me ne voliš? - Oh, da, volim. Samo što... -Što? - Prestao si razmišljati, Heath? Rekao si da će me Vlada, ako svjedočim i stavim Glena i njegove suradnike iza rešetaka, zaštititi tako što će mene i Sammy uključiti u Program zaštite svjedoka. Da će nam dati nove identitete i premjestiti nas negdje gdje nas Glen kao ni ostatak mafije nikada neće moći pronaći. - Da. Pa? Prislonila je lice na njegovu košulju i čvrsto se privila uz njega. - Nećeš moći biti s nama. Osjetila je kako mu se tijelo napelo, a ruke ovile oko nje. - Vraga, - rekao je osorno. Možda ćemo biti odvojeni neko vrijeme, ali ne i zauvijek. Pronaći ću već neki način, obećavam ti. Meredith je u to željela vjerovati cijelim svojim srcem. Čak i dok joj je obećavao, osjetila je strah koji je prošao kroz njega i po tome je znala da je i on zabrinut kao i ona za ono što bio im budućnost mogla donijeti. Ian Masters je bio starija i uglađenija verzija Heatha, visok, dobro građen i tamnoput s profesionalno uređenom sijedom kosom. Dolazio je upravo sa jahanja, a na sebi je imao košulju od trapera, Wrangler traperice i prašnjave jahačke čizme zbog kojih se potpuno izdvajao iz skupocjeno namještene kuće. Sake su mu bile velike i debele poput Heathovih, ali Meredith na njima nije ugledala nikakve znakove teškog i napornog rada. Također je odmah primijetila da su mu nokti uredno sređeni i sjajili su se kao da su bili premazani bezbojnim lakom. Pretpostavila je da se kod kuće odijeva u bogataškom stilu, s oštro ~ 228 ~


Knjigoteka

izglačanom crtom na hlačama i skupim polo košuljama. U profesionalnim smislu, on je definitivno bio ikona uspjeha koja je redovito letjela za Hong Kong po svoja odijela krojena po mjeri. Količina novca kojom je platio samo jedne svoje cipele najvjerojatnije bi punih šest mjeseci hranila čitavu familiju u Africi, ako ne i cijelu godinu uz pozamašan ostatak. Oh, da. Poznavala je ona tipove poput lana Mastersa, a bila je nevjerojatno sretna što je taj svijet ostavila iza sebe. Kad ju je Heath upoznavao s lanom Mastersom činilo se da njegovim čelično plavim očima ništa nije uspjelo promaknuti. Nije ljubazno odgovorio kad je ona rekla da joj je jako drago što ga upoznaje. Jednostavno joj je okrenuo leđa i pošao ih voditi prema radnoj sobi, ledeno pogledavajući Sammy i Goliatha kad su se usudili potrčati ispred njega. Meredith je zastalo srce kad je na stoliću u hodniku ispred njih ugledala kinesku vazu, a njezino dijete se kretalo ravno prema njoj. - Sammy, budi pažljiva! - povikala je. Upravo u tom trenutku, dijete je uspješno zaobišlo prepreku. Heath se nasmiješio. Merry, nemoj se brinuti zbog toga. Ako nešto razbije, ja ću to platiti. Meredith se pitala ima li on uopće pojma koliko bi ta vaza mogla koštati. Ona je pretpostavljala nekoliko tisuća dolara. Nešto kraće od godine dana družila se s visokim društvom i tada je razvila smisao za fine stvari. Ako je ta vaza kopija, sama će pojesti njezine ostatke. Dok je razmišljala o tome, shvatila je da je ovo Heathova kuća iz djetinjstva, av čovjek koji ih je vodio hodnikom, njegov otac. Heath je sigurno bio posve svjestan vrijednosti te vaze, ako ne i više od nje. Kad su konačno došli u radnu sobu, Meredith je uzela svoje dijete i ukočeno su sjele na kožnu fotelju koja joj je hladila kožu, baš kao i njezin vlasnik. Napetost u vrlo lijepo uređenoj prostoriji bila je gotovo opipljiva, s iskricama koje su frcale od jednog do drugog muškarca dok su stajali sa podbočenim rukama i široko raširenim nogama, suočeni jedan s drugim. - Čuo sam vijesti na radiju, - rekao je Ian. Opržio je Meredith svojim pogledom. Nadam se da shvaćate što ste učinili mojem sinu, gospođo Kenyon. Karijera mu je gotova. Mogao biti otići u zatvor prije nego što kažeš keks. Kako se osjećate zbog toga, znajući da ste uništili čovjeku život? Sve do tog trenutka, Meredith se igrala sudca i porote i shvatila je da je lan pun mana - hladan, samo na sebe usredotočeni čovjek koji nije bio sposoban voljeti, čak niti vlastitu djecu. Ali kad se okrenuo prema njoj i kad mu je pogledom pretražila lice, na njemu to uopće nije vidjela. Izraz mu je bio baš poput Heathovog sinoć kad se vratio do automobila misleći da su ona ili Sammy možda pogođene. Strah, panika, gorak bijes. Čovjek je volio svojeg sina i to silno. Očito je mrzio Meredith za sve što mu je učinila. Nije mogla Iana kriviti zbog toga. Kad je razmišljala o tome, čak je i ona sama sebe mrzila. - Tata, molim te nemoj napadati Merry. Nisam ovamo došao da bi se nas dvojica svađali, a ovo je vraški dobar način za početak svađe. Na Heathovo upozorenje, Ian se povukao nazad s izobličenim izrazom lica. Svađanje? Kunem ti se, da si sada klinac prebio bih te na mrtvo ime i zaključao u sobu iz koje te ne bih pustio van dok ne navršiš tridesetu! Nakon svih žrtvovanja i brige za tebe, kao i truda i rada, ti sada sve to olako odbacuješ. To je najveća razina gluposti. Mišić pored Heathove čeljusti počeo je titrati. - Molim te, tata. Molim te, ne radi to. ~ 229 ~


Knjigoteka

Ianov mišić je sada počeo titrati. - Koje? Da ti govorim onako kako jest? Ona te iskorištava, a ti si preglup da to vidiš. Moj Bože, Heath. Barem jednom u svojem bijednom životu stani i razmisli! Heath je zavukao prste u kosu. - Ne mogu ovo vjerovati. Je li to zbog tvoje alergijske reakcije na mene ili je nešto drugo u pitanju? Potrebno je samo da se nađem u istoj prostoriji s tobom i ti odmah počinješ s uvredama. Zašto ti ne staneš i razmisliš? Shvaćaš li koliko je vremena prošlo otkad sam ti zadnji put prešao prag? - Klimnuo je glavom. - Kad si me izbacio urlao si i izvikivao mi svakakva pogrdna imena, a sada nastavljaš tamo gdje si stao. Zar ti nije drago što sam ovdje? - Da sam čak i na trenutak pomislio da si došao ovamo da me vidiš, bilo bi mi drago. Ali to nije slučaj, je li tako? Kao i uvijek, želiš nešto. - Uvijek sam te nazivao za Božić i Dan očeva. Nikada nisam propustio. - Oh, da, tvoji pozivi u ime dužnosti. Hladni pozdravi, komentari o vremenu i opet brzi pozdravi. - Barem sam se sjetio nazvati. - A sada si odjednom došao. Što to želiš ovoga puta? Novac? - Ian je ponovno pogledao u Meredith. Zatim je podigao ruku ogorčeno se smijuljeći. - O, ne. Nemoj mi reći da želiš da je zastupam. Uvjeravam te, ne može si to priuštiti, a neka budem proklet ako to budem radio besplatno. U tom trenutku, Meredith je njezin škripac bio zadnja stvar na pameti. Želudac joj se grčio dok je pogledom lutala s jednog muškarca na drugog. Kakva bol. Dva telefonska razgovora godišnje. To ne može biti dobro. Otac i sin koji su se očito mnogo voljeli kao ova dvojica nisu mogli prijeći preko stare boli i zbog toga se nisu vidjeli devetnaest godina. Bilo je to totalno ludilo. Heath je duboko udahnuo i polako ispustio dah kao da u sebi broji do deset. - Mislim da nije pošteno od tebe da odmah pretpostaviš kako nešto želim od tebe. Otkad sam otišao nisam te pitao ni za jedan novčić ili bilo kakvu drugu vrstu pomoći. To je pola mojeg života i cijeli moj život odraslog čovjeka. Nije da sam redoviti gnjavator. Ian je prekrižio ruke i nasmijao se. - Znači, nisi došao ovamo po pomoć? Heath je opet prošao prstima kroz kosu. - Tata, žao mi je što ti nisam ranije dolazio, dobro? Da sam ikada pomislio da to želiš, možda bih to i učinio. Ali ti si mi rekao da se nikada ne vratim. Sjećaš se? - Nikada to nisam rekao! - Definitivno jesi! Rekao si da ćeš me ubiti ako još jednom zakoračim na ovu zemlju. Da me ne možeš smisliti. - Daj me pusti, Heath! Mogu se točno sjetiti svega što sam rekao te večeri. Upravo si mi ubio moju malu djevojčicu! A nekoliko sati nakon toga bio si posve pijan. Zamazan s njezinom krvi, zaboga! Još se nije bila ni ohladila, a ti si se samo nastavio oblijevati pivom. U tom trenutku sam te želio ubiti. Heath je pobijelio, a oči su mu bile poput tamnih lokvica vode obasjane mjesečinom. Na trenutak, Meredith je pomislila da bi mogao pasti na koljena. Nije mogla dopustiti da se ovo nastavi. Ova dvojica muškaraca su morala poraditi na tom problemu, zasigurno, ali ne ovako, ne na ovaj način, s Heathom koji se pokoravao pred lanom jer je mislio da im je on ~ 230 ~


Knjigoteka

jedina nada za spas. Heath se doslovno pokoravao pred ovim čovjekom poput žrtve koju prinosi kako bi im pomogao, kao da je ovaj Svemogući Bog. Privila je Sammy bliže k sebi i poskočila na noge. - Oprostite, - ubacila se. - Ja sada odlazim. Heath je trepnuo i dobacio joj pogled. - Merry, ne. On je tvoja jedina prilika za izlaz iz ovoga. - Cijena je previsoka, - rekla je promuklo. - Meredith, ja sam dobro. Sjedni tamo na fotelju. - Neću, - povikala je. - Nisi dobro, a ja ne mogu gledati što si radiš. Ne zbog mene. - Nije to samo zbog tebe. I moj život je u pitanju. Ponovno je utonula u fotelju. - To nije pošteno. - Ovo je previše važno da bi se samo odšetalo od toga. Potrebna nam je njegova pomoć, a ako je njegova cijena izvikivanje uvreda, moramo je platiti. Ne možemo si priuštiti ništa drugo. Ian se cerekao pogledavajući Meredith. - Vrlo dobro! Mislim da je pao na ovo. Heath je uzdahnuo. - Isuse, tata! Ne mogu vjerovati. Pogledaj je! Je li ona za tebe tipična femme fatale? - One dolaze u raznim oblicima i veličinama. U svojoj profesiji, imao sam ih priliku sve vidjeti. - Baš kao i ja, - uzvratio je Heath, - a ona se ne uklapa u stereotip. - Vidio si društvo u Wynema Fallsu, - odgovorio je Ian. - Ova ima više stila. A ne mislim to kao kompliment, - rekao je Meredith. - Ti si prava maherica u svojem zanatu i igraš se s njim poput lutke na koncima. Da mu želiš uzeti samo novac, ne bih bio toliko neprijateljski raspoložen. Ali ti uništavaš sve što on jest. - Tata, mislim da sam sposoban prosuditi o njezinom karakteru bez tvojem uletavanja. Ti je ne poznaješ. Ja ju ipak znam. I govorim ti, ovo nisu nikakve gluposti i ja ne razmišljam donjim dijelom tijela, a ona nije uopće onakva za kakvu je držiš! - Sjajna preporuka od mojeg sina, zajeba. - Zajeba? - Heath je ponovio ukočeno. - Uvijek si to bio i uvijek ćeš biti. Ponekad se pitam kako je takav tvrdoglavi, impulzivni i nekontrolirani idiol mogao izaći iz mojih žlijezda. Rekao sam ti da je se riješiš! Da ju prepustiš nekome drugome. Što si dovraga razmišljao? Oštre plave oči pogledale su u daljinu, sva četiri oka bila su identična po boji i istom onom tvrdoglavom, nesalomljivom ponosu. Bore na Ianovim rumenim obrazima bile su dublje od onih na Heathovom licu. Imao ih je mnogo više oko očiju. Koža na vratu mu je vidno ostarjela što se vidjelo po njezinoj opuštenosti. Ali ako se to zanemari, otac i sin su bili jako slični jedno drugome. Ako su lanove uvrede boljele, Heath to nije otkrivao. Mišići uzduž čeljusti su mu se opustili, njegov stav je od napetog prešao u lijeni i ocu je dobacio drsko samouvjeren osmijeh. - Ti si tako hladan, neljubazan kučkin sin, moja majka je vjerojatno ostala trudna s poštarom. ~ 231 ~


