Issuu on Google+

Николай Андреев «Инстинкт убийцы» Издательство «Астрель» Серия «Победитель» Цикл «Победитель» Книга в цикле 13

Аннотация Он бесправный раб, он знаменитый гладиатор, он отчаянный наемник. Он — изгой, отвергнувший и Свет, и Тьму. Его хотят убить многие. Выбора нет. Чтобы выжить, нужно сражаться. Часто спасает лишь инстинкт. Инстинкт убийцы... Вступление Он могущественен и велик. Он правит звездными скоплениями и галактиками. Его возможности безграничны. Вселенная лежит у ног властителя. Но… у него есть враг. Сильный и опасный. Противник повелевает другим, таким же огромным, миром, и мечтает расширить свои владения. Они называют себя Светом и Тьмой. Об их существовании представители слаборазвитых цивилизаций лишь догадываются. Долгое время пути заклятых врагов не пересекались. Логос и Хаос жили обособленно друг от друга. Но однажды кто-то неразумный открыл проход между мирами, и хрупкий баланс был нарушен. Орды Тьмы вторглись на территорию


Света. Чудовищные твари начали покорять различные расы и народы. Кого-то обращали в рабов, кого-то в собственную веру, кого-то безжалостно уничтожали. И тогда Он вмешался в ход событий. В центре галактики состоялось грандиозное сражение, получившее название Армагеддон. В гигантском пламени пожара сгорели сотни звезд, тысячи планет, миллиарды ни в чем не повинных существ. Ни одна из сторон не добилась победы. Продолжать битву не имело смысла. Чтобы разрешить затянувшийся спор, Свет и Тьма заключили удивительную сделку. Они договорились выставлять на поединок строго ограниченное количество бойцов. Теперь не на жизнь, а на смерть дрались низшие цивилизации. Помогать им категорически запрещалось. Война превратилась в жестокую, азартную игру. Цель достигнута, а разрушений гораздо меньше. Проигравший безропотно отдавал победителю часть своих владений. Главное, чтобы на поле брани не осталось ни одного солдата противника. Раз в пятьсот лет где-то на необъятных просторах галактики разворачивалась страшная драма. Два народа сходились в отчаянной схватке, даже не предполагая, что за их спиной стоят куда более могущественные силы. Лишь ничтожная горстка избранных знала правду, но они свято хранили эту тайну. Удача — женщина переменчивая. Свет потерпел ряд тяжелых поражений, и Тьма вплотную подошла к звездным системам, населенным людьми. Настала очередь человечества вступить в войну миров. В ту пору на Земле крестоносцы сражались за Гроб Господень, а на Алане вот уже двести лет правил Великий Координатор. Чтобы покорить древнюю метрополию диктатор разработал программу «Воскрешение». На Таскону с далекой варварской планеты доставляли хладнокровных убийц-наемников. Однако часть бойцов отказалась выполнять приказы тирана и бежала из лагеря. Таким образом, Свет и Тьма расставили фигуры на поле и начали игру. Возглавляли мятежников Тино Аято, Олесь Храбров и Жак де Креньян. Удивительно, но земляне сумели изменить историю. Они свергли Великого Координатора, разгадали секрет «Ковчега», разгромили воинственную расу торгов. Враг проиграл эту битву. К сожалению, друзья дорого заплатили за победу. Из двенадцати избранных уцелели только двое. Тино Аято стал первым императором Асконийского государства, а Крис Саттон получил герцогский титул и две планеты в звездном скоплении Хороса. Но время идет. Четыреста пятьдесят лет пролетели как одно мгновение. Мир опять подходит к ответственному рубежу. Тьма не смирилась с поражением и


готовится к новой схватке. Кто теперь встанет на ее пути? Кто бросит вызов адским тварям? За четыре с половиной века люди освоили десятки новых планет. Асконийская империя значительно разрослась. Однако сильнее от этого государство не стало. Страну раздирали внутренние противоречия. Герцоги, графы и бароны не хотели больше подчиняться династии Храбровых. Возглавлял заговорщиков влиятельный плайдский правитель Берд Видог. Дворяне терпеливо ждали своего шанса. В сражении с неведомо откуда появившимися пришельцами звездный флот понес огромные потери, и мятежники поняли, что наступил благоприятный момент для переворота. Армия бунтовщиков высадилась в столице Асконы Алессандрии и штурмом взяла дворец императора. Ольгер Храбров погиб в сражении. Однако радость Видога была омрачена тем, что он не получил контроль над боевыми спутниками. Допуск к пульту управления имели лишь представители древней династии. Герцог приказал захватить в плен наследника престола Кервуда Храброва. Принц с беременной женой отдыхал на планете Греза. Кервуд успел покинуть систему Астры, но наткнулся на флот другого врага — герцога Грайданского. Отчетливо осознавая, что вырваться из западни не удастся, принц поручил своему телохранителю, воину клана самраев, Астину Ворху спасти жену. Маленький космический челнок спрятался на поверхности безжизненной планеты. Астин и Эльвира издалека наблюдали за страшной трагедией. В жестокой схватке с врагом флагманский крейсер империи был серьезно поврежден, и Храбров направил израненное судно в бездну красной звезды под названием Убриэль. Беглецов противник не обнаружил. Выполняя распоряжение Кервуда, самрай полетел к системе Солнца. Только там они могли укрыться. Земля считалась запретной зоной. Любого незваного гостя безжалостно уничтожала могущественная каста хранителей. С ней правители старались не конфликтовать. На корабле Ворха стояла аппаратура, посылающая стражам необходимый сигнал. При посадке на планету у женщины начались роды. На свет появился мальчик, но сама Эльвира умерла. Замаскировав челнок, Астин взял младенца и отправился на поиски людей. На лесной дороге он стал невольным свидетелем нападения бандитов на карету богатой дамы. Женщина с грудным ребенком и солдаты, сопровождавшие ее, были убиты. Асконец тут же воспользовался представившимся шансом. Ворх застрелил из бластера разбойников и подменил


малышей. Так наследник имперского престола стал внуком русского боярина Таратухина. Прошло шестнадцать лет. Самрай долго скитался по Земле, а затем, освоив местный язык, под видом иностранца нанялся к Таратухину учителем мальчика. Андрей Волков рос смышленым и подвижным ребенком. Он многому научился у Астина и мог за себя постоять. В то время Россия вела войну со Швецией, и подросток буквально рвался в действующую армию. Когда юноша получил предписание ехать в полк, асконец понял, что пора принимать решительные меры. По пути Ворх уговорил Волкова отклониться от маршрута. Самрай привел мальчика к звездному кораблю. Для Андрея это был шок. С помощью специального прибора Астин начал повышать интеллектуальное развитие подростка. В мозг юноши хлынул огромный поток информации. Волков справился с нелегким испытанием, но стал чересчур агрессивным и раздражительным. При вторжении в сознание побочные эффекты неизбежны. Спустя несколько дней судно стартовало к герцогству Хоросскому. Асконец надеялся найти там защиту от Видога до того момента, когда мальчик достигнет совершеннолетия. Об истинном происхождении Андрея Ворх благоразумно умолчал. До поры, до времени лучше держать юношу в неведении. Иначе он натворит немало бед и поставит свою жизнь под угрозу. К сожалению, достичь цели путешественникам не удалось. В гиперпространстве их перехватил пиратский корабль. Самрай был вынужден сдаться бандитам. Они стали пленниками Эдгара Стигби по кличке Ловец Удачи. Чтобы скрыть тайну, Астин в последний момент запустил на челноке систему самоуничтожения. Пираты едва успели выбросить судно в открытый космос. Пытаясь хоть немного заработать, Стигби продал Волкова перекупщикам. Что бандиты сделали с учителем, подросток не знал. Вскоре Андрей оказался на аукционе невольников. Его приобрел аланский землевладелец Крейн Мектон. Надзиратели постоянно издевались и били рабов. Люди умирали от непосильного труда. Чтобы выжить, юноша должен был бежать. Такой шанс представился, когда хозяин начал строить новый усадьбу. Техник Найджел Остин помог Волкову и его товарищу Алену Лейдлу снять электронные ошейники. Ночью невольники покинули лагерь и скрылись в лесу. К утру беглецы вышли к реке. Андрей надеялся затеряться в крупном городе. Осталось сделать последний рывок. Увы, надеждам землянина не суждено было сбыться. Вскоре выяснилось, что и Остин, и Лейдл предали Волкова. Весь побег являлся фарсом. Негодяи хотели улучшить условия содержания за счет юноши. Охранники устроили засаду и


поймали рабов. Однако сдаваться Андрей не собирался. В схватке с аланцами он убил Алена, двух конвоиров и пилота транспортного бота. Землянин попытался воспользоваться летательным аппаратом, но потерпел аварию. Солдаты нашли поврежденную машину и доставили невольника во владения Мектона. По приказу Крейна Волкова распяли на столбе. Юношу ждала неминуемая смерть, но в последний момент хозяин продал Андрея своему приятелю Линку Грейсону. Изможденного, еле живого землянина привезли на Маору. Грейсону принадлежало несколько угольных шахт, на которых трудились опасные преступники. Волков оказался среди убийц, бандитов и грабителей. Участь каторжников была незавидна. Тяжелая работа в забое, ужасная еда и короткий отдых. Периодически люди погибали во время обвалов и при взрывах. Никто из них обратно на поверхность не поднимался. Очередная катастрофа привела Линка на грань банкротства. В этот трудный момент в офисе его компании появился странный человек по фамилии Соунвил. Эстерианец предложил Грейсону выгодную сделку. Он хотел приобрести крупную партию преступников. Из рассказа гостя маорец узнал, что на планете Греза в системе Астра проводятся кровавые гладиаторские бои. Финансировал данное развлечение правитель Плайда герцог Видог. Могущественный владыка любил подобные зрелища. После некоторых сомнений Линк согласился на условия Стенли Соунвила. Соблюдая строжайшую секретность, Грейсон переправил тридцать каторжников на корабль эстерианца. В их число попал и Андрей, недавно подравшийся с надзирателем. Начальник охраны Ордент решил избавиться от строптивого невольника. На том же судне к Астре летела группа рабов-наемников. Плайдцы взяли солдат в аренду у некоего Стафа Энгерона. Предприимчивый тасконец покупал крепких пленников на аукционах и делал из обычных людей профессиональных убийц. Именно они должны были стать противниками преступников на арене стадиона. Надзор за наемниками осуществлял майор Грег Лейрон. Когда-то офицер служил в штурмовом подразделении имперской армии, а теперь являлся помощником Энгерона. Через сорок дней корабль достиг Астры. Охранники высадили заключенных в Ассоне, столице Грезы. А уже утром преступники вышли на арену стадиона На трибунах присутствовало двадцать тысяч зрителей. На кожу полуобнаженных каторжников плайдцы нанесли боевую раскраску, соответствующую образу какого-нибудь хищного зверя. Юный землянин получил кличку Одинокий Волк.


Вооруженные ножами гладиаторы дрались парами. Публика наблюдала сразу за двумя схватками. Андрей сумел ранить охотника и прорваться к спасительному флагу. Кроме него это удалось еще четверым маорским заключенным. Уцелевших преступников разместили в специальном лагере на океанском побережье. Стенли Соунвил отправился в систему Сириуса за новыми смертниками. Прошло полтора месяца. В Ассоне состоялось еще одно представление. Волков снова одержал победу. И опять не стал убивать поверженного наемника. Впрочем, землянин не знал, что в последний момент Лейрон выставил против него более слабого бойца. Майору понравился отчаянный мальчишка. Андрей, сам того не желая, стал популярным в герцогстве Плайдском гладиатором. Минуло четыре декады. Соунвил вернулся на Грезу с партией каторжников. Торговец передал их своему компаньону Браену Клевилу. Ассон готовился к очередному кровавому шоу. За день до представления Грег Лейрон неожиданно поставил организаторам жесткое условие. Либо они продают ему Волкова, либо майор выставляет против юноши сильнейшего охотника. Терять хорошего бойца плайдцы не хотели и после долгих споров согласились на сделку. Правда, Клевил потребовал, чтобы Андрей раз в год обязательно участвовал в поединках. Тасконцу пришлось пойти на уступки. Вскоре землянин оказался в лагере наемников. В схватке с преступником Волков был вынужден убить противника. Через несколько дней юноша покинул Грезу. Вместе с Лейроном он возвращался обратно в Сирианское графство. Во время полета Грег постоянно занимался с Андреем, готовя его к нелегким испытаниям. На базе Энгерона никому поблажек не делалось. После медицинского обследования и карантина землянина направили в первый батальон четвертой центурии. В кровь Волкова оливийцы вели специальный препарат и микрочип, на шею надели металлический обруч с взрывчаткой. Программа обучения невольников была насыщенной. Будущие солдаты совершали длительные марши, преодолевали различные препятствия, переносили тяжести. Инструкторы с рабами не церемонились. Воин, не способный выполнить то или иное задание, безжалостно уничтожался. За девять декад взвод Андрея потерял трех человек. Однажды в лагерь прилетела графиня Сирианская. Октавия Торнвил регулярно брала у Энгерона наемников в аренду. Солдаты нулевого уровня сдавали экзамен на Униме и Аскании, ликвидируя мятежные племена мутантов. По странному стечению обстоятельств процессия наткнулась на подразделение Волкова, возвращающееся с полигона. Землянин был поражен красотой старшей дочери графини Эвис. На младшую — Лану юноша внимания не обратил.


