Issuu on Google+

Analyzing the Financial Market: The  Rule of 20  In our own unique way, we are all investors.  We are definitely all investors in time, but  the   majority   American   households   also   have   investments   in   financial   assets,   namely  stocks.  These equity investments can be held in a 401k plan, mutual funds, or an IRA.   This   doesn’t  count  the  good  percentage   of  people  that  have   a  personal   account   they  actively manage or trade.

Divining the direction of the stock market can be as confusing as being a termite in a yo­ yo.   So what would be a good simple gauge we could use to determine if the equity  markets are overvalued or undervalued?  Price to earning ratio is one determinant, but it  has its limitations.

Enter the Rule of 20—a simple formula that has been around for many years but hardly  ever used.  The Rule of 20 is not a magic formula, but it is useful in evaluating if stock  prices are over or undervalued. .  What it says is this— from l961 to about l994 the rate  of consumer inflation when added to the price earnings ratio (P/E) of the Dow Jones  Industrial Average has hovered near 20.  The market was overvalued when it was above  20 and undervalued when it was at 15.  The formula did not work in the go­go years of  l995­l999.  These five years saw 20% plus gains per year in the popular stock indexes.   This was the only time in American financial history we ever saw five consecutive years  of 20% plus gains.   Painful as it is, we are now returning to a more rational  market  environment.

What is the Rule signaling now?   The current forward­looking P/E ratio of the Dow is  16.  Consumer inflation is about 1.0% annually.  This gives a rule of 20 number of 17.0  (Markets are always in a state of flux and you can get the current P/E ratio and consumer  price inflation numbers from any major financial publication.)

At a Rule of 20 Number of 17.0, the stock market still has room for upward movement.    As stocks rise towards the Rule of 20 number of 20, it may be wise to take some chips off 


the table—sell in other words.   When stocks fall to a Rule of 20 Number of about 15,  think of entering the market by buying good quality equities.

A   final   note   on   this   Rule.   Like   any   formula   devised   by   mortals,   this   Rule   has   its  limitations and should not be used in a vacuum.  The fundamentals of the company you  are buying must also be examined.


Analyzing the Financial Market: The Rule of 20