Knjigoteka

Ian je čvrsto stisnuo šake. - Ti mali gade. Zbog čega sam se nadao da si možda odrastao, nemam pojma! Da se nisi usudio pričati o svojoj majci s takvim nepoštivanjem! - Nepoštivanje nije bilo usmjereno na nju. Čuo sam da se muškarci obraćaju svojim ženama kao svojim boljim polovicama. Moja majka je bila mnogo više od toga. Ona je morala biti ljepilo koje je držalo tvoju ljudskost na okupu jer je sada očito da se raspala. - Ti si još uvijek isti onaj divlji, nepredvidljivi pametnjaković kakav si uvijek i bio, rekao je Ian. - I još uvijek me nimalo ne poštuješ. Je li tako? Meredith je željela da se Heath odupire, ali sada kad je počeo, osjećala se nelagodno. Stajali su poput dvojice muškaraca koji će se ubrzo potući. Sama ta pomisao ju je prestrašila. Tolika težina, toliko mišića i bijesa kad se sruče jedno na drugo, a ona i Sammy bi se mogle naći u sredini toga. - Mamice, šerif je to rekao. - Ššš, srce. -Ali rekao je to! Meredith je poželjela da ima čarapu da stavi u djetetova usta. Sammy je svoje krupne plave zbunjene oči uperila u nju. - Govore mnoge loše riječi, je li tako? - Sammy, molim te, - prošaptala je. - Razgovarat ćemo o tome kasnije. - Je li 'gad1 zločesta riječ? Meredithino srce se počelo raspadati. Zurila je u svoju kćerku. U Sammyinim očima nije bilo ni traga strahu. Doimala se potpuno nezabrinuto što su dvojica krupnih muškaraca u istoj prostoriji bila samo nekoliko koraka udaljena od nasilja. Kao i Goliath. Pas je tiho ležao pored fotelje, s glavom naslonjenom na šapama. Povremeno bi otvorio jedno oko kad bi se muški glasovi od glasnog podigli do vrlo glasnog, ali inače je samo ležao tamo, povremeno hrčući. Heath je odgovorio na Sammyino pitanje. - Da, Sammy. Moj tata je rekao neke zločeste riječi, pa sam tako i ja. Zao mi je zbog toga i kad stignemo kući slobodno mi isperi usta sapunom. Svakako se pobrini se ih brojiš u slučaju da ih opet izgovorim. - Dobro. - Sammy se usredotočila na dvojicu muškaraca. S jednom rukom položenom na koljenu i s drugom podignutom uperivši jedan prst u dvojicu muškaraca izgledala je poput minijaturnog sudca koji prati dvije budale u nekoj igri. - Samo zapamti, šerife. Od sapuna će ti biti muka. Heath je već svoju pažnju usmjerio ponovno na svađu. Čini se da je Sammyino upozorenje djelovalo na njega. Zurio je u svojeg oca s opuštenim izrazom lica. Nakon jednog trenutka vratio je pogled na Sammy dok mu je lice poprimalo nježniji izgled, a usne su mu u kutovima lagano zatitrale. Konačno se nasmijao. - Znaš što, srce? U pravu si. Ovo nije vrijedno toga da moram kasnije jesti sapun. Pogledao je Meredith. - Oprosti, Merry. Nisam te trebao dovesti ovamo. - Ispružio je ruku prema njoj. - Cijena je previsoka. Pođimo. Meredith se počela ustajati. Pri tom pokretu, lan se okrenuo prema njoj s takvim bijesnim izrazom lica da se prepala i ponovno pala na fotelju. U jednom užasnom trenutku, pomislila je da bi ju mogao napasti. Umjesto toga joj se samo obratio. ~ 232 ~


Knjigoteka

- Što to ti imaš među nogama, možda čisto zlato? Izgubio je pamet! A ti! Oh-ho-ho! Usavršila si ulogu, zar ne? Prestrašena mala ženica kojoj je potreban veliki glupan da se bori u njezinim bitkama umjesto nje. Znam ja dobro tvoj tip. Hladnokrvne, manipulativne kučke, da, to si ti. Goliath je podigao glavu i zarežao. Ian je zastao. - Heath, kontroliraj tog svog prokletog psa. - On je pod kontrolom, tata. Ti si taj koji se treba kontrolirati. Čak ih ni ne vidiš, zar ne? Zapravo ne. Tako si se navikao na razbacivanje sa svojim zaključcima i optužbama da su one za tebe samo dva tijela. Pogledaj ih u oči. Zaista pogledaj. Meredith te se strašno preplašila, a Sammy misli da si nepristojan. Većina ljudi isključuje malenu djecu iz nesporazuma - nude im stolove na kojima će crtati, možda malo mlijeka i keksa - sve samo da im objasne kako nisu na vatrenoj liniji. Ti čak nisi pitao Sammy kako se zove niti koliko ima godina, što spada u uobičajeno pristojno ponašanje kad se sretneš s malom djecom. Zašto nisam iznenađen? Činjenica je da ju ne možeš pogledati u krupne plave oči i reći da te boli briga što će joj se dogoditi. Samo želiš da ja učinim pametnu stvar i žrtvujem nju i njezinu majku na oltaru zakona. Pa tata, jebi se! A što se tiče tvoje pomoći? Zaboravi da sam je tražio. Pronaći ćemo drugi način da se spasimo. Pomno pazeći na Heathovo izražavanje, Sammy je ispružila još dva prsta. Sada je protiv njega bilo tri brojanja. - Imam četiri godine, - rekla je Ianu. Potom je ispitivački nakrenula glavu. - Želiš li da i tebi brojim zločeste riječi? Ti izgovaraš puno zločestih, ružnih riječi. Šerif kaže da mu je to loša navika koje se mora riješiti. Ian je samo zurio u Sammy kao da je ona s nekog drugog planeta. - Molim? - rekao je bahato što je najvjerojatnije izvježbao u sudnici. Sammy je ponjuškala. - Jesi li puknuo? -Što? Sammy se lagano nagnula prema njemu. - Znaš, iz guze? Moja mama mi je rekla da su uvijek treba reći 'oprostite' jer to nije pristojno. lanove oči su se smračile, a boja obraza potamnjela. Izgledajući točno poput svojeg sina, provukao je prste kroz kosu i trepnuo, potpuno uništavajući svoju uglađenu frizuru. -Ne, mlada damo, nisam puknuo. Sammyin izraz lica se ožalostio. - Sigurno ti je mama umrla kad si bio jako mali, ha? Kao i šerifova. Zato se ne znaš lijepo ponašati. Je li tako? Zato što ju nisi imao da te nauči. Znaš li slovkati svoje ime? Ian se okrenuo po sobi mrseći si kosu kao da je odjednom otkrio da u njoj postoje nametnici. Pogledavajući u Meredith, rekao je: - Dok učite svoju kćerku lijepom ponašanju, gospođo Kenyon, mogli biste joj objasniti što znači poštovanje starijih. Ne podnosim da moje ponašanje kritizira jedna četverogodišnjakinja. Meredith se ponovno digla sa fotelje podižući Sammy na svoj kuk. - Sve dok nismo upoznale Heatha nismo poznavale ni jednu stariju osobu od Sammy, osim mene, koja je zaslužila njezino poštovanje. Ako vas je uvrijedila, ispričavam se. Ali čak i vi morate priznati da ovo nije bio ugodan posjet. Heath je došetao do Meredith i uzeo joj Sammy iz ruku. Potom ju je uhvatio za lakat i ~ 233 ~


Knjigoteka

rekao joj: - Hajde, dušo. Žao mi je što sam Sammy i tebe izložio ovome. Mislio sam... ma, nema veze što sam mislio. - Pucnuo je prstima. - Goliath, dođi. - Heath, čekaj malo! - povikao je Ian iza njih. - Što si mislio pod time kad si rekao da je i tvoj život na kocki? Je li to bila laž ili su vaši životi zaista u opasnosti? Heath je nastavio hodati prema vratima radne sobe. - Prokletstvo, Heath! Pitao sam te nešto. Ako je situacija zaista tako ozbiljna, naravno da ću vam pomoći. Kad stavimo sve na stranu, ipak si ti moj sin! Heath je zastao, predao Sammy Meredith i rekao: - Dušo, čekajte me na trijemu, dobro? Odmah dolazim. - Potom se okrenuo prema ocu. Oči su mu isijavale sumnjičavost. Ja nisam tvoj sin. Tebi sam bio mnogo toga. Nelagoda. Sramota. Iskušenje. Definitivno tvoj križ koji si morao nositi. Ali nikada nisam bio tvoj sin. Meredith je znala da mora odvesti Sammy odatle. Uzmaknula je što bliže vratima, ali odjednom više nije mogla podići nogu sa saga. Znala je da će Heath pomisliti da je otišla, ali nije ga mogla ostaviti. Ne sada kad je imao taj ukočeni izraz lica koji joj je govorio koliko ga je boljelo ovo suočavanje. Ona će ostati i Sammy će ostati jer bi i on ostao za njih.

~ 234 ~


Knjigoteka

POGLAVLJE 25.

Nisam tvoj sin. Riječi su visjele u zraku kao da se čula jeka. Ian je izgledao kao da ga je Heath udario. - Razmisli o tome - vikao je Heath bijesno. - Devetnaest godina, tata. Naravno, zajebao sam. Ali bio sam balavac. A ti si pljunuo na mene. Sjećaš li se toga? Nazvao si me ubojicom, rekao si da više nikada nećeš uprljati svoju kuću mojom nazočnošću i pljunuo si mi u lice. U džepu sam tada imao pet dolara i neki sitniš. Nisi mi dao čak ni moju odjeću niti jaknu. Samo si me otjerao sa svoga trijema u šest ujutro i oprao si ruke od mene. - Bio si potpuno pijan. Ja sam se upravo tada vratio iz mrtvačnice. A ti si bio odgovoran za njezinu smrt! Misliš li da sam tada zaista trezveno razmišljao? Zelio sam te raskidati na komade. - Nemaš pojma koliko puta sam poželio da barem jesi, - rekao je Heath mekše. - Zato što si bio u pravu. Ubio sam svoju mlađu sestru. Znaš li koliko sam je volio? S obzirom da tebe nikada nije bilo doma, ona je bila moj cijeli svijet i zadnja osoba koju sam želio povrijediti. - Zile na Heathovom vratu su se napele i izbočile. - Ja sam bio taj koji ju je pronašao ispod kamioneta. Jedini koji je ostao, dajući sve od sebe kako bi ga maknuo s nje. A kad je policija konačno stigla i oslobodila je, ja sam bio taj koji ju je pokušavao oživjeti. Glava joj je bila zgnječena. Razmisli malo o tome. Usta na usta, tata. Zato sam imao toliko krvi na sebi, proklet bio! Ian je ukočeno stajao i sklopio je oči s bolnim izrazom lica. Izgledao je poput čovjeka koji prima brutalne udarce u tijelo. Veliki Ian Masters nije uspio biti dobar otac. Nije sumnjala u to. Ali također je jasno vidjela da mu je bilo jako stalo do njegove djece. - O, Bože, Heath, molim te, - prošaptao je, - nemoj mi to raditi. Molim te. Ne mogu to podnijeti. Nemoj pričati o detaljima, molim te. - Da ti to ne radim? - odgovorio je Heath. - A što je s onim što ti radiš meni? Mislio si da sam pijan kad si me vidio? Stigao si iz Chicaga, zaboga! Satima poslije! Drogirali su me lijekovima za smirenje! Ian je podigao glavu, a iz očiju mu je izlazila sva tjeskoba. - Rekli bi mi to, - bijesno je rekao. - Lažeš. Stvaraš si ispriku. Oni bi mi to rekli! - Isuse, tata! Hoćeš li me pogledati? Više nisam klinac. Lažem? Zašto bih se uopće trudio? Da spasim naš odnos? Koja šala! A definitivno se ne bojim da ćeš me premlatiti. - Jednostavno si ne možeš priznati istinu, - optuživao ga je Ian. - To nije točno. S time sam živio svih ovih godina. Stalno sam joj vidio lice i to ne onakvo kakvo je imala dok je živjela, već onda kad sam ju pokušavao... - Heathu se nešto stegnulo u prsima i suze su mu navrle na oči. - Stalno razmišljam da sam je možda mogao spasiti... da sam se samo više potrudio. Sjećaš se kako je uvijek trčala do mene svaki puta kad bi se ozlijedila? Ian je ispustio čudan zvuk, kao da se počeo gušiti i klimnuo je glavom. ~ 235 ~


