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DALLA NASCITA AL PERIODO VENEZIANO   Antonio Canova nasce a Possagno (TV) il 1 novembre 1757 da Pietro Canova e da Angela Zardo  di Crespano. La famiglia di Canova da generazioni lavora e scolpisce la pietra: il nonno di Antonio,  Pasino, è un valente artigiano, in particolare di altari; esegue opere nella chiesa parrocchiale di  Monfumo   (due   Angeli),   a   Castelcucco   (nella   villa   Perusini),   a   Biadene   (nella   villa   Grimaldi),   a  Galliera,   a   Rosà,   a  Crespano,   a   Thiene   (un   altare   maggiore),   ad   Asolo   (l'altare   del   Duomo   e  medaglia con l'effigie di Maria nella villa falier), a S.Vito di Altivole. Il padre di Antonio, anche'egli  bravo intagliatore e scalpellino, muore all'età di 26 anni, nel 1761. La madre Angela si risposa  l'anno successivo con il crespanese Francesco Sartori; da questo secondo matrimonio nasce il  vescovo Giovanni Battista Sartori. Antonio Canova rimane col "rustego" nonno Pasino e con la  nonna   Caterina   in   Possagno,   sviluppando   l'arte   dello   scalpellino   unita   ad   "una   tempra  delicatissima   e   una   straordinaria   sensibilità".   Fin   da   giovanissimo,   egli   dimostrò   una   naturale  inclinazione alla scultura: eseguiva piccole opere con l'argilla di Possagno; si racconta che, all'età  di sei o sette anni, durante una cena di nobili veneziani, in una villa di Asolo, abbia eseguito un  leone di burro con tale bravura che tutti gli invitati ne rimasero meravigliati: il padrone di casa, il  Senatore Giovanni Falier, intuì la capacità artistica di Antonio Canova e lo volle avviare allo studio  e alla formazione professionale. Nel 1768, Canova cominciò a lavorare nello studio della scultura  dei   Torretti,   a   Pagnano   d'Asolo,   poco   distante   da   Possagno:   quell'ambiente   fu   per   il   piccolo  Antonio (che tutti chiamavo "Tonin") una vera e propria scuola d'arte. Furono i Torretti ad introdurlo  nel mondo veneziano, ricco di tanti fermenti culturali e artistici. A Venezia, Canova frequentò la  scuola di nudo all'Accademia e studiò disegno traendo spunto dai calchi in gesso della Galleria di  Filippo Farsetti.

IL PERIODO VENEZIANO   A Venezia il giovane Antonio frequenta la scuola di nudo dell'Accademia, studia disegno traendo  spunto dai calchi in gesso della Galleria di Filippo Farsetti e scolpisce nello studio di San Maurizio  le sue prime opere (canestri di frutta, Orfeo e Euridice, Dedalo e Icaro). Il Torretti, titolare di due  atelier, uno nelle vicinanze di Asolo e uno a Venezia conduce il giovane Antonio nella capitale,  aprendogli glio orizzonti di un patrimonio culturale di vasto respiro. Tra il 1768 e il 1773 Canova  compie calchi in gesso di statue antiche e segue l'attività dell'Accademia di S.Luca e si iscrive alla  scuola di nudo presso l'Accademia delle Belle Arti. In quest'ambiente matura le prime amicizie, la  più   importante   con   lo   scultore   Antonio   d'Este,in   seguito   suo   fedele   collaboratore   .Il   giovane  maestro si inserisce nel pieno dell'attività della scola veneziana le cui basi derivano ancora dalla  tradizione   settecentesca.   La   scuola   veneziana,   nonostante   la   scomparsa   del   suo   principale  esponente,Gianbattista Tiepolo nel 1770, presenta una fiorente e vivace attività artistica sostenuta  da un ricco mercato suddiviso in due filoni:gli estimatori dei "vedutisti" come Guardi e Canaletto  dall'altro gli aristocratici che chiedono affreschi e decorazioni per le loro dimore. Il tradizionale stile  rococò   del   Tiepolo   viene   temperata   dall'atmosfera   arcadica,   ispirata   dalla   tradizione   locale.   Il  giovane Canova mette in mostra il proprio talento nell'esecuzione di due cestini di frutta scolpiti per  il   senatore  Falier   nel   1772   e  con   alcune   realizzazioni   copia   dell'arte   antica.   La   prime   sculture  monumentali del Canova giungono nel 1773 : le statue di Orfeo e Euridice, destinate a decorare il  giardino della villa asolana del Falier. Il giovane maestro mostra già una sua personale e completa  espressività , coerente con la corrente artistica del momento pur non possedendo la raffinatezza  delle opere della maturità. L'Orfeo procura la prima notorietà al Canova durante l'esposizione alla  fera della Sensa del 1776. Nel 1778 Canova a 21 anni apre uno studio a Venezia in calle del  Traghetto a San Maurizio. Le commesse si susseguono e non sempre egli riesce a far fronte alle 