Между тем, пытаясь снизить сумму компенсации, Торнвил предложила Энгерону провести поединок. Наемнику предстояло сразиться с телохранителем Октавии. Отказать могущественной правительнице Стаф не посмел. Графиня выбрала Андрея в качестве бойца. Женщина не сомневалась в успехе. В ее охране служили исключительно мутанты. В последний момент майор Лейрон добился, чтобы противникам дали кинжалы. Шансы немного уравнялись. В тяжелой, отчаянной схватке, находясь на краю гибели, Волков все же убил врага. Расстроенная графиня решила поближе взглянуть на победителя. Израненный, изможденный юноша направился к Торнвил. И тут произошло нечто необъяснимое. Четырнадцатилетняя дочь Октавии Лана, на виду у всей свиты, шагнула в грязь и отдала невольнику свой платок. Разгневанная правительница тут же покинула базу. Прервав визит на Таскону, Торнвил вернулась на Алан. На корабле мать серьезно поговорила со строптивой дочерью. Октавия вдруг поняла, что девочки уже выросли. После смерти мужа она занялась политикой и слишком мало уделяла им внимания. Досадная оплошность. Отношения между Эвис и Ланой не сложились. Большой любви сестры друг к другу не испытывали. Мало того, красавица Эвис постоянно язвила по поводу невзрачной внешности Ланы. Младшая дочь откровенно завидовала сестре. В поединке с мутантом Андрей получил ряд тяжелых травм и пролежал в госпитале целый месяц. По настоянию Лейрона Энгерон перевел землянина в третью центурию. Таким образом, срок обучения Волкова уменьшился больше чем на полгода. До выпускного экзамена ему осталось всего три декады. В новом взводе Андрея приняли неплохо. О его бое с телохранителем графини знали все наемники. Юноша попал во второе отделение, которым командовал Брин Флектон. Товарищами Волкова стали корзанец Лайн Стенвил и окрианцы Брик Кавенсон и Стейн Шелтон. От враждующих группировок Алена Блекпула и Джея Парсона землянин старался держаться подальше. Спустя месяц девятую роту третьей центурии отправили на Униму. Солдаты должны были уничтожить племя свидов. Мутанты регулярно нападали на фермеров. Правительница решила покончить с бандитами. Наемники высадились в густом лесу на северо-западе материка. Им предстояло произвести тщательную зачистку местности. Экзамен получился сложным. Взвод Волкова едва не угодил в засаду. В рукопашной схватке многие бойцы погибли. Потерпев поражение, свиды отступили в болото. Передвигаясь по пояс в воде, наемники преследовали беглецов. Вскоре солдаты обнаружили деревню мутантов. Убив почти всех мужчин, бойцы Энгерона взяли в плен женщин и детей. По приказу графини их


погрузили в транспортные боты и увезли в специальный лагерь. Уцелевшие наемники вернулись на Оливию. Солдатам был присвоен долгожданный первый уровень. На огромном расстоянии от Сириуса располагался красный карлик Мимас. Вокруг него вращался астероид, внутри которого находилась тайная база пиратов Гленторан. Именно здесь Эдгар Стигби продал в рабство учителя Андрея Астина Ворха. Самрай терпеливо ждал удобного момента для побега. И, наконец, он настал. На базу одновременно прибыли и Ловец Удачи, и Мик Джейсон, человек, занимавшийся переправкой невольников в Сирианское графство. У первого асконец под угрозой оружия узнал имя перекупщика, приобретшего Волкова. Со вторым Астин за гигантскую сумму договорился о месте на корабле. Вскоре Ворх благополучно покинул Гленторан. Через тридцать шесть дней самрай оказался на Алане. Он попросил Джейсона высадить его в столице графства. На планете Мик попытался обмануть Астина, и асконцу пришлось убить негодяя. Во Фланкии Ворх достал у преступников документы и выяснил местонахождение перекупщика Крина Блаунвила. Поиски Андрея начались. Самрай не сомневался, что рано или поздно найдет наследника императорского престола. Однако Волкова искал не только Астин Ворх. О том, что сын Кервуда Храброва покинул Землю, догадывались члены могущественного ордена хранителей. В политику они не вмешивались, но старались следить за событиями, происходящими в мире. Их главная задача — не допустить внешнего вторжения. Новая война Света и Тьмы уже не за горами. К сожалению, наблюдатели ордена потеряли из вида Андрея и его учителя. Верховный Хранитель Торн Клевил на Совете распорядился любой ценой найти юношу. Между тем, герцог Видог, совершив длительное рискованное путешествие, прилетел в Сирианское графство. Он заключил военный союз с Октавией Торнвил и тут же приказал командующему флотом двинуть звездную эскадру на баронство Церенское. Кроме того, правители двух государств объявили о помолвке своих детей. Эвис не очень понравился Дейл Видог, но спорить с матерью девушка не стала. Политические браки — обычное дело в дворянской среде. Перед тем, как покинуть Фланкию, герцог Плайдский взял в аренду у Стафа Энгерона три роты наемников. Берд Видог собирался использовать их в качестве карателей. Среди солдат, отправляющихся на Корзан, оказался и Волков. Спустя три с половиной декады бойцы прибыли на захваченную планету.


В первые месяцы наемники воевали наравне с десантниками Плайда. Местные повстанцы постоянно совершали диверсии в городах и на основных магистралях страны. Сражения были тяжелыми, подразделения несли серьезные потери. Чтобы запугать корзанцев и подорвать моральный дух мятежников Видог решил провести ряд устрашающих акций. Роту Андрея высадили возле маленькой деревни и приказали уничтожить всех жителей. Солдат, отказавшийся участвовать в карательной операции, был тут же казнен. Бойцам ничего не оставалось, как выполнить требования капитана Чеквила. Именно этому офицеру службы контрразведки теперь подчинялись наемники. Жесткие меры дали необходимый результат. Сопротивление повстанцев начало ослабевать. Многие люди в панике выдавали бунтовщиков захватчикам. Вскоре плайдцам удалось выяснить, где располагается главная база мятежников. Там же скрывался и барон Флэртон, бывший правитель Корзана. Солдаты Энгерона в штурме подземного бункера участия не принимали, они зачищали близлежащую территорию. Во время рейда наемники наткнулись на деревню отшельников. Чеквил распорядился убить ни в чем не повинных людей. Началась жестокая бойня. Понимая, вырваться из окружения не удастся, охотник по фамилии Жармен предложил капитану сделку. Если каратели пощадят его семью, он покажет место, где потерпел аварию инопланетный корабль. После некоторого колебания офицер согласился на условия корзанца. Группа солдат отправилась в экспедицию. Спустя несколько дней отряд достиг цели. Жармен не обманул захватчиков. Под огромной скалой лежало неизвестное судно. Разведчики проникли внутрь корабля через пробоину. Внутри царило тысячелетнее запустение. Вскоре наемники обнаружили рубку управления. В креслах находились полуистлевшие тела пришельцев. В руке одного из чужаков была странная пластина. Охваченный тщеславием Чеквил вставил ее в специальный паз и запустил резервный блок энергоснабжения. На центральном пульте поднялся сверкающий цилиндр. Вспыхнувший свет заставил Андрея попятиться назад. Юноша невольно уронил на пол труп пришельца. На его шее Волков увидел удивительный амулет. О своей находке землянин никому не сказал. Между тем, капитан, нарушая все инструкции, взял из тайника две полупрозрачные призмы. На корабле тут же включилась система самоуничтожения. Люди бросились прочь. Воспользовавшись благоприятным моментом, сержант Миллан убил Чеквила. Забрав у офицера артефакты, наемник побежал к пробоине. Как только разведчики покинули судно, оно взорвалось.


Миллан сдержал обещание и отпустил Жармена. О корабле чужаков никто, кроме него и Андрея не знал. Но оба предпочитали об этом молчать. У каждого был свой секрет. Офицерам службы контрразведки наемники заявили, что взорвался склад боеприпасов. У корзанских мятежников много тайных бункеров в горах. Проведенная проверка ничего подозрительного не выявила. Герцог Видог не собирался останавливаться на достигнутом. Завершив покорение баронства Церенского, он направил эскадру в систему Гайреты. Правитель Тесты Мэт Гресвил отказался подчиниться захватчикам. Флот защитников дрался отчаянно, но был уничтожен. Началась высадка на планету. В операции участвовали и четыре роты наемников. Солдаты Энгерона вместе с полком десантников штурмовали наземную систему обороны у столицы Тесты Бристона. Наткнувшись на плотный огонь, изрядно поредевшие подразделения были вынуждены отступить. В других местах вторжение шло гораздо успешнее. Герцог, не раздумывая, приказал прекратить помощь окруженным частям. Тестианцы прижали наемников к реке. Попытка прорыва через мост ни к чему не привела. Солдатам пришлось прыгать в воду. На берег выбрались далеко не все. Но на этом испытания не закончились. Защитники Бристона вытеснили врага в болото. Преодолевая его, взвод Миллана лишился едва ли не трети численного состава. На исходе третьих суток наемники вышли к шоссе. Здесь они встретили плайдский патруль. Выяснилось, что пока солдаты скитались по лесу, столица Тесты пала. Барон Гресвил покончил с собой, а его сыновья и внуки погибли в боях с захватчиками. Досталось и батальону Стафа Энгерона. Из четырехсот человек уцелело лишь девятнадцать. Андрей потерял хорошего друга Стейна Шелтона. Срок аренды наемников истекал. Волков намеревался вернуться на Таскону вместе с товарищами, но судьба распорядилась иначе. За ним прилетел Стенли Соунвил. Прошел год с тех пор, как майор Лейрон купил юношу у организаторов поединков в Ассоне. Согласно контракту Андрею вновь предстояло выйти на арену. Волков отправился с эстерианцем на Грезу. В сражении за Тесту Миллан получил серьезное ранение. Врачи ампутировали сержанту правую руку. Инвалиды-невольники никому не нужны. Ярис не сомневался, что его либо продадут по дешевке, либо просто устранят. Второй вариант был наиболее вероятен. Однако он оказал Лейрону услугу, приглядывая за Андреем и не раз спасая юноше жизнь. Майор выкупил Миллана и предоставил сержанту свободу.


