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III.

AMÉRIQUES

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ANTILLES

1 . — Les débuts. On n o m m a i t au xvi e siècle les Antilles « les isles du Pérou ». Elles étaient peuplées de caraïbes anthropophages, peu n o m b r e u x . Quelques marins français y avaient fréquenté vers 1650. Mais les Espagnols étaient maîtres de la principale d'entre elles, Cuba, et dominaient dans ces parages. Dans ces conditions, c o m m e n t la France a-t-elle pu prendre pied aux Antilles, alors que l'Espagne et le Portugal avaient fait de l'Amérique du Sud et de l'Amérique centrale leurs fiefs? Ce fut possible,parce que l'Espagne, d o n t les forces étaient cependant limitées et qui occupait des territoires immenses, ne pouvait t o u t occuper et avait négligé les petites Antilles; et aussi parce qu'Henri IV avait obtenu des Espagnols q u ' « au-delà de la ligne équatoriale » les parties contractantes pourraient se heurter sans entraîner de rupture entre les Cabinets. C'est de ces dispositions que sortirent les corsaires — et les flibustiers, auxquels la France allait devoir ses c o l o nies des Antilles. L e corsaire était un capitaine à la mer auquel l'amirauté délivrait un congé de ce genre : Il pouvait « pourchasser les pirates qui empêchaient aux marchands français la navigation... au-delà du tropic du Cancer et du premier méridien des Açores ». Esnambuc, qui devait fonder notre première colonie, Saint-Christophe, était un de ces corsaires qui, certain jour, désemparé, se réfugia dans cette petite île. Il y trouva par hasard d'autres naufragés français, et tous se firent les agents d'une de ces compagnies que fondait Richelieu. Ces îles les avaient séduits par leur beauté. C'étaient des paysages de montagnes, où ruisselaient les eaux sous forme de torrents, et que couvrait la magnifique végétation tropi-

Histoire des colonies françaises  

Auteur : Victor Piquet / Ouvrage patrimonial de la bibliothèque numérique Manioc. Service commun de la documentation Université des Antilles...

Histoire des colonies françaises  

Auteur : Victor Piquet / Ouvrage patrimonial de la bibliothèque numérique Manioc. Service commun de la documentation Université des Antilles...

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