Knjigoteka

- Nakon mamine smrti samo sam ja bio taj koji joj je pomagao. Kad je bila mlađa, radilo se o izderanim koljenima. Kad je narasla, dolazila je k meni kad bi joj neki dečko slomio srce. Te noći sam mogao misliti samo na to da ću joj moći pomoći ako me barem nakratko ostave nasamo s njom. -Heath je teško uzdahnuo. - Bio sam pijan i glup kad sam prevrnuo onaj kamionet. Priznajem to. Preuzimam punu odgovornost za to i krivnju ću nositi sa sobom čak i u grob. Ali nakon nesreće nisam okusio ni kap piva, a kad si me kasnije vidio, nisam više bio pijan. - Tada sam bio snažan i velik. Onda sam se u slobodno vrijeme mogao boriti s bikovima! Kad su je pokušali odnijeti u kola Hitne pomoći i pritom me nisu htjeli pustiti s njom, potpuno sam poludio i kad sam se konačno probio do nje, nisu me mogli maknuti. Nekolicina njih me onda konačno uspjela svladati i srušiti na zemlju dok mi je jedan od bolničara davao injekciju u ruku. To je bio kraj. Nisam bio pijani Bio sam omamljen. I žao mi je, ali ne mogu vjerovati da ti nisu ni¬kada rekli. Po Oregonskom zakonu tada sam još uvijek bio maloljetnik. S ukočenim rukama koje su se pružale uz tijelo, Ian je klimao glavom. - Ne mogu se sjetiti da mi je to netko rekao, Heath. A nakon toga mi je sve maglovito. Automatski sam reagirao. Maknuo sam optužbe s tebe i sve ostalo što je bilo navedeno u policijskom izvještaju. Išao sam identificirati tijelo. Ne sjećam se pola stvari koje su mi bile rečene. Heathovo lice se ogorčeno napelo. - Mogao si me pitati, provjeriti svoje sumnje. Ali nisi, je li tako? Tada uopće nisi imao nimalo vjere u mene, nikad se nisi potrudio poslušati što imam za reći, baš kao niti sada. Meredith to više nije mogla podnijeti. Heath je razdirao svojeg oca. - Heath, sada je dosta. Heath se okrenuo prema vratima, a pogled mu je bio usmjeren na Sammy. - Merry, zamolio sam te da je odvedeš odavde. - Nisam te mogla ostaviti. - Pa, u pravu si. Sada je stvarno dosta. Idemo. - Došao je do vrata, obuhvatio je jednom rukom i gurao ju niz hodnik takvom snagom da se osjećala poput lista nošenog vjetrom. -Nikada neću naučiti. Čovjek bi pomislio da sam do sada naučio da se njemu fućka za mene i da je tako oduvijek! Ali, o-ho, ne. Morao sam se vratiti ovamo po još jedan udarac u zube. Kad su došli na trijem, Meredith se popela na prste, spustila Sammy dolje i okrenula se prema Heathu kako bi ga uhvatila za prednji dio košulje. - Heath? Predomislila sam se. Bojim se da bi ovo mogla biti gadna greška. - Što to? - Ovako otići. Ako sada odeš više se nikada nećeš vratiti. - Vraški točno, neću! - Ne mogu ti to dopustiti. Samo ćeš sebe povrijediti ako te ne zaustavim. - Mrzim ga. On nema tu moć da me može povrijediti i točka. A osjećaj je obostran. - Oh, Heath. Kako možeš biti tako slijep? On te voli. To je ispisano po njemu. Samo ne zna kako bi to rekao! Ovo ga uništava.crowarez.org - Oh, za Boga miloga! Nekoliko minuta je izgledao žalosno. Velika stvar. Nije on uništen, Meredith. Čovjek mora mariti za nešto da bi bio uništen. ~ 236 ~


Knjigoteka

- Vrati se tamo. Molim te, Heath. Ne odlazim odavde dok se ne vratiš. - I što da kažem? Da mi je žao za ono što sam rekao? Bila je to istina. - Zašto je ostao ovdje? - zahtijevala je odgovor. - Posao mu je u Chicagu. Zašto je uopće dolazio ovamo? - Obećao je mojom mami da nas neće podizati u gradu. Kakve sad to ima veze? - Sišao je s trijema. - Znam da misliš sve najbolje, ali nemaš pojma o čemu pričaš. - Krenuo je prema kružnom prilazu. - Vidjela si kakav je. Čak je i tebe napao. - Da, - priznala je. - Da bi tebe obranio. Vjeruje u sve ono što je meni rekao. Da te samo iskorištavam. Bijesan je, Heath. I bori se za tebe sa svim onim što ima. Zabrljao je kao roditelj. Neću reći da nije. Ali ne gledaj sada na to. To ne znači da te ne voli. On je samo... nespretan. - To je dobra riječ, nespretan. A on mene zove zajebom. - Ostao je ovdje zbog tebe, Heath! - povikala je za njim. - Moraš to znati. Što on još ima ovdje? Praznu kuću? Duge vožnje avionom? Ostao je kako bi ti bio blizu! Ne pogledavajući unatrag nastavio je hodati. Ona je sjela na trijem. Napravio je nekoliko koraka, shvatio da ona ne ide za njim i okrenuo se. Kad ju je ugledao, lice mu je od bijesa poprimilo tamno crvenu boju i požurio je natrag prema njoj. - Što to dovraga radiš? - Malo sjedim i odmaram, - smireno je odgovorila. Napunivši usta zrakom i tako napuhavši obraze, pogledao je Sammy i Goliatha koji su stajali na prilazu. - Držiš tatinu stranu? - Ne, naravno da ne. Na tvojoj sam strani. Uvijek ću biti na tvojoj strani. Radi se o tome da znam da ga voliš, a toliko te povrijedio. Molim te, vrati se unutra. Daj mu još jednu priliku. Nemoj to nositi u sebi do kraja života. Molim te? - Ne sviđa mi se taj kreten. - Ni ti se njemu ne sviđaš. Mislim da se vi uopće ni ne poznajete. Ali volite jedan drugoga. I obojica umirete iznutra. - Cijenim tvoju brigu, dobro? Da je bio normalan možda bih se i složio da je zaslužio još jednu priliku. Ali nije bio i ja to ne mislim. Tako da slobodno možeš podići tu svoju malu guzu odatle. Odlazimo. - Toliko si toga učinio za mene, Heath. Dopusti mi da barem ovo ja učinim za tebe. Pucnuo je prstima i uperio prst u svoje noge. - Odlazimo! Sinoć je Meredith vjerovala da ga je vidjela ljutitog. Sada je shvatila da je bio samo malo neraspoložen u usporedbi s ovime. - Nemoj mi to raditi, Meredith! Pogledala je gore u njega - visok, snažan pobješnjeli muškarac sa napetim mišićima. Pucketao je prstima i naređivao joj djelujući posve sposobno da ju udari ako ga ne posluša. Sada se nije osjećala ugroženom. Bio je to najljepši osjećaj na svijetu. - Heath, - rekla je nježno. - Hoćeš li se samo pogledati? Ponašaš se poput Dana. ~ 237 ~


Knjigoteka

Lice mu se još više zacrvenilo. - Isuse! Nemoj me uspoređivati s njim. To ne mogu podnijeti! - Onda, molim te, nemoj mi više pucketati prstima. Izgledaš smiješno. - Smiješno? - Pomaknuo je usne, ali ništa nije rekao. Konačno je uspio procijediti: Misliš da sam smiješan! A ja ću i dalje pucketati prstima ako to budeš želio! Neću čitav život provesti u uspoređivanju s Danom. - Ne uspoređujem te s Danom. Za Dana bih se ustala! Zbog toga je malo zastao. - Ako ovo nije vraška vijest, onda ne znam što jest! Skočila bi za njega, ali ne i za mene? - Dana sam se bojala. Uperio je prst u nju. - Meredith Lynn, podigni dupe s tog prokletog trijema! - Mamice? Ti i šerif se svađate? Meredith je pogledala svoju kćerku koja je stajala samo nekoliko metara dalje od njih s rukom na Goliathovoj ogrlici. - Ne, šećeru. Samo diskutiramo. - Ovo nije diskusija, - ispravio ju je Heath. - Ovo je svađa, a tvoja mama će upravo saznati što će se dogoditi ako me izazove do kraja. - Je li mama pobjeđuje? Ponovno se Heath doimao da ne može ništa izgovoriti. Protrljao je ušnu resicu, a potom se počešao ispod nosa. - Ne, ne pobjeđuje. Čini se da ona tako misli, ali uskoro će saznati da se vara. - Odmjeravajući je pogledao Meredith. - Ovo nije natjecanje! Meredith je uzdahnula. - Kad se smiriš osjećat ćeš se tako užasno zbog ovoga. - Neću. - Da, hoćeš. Sad si sav izvan sebe i ne možeš vidjeti kako se loše ponašaš. - Loše? Oprosti, ali s moga stajališta, ja vidim... - Vidjet ćeš kasnije, - požurivala ga je prekidajući ga. -Znaš li što se događa ovdje, Heath? Radiš isto ono što i sinoć kad sam te povrijedila, samo što je ovog puta u pitanju tvoj otac. Bol neće nestati ako se razbjesniš. Samo ju prekriva na neko vrijeme. Položio je ruke na kukove hodajući u krug dok je proizvodio zvuk sličan kitu na površini vode. Vidjela ga je takvoga i sinoć te je shvatila da na taj način vjerojatno uzima pauzu. Kad je konačno stao s tapkanjem, prekrižio je ruke, a stav mu je bio još opušteniji. Nakon što ju je jedan trenutak samo promatrao, uzdahnuo je i treptanje mu je zamijenilo odsjaj bijesa u očima. Nije se nasmiješio, ali Meredith je znala da se jako trudio biti ozbiljan. - Shvaćaš valjda da te mogu maknuti odatle, prebaciti preko ramena i na putu do kamioneta udarati te po toj tvojoj slatkoj maloj guzi. - To mi zvuči prilično zabavno. - Izazivački je okrenula obraz prema njemu. - Ali morat ćeš sačekati na to dok se vratiš iznutra. A potom ti obećavam da ću ti se potpuno predati, bez obzira kakav ishod bio. - Sada bi mi trebala popustiti. Ja u ovoj obitelji nosim hlače. Nemoj to zaboraviti. -I mama je u hlačama! Heath je naborao jednu obrvu i pogledao dijete. - Moje su veće. ~ 238 ~