Тем временем, Астин Ворх упорно двигался по следам ученика. Самрай прошел весь путь Волкова от аукциона рабов на Алане до угольных шахт на Маоре. В городе Оклан асконец свел счеты с Эдвином Дарнели, надзирателем, издевавшимся над Андреем. Ценой невероятных усилий Ворх сумел добраться до системы Астры. В Ассоне самрай узнал о предстоящем поединке юноши. Оставалось только ждать. Не сидели сложа руки и хранители. Орден тоже отыскал Волкова. Совет принял решение не выпускать из вида наследника престола, но в события вмешиваться не стал. Пусть все течет своим чередом. Однако Верховный Хранитель Торн Клевил предпочел подстраховаться. Он тайно поручил двум ученикам присмотреть за Андреем и по возможности помочь ему в случае опасности. По договору с герцогом Видогом Октавия Торнвил должна была захватить баронство Китарское. Но графиня боялась начинать войну. Она не хотела обострять отношения с соседями. Предчувствуя гнев союзника, сирианская правительница мучительно искала выход из сложившейся ситуации. Сепаратный мир с бароном Мейганом мог бы ослабить напряженность. Занимаясь государственными делами, Торнвил даже не предполагала, что во дворце назревает переворот. Ее старшую дочь не устраивало предстоящее замужество. Девушка не желала быть блеклой, невзрачной тенью Дейла Видога. Первая красавица страны мечтала о власти и славе. Как плести интриги Октавия сама подсказала Эвис. Юная графиня осторожно, неспеша готовила покушение на мать. За год на Грезе многое изменилось. Гладиаторские бои действительно превратились в красочное шоу. Яркие плащи, сверкающие доспехи, оружие в точности соответствующее древней эпохе. Побеждать в схватке стало труднее. Волков тренировался целый месяц, и, тем не менее, поединок получился невероятно тяжелым. Организаторы выставили против юноши сильного, опытного воина. К счастью, в одной тройке с Андреем вышел Эдвин Норкати, наемник, с которым землянин встречался в Ассоне еще год назад. Теперь сержант был инструктором новичков. Он, как и когда-то Миллан, получил указание от майора Лейрона прикрывать Волкова. Норкати отлично справился с заданием. В критический момент Эдвин буквально спас юношу. Последний бой стал кульминацией представления. Охрана вытолкала на арену барона Флэртона с сыном. Герцог Видог хотел преподать урок всем строптивым дворянам. Гладиаторы безжалостно убили корзанцев. Спустя два дня Андрей покинул систему Астры. Он возвращался на Таскону.


После долгих сомнений Октавия Торнвил вступила в тайные переговоры с Урисом Мейганом. Она предложила барону добровольно войти в состав графства. Формально китарский правитель отказывался от независимости, но фактически сохранял и власть, и армию, и привилегии. Опасаясь вторжения, Урис был вынужден пойти на уступки. Мейган и Торнвил решили встретиться на острове Велия на Алане и подписать соглашение. Октавия передала послу Китара запечатанный конверт с паролем. Крейсеpa на орбите планеты пропустят гостя только в том случае, если он правильно его назовет. Графиня боялась мести союзника. И не зря. Берд Видог узнал о закулисных играх Октавии. Такое развитие событий герцога не устраивало. Он приказал начальнику службы контрразведки Свенвилу спровоцировать войну между двумя государствами. Если это не получится, Торнвил следовало устранить. О предстоящей встрече графини и барона стало известно и Эвис. Девушка решила воспользоваться благоприятным моментом и разом покончить и с матерью, и сестрой. Деньги она получила через подставных лиц от врагов Октавии в Сенате. Некто Чен Виллабрук зафрахтовал корабль перекупщиков и взял в аренду у Стафа Энгерона два взвода наемников. Операция была продумана до мелочей. Между тем, Волков вернулся на Таскону. Ему, как и всем о��тальным солдатам, участвовавшим в сражениях на Тесте и Корзане, присвоили второй уровень. Понесший большие потери взвод переформировали. На место Яриса Миллана майор Лейрон назначил сержанта Нокли. По невероятному стечению обстоятельств именно подразделение Андрея поступило в распоряжение Виллабрука. Разумеется, ни владелец компании, ни бойцы не знали об истинных замыслах заговорщиков. Наниматель заявил Энгерону, что действует от лица барона Мейгана. Якобы правитель Китара хочет провести карательную акцию на Тхакене. Чтобы Стаф не задавал лишних вопросов, Чен выплатил полную компенсацию за наемников. Судно перекупщиков «Странник» покинуло систему Сириуса, но спустя четыре дня, обнаружив корабли китарцев в гиперпространстве, вернулось назад. Все шло точно по плану Эвис. Виллабрук сказал пароль майору Хейвилу, командиру флагманского крейсера «Альзон», и заговорщиков пропустили к Алану. Наемники без каких-либо проблем высадились на Велию и атаковали дворец графини. Проявивший инициативу Хейвил успел предупредить Торнвил об опасности. Октавия с верными телохранителями укрылась в подземном бункере. К сожалению, спасти младшую дочь она не сумела. Солдаты Энгерона получили приказ уничтожить весь персонал комплекса. Несчастная девочка в ужасе металась по охваченному огнем зданию. Служанка в


панике бросила юную госпожу на произвол судьбы. В результате мощного взрыва Лана получила сильную контузию и оказалась под грудой камней. При зачистке дворца на нее наткнулся Волков. Сначала юноша хотел добить бедняжку, но затем передумал и не стал брать грех на душу. Чтобы девочка не мучилась перед смертью, Андрей оглушил Лану. Через несколько минут здание обрушилось. Сирианцы быстро отреагировали на нападение мятежников на остров. Командир «Альзона» выслал к Велии флайеры и десантные боты. Кроме того, штурмовые подразделения захватили корабль перекупщиков. Однако взять в плен Виллабрука не удалось. Чен и наблюдатель капитан Мешан были кем-то убиты. Пропал и пульт управления наемниками. Подозрения пали на неизвестного человека, улетевшего к планете на гравитационном катере. Между тем, ситуация на острове обострилась. Бойцы Энгерона попали в западню. Пилоты флайеров расстреляли оба бота наемников. Солдатам ничего не оставалось, как воспользоваться личным катером графини. Сбивать беглецов Хейвил не рискнул. Вдруг на борту машины находится Лана? Заговорщикам дали дотянуть до материка Кабрия. Пришедшая в себя Торнвил связалась с бароном Мейганом. Попытка правителя Китара оправдаться успехом не увенчалась. Октавия не сомневалась, что именно Урис организовал покушение на нее. Барон решил не спорить с графиней и поспешно покинул вражескую территорию. Это обстоятельство послужило лишним доказательством его вины. Вскоре арестованный Стаф Энгерон подтвердил предположения Торнвил. Катера мятежников, в конце концов, все же сбили. Октавия не могла допустить утечки информации. Машина, вылетевшая со «Странника», взорвалась при столкновении с поверхностью. В ней обнаружили три изуродованных трупа. Наемникам повезло больше. При посадке погиб только пилот. Когда выяснилось, что девочки у солдат нет, графиня приказала ликвидировать бойцов. В последний момент ее отговорил Хейвил. Майор предложил использовать наемников в предстоящей войне с Китаром. После некоторого колебания Октавия согласилась. Убийство тридцати солдат не удовлетворит ее жажду мести. Тело Ланы так и не было найдено под руинами дворца. Ничего не дал и генетический анализ неопознанных останков. Девочка бесследна исчезла. Специалисты посчитали, что бедняжка оказалась в очаге пожара и полностью сгорела. В стране объявили траур. Через несколько дней эскадра сирианского графства вторглась в систему Китара. Вероломство барона Мейгана должно быть наказано. Сенат поддержал


Торнвил. Ультиматум Октавии Урис отверг, но часть его флота отказалась сражаться с противником. Генеральный штаб на Эдане тоже присягнул на верность графине. Никто не хотел воевать за барона. Потерпев поражение в битве, Мейган бежал на Тхакен. Он надеялся спрятаться в подземных коммуникациях торгов. Октавия последовала за ним. На планету высадился батальон штурмовиков и взвод наемников. С помощью проводников королевы Ускер солдаты проникли в древний город насекомых. Сторонники барона дрались отчаянно. На одном из ярусов бойцам пришлось вступить в схватку с охраной местной принцессы. Силы были неравны, но десантники вынудили торгов сложить оружие. Урис, понимая, что его ждет позор и унижение, покончил с собой. Торнвил добилась своей цели. Присоединив к графству баронство Китарское, она выполнила условие герцога Видога. Уничтожив Мейгана, Октавия отправилась на Эдан. Ей предстояло навести порядок на планете. Большинство обывателей с радостью приняли новую правительницу. Люди не любили алчного и мстительного барона. Однако кое-где все же вспыхнули беспорядки. Генерал Лексон успешно их подавлял. Торнвил расположилась в столичном дворце Уриса. Ее секретарь и фаворит Грей Бредли погиб на Велии, и графиня приблизила к себе командира флагманского крейсера Грега Хейвила. Она испытывала к майору не только чувство благодарности. Октавия влюбилась в умного, смелого, преданного офицера. То, что Грег женат, ее ничуть не останавливало. На пути к личному счастью правительница была готова преодолеть любые препятствия. Между тем, вдали от Сириуса на планете Кратон звездного скопления Хорос герцог Саттон собрал на совет своих сыновей Криса и Мейса, а также внука Лекса. Агрессивная политика Видога и Торнвил заставила их принять ответные меры. После долгого обсуждения они решили оправить к баронству Алционскому мощную эскадру. На это государство в ближайшее время намеревался напасть Берд. Возглавил поход сам Брин Саттон. На Тасконе Верховный Хранитель Торн Клевил тайно встретился со своим учеником. Именно он присматривал за Волковым. Когда Виллабрук приказал ликвидировать наемников, Дарен убил его и капитана Мешана. С корабля Лигвил бежал на гравитационном катере. На острове он забрал напарника, который непосредственно прикрывал наследника престола. От Дарена Клевил узнал, почему спасатели не нашли в разрушенном здании младшую дочь графини Лану. Ее спас второй ученик Торна Кальт Маквил. Девочка получила серьезные ранения, и Кальт ухаживал за ней.


Маквил надеялся, что в будущем юная графиня может стать членом клана. Верховный Хранитель разрешил начать обучение. Побывав на Грезе, Астин Ворх вернулся в систему Сириуса. Теперь самрай знал, где искать Волкова. Он высадился на космодроме «Кенвил». А оттуда отправился в маленький городок Лекрил. Сразу ехать на базу Энгерона асконец не рискнул. Сначала надо осмотреться и выяснить ситуацию. В дешевом кабаке Астин познакомился с охранником лагеря. Из беседы с тасконцем Ворх понял, что освободить Андрея будет непросто. Но сдаваться самрай не привык. Захват Китара прошел легко и быстро. Торнвил решила продолжить наступление. Следующей жертвой она избрала баронство Эльзанское. Октавия хотела силой присоединить это государство. Однако Хейвил предложил другой вариант. Майор решил использовать старую вражду комонцев и цекрианцев. Война между двумя странами возникла из-за крошечной планеты Шейла, богатой редкими полезными ископаемыми. Победил граф Эстебан. Сейчас на Шейле несколько поселений комонцев. Их уничтожение спровоцирует серьезный конфликт. Граф наверняка обвинит в нападении соседей. Опасаясь вторжения, цекрианцы попросят о помощи. Вот тут-то и выйдет на арену Торнвил. Она выступит в роли спасительницы. План Хейвила понравился Октавии. Главное, сохранить его в тайне. Сирианцев никто не должен заподозрить. Для диверсии Торнвил решила использовать корабли из резервной эскадры. О ее существовании знал лишь строго ограниченный круг лиц. Командиром группы крейсеров был назначен полковник Дретон. Однако общее руководство операцией осуществлял офицер службы безопасности Линк Торренс. Чтобы не допустить утечки информации майор Хейвил лично разработал маршрут экспедиции. Он же обратил внимание на странное финансирование шахты «Ш-4». Майор предположил, что в колонии ведутся какие-то секретные эксперименты. Несколько лет назад в графстве Комонском разразился громкий скандал. Ученые проводили опыты над людьми. Этот факт заинтересовал Октавию. Она и сама тайно построила на Маоре подобные лаборатории. Успехи, правда, были пока невелики. Новые сведения могли значительно продвинуть исследования. Правительница приказала взять у Стафа Энгерона роту наемников и погрузить их на суда. Солдатам предстояло захватить базу «Ш-4». Кроме того Торнвил потребовала, чтобы в рискованной акции участвовали бойцы, напавшие на ее дворец. Волков вместе с друзьями находился на крейсере «Аль-зон». Однажды ночью у юноши было странное видение. Два незнакомца в черном и белом балахоне, не раз появлявшиеся и раньше, поставили Андрея перед выбором. Он должен был


