Page 1

Twenty Questions About Homelessness By Thomas Fisher I don’t have any one answer to the following twenty  questions, but they are the kind of questions we need to  ask in the midst of a rapid expansion in the number of  homeless people worldwide because of global economic  conditions and the expected impact of climate change on the  habitability of parts of the planet. Even if we never go  without a roof over our head, we will all be affected by  the rising tide of homelessness around us.  I 1. If homelessness involves not just being without a place  to live, but also lacking a sense of being at home, of  belonging to a place and having others care about us, then  isn’t homelessness as much a social and psychological  condition as it is a physical one, more widespread than  most people think? 2. Has the often anonymous and repetitive housing that we  have mass produced in cities and suburbs since World War II  created such a sense of isolation and a lack of connection  to others that it can make even those with a home feel  homeless?  3. And has the creation of housing in most parts of the  United States become so regulated and relegated to those  with the credentials to provide it that we have taken away  the ability that humans once had, and that every other  animal species still has, of constructing our own shelter? 4. Does the elimination of homelessness, then, require that  we question the often­unquestioned social expectations,  economic incentives and public policies that have created  and perpetuated homelessness, perhaps unintentionally?  II 5. When most of us avert our eyes when we see homeless  people on the street, does that arise out of a respect for  what little privacy they have or might it also reflect  something else we don’t want to see: that we are all just  one major illness, one long­term layoff, or one forced  foreclosure away from becoming homeless ourselves? 6. Why has something so basic as the need for shelter has  become so entwined through public policy with other issues 


that have nothing to do with housing, like having financial  equity, borrowing capacity, and retirement security? 7. Why, in other words, has housing become such an  abstraction – an investment vehicle for other purposes –  that it has become harder for people to afford housing and  harder on people if they lose their housing? 8. Has our system of developing housing, with units of  similar size, layout, and price, also become a financial  trap during periods of deflation, as home prices collapse  and mortgages go underwater when enough of the nearly  identical units in a neighborhood go into foreclosure?  III 9.  Why has housing become so central to the proper  functioning of government that it has come to depend so  much on property taxes and to expect us to have an address  in order to do everything from voting in a local election  to being counted in the census? 10. How much is homeless, itself, a creation of the  government, which has systematically closed down  institutions like hospitals for the mentally ill or clinics  for the chemically addicted without funding the supportive  facilities that would keep former patients off the streets? 11. Why do governments continue to let homelessness happen  when it is less expensive to build supportive housing than  to incur the costs of emergency room visits, police  interventions, and street crime that comes with it? 12. Is homelessness, in a sense, the tragedy of the commons  in reverse, where instead of a few passing on unwanted  costs to the majority, the majority of us have sloughed off  the costs of caring for those most in need to the few non­ profits who have taken on this responsibility with very  little recognition or reward? IV 13. Having spent most of our history as a species as  hunters and gatherers, taking what homes we had with us as  we moved from one place to another, does the growing  numbers of homeless people suggest that we may slowly be  moving back to a condition in which people will be more  mobile, requiring that we rethink what we mean by “home”?   14. And may that time come sooner than we think as climate  change creates what some experts estimate will be 200  million environmental refugees fleeing drought­stricken 


areas and coastal flooding? 15. How will we accommodate these refugees in places not  designed to take such an influx of people and in countries  not accustomed to the rationing of resources that will have  to occur as a result? 16. What can we learn, in this regard, from the homeless  about the capacity of our cities to house many more people  than we have designed them for or that we might even think  possible? V 17. What kind of imagination does it take to be homeless,  to appropriate our streets, bridges, parks, and other  public places in ways never intended and to repurpose  products and materials that the rest of us have discarded  as useless? 18. Does homelessness offer an opportunity for us to  rethink the designed landscape as an extension of the  natural world, enabling people to inhabit the city in a  greater variety of ways, including camping and caravanning?  19. What have the homeless learned about how to survive  amidst large numbers of people, a skill that most of us  have forgotten and that may become among the most valuable  in a future in which 9 billion people will soon occupy a  planet unable to accommodate nearly that number at current  levels of consumption? 20. To prepare for that future and to overcome the fear we  may naturally feel at such a prospect, what if each of us,  from this moment on, were to engage in an on­going thought  experiment in which we imagine ourselves to be homeless,  using that as an opportunity to re­think, re­purpose, and  reuse what surrounds us and to recognize that, in a world  in which we mostly have only what we need, everyone and  everything is a gift? Thomas Fisher is a professor in the School of Architecture  and dean of the College of Design at the University of  Minnesota

Twenty Questions About Homelessness  

Thomas Fisher, professor in the School of Architecture and dean of the College of Design at the University of Minnesota, asks twenty questio...

Read more
Read more
Similar to
Popular now
Just for you