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Sunita Lyn Williams – Astronauta da NASA nascida a 19 de Setembro de 1965 em Euclid – Ohio, mas considera Needham – Massachussets como a sua terra natal. Os seus hobbys preferidos são a corrida, natação, bicicleta, triatlo, windsurf, o snowboarding, e arco e flecha. Terminou a sua formação secundária em 1983 frequentando o Liceu de Needham e em 1987 obteve o seu bacharelato em Ciências Físicas pela Academia Naval dos Estados Unidos, seguindo-se em 1995 um mestrado em Gestão de Engenharia pelo Instituto de Tecnologia da Florida. Sunita Williams recebeu a sua comissão na Marinha dos Estados Unidos a partir da Academia Naval em Maio de 1987. Após uma nomeação temporária de seis meses no Sistema de Comando Naval Costeiro, recebeu a sua designação como Oficial de Mergulho Básico e posteriormente apresentou-se ao Comando de Treino de Aviação Naval. Foi designada Aviadora Naval em Julho de 1989. De seguida apresentou-se ao Esquadrão de Suporte de Combate de Helicópteros n.º 3 para o treino inicial de pilotagem do H46 Seaknight. Após finalizar o seu treino foi nomeada para o Esquadrão de Suporte de Combate de Helicópteros n.º 8 em Norfolk – Virgínia e realizou várias missões no Mediterrâneo, Mer Vermelho e Golfo Pérsico em apoio das Operações ‘Escudo do Deserto’ e ‘Proporcionar Conforto’. Em Setembro de 1992 foi Oficial Responsável de um destacamento de H-46 enviado para Miami – Florida para as operações de apoio durante a passagem do Furacão Andrew a bordo do USS Sylvania. Posteriormente, Williams foi seleccionada para a Escola Naval de Pilotos de Teste e iniciou o seu curso em Janeiro de 1993. Após completar o curso em Dezembro de 1993, foi nomeada para o Rotary Wing Aircraft Test Directorate como Oficial de Projecto do H-46 e do avião V22. Enquanto permaneceu aqui foi também nomeada como Oficial de Segurança de esquadrão e voou testes de ensaio do SH-60B/F, UH-1, AH-1W, SH-2, VH-3, H-46, CH-53 e do H-57. Em Dezembro de 1995 regressou à Escola Naval de Pilotos de Teste como instrutora no Rotary Wing Department e como Oficial de Segurança da escola onde voou no UH-60, OH-6 e no OH-58. Daqui foi nomeada para o USS Saipan, estacionado em Norfolk, onde se encontrava quando foi seleccionada para o treino de astronauta da NASA. Acumulou mais de 3.000 horas de voo em 30 tipos distintos de aeronaves. Seleccionada para a NASA em Junho de 1998, apresentou-se para iniciar o seu treino em Agosto seguinte. O treino de candidata a astronauta incluiu palestras de orientação e saídas de campo, várias palestras técnicas e científicas, instrução intensiva sobre a estação espacial internacional, treino fisiológico e formação para a preparar para os voos no T-38, bem como sessões de técnicas de sobrevivência em diferentes cenários. Após um período de treino e avaliação, Williams trabalhou em Moscovo com a agência espacial russa, nomeadamente sobre a contribuição da Rússia para o projecto espacial e com a primeira espedição que iria ocupar a estação. Após o regresso da Expedição 1, Williams trabalhou com o ramo de robótica e no futuro Special Purpose Dexterous Manipulator. Como membro da expedição NEEMO 2, viveu no laboratório subaquático Aquarius durante 9 dias. Após o seu primeiro voo, serviu como Chefe Executiva do Corpo de Astronautas. O primeiro voo espacial de Sunita Williams surgiu com a sua participação na Expedição 14/15 entre 9 de Dezembro de 2006 e 22 de Junho de 2007. Williams foi lançada com a tripulação da missão STS-116 a 9 de Dezembro de 2006, tendo acoplado com a ISS a 11 de Dezembro. Como membro da Expedição 14, serviu como Engenheira de Voo e enquanto permaneceu da estação estabeleceu um recorde feminino com quatro actividades extraveículares totalizando 29 horas e 17 minutos (recorde posteriormente batido por Peggy Whitson em 2008 com os seus conco passeios espaciais). Terminando a sua participação da Expedição 15, regressou à Terra com a tripulação da missão STS-117 tendo aterrado na Base Aérea de Edwards, Califórnia, a 22 de Junho de 2007. A sua missão teve uma duração de 194 dias 18 horas 2 minutos e 1 segundo, tornando-se no 447º ser humano (juntamnete com Arne Christer Fuglesang, Joan Elizabeth Miller Higginbotham, William Anthony Oefelein e Nicholas James MacDonald Patrick) e no 280º astrnauta dos Estados Unidos (juntamnete com Joan Elizabeth Miller Higginbotham, William Anthony Oefelein e Nicholas James MacDonald Patrick) a realizar uma missão espacial orbital. Em Fevereiro de 2008 passou a ocupar um cargo de gestão no Corpo de Astronautas e designada como Chefe Executiva do Corpo de Astronautas da NASA. Em Junho desse mesmo ano voltava à categoria de astronauta activa. A 10 de Dezembro de 2009 era anunciado que havia sido seleccionada para a tripulação suplente da Expedição 30/31 e para a tripulação principal da Expedição 32/33. A 8 de Julho a sua nomeação era oficialmente confirmada pela NASA e a 12 de Outubro pela Comissão Interdepartamental russa para a selecção de cosmonautas e sua nomeação para a tripulação de voos espaciais. A 29 de Novembro, e juntamente com Yuri Malenchenko e Akihiko Hoshide, Sunita Williams foi aprovada nos testes de exame prévoo realizados num simulador do veículo Soyuz TMA no Centro de Treino de Cosmonautas Yuri Gagarin. No dia seguinte a tripulação foi aprovada nos exames realizados no simulador da ISS. A 1 de Dezembro a tripulação suplente era aprovada pela Comissão Departamental e a 20 de Dezembro era aprovada como Engenheira de Voo Suplente da Soyuz TMA-03M. A missão Soyuz TMA-05M é a segunda missão espacial de Sunita Williams que se torna no 326º ser humano (juntamente com Akhiko Hoshide) e no 229º astronauta dos Estados Unidos a realizar 2 missões espaciais.

Em Órbita – Vol.12 – .º 121 / Fevereiro de 2012

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