richieste.Lavora   al   gruppo   di   Dedalo   e   Icaro   che   viene   esposto   alla   Fiera   della   Sensa   del  1779:questa è la prima opera in cui il Canova utilizza la tecnica di derivazione dal modello di gesso  di "grandezza pari al vero",tipica della  sua arte.  Dedalo e Icaro procurano ad Antonio il primo  cospicuo guadagno che gli permetterà un lungo soggiorno a Roma. Canova tornerà ancora nel  Veneto nel giugno del 1780 per compiere la statua del marchese Poleni collocata lungo il recinto di  Pratro   della   Valle   a   Padova;ma   ormai   dentro   di   lui   matura   una   consapevolezza   definitiva:il  trasferimento definitivo a Roma.    

IL PERIODO ROMANO Nel   1779,   Canova   compì   il   suo   primo  viaggio   a  Roma.   A   Roma,   era   ospite   dell'ambasciatore  veneto, a Palazzo Venezia, Gerolamo Zulian che fu grande mecenate degli artisti veneti, da Pier  Antonio Novelli a Gianantonio Selva, da Giacomo Quarenghi a Francesco Piranesi, da Raffaello  Morghen a Giovanni Volpato. Lo stesso Zulian procurò a Canova le prime commissioni a Roma e  direttamente   gli   ordinò   Teseo   sul   Minotauro   (1781)   e   Psiche   (1793).   Nel   frattempo   conobbe  Domenica Volpato, figlia dell'incisore Giovanni, con la quale ebbe un'amicizia travagliata; la sua  fama cresceva in Italia e all'estero: riceveva sempre nuove e impegnative commissioni da ogni  parte d'Europa. Ben presto, la sua arte, organizzata secondo la tecnica degli antichi greci, dal  disegno all'argilla, dal gesso al marmo, sviluppò un lavoro formidabile e una vicinanza sempre più  forte ai temi della mitologia classica: "lavoro tutto il giorno come una bestia" ­ scrisse al suo amico  Cesarotti  ­ "ma è  vero altresì che quasi tutto il giorno ascolto a leggere i tomi sopra Omero".  Quando i Francesi occuparono Roma, nel 1798, egli preferì abbandonare la città e ritornare a  Possagno dove si dedicò alla pittura: in due anni, egli dipinse molte delle tele e quasi tutte le  tempere che oggi sono custodite nella sua Casa natale di Possagno. Nel 1800, tornò a Roma dove  la situazione si era fatta meno disordinata: lo accompagnava il fratellastro Giovanni Battista Sartori  che gli sarà fedele segretario per tutta la vita.