решить на чьей стороне воевать: Света или Тьмы. Землянин считал этих людей плодом своего воображения. Волков отверг их ультиматум. Однако ритуал посвящения все же состоялся. Причем юноша оказался воином обеих враждующих сторон. Кроме него у Света и Тьмы было еще по восемь бойцов. Андрей посчитал это очередным кошмарным сном. Но к своему удивлению землянин обнаружил на груди удивительное пятно: наполовину красное, наполовину черное. Волков предусмотрительно ничего не рассказал товарищам. Он не знал, как к этому относиться. Вскоре наемников погрузили на эсминец и отправили на Таскону. Здесь, прямо на посадочной площадке лагеря, им присвоили третий уровень. А уже через час они в составе роты снова вернулись на корабль. Путешествие продлилось недолго. Затем тяжелый крейсер и старт в неизвестность. Спустя полтора месяца суда достигли системы Ульфры. Сирианцы без труда разгромили заслон противника. Ракеты с ядерными зарядами уничтожили колонии комонцев. Возле «Ш-4» агрессоры высадили десант. Понеся значительные потери, солдаты ворвались на базу. Вместе с ними на планету прибыла группа ученых. Ее возглавлял Лоренс Ронинвер. Его заместителем была Лиза Корлейн, женщина крайне амбициозная и безжалостная. Найти сразу секретную лабораторию не удалось. Простые рабочие ничего о ней не знали. По приказу сирианцев наемники после допроса казнили пленников. Впрочем, поиски оказались не напрасны. Захватчики пришли к выводу, что единственно возможный путь в тайное убежище комонцев — шахта лифта. Они не ошиблись. Штурм получился трудным. Бойцов встретили скорострельные пушки и хорошо вооруженная охрана. Численность роты стремительно сокращалась. Многие солдаты были ранены. Враг отчаянно сопротивлялся. В экспериментальном секторе наемники обнаружили мертвых ученых. Чтобы не попасть в плен комонцы приняли яд. За специальным стеклом находились подопытные люди. Часть из них неприятель уничтожил, но трое уцелели. Проводя зачистку помещений, бойцы нашли в шкафу женщину. Ее звали Вела Чакрил. Несчастная колонистка под нажимом Корлейн сообщила, что в лаборатории пациентам вживляли в мозг биочип и управляли их поведением. Именно этот прибор и интересовал сирианцев. Между тем, ситуация в космосе неожиданно усложнилась. Наблюдатели патрульного крейсера заметили в гиперпространстве эскадру противника. Враг должен был подойти к системе Ульфры через двое суток. Подобное развитие событий планом Хейвила не предусматривалось. Торренс решил рискнуть. Он


приказал кораблям возвращаться в графство, а сам остался на флагманском судне «Виллок» на орбите Шейлы. Руководитель экспедиции дал ученым всего три часа. Для извлечения биочипов этого было достаточно. Ронинвер, его коллега Перес, двое наемников и Вела Чакрил двинулись в закрытый блок. Однако, как только сирианцы вошли в отсек, пациенты по команде пленницы бросились на чужаков. Солдаты были вынуждены убить обезумевших людей. Чакрил покончила с собой. К удивлению ученых биочипов в голове мертвецов не оказалось. Нокли заподозрил неладное. Захватчики как-то чересчур легко проникли в экспериментальный сектор. Вскоре солдаты принесли обгоревшие куски гермокостюмов. Сержант предположил, что сирианцы чем-то заразились. Группу, несмотря на возмущение Ронинвера, изолировали. Теперь оставалось лишь ждать. Проявятся симптомы болезни или нет. Через некоторое время один из ученых Ник Холмос обнаружил важные документы. Из них следовало, что комонцы экспериментировали в лаборатории с какими-то микроорганизмами. Бактерии получили кодовое обозначение «БХ-17». Они поражали мозг человека, превращая его в послушное животное. Самое страшное, что микроорганизмы распространялись воздушно-капельным путем. Группа Ронинвера была обречена. Узнав эту новость, Лоренс решил не рисковать и уничтожить весь отряд. Он попытался связаться с полковником Торренсом. Сержант Линжей, находившийся в том же блоке, без колебаний застрелил ученого. Не желая становиться безмозглыми тварями, зараженные наемники покончили с собой. Но шанс выжить они друзьям предоставили. Проджер Ронинвера сержант оставил в дезинфекционной камере. После тщательной обработки прибор забрала Лиза Корлейн. Несмотря на жесткие требования Нокли, женщина отказалась немедленно покидать базу. Аланка боялась эпидемии на борту крейсера. После долгих споров удалось найти компромисс. Лиза согласилась отправиться на корабль ровно через сутки. К тому моменту будет ясно, вырвался «БХ-17» на свободу или нет. Между тем, события в системе Ульфры развивались по весьма неблагоприятному для сирианцев сценарию. Два уцелевших после сражения судна комонцев ринулись к «Виллоку». Гроненбер предположил, что вражеская эскадра раньше намеченного срока вынырнет из гиперпространства. Противник хотел задержать захватчиков у Шейлы. Не слушая возражения Корлейн, руководитель экспедиции приказал ученым и наемникам возвращаться на крейсер. Началась экстренная эвакуация. Как только


десантные боты влетели в шлюзовой отсек, сирианцы взорвали «Ш-4». Через несколько секунд корабль стартовал. Командир «Виллока» был опытным офицером. Он разгадал замысел комонцев. Курс на Эльзану неминуемо привел бы беглецов в западню. Майор внес соответствующие коррективы. Совершив резкий маневр, судно полетело в другую сторону. Враг тут же увеличил скорость. Вскоре эсминец настиг «Виллок» и ринулся в атаку. Бой был коротким. Один точный залп и корабль противника развалился на части. Однако его обломки ударили по корпусу крейсера. Судно серьезно пострадало. На верхней палубе многочисленные пробоины, поврежден один из ускорителей, в левой дюзе застрял кусок металла. Тем не менее, «Виллок» сумел преодолеть световой барьер. Как и предполагал Гроненбер, комонцы попытались взять корабль в клещи. Но их план провалился. Крейсеру удалось оторваться от неприятеля. В погоню устремились шесть судов. Вступать с врагом в битву было равносильно самоубийству. Уходя в неизведанную часть галактики, сирианцы надеялись, что рано или поздно противник отстанет. О вторжении цекрианцев на Шейлу герцог Видог узнал практически сразу. По мнению начальника контрразведки Горна Свенвила, это была чья-то провокация. Он привел правителю неопровержимые факты. И все же граф Эстебан объявил соседям войну. Опасаясь вторжения, барон Акрил попросил помощи у Октавии Торнвил. Переговоры носили секретный характер, но плайдский владыка сразу догадался, что потребует его союзница. О суверенитете Эльзанского государства можно забыть. К Сирианскому присоединяется еще одна планета. И опять без боя. Чтобы продемонстрировать свою силу, Видог распорядился отправить эскадру к баронству Алционскому. Захват Окры восстановит былой паритет сил. Покушение на Октавию не увенчалось успехом, и ее старшая дочь Эвис, подготовившая его, решила больше не рисковать. Тем более что мать улетела на Эдан. Девушка смирилась с судьбой. В конце концов, Дейл Видог не такая уж плохая партия. Но как быть с Айлином Бекингтоном? Лейтенант безумно любил юную графиню и не собирался отступать от намеченной цели. Он представлял серьезную опасность для Эвис. Гвардеец вышел из-под контроля. Его надо было остановить. Девушка избрала самый простой способ. На офицера обрушился град упреков. Эвис обвинила Айлина в том, что он пренебрегает ее жизнью. Бекингтон болезненно воспринял слова графини и на следующий день, проиграв огромную сумму в казино, спрыгнул с семидесятиэтажного здания. Тем


самым он отвел все подозрения от девушки. Теперь никто и никогда не докажет, что Эвис участвовала в заговоре. Тем временем, в лесу, в отдаленном районе Алана, жила Лана. Она чудом уцелела на Велии. Спас ее некий Кальт Маквил. С виду невзрачный, ни чем не примечательный человек. Но это было глубочайшее заблуждение. Девушка сразу поняла, что Кальт весьма неординарная личность. С подобными людьми Лана еще сталкивалась. Всегда спокоен, уравновешен, рассудителен. А сколько таинственности! Сплошные секреты. Постепенно юная графиня поправлялась. Следов от ожогов не осталось, спина больше не болела, и лишь сломанная нога доставляла девушке некоторые проблемы. Лана часто рассматривала себя в зеркале. За прошедшие два месяца она по-настоящему расцвела. Подростковая угловатость осталась в прошлом. На придворных балах младшая дочь Октавии Торнвил затмит своей красотой даже Эвис. Девушка торжествовала. Однако отпускать Лану Маквил не спешил. Он боялся, что враги сирианской правительницы попытаются устранить юную графиню. В борьбе за власть конкуренты никому не нужны. Кроме того, Калът хотел ввести девушку в орден хранителей. У нее для этого есть все задатки. А главное, высокое положение в обществе. На Тасконе Астин Ворх поселился в маленьком городке Ленкрил. От него рукой подать до базы наемников. Самрай несколько раз ездил к лагерю. Радикальный способ освобождения Андрея был неприемлем. Слишком хорошая охрана. Рисковать наследником престола асконец не имел права. Единственный способ добиться успеха — подобраться к окружению Стафа Энгерона. Шантаж часто давал желаемый результат. Астин вступил в контакт с представителем организации по отмене рабства Дареном Ислэном. Молодой человек передал самраю досье на сотрудников базы. Увы, серьезных компрометирующих материалов в нем не оказалось. Однако встреча не была напрасной. Ислэн обещал познакомить Ворха с бывшим наемником. Как он получил свободу, никто не знал. Два корабля комонцев преследовали «Виллок» целый месяц. И все же они повернули назад. Поврежденный крейсер вынырнул из гиперпространства возле звездной системы Сарисы. Экипаж приступил к ремонту судна. Неожиданно наблюдатели обнаружили в космосе странный объект. Это было огромное кольцо, по размерам значительно превосходящее «Виллок». Сирианцы решили, что сооружение давно заброшено. Торренс приказал отправить к объекту группу техников. В целях безопасности их сопровождали наемники, в число которых попал и Андрей.


Разведчики проникли внутрь кольца и нашли зал с гигантскими машинами. На пульте управления Волков увидел знакомые символы. Такие же были в корабле чужаков на Корзане и на найденном в нем амулете. Юноша предупредил товарищей об опасности. Отряд еле успел покинуть сооружение. Вскоре кольцо взорвалось и развалилось на части. Эта неудача не остановила Линка Торренса. Корабль устремился ко второй планете системы. У нее была атмосфера, и полковник предполагал, что это Родина древней погибшей цивилизации. Но он ошибся. На Тарнуме, так сирианцы назвали планету, удалось обнаружить лишь остатки трех поселков колонистов. Как и следовало ожидать, руководитель экспедиции распорядился высадить исследовательскую группу. Возглавила ее Лиза Корлейн. Тарнум был покрыт густыми лесами и топкими болотами. Пилоты с большим трудом посадили бот. Проведенные раскопки не дали существенных результатов. База пришельцев погибла несколько веков назад. Судя по следам пожаров, лагерь уничтожил неизвестный враг. Когда разведчики вернулись к машине, то выяснилось, что пилоты убиты каким-то крупным хищником. Бот оказался серьезно поврежден. На этом неприятности не закончились. Второй летательный аппарат при посадке потерпел аварию. Рисковать третьей машиной Торренс не стал. Он приказал отряду пройти по болоту пятьдесят километров. Это был тяжелый и опасный путь. Дикий мир Тарнума буквально кишил кровожадными тварями. Люди для них лакомая добыча. Разведчики с трудом отбивались от хищников, неся значительные потери. Группа редела на глазах. Цели достигли немногие. К тому моменту уже наступила ночь. На окраине поселения Парсон нашел тайное убежище чужаков. Один люк наемники вскрыли, но второй не поддавался. На нем Волков увидел такой же символ, как на амулете. Ничего говорить друзьям юноша не стал. Вскоре отряд ушел к посадочной площадке. Андрей тайно покинул лагерь и вернулся в укрытие. Амулет, найденный в корабле пришельцев, оказался ключом. Волков проник в древнее убежище. Внутри находился пульт связи и мертвый инопланетянин. Однако осмотреться юноша не успел. Вслед за ним в сооружении появились Вилл Нокли и Лиза Корлейн. Направив бластер на наемников, аланка заставила их бросить оружие. Женщина нажала на пульте управления светящуюся кнопку, и люди увидели центральном экране последнюю запись. Странное кольцо оказалось устройством для перемещения в пространстве. Из него вылетел корабль. Он почему-то пытался уничтожить сооружение. Вскоре все прояснилось. Из синеватой дымки вынырнули еще два судна. Завязалась яростная