Knjigoteka

Sammy je pogledala dugačke nogavice njegovih traperica. - Da. Mnogo su veće. Heath je pogledao Meredith. - Vidiš? Nemoj se petljati s bikom. Mogao bi te ozlijediti njegov rog. - Lagano je krenuo prema njoj, a kad je stigao ispred nje, čučnuo je. Zagledao joj se u oči dok joj je rukom hvatao bradu. - Samo će dobiti priliku za još nekoliko uvreda. Shvaćaš to. Ali učinit ću to. Za tebe. Ali to ništa neće promijeniti. Uhvatila mu je zapešće i poljubila mu ruku. - Vas dvojica ste iznijeli samo stare uzroke boli i patnje, a izbjegli ste ono najvažnije, istinu. Reci mi, Heath. Prije nego što odeš, molim te, zar mu nećeš reći? Velik i jak muškarac poput tebe. Možeš izgovoriti dvije jednostavne riječi. Neka se shvate ka¬ko hoće, ali bitno je da ih izgovoriš. A ako on nije dovoljno čovjek da ih i sam izgovori, neka njemu ide na savjest. Palcem joj je prešao preko usne. - Duguješ mi za ovo. Ubrzo nakon što se Heath vratio u kuću, Meredith se počela pitati hoće li joj ikada oprostiti što je toliko inzistirala da se vrati i opet razgovara s ocem. Činilo se da su prednji prozori podrhtavali, toliko su glasno vikali, a svaka riječ izgovorena u njihovoj svađi jednostavno je dopirala do njih na trijem. Kako bi spriječila Sammy da ne sluša ružne stvari, poslala ju je na travnjak da se igra s Goliathom. Meredith još nikada prije nije čula tako zlobne stvari. Heath je izvikivao stare lanove nepravde koje je učinio nakon što mu je umrla majka. Ian je priznao da se nakon ženine smrti zakopao u posao koji mu je jedini pomogao da preživi to razdoblje života. Heath je istaknuo da po Ianovom mišljenju on nikada ništa nije učinio kako treba, da ga je otac stalno kritizirao i nikada, baš nikada, nije pohvalio neko njegovo postignuće. Ian je uzvratio ubojitim rundama još većeg kritiziranja, tvrdeći da je Heath oduvijek prezirao što je Ian ikada bio i za čega se uvijek borio, da se Heath više vezao za čuvara njihovog ranča nego za vlastitog oca. Heath je na tu optužbu odgovorio da je tomu razlog taj što mu je stari kauboj, njihov čuvar ranča, bio veći i bolji otac od njega. To se dugo nastavljalo sve dok Meredith nije poželjela da je sve to pustila na miru. Pri kraju svađe, Heath je rekao ocu kako se vratio u kuću samo zbog jedne stvari, potom je slijedilo ljutito: - Volim te! Samo Bog zna zašto, ali volim te! - Nakon toga više ništa nije čula. Nekoliko prvih minuta, Meredith je očekivala da će Heath izletjeti iz kuće poput munje. Kako se to nije dogodilo, pretpostavila je da se dvojica muškaraca još uvijek svađaju samo sniženim tonom. Kad je prošlo četvrt sata, s olakšanjem je uzdahnula. Po prvi puta u devetnaest godina, otac i sin su konačno razgovarali. Nije se zavaravala. Heathu i Ianu neće stare rane zacijeliti zbog jednog razgovora, kao što to neće ni predstavljati most kojim bi se prešao jaz između njih. A iskreno je sumnjala u to da će ijedan od njih ikada prestati misliti na veliku bol koju im je ostavila Laneyina tragična smrt. Ali ovo je bio početak. Kada je postojala komunikacija, postojala je i nada za barem nekakvu vezu među njima, čak i ako ona ne bude savršena. Tri sata kasnije, Ian je ponovno pozvao Meredith i Heatha u svoju radnu sobu. Na stol je bacio svoj rokovnik. - Obavio sam nekoliko telefonskih razgovora, razgovarao sam s nekoliko važnih ljudi. Glen Calendri i neki njegovi suradnici su već pod istragom. - Jesu? - Meredith je položila ruku oko vrata. - To je dobra vijest, zar ne? Ian se nasmiješio. Od njegovog drugog razgovora sa Heathom, ne samo da se iskreno ~ 239 ~


Knjigoteka

ispričao Meredith i Sammy za svoje ranije ponašanje, već je postao model pravednog i uzornog ponašanja. Također se suzdržavao i od psovki. - Pa, to znači da Calendri ima mutne poslove koji su pobudili sumnju. Zasad još ništa nisu našli što bi mu mogli prišiti, tako da je sve još uvijek neslužbeno i tebi baš ne pomaže. Ali ipak, ako informacije koje si mi dala budu dovoljne, postoji velika mogućnost da svojeg bivšeg svekra i nekoliko njegovih suradnika pošalješ u zatvor na dugo vremena. Također sam uvjeren da će u zamjenu za tvoje svjedočenje Vlada tebe i Sammy uvesti u Program zaštite svjedoka. - S jednim telefonskim pozivom mogu pokrenuti čitavu stvar. S ovog stajališta sve bi se trebalo jako lagano kretati. Kad ću obaviti taj telefonski poziv, ovisi samo o tebi, Meredith. Ako mi kažeš da mogu odmah, onda ćeš se kroz tri dana morati vratiti ovamo na ranč i odgovarajućim vlastima dati službenu detaljnu izjavu. Oni će, naravno, provjeriti te informacije. Imena, vrijeme, zločine za koje tvrdiš da su počinjeni. Ako se sastanete ovdje, razgovor će biti samo puka formalnost. - A što onda? - Pozvat će te da svjedočiš pred porotom. Ako sve dobro prođe, doći će do podizanja optužnice. Ako se to dogodi, onda će Glen i njegovi suradnici biti uhićeni i zatvoreni do početka suđenja, a ti ćeš biti glavni svjedok. - Uzdahnuo je i tužno ju pogledao. - A sada loša strana toga. Kad za tri dana budeš dala izjavu, istraga će potrajati, moguće je od nekoliko dana sve do nekoliko mjeseci. U međuvremenu, ti ćeš biti u smrtnoj opasnosti. To će zahtijevati da te se odmah stavi pod zaštitu. Ti i Sammy ćete biti smještene u takozvanu 'sigurnu kuću' sve dok ne svjedočiš, nakon čega ćete obje ući u Program zaštite svjedoka. Ukratko, nakon ova tri dana, živjet ćete u osami, odvojeni od ostatka svijeta, bez mogućnosti kontaktiranja s bilo kime do završetka suđenja. Čitav proces, od početka do kraja, može trajati mjesecima čak i godinama. Meredith je slušala te vijesti s tupim odobravanjem dok je pažljivo odvraćala pogled od Heatha. Tri dana. Nakon toga možda ga više nikada neće vidjeti. Kao zaštićeni svjedok, dobit će novi identitet. Samo Bog zna gdje bi ona i Sammy mogle završiti nakon suđenja, samo je jedno sigurno, a to je da Heath neće biti tamo. Suze su zaprijetile. Treptanjem ih je otjerala. Ovo je bio odgovor na njezine molitve. Izlaz, prilika da njezino dijete ima normalan život. Čarolija i čuda su završetci bajki. I sinoć se usudila povjerovati da će možda iz svega ovoga ona izaći kao pobjednica. Sada je sva nada u budućnost s Heathom zgažena. Boljelo ju je. Nije čak mogla ni zamisliti da se pozdravlja s njim. Ali morat će zbog Sammyine dobrobiti. - Teško je, znam - rekao je skromno Ian. - S vedrije strane, ako tvoje svjedočenje ispadne u redu, Heathova odluka da te uzme pod zaštitu i njegove akcije koje je poduzeo kako bi te štitio bile bi opravdane. A ako poželi, mogao bi se vratiti natrag na svoj posao. Meredith je klimnula glavom. - Da, to je vedrija strana. - Nasmiješila se Heathu. - Na kraju krajeva, možda tvoj cijeli život i neće biti upropašten. Heath ju je šuteći pogledao dok su mu usne bile stisnute u tanku liniju. Potom je rekao: - Telefoniraj, tata. Nemamo drugog izbora. ~ 240 ~


Knjigoteka

Tri dana. Samo su to imali, tri vrlo kratka dana, a Meredith i Heath su žudjeli za zajedničkom budućnosti. Provodeći period od tri dana u Oregonu, razgovarali su o brzom putovanju u Reno kako bi se mogli vjenčati, što bi Heathu automatski omogućilo zajednički ulazak u Program zaštite svjedoka. Ali na kraju je Heath odustao od te ideje zato što bi dugo putovanje automobilom do Nevade dovelo Sammyin i Meredithin život u veliku opasnost. Ljudi Glena Calendria su još uvijek bili negdje vani, a njihovi metci su još isto onoliko smrtonosni. Morali su ostati na planini gdje je postojala šansa za preživljavanje. - Pronaći ću drugi način, Merry, - rekao joj je kratko nakon vođenja ljubavi pod mjesečinom. - Nekako, na neki način ću te čekati kad budeš završila sa svjedočenjem. Imat ćemo posve nov život i bit ćemo zajedno dok ne umremo. Kunem ti se. Meredith je znala da je Heath to zaista mislio, cijelim svojim srcem. Ali također je znala i da je on samo čovjek i da su neke stvari bile izvan njegove kontrole. Ovo će za njih vjerojatno biti sve što će imati, tri kratka dana umjesto čitavog života, a prema neizgovorenom dogovoru, složili su se da će svaku sekundu proživjeti kao da im je zadnja. Boljelo ju je. U cijelom svom životu Meredith nije iskusila takvu bol. U tako kratkom vremenu, ovaj čovjek je postao cijeli njezin svijet. Toliko puno puta se uhvatila kako ga promatra očima punim suza dok se igrao sa Sammy. Merry, hoću li ikada uspjeti? pitao ju je. Po Meredithinom mišljenju već je uspio i postao je najbolji otac na svijetu. Te trenutke je zabilježila u pamćenje obećavajući sebi kako će se prisjetiti i najmanje pojedinosti koje će kasnije prepričavati Sammy kad on više ne bude s njima. Kad se Sammy sjeti svojeg oca, Meredith je željela da se sjeti Heatha Mastersa. On je bio ljubav i čast i snaga i hrabrost, sav zapakiran u predivan paket, savršen poklon njezinom djetetu. I željela je da Sammy taj poklon ima zauvijek. Situacija koja se posebno urezala u Meredithino pamćenje bila je ona kad je pronašla Heatha i Sammy u kupaonici. Heath je bio sagnut preko toaletnog stolića s laktovima naslonjenim na umivaonik. Bilo mu je mučno. Sammy je prekriženih nogu sjedila pored njega čekajući da se oporavi dok je u rukama držala sapun kojim bi mu opet isprala usta. - Zao mi je, šerife. Rekla sam ti, bit će ti muka od sapuna. Heath je slegnuo ramenima, ispunio usta vodom i promrmljao: - Nisi ti kriva, srce. Nitko ne kontrolira moja usta osim mene, - jedva je uspio izgovoriti. Podigao je glavu, isplazio jezik i mrmljajući rekao: - Hajde opet. Praveći užasnu grimasu, Sammy mu je sapunom trljala jezik. S jednim potezom otišla je dublje nego što je namjeravala. Heath je iskolačio oči i brzo se nagnuo naprijed nagnuvši glavu nad umivaonik kako bi povratio. Kad je konačno došao do zraka, procijedio je: - Isuse, Sammy! Nemoj mi gurati sapun u grlo! - Oprosti, - rekla je. Potom je izgovorila - O-ho, šerife. Opet si to napravio! - Što? - Sammy se nagnula niže kako bi mu šapnula na uho. Uzdahnuo je, nagnuo se, prešao zubima preko jezika, pljunuo i potom rekao: - O, Kriste... neću ovo preživjeti. Nakon još dva trljanja sapunom, rekao je: - Sammy, jesi li ti sigurna da si izbrojila deset zločestih riječi? Sada je već i Sammy počela osjećati mučninu od samog gledanja u njega. - Mislim, slabašno je rekla. - Možda sam se zabunila. Možemo sada prestati, šerife. Znam da ti je žao. Meredith je shvatila da bi Heath trebao biti zahvalan što je dijete imalo samo deset ~ 241 ~


Knjigoteka

prstiju. Sammy još nije znala brojiti više od deset. Teško je uzdahnuo, ispravio ramena i na trenutak se zagledao u umivaonik. - Ne, - konačno je rekao. -Ako sam opsovao dvanaest puta, nije pošteno da preskočim ispiranje. Čemu će me to naučiti? - Deset puta, - Sammy ga je ispravila. - I upravo sada još dva puta, - podsjetio ju je. Sammy je uzdahnula. - Ja sam naučila lekciju. - Klimnula je glavom. - Više nikada neću psovati. Ne volim povraćanje. Trenutak kasnije joj je pozlilo gledajući Heatha i upravo je to učinila. Opsovao je Meredith je postala uvjerena da se nikada neće uspjeti riješiti te navike - i pridržao je Sammy glavu brišući joj maleno lice vlažnom krpom. Kad se Sammy oporavila, pitala je kreštavim glasićem: - Šerife? Ne možemo li samo sjesti u kut? - Heath se zahvalno složio s njom. Tijekom sljedećih nekoliko dana, dosta vremena je proveo s nosom naslonjenim na zid, a svake sekunde Meredith ga je sve više voljela. Jednom dok je bio vani i igrao se sa Sammy i Goliathom, čula ga je kako viče: - Oh, Bože! - Ubrzo je dodao: - Voli me. - Potom je sa dosta sniženim tonom, vjerojatno da ga Meredith ne bi mogla čuti, rekao Sammy da je u redu reći 'Bog' ako se moli, a zamoliti Boga da ga voli je bila definitivno molitva. Meredith je znala da je njegova zamolba posve nepotrebna. Ako Bog nije već volio Heatha Mastersa, onda nije imao na umu ljude iz Oregona. Vođenje ljubavi svake večeri... Lagano drijemanje pored jezera dok su se Sammy i Goliath igrali... Piknik ispod jele... Hranjenje vjeverica... I ponovno vođenje ljubavi. U sljedeća tri dana, napravili su toliko uspomena da im se stvarnost uvlačila u život samo onda kad bi Meredith primijetila Heathovu pušku koju je svugdje nosio. Biti s njim. Njih četvero, obitelj. Po noći ležati u njegovom naručju. Bilo je to ostvarenje svih Meredithinih snova. Nažalost, poput svih slatkih snova, završilo je prebrzo. U njihovoj zadnjoj zajedničkoj noći kad je Sammy zaspala, Heath ju je poveo u šetnju pod mjesečinom. Nisu se mogli puno udaljiti od kuće tako da su je stalno okruživali hodajući stalno iznova istim putem kroz drveće. Na maloj, mjesečinom obasjanoj čistini, Heath je zastao i pao na koljeno kako bi je pitao da se uda za njega. Meredith je s očima punim suza potvrdno odgovorila uzdajući se u nadu da će se njegova prosidba možda jednog dana potvrditi i završiti vjenčanjem, da će se spojiti s njim zauvijek pred Božjim očima i pred zakonom. Kad se Heath ponovno pridigao na noge, prošaptao je: - Učinimo to sada. Meredith je u prsima osjetila razdiruću bol zato što je znala da će ju to pitati samo ako zaista ne vjeruje da će dobiti priliku to zapravo napraviti. Vjenčani prsten joj je načinio od vlati trave i na njega prikačio sićušan bijeli cvjetić. Potom joj je primio ruku i zajedno su izrekli svoje bračne zavjete, a jedini svjedok im je bio Bog. Kad joj je Heath stavio travnati prsten na prst, Meredith se privila uz njega i počela plakati. Očekivala je da će je razuvjeravati govoreći joj da će njihov rastanak biti samo privremen, da će uskoro jednog dana opet biti zajedno. Umjesto toga držao ju je čvrsto u svojem zagrljaju dok mu je tijelo podrhtavalo od jačine njegovih osjećaja. Kratko prije nego što ju je konačno pustio, Meredith je vjerovala da je osjetila jednu suzu koja se spuštala niz njegov obraz. Tada je znala... bez ikakve sumnje... ~ 242 ~


