Page 1

THE NEW BRITAIN TIMES WORKING WOMEN NEED THEIR RIGHTS! As I walk across the courtyard towards the fabric factory in Cottingham, Yorkshire, I notice the smoke that clouds the air and intoxicates me. Entering the  main working area, rows of benches are aligned parallel to the walls. All around me, I see women of all ages, mostly pre‐teens, sitting on hard wooden stools,  crouched over their yarns and pieces of fabric. None of them are smiling. The large room is very dark, and the few windows seem to be obstructed by piles of  merchandise. The workers are pale and tired; many cough violently every few minutes. Several huge machines rumble from the far side of the room, now and  then a child’s wail pierces the monotonous silence.   A  young  woman  –no  older  than  17‐  looks  up  and  sighs  as  she  walks  toward  her  crying  baby.  He  is  in  a  corner  of  the  warehouse,  wrapped  in  filthy  blankets.  I watch as she bends forward and lets a few drops from a bottle fall onto his lips. She stands up and slips the bottle back into her  ripped pinafore  pocket, nodding at me as she walks back to her seat. The supervisor glares at her; she sits down, and begins to work again, her scarred hands shaking in the chill.    There are 134 women working in this factory, and 56 men. Most are aged from 8 to mid twenties; it seems that many of the older workers have died of  certain forms of respiratory diseases, or machine induced injuries. I wait outside the factory gates until 9 in the evening, fidgety glances coming from the guard.  Visitors  do  not  seem  welcome.  After  talking  to  some  of  the  women  in  the  factory  about  the  happenings  there,  I  can  easily  understand  why.  Male  overseers  receive 15 to 32 shillings a week, while women occupying the same post get only 9‐10 shillings. The difference in wages is drastic, and although in most cases the  work is different, this does not indicate that the difficulty is lesser. More women are hired here than men ‐ they are about 60% of the total workforce of textile  factories in Britain. There is no doubt why when we see the wages (1/3rd of that of the men!), or opportunities that are given to the women workers. Men are  promoted quite often, higher wages accompanying that. However, the ladies are given jobs that they will have until they are killed from work‐induced injuries:  dead‐end jobs.       “But ye see, ma’am”, Amanda O’Kelly  a 21 year old worker,  tells me,” we don’t ‘av a choice. It’s either this or  prostitution.  Then again, the way we  women get treated ‘ere, prostitution wouldn’t be much different.” While saying this, she looks down at the baby she carries in her arms. In these small factories  it is not uncommon to see very young, unmarried girls carrying their smallest child with them to work, hushing the child’s cries with a drop of ‘Infant’s Quietness’  or  ‘Soothing  Syrup’,  and  plunging  the  baby  back  into  an  opiate  slumber.  It  is  an  awful  hidden  reality,  but  women  as  young  as  14  are  raped  by  Overseers,  guardsmen and other such men who work at these factories. However, no help is provided for these women, who are exhausted by their interrupted nights and  lack of food. Meanwhile, the men carry on with their disgusting and degrading deeds, leaving the women to suffer from their mistakes. Ms. O’Kelly words bring  forwards  something  else:  prostitution.  Many  women,  of  all  ages,  must  resort  to  prostitution  to  fend  for  themselves,  and  their  families.  These  deeds  are  overlooked by the important people of society, despite them being the users of such facilities sometimes. It is quite simple: the poor women of our country are  obliged to work 18 hour days, pay for the mistakes of men who abuse of them (use opiates on their children), or become prostitutes. There is no escape.       Thankfully, there are some members of society who are attempting to help working‐class women. I went to Samuel and Henrietta Barnett, the founders  of Toynbee Settlement Home. The two are strong believers in philanthropy and the idea that educating people can provoke social change. Their idea was to  perform social work in impoverished area. Or, in the words of Samuel Barnett: 'to learn as much as to teach; to receive as much as to give’. I spoke to them 


about my visit to the textile factory in Yorkshire. Unlike me, they were not surprised. “You see, nowadays our society’s woman is perceived as too emotional, too  fragile. She does not need the right to vote, as she is disqualified by her sex, and supposedly does not have the mind to vote sensibly. Men want women who  they can dominate, who are meek, obedient, quietly loving and subservient to the male figures around her. But the Industrial Revolution is not the only thing  that  is  rising:  so  are  the  women  of  our  country”,  says  Mrs.  Barnett.  She  is  right.  Britain’s  women  are  rising,  determined  to  get  the  rights  they  deserve.  Suffragettes are getting their point across any way they can ‐ through protest, hunger strikes and parliament members. Not very long ago at all, in 1840, 100 to  300 women met at the first ever Women’s Rights Convention in New York. It shall be followed by many more meetings, and one day, women will no longer have  to be abused by superiors, drug their children, stoop down to prostitution or work in conditions so awful that they are literally murdered by them. One day,  women will have rights equal to men. Let’s not keep the women of our country waiting: they have worked and suffered for their rights for much too long already. 

The  women  of  the  Cottingham  factory  stand  silently,  listening  to  orders  from  the  overseer.  As  he  drones  on,  foul  language  and  insults  punctuating  his  sentences,  these  women of all ages stand united; they  are ready for change.  ‐Taken by staff photographer. 


Working Women need their rights  

essay on the women of the Industrial Revolution

Read more
Read more
Similar to
Popular now
Just for you