схватка. Выведя кольцо из строя, первый корабль поспешно ретировался, а чужаки атаковали колонию. Внезапно Андрей почувствовал теплую волну, исходящую от сержанта. Но почти сразу на него повеяло холодом. Корлейн выключила изображение и взяла из поднявшегося цилиндра красный кристалл. В тот же миг Нокли бросился к лазерному карабину. Аланка выстрелила и ранила Вилла. Лиза упустила из виду Волкова, и это стоило ей жизни. Юноша сумел незаметно вытащить нож. Лезвие вонзилось в горло женщины. Андрей ринулся к сержанту. Он уже понял, что Нокли и Корлейн были воинами Света и Тьмы. Страшный сон превратился в реальность. Помочь Виллу юноша ничем не мог. Наемник умирал. Чтобы не погибнуть, Волкову пришлось покинуть убежище пришельцев. Мощный взрыв разрушил сооружение. Через несколько часов за группой прилетел десантный бот. Как только разведчики вернулись на корабль, «Виллок» взял курс на Сириус. Чтобы не наткнуться на патруль цекрианцев, судну пришлось совершить значительный крюк. Путешествие затянулось на два месяца. На борту крейсера Андрей отчетливо осознал, что он действительно изгой и врагом может оказаться любой. Необходимо было принять меры предосторожности. Знак на груди выдавал его. Между тем, после нападения неизвестных кораблей на Шейлу, события развивались так, как и предполагала Октавия Торнвил. Граф Эстебан обвинил баронство Эльзанское в агрессии и начал готовиться к вторжению. Провокация удалась. После долгих колебаний Лесс Акрил попросил защиты. В качестве платы ему пришлось пожертвовать суверенитетом страны. Во Фланкии барон в торжественной обстановке присягнул на верность графине Сирианской. Дела на любовном фронте у Октавии развивались не столь успешно. Майор Хейвил по-прежнему не отвечал на ее знаки внимания. Отчаявшись добиться его расположения, правительница приказала начальнику секретной службы генералу Велеру устранить семью маркиза. Гибель жены и сына офицера должна была выглядеть как несчастный случай. Важные события происходили и в другой части бывшей империи. Опередив эскадру Видога на несколько дней, флот хоросцев вынырнул у звездной системы Алционы. Переговоры с окрианцами получились трудными, но в конце концов Брин Саттон и Чен Лаилтон заключили военный союз. Плайдцам ничего не оставалось, как уйти. В Ленкриле благодаря своим связям Астин Ворх выяснил, что свободу бывшему наемнику помог получить помощник Энгерона майор Лейрон. Это была нить к Андрею, которую самрай так долго искал. Вскоре Астин встретился с Ярисом


Милланом. Он надавил на сержанта, и тот рассказал о том, что ему было приказано опекать юношу. Вместе с наемником Ворх отправился на базу. Грег не сразу поверил чужаку. Однако самрай сумел разговорить офицера. Астин представился опекуном юноши. К несчастью, оказалось, что освободить Волкова нет ни малейшей возможности. Контракт с организаторами ассонского шоу подписан на очень невыгодных условиях. Тем не менее, майор обещал известить Ворха, когда Андрей прибудет в лагерь. С момента помолвки Эвис и Дейла прошел почти год. Терпение Берда Видога иссякло. Он в ультимативной форме потребовал назначить дату свадьбы. Торнвил не стала провоцировать конфликт. Спустя два месяца в столице Плайда Алессандрии состоялась церемония бракосочетания. Эвис подчинилась воле матери и вышла замуж за Дейла Видога. Стараясь произвести впечатление на многочисленных гостей, Берд устроил на Грезе грандиозное кровавое представление. Андрей не должен был в нем участвовать, но наемники вернулись в лагерь именно в тот момент, когда там находился Стенли Соунвил. Энгерон не стал портить отношения с графиней и герцогом и отдал Волкова плайдцу. Юноша вновь полетел в систему Астры. Сирианцы надолго запомнят это шоу. Они увидели схватки с дикими зверями, одиночные поединки, масштабное стилизованное сражение. По приказу Берда Видога Андрей дважды дрался на арене. Сначала Волков убил одного из лучших гладиаторов Грезы, а затем помог товарищам одержать победу в финальной битве. Наблюдая за поединками, Эвис не могла не обратить внимания на талантливого воина. Девушка сразу узнала его. Это он полтора года назад прикончил телохранителя матери. Тогда еще Лана отдала наемнику свой платок. Октавия потом долго читала нотации дочерям. Эвис вдруг поняла, что этот молодой человек очень нравится ей. По просьбе аланки Берд Видог устроил гостям встречу с Одиноким Волком. На следующий день эскадра сирианцев отправилась в обратный путь. Вместе с Октавией на Алан летели Эвис и Дейл. Герцог Плайдский хотел, чтобы сын был всегда рядом с графиней. К удивлению многих на флагманский крейсер «Альзон» привезли и Андрея. Торнвил решила лично вернуть невольника Энгерону, а заодно припомнить ему тот поединок. У Эвис появилась возможность снова увидеть отчаянного гладиатора. После долгих усилий графиня, наконец, добилась желанной цели. Майор Хейвил стал ее любовником. Путешествие к Сириусу превратилось для нее в настоящий праздник. Успехи Эвис были не столь значительны, но и ей кое-что удалось. Она сумела проникнуть в десантный блок и поцеловать наемника.


Девушка никогда не думала, что эта маленькая близость доставит ей такое огромное удовольствие. Запретный плод сладок. Между тем, на Тасконе в секретной резиденции состоялась встреча Верховного Хранителя Торна Клевила с одним из членов Совета Лайном Торсоном. Лайн признался товарищу, что является воином Света. Необходимо было проверить всех членов ордена. В их рядах не должно оказаться врагов. Рассказал Торсон и о последнем видении. По его мнению, наследник императорского престола — изгой. Впрочем, спешить с выводами хранители не стали. Во дворце правителя Плайда тоже происходили очень важные события. Верный помощник Видога барон Шервин доложил, что проект «идеальный солдат» успешно завершен. Пять тысяч боевых андроидов были готовы выполнить любой приказ владыки. Уже началось их массовое производство. Скоро Берд получит в свое распоряжение огромную армию безжалостных убийц. В этот момент о срочной аудиенции попросил начальник службы контрразведки Горн Свенвил. Неподалеку от Церены патрульные эсминцы обнаружили корабли пришельцев. Эта новость не обрадовала герцога. Война с чужаками в его планы не входила. Он хотел послать навстречу противнику эскадру крейсеров, но Шервин предложил не обострять отношения с неизвестной расой. Удачные переговоры с пришельцами могли открыть перед Видогом новые перспективы. Правитель Плайда нуждался в сильных союзниках. После некоторого колебания Берд согласился отправить к чужакам мирную делегацию. Ее руководителем был назначен барон Шервин. Все возражения Свенвила он отверг. Герцог распорядился закрыть район Церены от полетов и ввести режим максимальной секретности. Утечка информации в данной ситуации недопустима. Андрей вернулся на оливийскую базу. Начались обычные армейские будни. Процесс обучения наемников долгий и непрерывный. Во время марша по пустыне взвод Волкова наткнулся на древний памятник. Гигантская композиция из двенадцати человек. Ничего подобного юноша раньше не видел. От друзей он узнал, что этот монумент воздвиг первый император Тино Аято. Какой вклад в историю человечества внесли изображенные здесь люди точно неизвестно. Ученые спорили и гадали до сих пор. Со своими учениками Торн Клевил, как правило, связывался через Дарена Лигвила. Однако он присматривал за наследником престола. Неожиданно о встрече попросил Кальт Маквил. При штурме дворца на Велии Кальт спас юную графиню и теперь учил ее. Увы, десять месяцев тяжелых трудов пошли прахом. Девушка настойчиво требовала вернуть ее домой. Маквил прилетел за советом.


Хранители никогда насильно не заставляли людей становиться членами ордена. Это высочайшая честь. Лана не выдержала испытание. В таких случаях человека погружали в глубокий транс, стирали память и закладывали в мозг хорошо подготовленную легенду. Нечто подобное ждало и юную графиню. Но Кальт решил кое-какие воспоминания сохранить. В будущем девушка могла пригодиться клану. После некоторых сомнений Клевил согласился с учеником. Брин Саттон спас баронство Алционское от вторжения, но в его собственной стране произошел государственный переворот. Младший сын Мейс давно мечтал захватить власть и блестяще воспользовался представившимся ему шансом. Он заключил сделку с Бердом Видогом. Герцог послал эскадру к Окре и, тем самым, «связал руки» Брину Саттону. Правитель Хороса должен был либо бросить на произвол судьбы союзника, либо пожертвовать своими владениями. Верные Мейсу штурмовики ворвались в резиденцию наместника Кратона. Они получили приказ уничтожить семью Криса Саттона. Таким образом Мейс хотел решить проблему престолонаследия. Во время жестокой схватки погибли жена брата Сильвия и сын. Глен. Однако в ход событий внезапно вмешался клан самраев. Группа бойцов спасла старшего сына Криса Лекса. Юношу доставили на крейсер «Ноктон». Предательство Мейса стало шоком для всех. Старший брат жаждал мести и предлагал немедленно двинуть флот к Хоросу. Но Брин проявил дальновидность. Отдавать Окру на растерзание Видогу он не собирался. Это важный стратегический плацдарм. Не стоило забывать и о письме предка. Основатель рода предупреждал потомков о нападении пришельцев. Пока его предсказания сбывались. Впрочем, были и хорошие новости. Несмотря на угрозы Мейса, часть кораблей звездного флота присоединилась к «Ноктону» и покинула систему Ризера. Основную эскадру Брин разделил. Шестьдесят крейсеров под командованием Криса отправились к Талату, а тридцать, выйдя в гиперпространство, тайно вернулись назад и спрятались за Алционой. Их появление будет большим сюрпризом для агрессоров. На флагмане хоросцев «Братоне» состоялась встреча Брина Саттона и Чена Лаилтона. Барон пожаловался, что в стране очень сильна оппозиция, и он никому не может доверять. Многие члены Сената хотят заключить сепаратный мир с Бердом Видогом. Зараза предательства проникла даже в службу безопасности. Особое беспокойство у Лаилтона вызывала охрана его семьи. Если плайдцы захватят жену и внучек, возникнут серьезные проблемы. Его начнут шантажировать.


Герцог предложил союзнику взять у Стафа Энгерона в аренду наемников. Они прекрасно себя зарекомендовали и выполнят любую поставленную задачу. Стоят солдаты недешево, но затраченные средства полностью оправдываются. Вариант, конечно, не самый лучший. Однако выбирать не приходится. Лана появилась во Фланкии непосредственно перед балом, назначенным по случаю бракосочетания Эвис и Дейла Видога. На нем будет присутствовать вся сирианская знать. Лучшего момента для возвращения не придумаешь. С помощью руководителя администрации Роя Орсона девушка без особых трудностей попала во дворец. Ее легенда не вызвала подозрений. По просьбе Ланы графиня не стала оповещать средства массовой информации о чудесном «воскрешении» дочери. Это был ее триумф. Невзрачная, угловатая девочка превратилась в красавицу. Она действительно затмила всех. Эвис с ненавистью смотрела на младшую сестру, но ничего сделать не могла. Сегодня Лана королева праздника. На балу Октавия Торнвил упрекнула начальника службы безопасности в том, что он слишком рано прекратил поиски дочери. Правительница пригрозила генералу отставкой. В ответ Велер напомнил графине о страшной аварии в Брюссене, в которой погибла семья майора Хейвила. Если маркиз узнает правду, то немедленно разорвет все отношения с Октавией. Торнвил ничего не оставалось, как отравить контрразведчика. Негодяй заслужил такую участь. Встреча Шервина с пришельцами получилась довольно продуктивной. Чужаки на удивление быстро освоили человеческую речь. Они называли себя чеоканами. Пришельцы предложили плайдцам новые технологии, звездные карты и военную помощь. В обмен они просили разрешение на строительство перевалочной базы в районе Церены. Окончательного ответа Берд Видог не дал, герцог не настолько легковерен. Пока лучше потянуть время. Барон Лаилтон не поскупился и взял в аренду наемников четвертого уровня. Так Андрей с друзьями оказался на борту пассажирского лайнера «Сильвия». Условия для путешествия идеальные: комфортабельные каюты, отличное питание, свободный распорядок дня. Корабль летит к системе Алционы. Баронство готовится к нападению плайдцев. Конкретное задание солдаты получат уже на планете. Майор Лейрон сообщил Ворху название судна, на которое погрузили взвод Волкова. Достать билет на «Сильвию» было несложно. Желающих оправиться на Окру нашлось немного. Во время полета, улучив момент, самрай проник в зону отчуждения, где располагались наемники. Астин и Андрей наконец встретились. Разговор получился тяжелым. Ворх выслушал немало упреков. Самрай, как мог, успокаивал юношу и обещал его освободить. Впрочем, ученик был настроен скептически. Стаф Энгерон никогда не продаст Одинокого Волка.