Knjigoteka

da se bojao kako se njih dvije više nikada neće vidjeti. Sljedećeg jutra, svi su šutjeli za vrijeme vožnje do grada. Postojalo je tisuću stvari koje je Meredith željela reći Heathu, a sada ih nije mogla pretočiti u riječi. Kako može reći muškarcu da je on bio njezin spas, da ju je svojom ljubavlju izliječio? Više nije osjećala strah. Nestali su i osjećaji srama i neprestane krivnje koji su je dosad proganjali. Ponovno je bila cijela. Najvažnije od svega, on ju je naučio ponovnom samo-poštovanju. Razdirala ju je pomisao da se mora suočiti sa životom bez njega, ali negdje duboko u sebi, na nekom skrovitom mjestu, znala je da će preživjeti, ne zbog toga što ga nije trebala već zato što ju je njegova ljubav činila dovoljno snažnom da se suoči sa svime što joj se nađe na putu. Kad su stigli do lanove kuće, Meredith su dvojica nepoznatih muškaraca u odijelima odvela u radnu sobu. Satima je bila zatvorena s njima dok im je davala izjavu. Kada je konačno završila, dopustili su joj samo par minuta nasamo sa Heathom kako bi se oprostila od njega. On ju je čekao u očevoj sobi s prekriženim rukama naslonjenim na okvir kamina i s pognutom glavom dok je gledao u vatru. Kad je čuo otvaranje vrata, okrenuo se. Meredith mu je potrčala u susret, a on ju je dočekao širom rastvorenih ruku. Nijedno od njih nije ništa izgovorilo. što se još imalo za reći, a što već nije izgovoreno? Umjesto riječi komunicirali su tijelima, ona se privijala uz njega želeći da nikada ne mora otići, a on ju je čvrsto držao, želeći da je nikada ne mora pustiti da ode. Nije bilo riječi. Kako su mogli razgovarati dok su im se srca raspadala? Heath je konačno prošaptao: - Već provjeravam moguće načine na koji bih vam se mogao pridružiti u programu, Merry. Postoje ogromne zapreke, priznajem. Neću ti lagati o tome. Ali mora postojati neki način da ih zaobiđeni. Mora postojati. Negdje na putu do ovog stadija, Meredith je već iza sebe ostavila nade o tome, a konačno su umrle sinoć, onog trenutka kad su izrekli svoje bračne zavjete na čistini. Ponovno se nagnula na njegove ruke boreći se sa sobom da ne zaplače i tako njemu još sve dodatno oteža dok joj je pogled bio usmjeren na njegovo tamnoputo lice. Dragi Bože, koliko ga je voljela. Bio je poput junaka iz jedne Sammyine bajke, na njemu je sve nekako bilo ljepše i na većoj razini nego na nekome iz stvarnog života. Uistinu nije znala kako će podnijeti razdvojenost od njega niti kako će pronaći pravo značenje svojeg života bez njega pored sebe. Kad su u sobu ušli Sammy i Goliath, dijete se izbezumilo kad se Heath oprostio s njom. Privila se uz Heatha, potom uz Goliatha jecajući iz sve snage. - Hej, srce? - Heath ju je odmaknuo od psa i smjestio ju u svoje naručje dok se prešetavao naprijed-nazad preko sobe. - Čemu sve te suze? Ponašaš se kao da nas više nikada nećeš vidjeti. - Pa i... neću! - Sammy je plakala. - Molim te, šerife, nemoj otići. Ostani sa mnom i mojoj mamicom. Molim te? Zelim da mi ti budeš tata! Meredith je stajala sa čvrsto stisnutim šakama. Bol koju je vidjela u Heathovim očima tjerala ju je da se slomi i glasno zaplače zajedno sa svojim djetetom. Oh, Bože, ovo jako boli. Osjećala se kao da joj netko vadi srce tupim nožem. - Hej... hej... - Heath je protrljao djetetova leđa stišćući je uz sebe. - Slušaj me, dušo. Slušaš li? Zabila je lice u njegov vrat. - Dobro. Slušam. ~ 243 ~


Knjigoteka

- Ja jesam tvoj tata. Shvaćaš li? Sada moraš otići sa svojom majčicom kako bi joj pravila društvo i brinula se za nju. Ali onog trenutka kad bude završila sa svjedočenjem, Goliath i ja ćemo vas čekati. Imat ćemo potpuno novu kuću i svi ćemo skupa živjeti. Kako ti to zvuči? - Obećavaš li? Heath je susreo Meredithin pogled. Njegovo tamnoputo lice je postalo napeto, a koža mu je poprimila sivkasti odsjaj. - Obećavam, dušo. Jesam li ikada prekršio dano obećanje? - Nisi. - Pa onda je sve u redu. - Duboko se zagledao u Meredithine oči. - Ako bude po Božjoj želji, neću ni ovo prekršiti. Bit ću tamo. I Goliath će biti tamo. Nemaš razloga biti toliko tužna. Poruka koju je Heath dobacio Meredith bila je jasna kao da ju je izrekao na glas. Ako je po Božjoj želji. Zelio je da se sjeti i da objasni Sammy da nije prekršio obećanje, u slučaju da ih ne bude čekao. Meredith se nekako suzdržavala. Morala je zbog Sammy. Stojeći s jedne strane, smiješila se kao da joj se srce ne raspada dok se dijete opraštalo od Heatha i Goliatha. Ian je izveo Sammy iz sobe kako bi Meredith i Heath ostali nekoliko trenutaka nasamo. Onog trenutka kad su se vrata zatvorila, Meredith je čučnula i zagrlila Goliatha. Od samog početka, ovaj luckasti pas bio je neraskidiva veza između nje i Heatha. Na kraju, Goliathova ljubav i odanost bili su ključni u spašavanju Meredithinog života. Za nju on nije bio samo pas, već najbolji prijatelj kojega je ikada imala, odan do samog kraja. Mnogo je naučila otkad ga je upoznala - o pružanju i primanju ljubavi, o obvezi. Goliath je bio potpun, bezuvjetan. Zatim je stigao neizbježan trenutak. Jedva uspijevajući da se ne slomi, Meredith je potrčala u Heathovo naručje, bio je to posljednji zagrljaj. A potom je, prije nego što počne jecati, naglo istrčala iz sobe. Odmah ispred ulaznih vrata čekali su ih muškarci kako bi ih uzeli pod svoje okrilje. Nakon što je izgurala svoju kćerku na prednji trijem, Meredith je na izlazu oklijevala kako bi pogledala unatrag, niz hodnik. Tamo je stajao Heath s posve ukočenim tijelom kao da se pripremao za udarac. Suze su joj ispunile oči, ali prisilila se na osmijeh jer je željela da je se takve sjeća. Potom se okrenula i izašla napolje. Bila je to najduža šetnja u njezinom životu, ali zbog Sammy, Meredith je na silu stavljala nogu ispred noge. Četiri muškarca okružila su nju i njezinu kćerku vodeći ih prema bijeloj limuzini parkiranoj na kružnom prilazu. Kad su automobil ubacili u brzinu i krenuli s njim niz prilaz, Meredith je iskrenula vrat kako bi još jednom pogledala kuću na ranču. Ugledala je Heatha kako stoji na trijemu s jednom rukom podignutom u znak pozdrava. U tim posljednjim srcedrapajućim trenutcima, prisjetila se bajke koju je izmislio samo za nju, o tome kako ju je odnio do Oregona i posvetio ostatak svojeg života kako bi štitio nju i Sammy. Održao je svoje obećanje. Sada će ona i Sammy biti zaštićene. Ali što je s onim dijelom bajke 'i sretno su živjeli do kraja života'? Znajući u svojem srcu da više nikada neće vidjeti Heatha Mastersa, na prozor je naslonila svoje lice puno suza s pogledom usmjerenim na njega dok joj konačno nije izašao ~ 244 ~


Knjigoteka

iz vidokruga.

~ 245 ~


Knjigoteka

EPILOG Negdje, SAD Osamnaest mjeseci poslije

Muklo odjekivanje i zvečanje podvozja brundalo je kabinom malog vladinog mlažnjaka dok je kružio i spuštao se na svoje krajnje odredište. Kroz mali prozor Meredith je ugledala sićušni gradski aerodrom koji se pružao ispod njih, sa samo dva hangara, zgradom i malenim parkiralištem. Poput satenske vrpce, sivo-crna pista sjajila se od vlažnosti, vjerojatno zbog otopljenog snijega. Sudeći po nanosima snijega koji su se pružali preko polja koja su okruživala aerodrom, ovdje je zimi padalo mnogo snijega. Ali za sada, kao u znak dobrodošlice, sve vrste padalina su se sklonile kako bi dale mjesta neumoljivom sjaju zimskog poslijepodneva. Meredith se osjećala iscrpljeno i bila je sigurna da se i Sammy isto osjećala. S obzirom da je let trajao nešto manje od pet sati, osjećaji su im se uzburkali, a nijedna od njih sinoć nije dobro spavala. Nakon kratkog doručka u zoru, prevezli su ih na jedan sličan aerodrom u gornju državu New Yorka, uz pratnju naoružanih čuvara. Ovaj avion ih je tamo već čekao. Konačno, bilo je gotovo. Meredith je završila sa svjedočenjem, a sada, čak i dok još dva suđenja nisu okončana, noćna mora za nju i njezinu kćerku dosegla je kraj. Glen Calendri je sada u federalnom zatvoru odsluživao doživotnu kaznu bez mogućnosti pomilovanja. Nekoliko njegovih 'prijatelja' također je služilo takve kazne. Sada su Meredith i Sammy mogle ući u Program zaštite svjedoka. Dok je avion slijetao, Meredith je preko Sammyine plave glave zurila kroz prozor promatrajući okolinu, tražeći neki znak koji bi joj odao gdje se nalaze. Snijeg je previše napadao da bi mogla prepoznati vrstu terena. Ovo je užasno, pomislila je, a ako je njoj bilo teško nositi se s time, kako je onda tek moralo biti za Sammy? Nisu imale pojma gdje se nalaze niti kako će im glasiti novo prezime, samo su znale da im je osigurana kuća u ruralnom naselju izvan nepoznatog grada. Vlada je osigurala Meredith posao u kompjuterskom programiranju, u slučaju da ga poželi prihvatiti. Kao da je imala izbora? Navodno će joj dati dovoljno novca za novi početak, ali kad jednom izađu odavde, ona i Sammy će morati same uspjeti. Iako se činilo da je prošla čitava vječnost otkad je Meredith posljednji puta vidjela Heatha, još uvijek je mislila na njega dok se avion spajao sa vlažnom pistom. Prije nekoliko mjeseci je primila, vijest preko šefa gradske policije da je Heath oslobođen svih optužbi odmah nakon što je ona napustila Oregon i da se vratio svojim dužnostima šerifa okruga Wynema Falls. Goliathova smrtna kazna je također poništena, s obzirom da je čovjek kojega je ugrizao opasni kriminalac. Meredith je znala da i Sammy misli na Heatha. U jednoj ruci djevojčica je čvrsto držala buket papirnatih ruža koje je napravila kao dar na kojem je inzistirala da će ga dati Heathu kad ga ponovno vidi. Meredith je pokušala objasniti Sammy da Heath možda neće moći održati obećanje, da ne bi trebala tako čvrsto računati da će on biti tamo kad izađu iz ~ 246 ~