IL PERIODO NAPOLEONICO   Nel 1802 Canova viene nominato da Pio VII Ispettore Generale delle Antichità e Belle Arti dello  Stato della Chiesa con l'incarico di controllare le opere d'arte nei territori del Vaticano, con una  particolare attenzione sui criteri di restauro dei reperti archeologici. Canova si schiera a favore  della legittimità del restauro integrativo del frammento archeologico, purchè l'integrazione rispetti  perfettamente lo stile,  le propporzioni, la tecnica del pezzo originale. L'attenzione riservata alle  questioni di restauro non impedisce a Canova di occuparsi di un altro problema scottante per la  tutela dell'arte italiana in epoca napoleonica: il problema della spoliazione delle opere d'arte di tutti  i territori occupati dai francesi. Canova si schiera apertamente contro questa pratica e si impegna  per   frenare   le   asportazioni,   sottolineando   l'inscindibilità   dell'opera   dal   luogo   d'origine   e  dall'ambiente circostante. Come molti altri famosi artisti dell'epoca, anche Canova contribuisce con  varie sculture alla campagna propagandistica e celebrativa di Napoleone. Nelle sue statue però  non si ha una sintesi tra personaggio reale ed eroe, ma il mito dell'antico prende il sopravvento  sull'attenzione al dato reale: Napoleone viene identificato nell'eroe classico e l'intento celebrativo  diventa   apoteosi.   Un   esempio   è   dato   dalla   statua   di   Napoleone   come   Marte   pacificatore   che  raffigura   l'imperatore   idealizzato   come   Marte,   con   l'asta   e   il   globo   sormontato   dalla   Vittoria.  Canova   riprende   la   consuetudine   dell'arte   imperiale   romana   di   innestare   teste­ritratto   su   corpi  idealizzati secondo tipologie riconoscibili di eroi e divinità, e attribuisce al suo Napoleone il corpo 


perfetto   di   un   dio.   Alla   nudità   viene   riconosciuto   il   ruolo   che   a   questa   avevano   assegnato   gli  antichi, di "rendere illustri" i personaggi rappresentati. Il recupero di modelli della statuaria romana  s'impone   anche   nella   produzione   di   ritratti   dei   familiari   di   Bonaparte   che   si   diffonderanno  soprattutto dopo la formazione di stati satellite all'impero.  Canova scolpisce anche la statua di  Paolina Borghese come Venere vincitrice con il pomo di Paride nella mano sinistra, mitigando il  valore simbolico del modello con la resa plastica e la ricerca degli effetti chiaroscurali sfumati, in  grado di accentuare la resa naturalistica del corpo. Nel 1815, Canova riesce nella difficile missione  a Parigi per ottenere da Napoleone la restituzione delle opere d'arte da questi trafugate durante le  campagne francesi in Italia. Il Papa Pio VII gli conferisce il titolo di Marchese d'Ischia, con un  vitalizio di tremila scudi che egli però vuole elargire a sostegno delle accademie d’arte.   DALLA FINE DELL'EPOCA NAPOLEONICA ALLA MORTE   A Possagno torna nove volte per brevi e intensi periodi: nel 1792, nel 1795, nel 1798, quando a  Roma imperversavano le fazioni antifrancesi, Canova decide di osservare qualche tempo di riposo  e assaporare l'aria di casa, prima e dopo del suo viaggio a Vienna. A Possagno, mancandogli nella  sua casa lo studio attrezzato per la scultura, si dedica alla modellazione di bozzetti e alla pittura.  Nel  1799,   in primavera,  dipinge   il  Compianto  di Cristo,  le  Grazie  e l'Autoritratto  dello  scultore.  Amareggiato dall'"avventura della mancata realizzazione della statua della "Religione Cattolica",  decide   di   concentrare   i   capitali   nella   realizzazione   di   qualcosa   di   straordinario,destinato   ad  immortalare la memoria della sua arte.Nel 1918 (11 luglio) posa la prima pietra del Tempio che  volle progettare e donare alla sua comunità come chiesa parrocchiale: il maestoso edificio sarà  completato solo dieci anni dopo la sua morte. Nel 1820, conclude la pala dell'altare maggiore del  Tempio, che ritoccherà nel 1821. Torna per l'ultima volta a Possagno nel 1822 e si ammala. Muore  a Venezia nel 1822; il suo cuore viene depositato all'Accademia mentre il corpo viene portato dagli  abitanti di Possagno nella città natale. Il suo corpo, per volere del fratellastro, fu traslato prima  nella vecchia parrocchiale e, dal 1832, nel Tempio.  


Vita di Antonio Canova