Солдат доставили во дворец барона. Им предстояло охранять семью Чена Лаилтона. Правитель не доверял Сенату и собственной службе безопасности. Условия предельно жесткие. Если женщины погибнут или попадут в плен, взвод будет немедленно уничтожен. Соблюдая строжайшую секретность, десантный бот с наемниками и семьей барона вылетел к убежищу в арнитонских горах. Ворх и Миллан высадились в столице баронства. По легенде они сирианские журналисты. В Майрене чувствовалось приближение войны. В городе проводилась массовая эвакуация. На победу окрианцы не рассчитывали, но без боя они не сдаваться не собирались. Возле мобилизационных пунктов выстроились длинные очереди добровольцев. Эскадра плайдцев вторглась в звездную систему Алционы и после того, как Лаилтон отверг ультиматум, атаковала флот барона. Крейсера хоросцев появились в самый разгар сражения. Они ударили по транспортам агрессоров. Ценой огромных усилий захватчикам удалось отбить нападение противника. После перегруппировки командующий плайдским флотом генерал Глуквил начал новое наступление. Остановить врага союзники не смогли и, чтобы сохранить корабли, были вынуждены покинуть орбиту Окры. Крупные города страны тут же подверглись массированному обстрелу. Штурмовые подразделения высадились на планету и взяли под контроль дороги, мосты, электростанции. Опасения Чена Лаилтона полностью подтвердились. Среди сотрудников службы безопасности оказалось много предателей. Изменники намеревались передать семью барона неприятелю и, тем самым, заставить его сдаться. Однако наемники помешали им сделать это. В подземном убежище вспыхнула жаркая схватка. Во время боя погибла жена правителя Бритта. Понеся тяжелые потери, солдаты сумели укрыться в жилом секторе. Единственный шанс спастись — воспользоваться секретным тоннелем и подняться на поверхность. Но прежде надо ликвидировать всех предателей. При зачистке складского помещения Эрик Клертон неожиданно выстрелил в спину Андрею. Лазерный луч попал в плечо. Кем был напарник — воином Света или Тьмы, юноша не знал, но понял, что рассчитывать на пощаду бессмысленно. Волков закрыл глаза и приготовился к смерти. Однако кто-то вмешался в события и убил Клертона. Андрей своего спасителя не видел. Оставалось лишь гадать. Юноша вернулся к товарищам. Уцелевшие наемники и окрианцы покинули убежище, сели в специальный монорельсовый аппарат и устремились в неизвестность. Плайдцы отчаянно штурмовали столицу баронства Майрен. Город постепенно превращался в руины. После того, как предатели попытались захватить бункер правителя, Чен Лаилтон особым указом распустил службу безопасности и


переехал в оперативный штаб. У него просто не было другого выхода. Сенат открыто выступил против барона. Ворх и Миллан во время обстрела Майрена прятались в подвале. Чтобы получить хоть какую-то информацию, они решили выйти в город. Когда вернулись, укрытие было уже разрушено. Скитаясь по разрушенной столице, Астин и Ярис помогли патрулю окрианцев ликвидировать группу диверсантов. После некоторого колебания самрай и канотец решили защищать Майрен с оружием в руках. Наемники выбрались из тоннеля и двинулись к военной базе окрианцев. Они прекрасно понимали, что противник будет их искать и потому, как могли, старались запутать следы. Тем не менее, солдаты все же наткнулись на заслон. Горный склон прочесывали наемники первого уровня, взятые в аренду Бердом Видогом. В яростной стычке взвод Волкова уничтожил врага. Переход был тяжелым. Внучки барона не могли выдержать высокий темп, заданный Джеем Парсоном. Младшую, Стивию, на одном из участков Лайн Стенвил даже нес на себе. Преодолев горную гряду, солдаты вышли к дороге. Здесь они напали на пост плайдцев и захватили бронетранспортер. План рискованный, авантюрный, но иначе до базы не добраться. Расстояние слишком велико. Разумеется, неприятель обнаружил группу. Но к немалому удивлению Глуквила герцог Видог приказал пропустить беглецов. Берд решил испытать андроидов в боевых условиях. Перебив всех жителей небольшого поселения Маршан, безжалостные каратели устроили засаду. Наемники угодили в западню. Они чудом вырвались из окружения. Правда, ценой огромных потерь. К счастью, база была уже рядом. Окрианские штурмовики подоспели вовремя. Они остановили андроидов и обеспечили отряду беспрепятственное продвижение к убежищу. Только теперь солдаты вздохнули с облегчением. Опасность миновала. Странное «воскрешение» младшей сестры стала шоком для Эвис. Девушка надолго впала в депрессию. Но вскоре она нашла выход из сложной ситуации. Герцогиня Видог занялась благотворительностью. Впрочем, это был лишь предлог, чтобы попасть в лагерь Стафа Энгерона. Эвис хотела увидеть Андрея. Забыть юношу она никак не могла. Увы, наемника на базе не оказалось. Взвод Волка воевал на Окре. Продлять контракт девушка владельцу компании запретила. Герцогиня сама возьмет это подразделение в аренду. Спустя восемь декад эскадра Криса Саттона достигла звездной системы Ризера. На орбите Кратона расположился флот Мейса. У мятежников значительное численное преимущество, но данное обстоятельство не пугало Криса. Он


надеялся, что часть кораблей перейдет на его сторону. Офицеры подчинились Мейсу, опасаясь за жизнь родных и близких. Наместник Кратона дает им шанс искупить вину. Каждый должен сделать выбор. Несколько лет назад Мейс заключил соглашение со странным незнакомцем. Это было видение, превратившееся в реальность. Он хотел взойти на герцогский трон, и его мечта сбылась. Обещание выполнено, Мейс обязан служить Тьме. Разговаривая с братом, наместник Алгона вдруг отчетливо понял, то Крис является воином Света. Значит, они бьются не только за Хорос. Ставка куда выше. В самый разгар сражения часть судов Мейса неожиданно вышла из боя. Началась цепная реакция. Крис не ошибся в своих прогнозах. Офицеры звездного флота сохранили верность герцогу и долгу. Битва была проиграна, и Мейс приказал направить корабль на флагманский крейсер брата. Ужасный взрыв унес жизни обоих сыновей Брина Саттона. Теперь его внук Лекс стал законным наследником хоросского престола. Подавив мятеж, герцог потребовал от плайдцев немедленно покинуть Окру. В противном случае он обещал уничтожить эскадру захватчиков. Флот хоросцев уже на пути к Алционе. Глуквил тут же прекратил боевые действия и связался с Видогом. Правителю ничего не оставалось, как принять условия ультиматума. Гибель такого количества кораблей неминуемо привела бы к потере власти. Через двое суток плайдцы покинули баронство. Это был полный провал. Подобного унижения Берд еще никогда не испытывал. Однако сдаваться он не собирался. У него есть козырная карта в рукаве. Чеокане. Переговоры с чужаками шли успешно. Пришельцы обещали не только новые технологии, но и военную помощь. После некоторых сомнений Видог разрешил чеоканам построить перевалочную базу неподалеку от Церены. Окра после ухода захватчиков лежала в руинах. Чен Лаилтон предложил Брину посетить его летнюю резиденцию. Она почти не пострадала. Саттон нуждался в отдыхе. Туда же прилетела семья барона и уцелевшие наемники. К морскому побережью двинулись и Ворх с Милланом. Это был единственный способ узнать о судьбе Андрея. Самрай добился встречи с герцогом. Чтобы освободить юношу, Ас-тин рассказал владыке Хороса всю правду. Императорская династия Храбровых не погибла! К сожалению, помочь Ворху герцог Саттон не сумел. Ему даже не удалось взять взвод Андрея в аренду. Оказалось, что подразделение наемников кем-то забронировано. Чтобы барон Лаилтон не раскрыл тайну самрая, владыка Хороса вывез Астина и Яриса с Окры. Их доставили на флагманский крейсер эскадры «Братон». Там Ворху сделали пластическую операцию, а Миллану новый протез руки.


Стараясь наладить контакт с чеоканами, герцог Плайдский лично встретился с представителями пришельцев. Берд отчетливо понимал, что чужакам верить нельзя, но ситуация вынуждала его идти на уступки. Без поддержки чеокан императорский трон Видогу не получить. Ровно через год пришельцы обещали герцогу сорок боевых кораблей. Это реальная сила. Правитель Плайда сможет диктовать врагам свои условия. Кроме того, с помощью чужаков Берд намеревался модернизировать собственный флот. На Корине, в строжайшей тайне, организовывалось производство новых видов вооружения. Специалисты чеокан проводили модернизацию звездных крейсеров. Тем не менее, Видог приказал начальнику службы контрразведки внимательно следить за союзниками. Герцог чувствовал, что пришельцы неискренны. Беседуя с Брином Саттоном, самрай рассказал о Гленторане. Он знал точное местонахождение базы пиратов. Герцог отправил к системе Мимаса эскадру кораблей. В этот момент Эдгар Стигби как раз вернулся из неудачного рейда. Между ним и Эрлом Стогрином, фактическим хозяином Гленторана, произошел конфликт. Во время штурма базы хоросцами Ловец Удачи убил Стогрина. Стигби сумел покинуть астероид и прорваться сквозь плотное кольцо окружения. Пират направился к сирианскому графству. Только там ему могли предоставить убежище. Между тем, Энгерон договорился с Ченом Лаилтоном о сокращении срока аренды наемников. Новая сделка сулила владельцу компании куда большую прибыль. Он встретился с Эвис и окончательно согласовал детали контракта. Спустя сорок дней наемники прибыли на Таскону. Их не стали даже отправлять в лагерь. Солдаты помылись, переоделись и снова двинулись на посадочную площадку. Девушка разработала четкий план и блестяще его осуществила. Провокация на Кабрии, брошенный в нее из толпы камень и очередная депрессия. Чтобы успокоиться, поправить здоровье Эвис решила уехать в отдаленный клоссенский замок. Мать не возражала, но настаивала на надежной охране. Именно этого девушка и добивалась. Инициатива исходила от графини. Платить за наемников Октавия не хотела, и потому дочь предложила использовать деньги ее благотворительного фонда. Правительница Сириуса с радостью согласилась. Закрытие целого сектора в районе Церены заинтересовало хранителей. Они попытались выяснить, какие секреты скрывают плайдцы от посторонних глаз. Лайн Торсон лично летал на Корзан. Его усилия оказались тщетны. Контрразведка Берда Видога знала об уникальных способностях членов ордена и приняла необходимые меры предосторожности. Это был тревожный факт. Чтобы