Knjigoteka

aviona, ali njezina kćerka je odbijala poslušati. Heath je obećao, a čitavih osamnaest mjeseci, Sammy se čvrsto držala za njegovo obećanje. Oh, koliko je samo Meredith željela da je Heath tamo, barem samo na jedan trenutak. Tako je željela da on vidi Sammy. U tih osamnaest mjeseci dijete je stvarno naraslo. Sada je imala šest, gotovo sedam godina - bila je štrkljava mala bučna djevojčica s hrpom zlatnih kovrča, krupnim plavim očima i puno dužnim nogama nego je mogla kontrolirati dok se kretala. Bila je definitivno nesreća koja se trebala dogoditi. Meredith se nasmiješila i pogladila joj kosu. - Majčice, nemoj! - rekla je mušičavo dok se odmicala od Meredithinog dodira. Naredila sam kosu posebno za Heatha! Bit ću tamo i čekati ću. Meredith se stegnulo srce dok je gledala Sammy koja je priljubila nos uz prozor. Padao je snijeg, - reklo je dijete odlučno. - Kladim se da nas čeka u zgradi. Meredith je uzdahnula. - Sammy, ljubavi? Sjećaš se, rekla sam ti da se ne nadaš previše. Heath je rekao da će biti ovdje ako to bude Božja želja. Ponekad nam Bog kaže ne na naše molitve. - Ne i ovog puta, majčice. On je moj tata! Rekao je. I bit će ovdje. Samo čekaj pa ćeš vidjeti. Vidjet ćeš! I reći ću mu da nisi mislila da će održati obećanje. Ljutit će se na tebe. Dok su ih požurivali van iz aviona, Meredith je morala uhvatiti Sammy za ruku kako se ne bi spotakla i zemlju dotakla prvo glavom. Dijete je bilo previše zauzeto pogledom tražeći Heatha da bi pazila gdje staje. Čak je i Meredith pogledavala uokolo dok joj se srce penjalo u grlo, a želudac se grčio. Dala bi sve samo da ugleda visokog, tamnokosog muškarca u blijedim trapericama i jahačkim čizmama kako stoji blizu jedne od zgrada. On bi potom povikao i mahnuo, a nakon toga bi im potrčao u susret. A one bi, spuštajući se zadnjim stubama, pale u njegovo naručje. Samo što njega nije bilo... Kad su se spustile, Sammy je zastala. Inzistirala je na lijepoj haljini, ružičastoj, pjenušavoj kreaciji sa slojevitom suknjom čiji se rub dizao malo previše iznad njezinih koščatih koljena. Ispod ruba njezinog sivog vunenog kaputa, nabori su se nadimali poput ruba žljebaste zdjele. Stajala je u lokvi vode dok su joj se kožne crne cipele i bijele čarapice močile. - Nema ga, - rekla je promuklim glasom. - Obećao mi je! A nema ga! Lagao je! - Oh, Sammy, nemoj! U žaru ljutnje, Sammy je bacila dolje buket papirnatih ruža i skočila na jednu kako bi ju zgnječila nogom. - Lagao je. Prevario me da ne plačem! Mrzim ga. Meredith se sagnula kako bi spasila ostatak cvijeća. Kad se uspravila, zgrabila je kćerkinu ruku i lagano ju protresla. - Srami se! Da to više nikada nisi rekla, Sammy. Neću to trpjeti. Heath te voli. Čitav put bi prešao pješice bosim nogama samo da može biti ovdje s nama. Znaš to. I možeš se kladiti da mu se srce raspada zato što nije mogao doći. Sammy je jecala i bacila se u Meredithino naručje. Ručka Meredithine torbice skliznula joj je niz rame i na kraju se spustila na vlažno tlo. Na jedan trenutak Meredith nije marila. Samo je držala čvrsto svoju kćerku i pustila je da se isplače. Nakon što je oluja prošla, Meredith se nagnula kako bi pogledala Sammy u oči. ~ 247 ~


Knjigoteka

Sammy, ljubavi, imamo jedna drugu. Sve će biti u redu. - Zatakla je vlažne papirnate ruže u djetetovu ruku. - Sačuvaj ih. Možda ću ih moći poslati Heathu preko naše veze u agenciji. Sammy je obrisala suze, prisilila se na osmijeh i čvršće prstima obuhvatila cvijeće. Znaš što, majčice? Kladim se da nas čeka u našoj novoj kući! To ima smisla. Točno? Možda psi ne smiju ići na aerodrome. Meredith se stegnulo srce, ali uspjela se nasmiješiti. -Možda je tako, šećeru. Ali nemoj se previše nadati. U redu? Dvojica muškaraca u kaputima ispratili su Meredith i Sammy u jedan od žutih taksija. Iza njih su išla još dva muškarca koja su im nosila prtljagu. Dok im je taksist pomagao staviti kovčege u prtljažnik, Meredith je primila veliku zapečaćenu kovertu od jednog pratitelja. Unutra će pronaći sve potrebne dokumente i identifikacijske papire za nju i Sammy kako bi mogle započeti novi život. Nakon ulaska u taksi poslije svoje kćerke, Meredith je gledala u četiri čovjeka koja su se vraćala u avion. Kad avion napune gorivom, vratit će se u New York nikada ne znajući točno gdje su se spustili i ostavili nju i Sammy. Samo je pilot znao tu informaciju, a njemu pak nije bilo rečeno tko je bila Meredith. Taksist je nestrpljivo čekao Meredith da mu kaže odredište. S drhtavim rukama otvorila je kovertu i iz nje izvukla hrpicu papira, a prvi je sadržavao njezinu novu adresu. 2437 East Shriver Road, - rekla mu je. Vozač je nešto progunđao i zatim pokrenuo automobil. Meredith se namjestila sa svojom kćerkom na stražnjem sjedištu. - Gdje je Shriver Road, majčice? Jesu li nam poslali sliku naše nove kuće? Je li škola u blizini? Imat ću svoju spavaću sobu, je li tako? Koji je ovo grad? Meredith je mogla odgovoriti samo na jedno od njezinih pitanja. - Nalazimo se u mjestu koji se zove Trad u Wyomingu. To je mala rančerska zajednica. Meredith bi radije voljela da su ih premjestili u blizinu nekog većeg grada, ali znala da oni koji preklinju za pomoć ne mogu birati. Ipak, nije li u Wyomingu mnogo sniježilo, uobičajene su čak i mećave? Zbog čega su nju i Sammy smjestili tako daleko od velikog grada? Gledajući kroz prozor na uvelike ruralnu okolicu, shvatila je da je Nigdjezemska u Wyomingu vjerojatno najsigurnije mjesto koje je Vlada za njih mogla izabrati. Ako netko ikada sazna gdje se nalazi, što je gotovo nemoguće, vjerojatno će se teškom mukom morati probijati kroz snijeg da bi došli do nje. Većina plaćenika su bili gradski dečki i posve nenaviknuti na poteškoće nerazvijenog terena. Dok se automobil kretao niz vjetrovite ruralne ceste, Meredith je povremeno podizala pogled s papira kako bi kroz prozor promatrala okolinu. Iako je bio turoban dan s velikim nanosima snijega, mogla je zamisliti kako su izgledali ljupki pošumljeni obronci brda i kako će po ljeti i u proljeće izgledati predivne ogromne livade. - Oh, Sammy! - rekla je pokušavajući u svoj glas dodati nešto entuzijazma. - Neće li nam ovdje biti prekrasno? Ići ćemo na piknike i na plivanje. Neće li to biti zabavno? Sammy je bespomoćno gledala kroz prozor. - Ne sviđa mi se ništa. Shvativši da će joj za raspoloženje Sammy trebati mnogo više od malo entuzijazma u glasu, Meredith je brzo prelazila preko ostatka dokumenata. Njezino novo ime je bilo Meredith Middler. ~ 248 ~


Knjigoteka

To ju je podsjetilo na pjevačicu, Bette Middler, a potom se prisjetila pjesme o tvrdoglavoj ruži koja se izborila za život pod dubokim snijegom. Meredith se nadala da će i ona i Sammy isto to uspjeti. Opet je pomislila na Heatha. Da je barem mogao održati obećanje, pomislila je čeznutljivo. S njim pored sebe ne bi se osjećala tako usamljenom niti uplašenom. Ali nije bio. Ona i Sammy se moraju suočiti s tom činjenicom i prihvatiti je. I nekako će morati pokupiti komadiće svojih života. Zamislila je Heatha u Wynema Fallsu kako se vozi uokolo u svojem bijelom Mustangu s Goliathom pored sebe. Ta slika joj je bila čudno utješna, predstavljala joj je nešto za čega se ima držati u ovoj magli svega stranoga oko sebe. Poželjela je da mu može pisati, ali bilo koji kontakt s ljudima iz prošlosti bio je strogo zabranjen. - Fuj, majčice! To je daleko u šumi i poljima! Ni Meredith nije bila draga tolika udaljenost od grada. Odlazak i dolazak s posla značio je pravo bogatstvo trošenja na benzin. Muškarci. Trebali su ženi dopustiti da bira kuću. Po zimi će ceste biti prekrivene snijegom i ledom. Ona nikada u svojem životu nije vozila po ledu i vjerojatno će se namučiti dok ne nauči. Kilometrima daleko od grada taksi je usporio, oštro skrenuo udesno i provezao se ispod impresivne arkade od cigala. Izgledala je poput ulaza u neki ogromni ranč ili tako nešto. U daljini, Meredith je ugledala stoku koja pase na poljima prekrivenim snijegom. Na drugom pašnjaku je opazila konje. - Jesu li nam dali i konje? - pitala je Sammy uzbuđeno. - Ne, srce. Naravno da nisu. Ne mogu si priuštiti hranjenje konja. Upravo u tom trenutku, taksi se zaustavio ispred ogromne, nepravilne rančerske kuće od cigle. - To je to! - rekao im je taksist dok je otvarao vrata i izlazio van. - Vau, majčice! Mi smo bogate! - Ne, Sammy, nismo bogate. Ovo ne može biti to. -Meredith je ponovno provjerila adresu na koverti koja je odgovarala brojevima na kući. Kad je vozač otvorio njihova vrata, rekla je: - Jeste li sigurni da je ovo East Shriver Road? - To je to, gospođo, - uvjeravao ju je, a potom je otišao otvoriti prtljažnik. Meredith je opet zurila kroz prozor u kuću. - Negdje sa strane na imanju mora postojati neki bungalov. - Na putu je vidjela nekoliko zgrada, uključujući i crvenu štalu na desnoj strani sa stražnje strane kuće. Tamo bi mogla biti i neka manja kuća. - To je sigurno to, bungalov. Nikako si ne mogu priuštiti grijanje ovako velike kuće, a kamoli otplatu hipoteke. A uvjerena sam da nam je nisu kupili. Potpuno u nevjerici, Meredith je izašla iz taksija, gurnula kovertu u svoju torbicu, a potom pogledala okolo dok je vozač iz prtljažnika vadio njihovu prtljagu stavljajući je na travu pored prilaza. Ranč sa stokom? Primila je Sammy za ruku, napola se bojeći da bi dijete moglo negdje odšetati i izgubiti se. Meredith je preplavila ljutnja i bijes. Oni su odlučili premjestiti ženu i dijete ovdje, usred ničega? Na Meredithinom dlanu Sammyini prsti su bili hladni i ukočeni. Nervoza. Meredith je dobro poznavala taj osjećaj. Trebaju li pokucati na ulazna vrata? Ili možda klipsati preko blata, bljuzgavice i snijega da vide ima li negdje nekoga tko bi ih mogao uputiti? Odavde gdje je ~ 249 ~


