Page 8

National Behind Which  Bars?

What To Do With  The Prisoners at Guantanamo  Bay By Wenceslao G. Matos



Art by Chiyel Hayles

n January  22,  2009  President  Obama  signed  an  executive  order  which  man­ dated  the  closure  of  the  detention  facilities  at the Guantánamo Bay military base within  a  year.  By  doing  so,  he  might  have  created  a  major  foreign  policy  and  national  security  issue.  Although  President  Obama  certainly  has  reasons  to  believe  it  is  in  his  country’s  best  interest  to  terminate  the  use  of  the  prison,  the  reality  is  that  the  Guantánamo  Bay Prison must be reformed to make sure it  conforms  to  the  standards  of  American  and  international  law,  but  must  ultimately  be  kept open. There has been much debate over the legal­ ,8"# 07# 8(+# ;2,'0-+2'B# /0-5-+3+-8# ,-# 8(+# camp,  as  well  as  the  methods  used  both  to  interrogate  and  try  them.  The  Bush  Admin­ istration used the prison to set up a parallel  justice  system  to  process  those  they  consid­ ered  “unlawful  combatants”  who,  lacking  uniforms and combat units, were deemed to  be  outside  the  Geneva  Convention’s  protec­ tion.  The  prisoners  have  been  tried  in  spe­ cial military tribunals without several rights  that are guaranteed to defendants under the  U.S.  Constitution  (unconstitutional  accord­ ,-*# 80# 8(+# I);2+3+# L0)28Y=# C)28(+2302+4# there have been repeated allegations of mis­ treatment  and  torture  of  detainees,  causing  national  and  global  outrage  and  adding  to  the  anti­American  sentiment  already  perva­ sive in several parts of the world.   There  is  no  question  that  the  U.S.  government  should  not  condone  the  use  of  torture  or  the  infringement  of  its  prison­ ers’  rights,  not  only  because  it  is  wrong  in  principle,  but  also  because  by  doing  so  they  contravene both American and international  legislation and dampen the image of a super­ power  that  prides  itself  on  the  respect  of  civil  liberties  and  the  rule  of  law.  However  this  does  not  mean  that  the  prison  should  @+# +-8,2+:"# /:0'+$# $0&-4# %'# ,8# 7):5::'# %# 1+2"# important role of keeping potential terrorists  and  war  criminals  secluded  where  they  can  be  questioned  or  maybe  even  tried  without  endangering American lives.   The closure of the prison according  to  the  executive  order  signed  by  President  Obama  implies  the  review  of  all  the  prison­

ers’ status and the release of most of them  back to their respective countries of origin,  keeping  only  those  set  to  face  trial  in  the  United States in custody. However there is  no  other  facility  ready  to  receive  the  pris­ oners  in  the  mainland,  and  regardless  of  where  they  are  housed,  having  potential  terrorists within the U.S. still involves risk.  T(,'#8(2+%8#,'#0-:"#3%*-,5+$#,7#8(+#;2,'0-­ ers publicly stand trial, as their mere pres­ ence  could  embolden  terrorists  groups  to  action. Another obstacle to Obama’s plan is  political, as the relocation of the prisoners  to a center in the mainland territory might  be met with resistance from the local com­ munity.     Therefore, if Obama’s plan is car­ ried  out  as  intended,  the  U.S.  will  forfeit  a  facility  fully  capable  of  housing  all  the  inmates  in  a  safe  location  in  exchange  for  a  center  in  an  unclear  location  within  the  U.S.  territory,  potentially  involving  civil­ ians. Instead it could continue to overhaul  the  military  courts  system  while  taking  %$1%-8%*+# 07# 8(+# '82%8+*,/# @+-+58'# 077+2+$# by  Guantánamo  Bay’s  location.  The  U.S.  government should continue reviewing the  detainees’  legal  status  and  should  eventu­

ally free  any  prisoners  against  whom  they  do  not  have  enough  evidence.  An  alterna­ tive  would  be  to  try  the  indicted  detainees  in  a  military  court­martial  as  prisoners  of  war,  which  could  allow  the  trials  to  take  place at Guantánamo (away from civilians)  with  all  the  rights  guaranteed  by  the  U.S.  Constitution. In this way the United States  would be able to safely process the prison­ ers while showing the world that it will not  '%/2,5/+#,8'#:+*%:#%-$#302%:#,-8+*2,8"#80#$0# so.   It  is  clear  that  Obama  intends  to  send a message to the world that the United  States  intends  to  close  the  dark  chapter  of  the  abuses  at  Guantánamo  Bay  by  shut­ ting down the prison camp. As a foreigner I  can give credence to the importance of this  task  in  order  to  restore  the  United  States’  abroad  appearance,  which  has  been  horri­ bly  tainted  by  these  episodes.  However,  in  his  rejection  of  the  past  administration’s  shortcomings,  President  Obama  shouldn’t  reject  what  was  arguably  its  guiding  prin­ ciple: guaranteeing the physical integrity of  the American citizens.

   The Soapbox, March 2009   


March 2009 Volume VI Issue 4 Exclusive Interview: Governor Rendell A Satire on the Gay Marriage Debate ‘Change’ Through South African Lenses...