обезопасить Торсона, Верховный Хранитель запретил ему покидать базу на Аскании. Эвис прибыла в Клоссен чуть раньше солдат Энгерона. Тщательно изучив замок, девушка выставила посты наемников так, что они не попадали в поле зрения голографических камер. Идеальным местом для тайных свиданий являлся тренажерный зал. Долго тянуть аланка не стала. Уже на третий день Эвис призналась Андрею в любви. Их обоих переполняла пылкая, всепоглощающая страсть. Вскоре девушка и юноша вступили в интимную связь. Вместе с наемниками вернулся на Таскону и Дарен Лигвил. Он сразу отправился на встречу с Верховным Хранителем. Новости были нерадостные. Защищая на Окре наследника престола, погиб его напарник Стив Брейсон. Теперь Лигвил знал всю правду. Дарен столкнулся на корабле с Астином Ворхом и просканировал самрая. Лигвил подтвердил предположение хранителей, что юноша является изгоем. Стирая у Андрея воспоминания о Брейсоне, Дарен сделал еще одно неожиданное открытие. Оказывается, наемник влюблен в старшую дочь графини Торнвил. И, что самое удивительное, это чувство было взаимным. Аренда солдат герцогиней Видог теперь не выглядела случайным совпадением. Упускать из вида Одинокого Волка Клевил не хотел и приказал ученику поселиться где-нибудь поблизости от замка. По мнению Лигвила, юноше сейчас ничего не угрожало. Ворх и Миллан благополучно добрались до Тасконы. Чтобы запутать окрианских шпионов, они высадились на Униме. Агенты хоросской разведки подстраховывали Ас-тина и Яриса. На конспиративной квартире им вручили новые сирианские документы. Теперь самрай и бывший наемник могли беспрепятственно путешествовать по стране. Одиночество и скука угнетали Лану. Ее триумф на балу был короткой яркой вспышкой. Рутина повседневной жизни напоминало топкое болото. Девушка много думала о сестре. Странное поведение Эвис вызывало подозрение. Лана не верила в ее болезнь. Она внимательно изучила график поездок сестры. В голову пришла интересная мысль — а не изменяет ли Эвис мужу? Разоблачение герцогини Видог стало навязчивой идеей девушки. Лана выяснила, что сестра дважды посещала базу Энгерона. Невольно нахлынули воспоминания. Забыть юношу-наемника, убившего крензера, не так-то легко. Его имя Одинокий Волк. Девушка вдруг поняла, что это кличка знаменитого ассонского гладиатора, о котором за обедом говорила мать. Найти голографический снимок наемника в информационной сети большого труда не составило. Юноша был очень, очень привлекателен.


Отношения с женой у Дейла Видога не сложились. Эвис постоянно пребывала в депрессии. На одном из спортивных состязаний эстерианец познакомился с Грейсом Флеквилом. Они начали вместе проводить время: ездили на охоту, развлекались в ночных клубах. Во время очередного бала Лана вынудила герцога пригласить ее на танец. Девушка прямо сказала Дейлу, что Эвис его обманывает. Молодой человек не был ревнивцем, но простить такое оскорбление он не мог. Чтобы не привлекать к себе внимание, герцог отправился с друзьями на охоту. До Клоссена было недалеко, и пьяные приятели решили навестить Эвис. Застать жену с любовником Дейлу не удалось. Разоблачить ее помогла нелепая случайность. Видог узнал Одинокого Волка и обо всем догадался. Теперь Андрею грозила верная смерть. Эвис отреагировала мгновенно, девушка не позволила мужу уйти из тренажерного зала. Она вынудила Дейла вступить в поединок с наемником. Волков заколол эстерианца. Смерть Дейла Видога не спасала Андрея. Юноша был главным подозреваемым в убийстве герцога. Но любовникам повезло. В зал зашел Флеквил. Эвис, не колеблясь ни секунды, застрелила Грейса. Он пьяница, забияка и дуэлянт. Идеальная кандидатура. Выбежав в коридор, девушка позвала на помощь. Прибежавшим офицерам службы безопасности Эвис сказала, что мужа заколол Флеквил. Негодяй бросился на нее, но наемник успел защитить герцогиню. Уходя, девушка заметила на груди Дейла знак воина Света. В тихом уличном ресторанчике Фланкии встретились двое мужчин. Они беседовали о закрытом секторе в районе Церены, о пришельцах, о хранителях и самраях. Вмешательство в ситуацию этих двух кланов их не радовало. Мужчины пришли к выводу, что надо нанести упреждающий удар. Основная база хранителей должна быть уничтожена… Глава первая СЛЕДСТВИЕ По роскошным дворцовым апартаментам нервно прохаживалась высокая красивая женщина лет сорока пяти. Длинные рыжевато-каштановые волосы, прямой нос, крупные карие глаза, плавная, мягкая линия подбородка. На ней изящное, облегающее платье изумрудного цвета. Несмотря на возраст, фигура у Октавии Торнвил просто идеальная. Мужчины обычно провожают графиню долгим, пристальным взглядом. Создавая правительницу Сириуса, природа была необычайно щедра. Под стать ей и дочери. Эвис и Лана затмевают своей красотой все сирианское общество. Тяжело вздохнув, женщина подошла к столу, наполнила бокал вином. Надо успокоиться. Теперь уже ничего не изменишь. Тучи давно сгущались над браком


старшей дочери. Болезнь Эвис прогрессировала, отношения с мужем не складывались. Октавия боялась, что Дейл потребует развода. Финал этой истории оказался куда плачевнее. Юного герцога заколол на дуэли пьяный приятель. Глупая, банальная ссора. Такой развязки Торнвил никак не ожидала. Формально закон не нарушен, но попробуй, объясни это Берду Видогу. Владыка Плайда придет в ярость, когда узнает о случившемся. Убит его сын, прямой наследник по мужской линии. Ужасная трагедия… Раздался осторожный стук в дверь. В проеме появилась огромная фигура крензера. Вид у Аклина устрашающий. Квадратное лицо, абсолютно лысый череп, широкий расплющенный нос, массивный подбородок. С левой стороны из-под рубашки торчит ороговелый нарост. — Ваше высочество, майор Хейвил, — доложил мутант. — Наконец-то, — выдохнула графиня. — Пропусти… Телохранитель прекрасно знает, что маркиз любовник Октавии, однако никаких послаблений ему не делает. Инструкции должны соблюдаться неукоснительно. Безопасность правительницы гораздо важнее ее временных пристрастий. Фавориты часто меняются, а Аклин и его крензеры остаются. В помещение вошел крепкий смуглокожий мужчина лет сорока. Короткие темные волосы, прямой нос, волевой, идеально выбритый подбородок. Форма на майоре сидит безупречно. Он, как всегда, строен, подтянут, импозантен. — Грег, где ты был? — воскликнула Торвнил. — У меня важное неотложное дело. Нужен твой совет. — Простите, ваше высочество, — официально ответил Хейвил. — Я приводил себя порядок. На улице ужасная жара. Графиня небрежно махнула рукой телохранителю. Мутант тут же покинул ее апартаменты. Взглянув на подчиненных, Аклин вытер пот со лба и негромко спросил: — Гравитационный катер готов к вылету? — Да, — сказал один из крензеров. — Горги уже возле машины. — Отлично, — произнес начальник личной охраны Октавии. — Будьте предельно внимательны. Сейчас нельзя ничего исключать. Нам опять придется иметь дело с наемниками. Как только дверь за Аклином закрылась, женщина поставила на стол бокал, приблизилась к майору и обняла его за шею. Через мгновение она слилась с ним в страстном поцелуе. Даже в такой ситуации мужчине надо напоминать о своих чувствах. Любовь требует постоянной подпитки. Маркиз слегка отстранился и тихо проговорил: — Что случилось в Клоссене?


Торнвил отступила на шаг, разочарованно покачала головой и после паузы сказала: — Там проблема. Большая проблема. Дейл Видог решил навесить жену. Но прилетел не один, а с товарищами. Все, разумеется, были пьяны. Вспыхнула ссора. Молодые люди взялись за шпаги… — Дуэль? — уточнил Грег. — Дуэль, — подтвердила Октавия. — И этот безмозглый болван Флеквил заколол Дейла. — Грейс? Грейс Флеквил? — произнес майор. — Тот, что дрался в Алессандрии? — Он самый, — женщина пригубила вино. — Жаль мерзавца в столице Плайда не прикончили. Живучий оказался, выкарабкался… — Берд Видог уже знает? — спросил Хейвил. — Нет еще, — ответила графиня. — Я ждала тебя. — Герцог будет в бешенстве, — проговорил офицер. — Убит его единственный сын. Этот досадный инцидент может привести к крайне негативным последствиям. Под угрозой наш военный союз с Плайдом. — Инцидент, — повторила Торнвил. — Не очень удачная формулировка. Берд назовет все произошедшее хладнокровным, безжалостным убийством. — Его сына никто не заставлял участвовать в дуэли, — возразил Грег. — В конце концов, можем привлечь Грейса к суду. Хотя задача непростая. Барон Флеквил сразу устроит скандал в Сенате. Каждый дворянин имеет право защищать свою честь. Нас обвинят в сведении счетов. — Мне наплевать на барона. Я бы так и сделала, — горько усмехнулась женщина. — Беда в том, что Грейс тоже мертв. Негодяй бросился на Эвис, она закричала. Вбежавший наемник застрелил Флеквила. — Проклятье! — выругался майор. — А где были их приятели? — В другом зале, — сказала Октавия. — То есть, свидетелей поединка нет, — констатировал Хейвил. — Только Эвис, — проговорила графиня. — Проблема действительно серьезная, — произнес маркиз. — Все это очень похоже на тщательно спланированное покушение. Уединенный замок, пьяный юноша, дуэль… Как в старых любовных романах. — Тут не до любви, — Торнвил грустно вздохнула. — Нужно как-то убедить герцога, что произошел несчастный случай. — Во-первых, максимально открытое следствие, — сказал Грег. — Пригласи плайдцев. Во-вторых, достойная версия для прессы. Например, авария гравитационного катера. И, в-третьих, десятидневный траур. Страна должна скорбеть по Дейлу Видогу.


— Неплохо, — заметила женщина. — Так и поступим. А сейчас самое сложное… Она подошла к пульту, нажала на кнопку и громко проговорила: — Экстренный сеанс связи с правителем Плайда. — Ваше высочество, — откликнулся адъютант, — в Алессандрии поздняя ночь. — Не имеет значения, — жестко отреагировала Октавия. — Слушаюсь! — отчеканил офицер. Ждать пришлось минут двадцать. Но вот экран голографа вспыхнул, и Торнвил увидела Видога. Серый повседневный костюм, рубашка с расстегнутым воротом, заспанное лицо. Берд сел на край стола и раздраженно произнес: — Надеюсь, графиня, у вас была весьма веская причина меня разбудить. Владыка Плайда даже не поздоровался. Он довольно часто пренебрегал правилами этикета. Особенно в последнее время, после неудачи в системе Алционы. — Герцог, у меня очень неприятная новость, — сказала женщина. — Что еще стряслось? — пробурчал Видог. — Ваш сын Дейл погиб, — проговорила Октавия. — То есть как погиб? — взревел Видог, подаваясь вперед. — Когда, где? — Сегодня, около двух часов назад, — ответила Торнвил. — Он полетел в клоссенский замок к жене. Там поссорился с приятелем Грейсом Флеквилом. Барон заколол его на дуэли. — Что за бред вы несете? — прорычал герцог. — Не верю ни единому вашему слову. Это подлое, коварное убийство. Точно так же вы расправились с собственным мужем. Подослали опытного, профессионального фехтовальщика… От гнева лицо эстерианца побагровело, на скулах заиграли желваки, на шее запульсировала вена. Видог резко дернул ворот рубашки, оторвав несколько пуговиц. Ему катастрофически не хватало воздуха. Если бы он мог, то накинулся бы на женщину и задушил ее. К счастью, их разделяли сто двадцать парсек. — Попрошу без оскорблений, — стараясь сохранять спокойствие, произнесла графиня. — Ваш сын был далеко не ангелом. Постоянные выезды на охоту, ночные клубы, пьяные оргии… — Что здесь такого? — парировал Берд. — Обычная жизнь молодого человека. — Ничего, — сказала Октавия. — Он сам выбрал себе компанию. Барон Флеквил прилетел в Клоссен вместе с ним. И я не виновата, что все Видоги столь вспыльчивы. Не нужно было Дейлу хвататься за шпагу. — Вам, женщинам, этого не понять, — презрительно поцедил сквозь зубы герцог. — Честь превыше жизни.