Knjigoteka

Meredith stajala, mogla je vidjeti samo polovicu stajskih vrata. Pomislila je da je ugledala neki pokret. Nadala se da je netko vidio taksi i sada krenuo prema njima da im pomogne. Ona je na nogama imala visoke potpetice, nažalost, a one nisu bile namijenjene hodanju kroz duboki snijeg. Uništit će si čarape, kao i haljinu koja je bila jedna od najljepših i koju je u budućnosti mislila odjenuti na posao. Neka im Bog pomogne, nije mogla posve vjerovati da im se to događa. Posegnula je rukom u torbicu kako bi provjerila adresu. Potom se uspaničeno usredotočila na taksista. Zatvarao je prtljažnik. Svakog trenutka će se odvesti, a one će zaglaviti ovdje. Okrenuo se od automobila prema njoj. - To će biti trideset tri dolara i pedeset centi, gospođo. Meredith je zinula. To joj se učinilo poput velike pljačke. Ali bez obzira na to izvukla je novčanik, pronašla tri desetice i peticu i predala mu ih. - Zadržite ostatak. - Hej, hvala. Zvuk psećeg laveža prekrio je njegove riječi. Meredith je podigla pogled i ugledala klupko crnila kako trči prema njima izlazeći iz crvene štale. Vrlo veliko klupko. Taksist je bacio jedan pogled i požurio se prema vratima svojeg taksija. -Sranje! Rotvajler! - Uskočio je u automobil, naglo zalupio vratima i krenuo bez ijednog pogleda unatrag. Meredith i Sammy su bile ostavljene da se potpuno same suoče s tim psom, a jedini dokaz da je automobil bio ovdje bio je zvuk škripe guma na pošljunčenom putu. Odjednom je Sammy istrgnula ruku iz Meredithine i glasno vrisnula. - Goliath! - Sammy, nemoj! - Meredith je potrčala za svojom kćerkom panično je pokušavajući uhvatiti za stražnji dio kaputa. - Dušo, to ne može biti Goliath. To je drugi rotvajler i možda mu se neće svidjeti što smo na njegovom terenu! Sammy na nogama nije imala visoke potpetice i izmakla je iz Meredithinog dosega poput dugonoge bebe gazele. - Goliath! - ponovno je viknula. Rotvajlerov lavež je prerastao u visoko cviljenje prožeto srećom. Dijete i pas su se susreli na čistini koja je bila više blatna nego travnata. Sammy se srušila dolje. Rotvajler je stao iznad nje i počeo joj lizati lice. Meredith je nekoliko metara dalje stajala skamenjena. Kad ju je Goliath spazio, ostavio je Sammy na trenutak kako bi pošao prema njoj udarajući u njezine oduzete noge i ližući joj dlanove. Meredith je bila previše zaprepaštena da bi mogla uzvratiti njegove pozdrave te se Goliath ponovno vratio Sammy. Sanjam, ošamućeno je pomislila Meredith. Ja sam još uvijek u New Yorku, sklupčana ispod prekrivača i čvrsto spavam čekajući zvonjavu sata da me probudi. Vožnja avionom dovde nije bila ništa drugo nego puka sanjarija i za nekoliko sekundi ću se trgnuti i probuditi i cijelim svojim srcem poželjeti da se sve baš tako dogodilo - da nas je Heath čekao na samom kraju putovanja. - Znala sam da ćeš doći. Znala sam! - vikala je Sammy valjajući se u blatu pokušavajući se objesiti rotvajleru oko vrata. - Oh, Goliath! Volim te! Jedan pokret je odvukao Meredithinu pažnju. Ošamućeno, podigla je pogled prema štali i ugledala je visokog, dugonogog muškarca kako izlazi. Kaubojske čizme, blijede traperice i smeđi Stetson. To opušteno kretanje mogla bi svagdje prepoznati. Srce joj je zajecalo, a želudac poskočio. Nije mogla vjerovati vlastitim očima. - Heath! - vrisnula je Sammy. - O, Heath! - Poskočila je na noge, potrčala nekoliko ~ 250 ~


Knjigoteka

koraka, a potom se vratila po papirnate ruže koje je ispustila u blatu. Čini se kako nije primijetila da su uništene. Kad je potrčala prema visokom muškarcu u jakni od ovčje kože, povikala je: - Došao si! Znala sam da ćeš održati obećanje. Znala sam! Heath se sagnuo kako bi uhvatio dijete. Očito nije bio pripremljen na sadašnju težinu djeteta niti za dodatne centimetre. Bacila se na njega udarajući ga u prsa poput malog vlaka dok joj je vrh glave zakvačio njegovu bradu. Zakoračio je jedan korak unatrag, smijući se. - Hej, dušo! Kako je moja najbolja djevojčica? - Bacio ju je visoko u zrak i okrenuo se, zbog čega je Sammy vrisnula. - Ne mogu vjerovati! Toliko si lijepa da će mi ispasti oči! A koliko si samo narasla! Kad se prestao okretati, zastao je okrenut prema Meredith. Na jedan dugi trenutak zario je lice u Sammyine kovrče i zagrlio je tako snažno kao da ju više nikada ne namjerava ispustiti. Sammy se konačno oslobodila. - Napravila sam ih posebno za tebe, - rekla je predajući mu papirnate ruže. Heath ju je podigao na jedan bok i gotovo odmah uzeo ruže. Nekoliko dugih sekundi je gledao u njih s ozbiljnim izrazom lica. - Hvala ti, dušo, - konačno je progovorio. - Zauvijek ću ih čuvati. Sammy ga je zagrlila oko vrata. - Nisi lagao. Ti si stvarno moj tata i živjet ćemo ovdje. Svi zajedno! Je li tako? - Svi zajedno! - uvjeravao ju je Heath. - Ništa me na ovome svijetu ne bi moglo odvojiti od vas. Goliath je kružio i lajao, očito jedva čekajući ponovni zagrljaj djeteta, tako da je Heath končano spustio Sammy dolje. Dok je dijete oko njega plesalo zajedno sa psom, Heath je tmuran pogled usredotočio na Meredith. Iz nekog razloga, nije se prva uspjela pomaknuti i bojala si je dopustiti da vjeruje kako je on uistinu ovdje. Upijala ga je očima. Tamnoputo lice, te snažne isklesane crte lica, ta tamna kosa koja mu se spuštala preko čela ispod njegovog smeđeg Stetsona. Dobacio joj je onaj nakrivljeni osmijeh kojega se tako dobro sjećala dok je papirnate ruže stavljao u džep jakne. - Obećao sam ti da ću pronaći neki način, - viknuo je s onim istim promuklim glasom koji joj je u snovima tolike noći šaputao na uho. - Žao mi je što nisam došao na aerodrom. Nisu mi željeli reći koji dan ćete stići. Pomičući šešir unazad krenuo je prema njoj, a njezin puls se ubrzavao od njegovih ležernih krupnih koraka i širokih ramena ispod debele jakne. U ovčjoj koži izgledao je tako ogromno. Dok joj se približavao, govorio je: - Trebalo mi je puno truda da bih uspio, to ti priznajem. Ali poput one poznate uzrečice, 'Sve se može kad se hoće'. Kasnije ću ti ispričati sve u detalje. - Zastao je nekoliko metara ispred nje dok joj je svojim plavim očima pomno pretraživao lice kao da se trudi urezati ga u pamćenje. - A sada, - rekao joj je glasom koji je postao grublji od navale emocija, - zaista želim zagrljaj. Osim naravno, ako nisi sretna što me vidiš. Ljubav koja je sjala u njegovim očima bila je neupitna. Jedva osjećajući pokrete nogu, Meredith je ispustila torbicu i potrčala prema njemu. Susreo ju je na pola puta hvatajući je oko struka i podižući u zrak, baš kao što je maloprije učinio sa Sammy. Jecajući, Meredith je objema rukama obgrlila njegov vrat. - Ja... ne mogu vjerovati da si... ovdje! - Naravno da sam ovdje. Obećao sam ti da ću biti. - Položio je ruku iza njezine glave dok su mu topli, snažni prsti mrsili njezinu kosu. - Dušo, nemoj plakati. Oh, srce, nemoj. Ne ~ 251 ~


Knjigoteka

mogu podnijeti kad plačeš. Njegove velike, predivne ruke. Meredith je mislila da je više nikada neće dotaknuti. Privila se uz njega s gotovo očajničkom čežnjom, u nemogućnosti da prestane jecati ili da ga pusti. - Što je s tvojom kućom? S poslom? - Kuću sam prodao i dao sam otkaz. Došlo je vrijeme za novu krv u Wynema Fallsu. Kao da se malo nadam da bi Tom Moore mogao doći na moje mjesto. - Tom Moore? - Meredith je ponovila u nevjerici. -Onaj koji je uzrokovao nesreću i koji je neprestano uhićivao staricu? Heath se lagano nasmiješio. - Mnogo je sazrio. A ja sam potpuni vjernik da najbolji provoditelj zakon može biti samo čovjek koji je griješio i koga progone njegove pogreške. Tom je učio na teži način i tijekom vremena to ga je oblikovalo u dobrog zamjenika. Vjerovala ili ne, otišao me podržati tijekom moje istrage. Čak je nazvao i svojeg oca, veliku zvjerku, kako bi raspravio o mojem slučaju. Oduvijek je osjećao strast za provođenje zakona. Sada konačno ima svoj put. Obuhvatio joj je ramena i privio je bliže k sebi, a njegove ruke su za nju bile poput blagoslova. - Od vremena kad sam bio klinac, sanjao sam da ću jednog dana imati vlastiti ranč. Kad sam spojio svoj novac s očevim, konačno sam uspio. Dobio sam status da se mogu ponovno vratiti u policiju ako ikada budem želio. A barem za sada, jedino što želim jest voditi ovaj ranč i biti dobar muž i otac. Ovdje ćemo dobro financijski stajati, pa se ne moraš brinuti. Meredith nije marila za novac. Dokle god budu na toplom i budu imali što za jesti, to je bilo sve što je važno. Gledajući ga kroz suze, pitala je: - Je li to prošnja, gospodine Masters? - Middler, - ispravio ju je, a potom se trgnuo. - Ne zvuči baš nešto, je li tako? Heath Middler. Zvuči poput kakve proklete čokoladice. - Za nju je on izgledao dovoljno dobro da bi ga mogla pojesti. Podigao je obrvu. - A što se tiče prošnje, to je jedan od detalja koje sam spomenuo. Mi smo već vjenčani. Tata ima dobrog prijatelja koji je sudac. Nakon što je saslušao moju dilemu, povukao je neke veze i krivotvorio je vjenčane dokumente, datirajući ih prije tvojeg odlaska iz Oregona. Ja sam krivotvorio tvoj potpis. To nije bilo potpuno legalno, s obzirom na činjenicu da je mladenka bila odsutna, ali na papiru je izgledalo dovoljno dobro da bi zadovoljilo Vladu. Morali su me pustiti da dođem. Muž ima neodgodivo pravo biti sa svojom ženom. - Blagoslovljen bio tvoj otac! Sigurno je shvatio da ja i nisam baš tako loša! Heath se nacerio. - Moglo bi se tako reći, da. On je ovdje, znaš. Ispričao sam mu priču o tome kako mu je zdravlje krhko i da me treba pored sebe. - Namignuo je. - Nikada u životu nisam toliko lagao. - A što je s njegovom karijerom? - Ionako je već prešao godine potrebne za mirovinu. U svojim zlatnim godinama želi pokušati biti otac i djed. Meredith je jedva sve ovo shvaćala. - Znači, tvoj tata je ovdje? A ja sam se udala u odsutnosti? - Pa priznajem, bio je to jedan od načina na koji možeš prisiliti ženu da se uda za tebe, - rekao je uz smiješak. - Ali budući da si već izgovorila bračne zavjete, pretpostavio sam da se nećeš ljutiti ako se ja sam pobrinem za papirologiju. Ako se ljutiš, možemo se ~ 252 ~


Knjigoteka

pretvarati da nismo legalno vjenčani i biti užasan primjer svojoj djeci. - Djeci? Množina? - Izazivački ga je zgrabila za ovratnik jakne. - Uostalom, tko u ovoj obitelji nosi hlače? Čini mi se da si donio mnogo odluka bez mene. - Pogledaj oko sebe. Vidi gdje si, u Podunku, u sredini Wyominga! Nema tu dvojbe, ja sam taj koji nosi hlače! -Spustio je ruku na njezinu stražnjicu i lagano joj podigao kaput kako bi osjetio privlačnu mekoću njezine haljine. Oči su mu se smračile. - Ti uopće nemaš ništa ispod. Što misliš da radiš, odijevat ćeš se ovako kad mene ne bude u blizini? Meredith se cerekala. - To je samo haljina. - To nije samo haljina. To je pravi raj, gospođo, - rekao je promuklo. Zagledali su se jednom drugome u oči preplavljeni osjećajima dok se stvarnost da su opet zajedno vraćala u njih. Potom se nagnuo i utisnuo joj na usne duboki poljubac zbog kojeg joj se zavrtjelo u glavi. Kad se odmaknuo da udahne, prošaptao je: - Sjećaš li se bajke koju sam ti ispričao? Pogri¬ješio sam u nekoliko detalja. Radi se o Wyomingu, ne Oregonu. I izostavio sam dio da te prenosim do najbližeg kreveta i ljubim ti slatku guzu. Hoće li to biti problem? Meredith se odjednom počela smijati i plakati. Povukla se unatrag u njegovom naručju kako bi se zagledala u njegovo lijepo lice. - Ne možemo. Imamo Sammy. Heath ju je prestrašio kad je naglo zamahnuo glavom unazad i povikao: - Tata! Dođi po moju kćerku! Vrata staje su se širom otvorila, a Ian je provirio glavom van. - Već ti je potrebna dadilja? Daj dami priliku da se smjesti, sine! Heath se nagnuo i podigao Meredith. - Ona je sa mnom, tata. Zasad joj je to sve što treba. Pokaži Sammy ždrjebad i štenad. U redu? A kad joj to dosadi, dopusti joj da izmisli imena za svih trinaest. Iako ne bilo kakva stara imena. Potreban mi je barem jedan sat. Ian se nacerio, klimnuo glavom i rukom pozdravio sina. Potom se posvetio Sammy. Dođi, srce. Tvoji roditelji trebaju malo vremena da razgovaraju, a ja te želim upoznati s Goliathovom djecom. Svih trinaestero su mrzovoljni, pa si uzmi vremena dok budeš odlučivala kojega ćeš zadržati. Heath se okrenuo prema njemu. - Tata! Jesi li ti lud? Ne želim tri rotvajlera! Ian i Sammy su već nestali u štali. Dok je Heath usmjerio svoje korake prema velikoj kući, Meredith je čula kćerkine oduševljene povike i znala je da će Sammy sada neko vrijeme biti posve zaokupljena psićima. - Tri rotvajlera? - Položila je ruku oko muževog snažnog vrata. - Goliath i jedan psić čine dvojicu. Što sam propustila ovdje? - Dobio sam ženku, majku psića. Zove se Sassy. - Uspeo se stražnjim stubištem, otvorio vrata i zakoračio unutra. -Svidjet će ti se. Meredith je bila jedva svjesna vesele žute kuhinje s elementima od hrastovine, ali uglavnom se mogla usredotočiti jedino na Heatha. Pustio ju je da lagano sklizne njegovim tijelom ljubeći svaki centimetar njezinoga. Ostala je bez daha i vrtjelo joj se u glavi kad je on konačno prestao kako bi joj otkopčao kaput, gurajući je unazad preko sobe dok ga je otkopčavao. Kaput je bacio na pod, a potom se bacio na posao otkopčavajući sitne gumbiće njezine haljine. Maknuli su se iz kuhinje u ~ 253 ~


Knjigoteka

hodnik. - Kamo me vodiš? - Ravno u krevet. - Nećeš mi čak ni kuću pokazati? Otvorio joj je prednji dio haljine dok ju je gurao kroz druga vrata. Zastao je samo toliko da zaključa vrata za njima, nakon čega se okrenuo prema njoj i počeo se svlačiti. Kaput, šešir, košulju. Poskakivao je na jednoj nozi ispred nje pokušavajući izuti čizmu koja se tvrdoglavo držala njegove noge. - Skini se! - rekao je. Meredith je osjetila malu nelagodu. Vodila je ljubav s njim prije, naravno, ali samo u periodu od tri dana, a otad je prošlo dugih osamnaest mjeseci. - Ne bi li želio barem malo razgovarati? -Prekrasna si. - I to je to? - Obožavam tvoje oči. - Uspio je izuti čizmu. Glasno je udarila u zid. Kad se sagnuo kako bi izuo i drugu, njegova široka ramena su se pokazala u svoj svojoj brončanoj ljepoti. Tvoje usne me izluđuju. A što tek obožavam tvoju kosu. -Riješio se i druge čizme i prešavši preko sobe došao je do nje, a na sebi je imao samo traperice koju su se prilijepile za njegove mišićave, duge noge. - Ne skidaš se, Meredith Lynn. - To mi se čini malo... - Prestala je pričati kad je on nekako s njezinih grudi uspio maknuti košarice haljine i grudnjaka. Vrele usne su mu se spustile na njezinu bradavicu i snažno joj je sisao osjetljivu kožu, položivši je na ruku koju je stavio iza nje. - Oh, moj Bože! Heath? Razgovaraj sa mnom. Samo par minuta. Prošlo je... ovaj, toliko dugo vremena. Ne možemo li barem malo pričati? - Ne možemo, - rekao je bez daha pomičući usne sve do njezinog vrata. - Za poslije već imamo planove, a ako odmah sada ne vodim ljubav s tobom, morat ću čekati do kasne večeri. - Ne možete li ti i tvoj otac promijeniti planove? Ovo će biti moja prva noć ovdje. Uzdahnuo je i gricnuo joj uho. - Vjeruj mi, Merry, nećeš željeti da se planovi promijene. Uključuju tebe i Sammy. To je iznenađenje. Sklopila je oči. Koliko god razmišljala o tome da je u njegovom naručju, njezino maštanje nikada nije bilo toliko lijepo kao ova stvarnost. Gotovo je zaboravila kako se osjećala zbog njega - kao da se topila. Uzdišući je pitala: - Kakvo iznenađenje? - Reći ću ti nakon vođenja ljubavi. Neću prije. U suprotnome bi odjurila i ostavila mene na pola odjevenog. Nakon što je ponovno osjetila njegove svilene usne na svojoj koži nije mogla zamisliti da bi ga napustila. - Ne, -prošaptala je. - Ništa me ne bi moglo odvući. - Obećavaš? - Ljubio ju je putem od uha sve do kuta usana. - Ako ti sada kažem, ostat ćeš ovdje i voditi ljubav sa mnom prije nego što odeš. Bio je lud. Punih osamnaest mjeseci žudjela je da može biti s njim, a sada je uvjeren da bi ga mogla napustiti. - Nikamo ne idem i točka. Obećavam. ~ 254 ~


Knjigoteka

Nadražujući joj ponovno sva osjetila dok se istim putem vraćao do uha, prošaptao je: - Tvoji roditelji su ovdje. Meredith je razrogačila oči. - Što? Osjetila je kako mu se usne razvlače u smiješak. - Tata je kupio susjedno imanje. Tamo su još dvije kuće - zaista lijepe. Otkinuli smo stranicu iz tvojeg adresara. Promijenili smo izgled, odletjeli u Kanadu pod drugim imenima, a potom odletjeli iz Ontarija u Mississippi. Tata je ostao s njima kako bi im pomogao da prodaju svoju farmu i sredi sve potrebne papire. Nabavio im je nove isprave, brojeve zdravstvenog osiguranja i automobil koji se ne može pratiti. Oni su odmah pored ceste. Tu su već osam mjeseci. Meredith se odgurnula od njegova ramena i zagledala se u njega. - Moja mama? I moj tata? Ozbiljan si? Otišli su iz Mississippija i došli ovamol - Suze su joj ispunile oči dok je iz njegovih samozadovoljnih očiju čitala odgovor na svoje pitanje. - Oh, Bože! Moji roditelji? Nije ih vidjela još od razdoblja prije udaje za Dana. A sada su toliko blizu? - Oh, Heath. Što te uhvatilo da si...? Otišao si u Mississippi i ...? Velika količina ljubavi sjala mu je u očima dok ju je promatrao. - Nikada ne bi mogla biti potpuno sretna da ih više ne vidiš. Svakog puta kad si ih spomenula, vidio sam koliko ih voliš i toliko su ti nedostajali da te boljelo. A mislim da svako dijete ima pravo na šansu da upozna svoju baku i djeda. - I znači ti si samo tako otišao po njih? - pitala je u nevjerici. - Nije bilo 'samo tako'. Imao sam dosta problema s ljudima u Mississippiju, priznajem. Tvoj otac nikada nije ni trepnuo što se ticalo prodaje kuće i svog namještaja. Bio je toliko uzbuđen što će vidjeti svoju kćerku da mislim da bi se rastao sa svojom desnom rukom da bi te vidio. Samo se nije mogao rastati sa Spookom. - Spook? - Njegova svinja. Nije bilo nikakve šanse da je ostavi. Imaš li uopće pojma kako je teško prevesti tristo kilograma tešku svinju? I to još sa avionom? Nije bilo govora da bi Spook mogao toliko daleko putovati kamionom. Meredith se smijala čak i dok je osjećala naviranje suza u očima. Heath je obećao da će učiniti sve što je u njegovoj moći kako bi do kraja života ona i Sammy bile sretne, ali nikada od njega nije očekivala da će otići tako daleko. Od svih prekrasnih stvari na ovome svijetu koje je mogla poželjeti, mogućnost da ponovno vidi svoje roditelje je nešto najbolje što je mogla dobiti. - Toliko te volim, - prošaptala je ne mogavši maknuti pogled s njega. - Imaš li uopće pojma koliko te ja volim? - Nadam se onoliko koliko ja volim tebe. - Uzdahnuo je i opustio stisak oko nje, a usne su mu se u kutovima trzale dok je poravnavao njezinu odjeću i počeo joj zakopčavati haljinu. - Dokaži mi to tako što nećeš dugo u noć ostati kod njih, u redu? Večerat ćemo s njima tako da ćeš na raspolaganju imati cijelo poslijepodne za nadoknađivanje izgubljenog vremena. Meredith ga je uhvatila za zapešća. - Sada nikamo ne idem, Heath Masters. Osmijeh mu se produbio. - Neću te držati za to smiješno obećanje. Znam da umireš od želje da odeš vidjeti... ~ 255 ~


Knjigoteka

Stavila je prste na njegove usne. - Ići ću, da. Ali kasnije. I ne bez tebe. Sljedećeg trenutka, ležala je na leđima preko cijelog kreveta dok joj je on razmicao bedra. - Jesi li sigurna? Stvarno neću imati ništa protiv ako odeš. Razumjet ću. - Pokušavaš li se to mene riješiti? - pitala je. Naboravši jedno oko, počeo joj je skidati odjeću bacajući je na sve strane. - Jesam li ti rekao koliko obožavam tu tvoju jamicu na obrazu? - Nagnuo se kako bi je poljubio. - Dragi Bože, Merry, koliko si mi nedostajala. Po danu i po noći, u sumrak i zoru. Nisam te mogao izbiti iz glave. - Naglo joj je skinuo cipele. - Volim tvoje prstiće. Smijem li ih poljubiti? Sljedeće su otišle čarape. - Imaš najslađa koljena. Jesam li ti to ikada rekao? Meredith se opet smijala. Prekrio je njezino nago tijelo svojim tamnoputim. - I svaki centimetar tebe je apsolutno ukusan, ako se dobro sjećam. - Oči su mu svjetlucale dok su gledale u njezine i ponovno joj se lijeno, pomalo nakrivljeno nasmiješio, baš onako kako je voljela. Potom je sagnuo glavu kako bi joj gricnuo usnu... - Oh, Merry. Toliko te volim. Nemaš pojma koliko te volim. Meredith se okrenula kako bi ga duboko poljubila u usta mrmljajući da i ona njega toliko voli sve dok su riječi postajale skoro nečujne zbog velikih uzdaha. Heath. Boravak u njegovom naručju bila je čista ekstaza, a duboko u svojem srcu je znala da tamo pripada. Ovaj čovjek joj je toliko toga pružio. Darove koji su nemjerljivi. Osjećaj ponosa i vjerovanje u sebe. Sretnu, samouvjerenu djevojčicu. Snagu da izdrži sve ono što joj se nađe na putu. I zadnje, ali ne i manje važno, pomogao joj je obnoviti sposobnost da vjeruje... u čaroliju i čuda i dvorce iz snova. Oni su zaista bili junaci u ovome surovom starom svijetu. I upravo kad si već izgubio svaku nadu i kad si najmanje očekivao, on bio mogao upasti u tvoj život, oboriti te s nogu i odnijeti te u suton da živite sretno zauvijek. Kako su im se poljupci produbljivali, Meredith se prisjetila da je pri odlasku sa ranča u Oregonu pomislila kako Heatha Mastersa više nikada neće vidjeti. Sada je shvatila koliko je bila u krivu. Njezina bajka nije završila. Najljepši dio priče tek je počeo...

~ 256 ~

Catherine anderson srebrno svitanje  
Read more
Read more
Similar to
Popular now
Just for you