— Вот он и заплатил жизнью за одну, неосторожно брошенную фразу, — проговорила Торнвил. — Я требую отдать мне мерзавца, убившего сына, — произнес Берд. — Как пожелаете, — пожала плечами графиня, — но Грейс Флеквил тоже мертв. — Замели следы, — зловеще усмехнулся Видог. — Устранили исполнителя заказа. — Герцог, я понимаю ваше горе, но мое терпение не беспредельно! — вскипела Октавия. — Подумайте, зачем мне убивать вашего сына? На плайдский трон ни я, ни мои дочери не претендуют. Это ужасная, чудовищная глупость. Два пьяных молодых человека решили выяснить отношения. Несчастный случай. Дуэли на Асконе и Эстере такое же обычное явление, как и на Алане. Был честный поединок. Дейлу не повезло… — Пустая болтовня, — Берд поднялся, достал из стола бутылку вина, наполнил бокал до краев и залпом его осушил. — Кто прикончил барона? — Наемник, охранявший Эвис, — ответила Торнвил. — Он прибежал на ее крик. Грейс совершенно обезумел… — Свидетели есть? — уточнил Видог. — Нет, — честно сказала графиня. — Я проведу тщательное расследование. В Клоссен со мной отправится группа экспертов-криминалистов. Будут допрошены и Эвис, и приятели Дейла, и офицеры службы безопасности. Место происшествия опечатано. Если хотите, можете прислать своего представителя из посольства. Он получит полный доступ ко всем документам. Я не намерена ничего скрывать. — Отлично, — проговорил герцог. — Такой вариант меня устраивает. Что вы собираетесь сообщить прессе? — Авария гравитационного катера, — произнесла Октавия. — Подберем разбитую машину, доставим ее в Клоссен. Достоверность я гарантирую. — А журналисты не раскопают правду? — поинтересовался Берд. — В деле замешены десятки людей: дворяне, охрана, наемники, обслуживающий персонал. Заткнуть всем рот нелегко. Утечка информации неизбежна. — Не волнуйтесь, никто не проронит ни слова, — сказала Торнвил. — Я умею решать подобные проблемы. Через час с официальным заявлением выступит руководитель моей администрации. Он сообщит жителям страны о десятидневном трауре. Видог осушил второй бокал. Его глаза неестественно заблестели. В какой-то момент герцог даже покачнулся. Это страшный удар для правителя Плайда. Однако, надо отдать должное Берду, держался он великолепно.


— После окончания следствия тело Дейла переправьте на Эстеру, — скорбно сказал герцог. — Мой сын будет погребен в фамильном склепе рода Видогов. — Разумеется, — проговорила женщина. Берд нажал на кнопку, и экран погас. Владыка Плайда сел в кресло, откинулся на спинку и громко, истошно закричал. По щекам герцога текли скупые мужские слезы. Схватив бутылку, Видог с силой швырнул ее в стену. Она разбилась на мелкие осколки. На полу образовалась красновато-бурая лужа, похожая на кровь. И в этом был какой-то страшный символизм. Взвыв от горя и отчаяния, Берд уткнулся головой в стол. Его плечи содрогались от рыданий. Высокомерный, тщеславный, амбициозный глупец! Герцог хотел объять необъятное. Мечтал заполучить императорский трон. Поднял мятеж, уничтожил династию Храбровых, высадил десант на Асконе. И что в итоге? Распавшееся на части государство, мертвая система планетарной защиты и поражение у Алционы. Видог породнился с Октавией Торнвил, заключил с сирианским графством военный союз. Он строил планы, рассчитывал объединить две страны, потому и отправил Дейла на Алан. И вот результат: единственный сын убит на дуэли. Так, во всяком случае, утверждает Октавия Торнвил. Лгать ей действительно нет смысла. Власти графини ничего не угрожало. Смерть Дейла не выгодна правительнице Сириуса. Зачем ей осложнять отношения с Бердом? Но разве герцогу от этого легче? Будь проклят тот день, когда он решил женить сына на Эвис Торнвил. Слишком, слишком дорогая плата за допущенную ошибку. Нельзя было выпускать наследника престола из поля зрения. А ведь тогда Видогу казалось, что он поступает правильно. Гениальный политический ход. Берд рассчитывал держать руку на пульсе сирианской общественной жизни. Дворцовые интриги, тайные замыслы графини, связи с оппозиционными членами Сената… Увы, Дейл не справился с этой сложной миссией. Он был молод, неопытен, и, как справедливо подметила Октавия, чересчур вспыльчив. Сын крайне болезненно реагировал на резкие, грубоватые реплики оппонентов. Герцог достал из стола вторую бутылку, снова наполнил бокал. Берд женился довольно поздно. Графиня Яслогская особого впечатления на него не произвела. Тихая, блеклая, невзрачная. Полная противоположность герцога. Но, когда речь идет о политических браках, на такие мелочи внимания не обращают. Через год Алина родила дочь. Это был еще один повод для разочарования. Дейл появился на свет только спустя шесть лет. Берд вздохнул с облегчением. Род Видогов получил наследника престола.


Любил ли герцог сына? Конечно. Другой вопрос, что характер у Берда жесткий, строгий, неэмоциональный. Свои чувства, привязанности Видог не демонстрировал. Дейла он всегда держал на определенной дистанции. Таков был его образ жизни, таково было его восприятие мира. Могущественный правитель Плайда не мог позволить себе человеческих слабостей. Герцог ни на шаг не отступал от выбранной линии поведения. Для подданных Берд Видог холодный, бесстрастный небожитель. Сегодня тщательно выстроенный мир рухнул. Цель, к которой так стремился герцог, оказалась призрачной, иллюзорной. Даже если Видог взойдет на императорский трон, кому он его передаст? Этому жалкому ничтожеству барону Вистейлу, мужу Элизы? Внук еще слишком мал и не скоро достигнет совершеннолетия. Но самое ужасное, что Берд уже никогда не обнимет сына, не поговорит с ним по душам. Время упущено. Свой шанс герцог не использовал. Видог глотнул вина, горько усмехнулся. Неприятно осознавать, что ты неудачник. Берду шестьдесят четыре, большая часть жизни позади. Чего он добился? Убил заклятого врага и захватил его планету. Вот и все! Двадцать лет борьбы за власть прошли впустую. Великие планы, надежды рассыпались в прах. Судьба не была благосклонна к герцогу. За каждым успехом следовала неудача. Видог научился преодолевать трудности и невзгоды. Сломать его еще никому не удавалось. Этот удар застал Берда врасплох. Подобного поворота событий герцог никак не ожидал. Новость была убийственной. Разум наотрез отказывался верить в то, что Дейл мертв. Несколько секунд Октавия смотрела на погасший экран голографа. Видог отключил его как-то внезапно. Впрочем, это неудивительно. Графиня хорошо помнила свое состояние, когда ей доложили, что среди развалин дворца на Велии тело Ланы не обнаружено. Пережить гибель детей нелегко. — Я думала, герцог отреагирует гораздо жестче, — заметила Торнвил. — Вспышка гнева длилась недолго. — Это лишь первый акт драмы, — произнес Хейвил. — Скоро Видог отойдет от шока. Если у него возникнут хоть малейшие подозрения, серьезные неприятности нам гарантированы. — Значит, подозрений возникнуть не должно! — парировала женщина. — Возлагаю на тебя руководство следствием. — Ваше высочество, я офицер звездного флота, а не криминалист, — возразил майор. — Я не специалист в данной области.


— Тебе и не нужно быть специалистом, — сказала Октавия. — Главное, правильно расставить акценты. Ты умеешь разговаривать с людьми. В прису��ствии представителя Плайда никаких альтернативных версий! — Слушаюсь! — недовольно пробурчал Грег. Спорить с графиней бесполезно. Она настроена решительно. Ни на кого другого, Торнвил положиться не может. Взглянув на часы, женщина произнесла: — Вылетаем через сорок минут. Соответствующие распоряжения я уже отдала. — Вам следует переодеться, — посоветовал маркиз. — Что-нибудь строгое, неяркое… — Конечно, — улыбнулась Октавия. Едва уловимым жестом графиня скинула платье и осталась в нижнем белье. Взяв Хейвила за руку, она томно прошептала: — Я очень скучала по тебе. Ты совсем забыл обо мне. — Ваше высочество, времени мало, — произнес майор, отчетливо понимая, к чему клонит Торнвил. — Его вполне достаточно, — сказала женщина. Гравитационный катер оторвался от земли и быстро набрал высоту. В салоне летательного аппарата кроме правительницы Сириуса и маркиза Хейвила два крензера, отряд горгов, группа следователей и сотрудник плайдского посольства. На вид ему около сорока. Смуглая кожа, темные волосы, крючковатый нос, заостренный подбородок. Взгляд жесткий, проницательный. В том, что он эстерианец и офицер разведки, Грег не сомневался ни секунды. Имя и фамилия соответствующие — Дункан Окринвил. Разумеется, в его присутствии о дуэли Дейла Видога и Грейса Флеквила никто не говорил. Впрочем, криминалисты ничего и не знают. Их вызвали во дворец, не посвятив в детали предстоящего дела. Перелет занял почти четыре часа. Клоссен располагался на востоке от Фланкии. Разница во времени существенная. Когда катер опустился на посадочную площадку замка, здесь уже была поздняя ночь. Во всех окнах здания горел свет. Графиню встречали три офицера службы безопасности. — Капитан Дюран, руководитель группы наблюдения, — представился высокий русоволосый аланец лет тридцати. — Это вы мне докладывали о случившемся, — констатировала Октавия. — Так точно, — отчеканил капитан. — Полковник Укрвил исключил посредников и обеспечил прямую линию связи. — Вы выполнили мой приказ? — спросила Торнвил. — Периметр полностью закрыт, замок изолирован от внешнего мира, ни один человек здание не покидал, — произнес Дюран.


— А телексы? — вмешался маркиз. — Изъяты, — сказал офицер. — Все люди предупреждены об ответственности за разглашение тайны. Кроме того, мы поставили помехи. Обычный сигнал не пробьется. Единственный вариант — проджер. — Хорошая работа, капитан, — похвалила графиня. После интимной близости с Грегом настроение у Октавии заметно улучшилось. Чего она, собственно говоря, переживает? В конце концов, погиб не ее сын, а Берда Видога. И, если честно, Дейл сам во всем виноват. Хейвил прав, никто не заставлял его браться за шпагу. Гордыня — тяжкий грех. Торнвил направилась к замку. За ней двинулись крензеры и следователи. Горги оцепили посадочную площадку. Теперь из Клоссена без личного разрешения правительницы Сириуса не улетит ни один катер. В рыцарском замке царила удивительная тишина. Приятели Грейса и Дейла сидели молча, низко опустив головы. На столе бокалы с вином, полупустые бутылки, тарелки с едой. Молодые люди растеряны и напуганы. Их очередное развлечение завершилось ужасной трагедией. За прошедшие семь часов они успели поспать, но до конца так и не протрезвели. В глазах странная, неестественная мутность. Веселились «охотники» от души. Тут же, возле стены, застыли телохранители Дейла и Эвис. Графиня взглянула на мутантов и жестко проговорила: — А вы где были во время дуэли? Почему оставили герцога одного? — Он запретил нам подниматься на второй этаж, ваше высочество, — ответил крепкий, коренастый крензер. — Мы не посмели ослушаться. Выяснять детали Октавия не стала. Мутанты беззаветно преданы Торнвил, готовы умереть за нее, но особым умом не отличаются. Могут сболтнуть чтонибудь лишнее. Обстоятельства поединка очень туманны, действовать надо предельно осторожно. Женщина неторопливо поднималась по лестнице. Вскоре вся процессия достигла тренажерного зала. В полутемной нише графиня заметила наемника. На солдате было полное боевое снаряжение: бронежилет, защитный шлем, подсумки с гранатами и запасными энергоблоками, на плече лазерный карабин. — Я ничего не менял, — произнес Дюран. — Посты наемников на тех же местах. — Вы правильно сделали, — сказала графиня. — Эксперты должны четко представлять картину происшествия. Первым в помещение, где был убит Дейл Видог, вошел Окринвил. На полу лежали два окровавленных трупа. В руках молодых людей старинные шпаги. Лицо Грейса Флеквила изуродовано до неузнаваемости. В воздухе неприятный приторно-сладковатый запах. Октавия закрыла нос и рот платком.


— Приступайте к работе, — взглянув на криминалистов, проговорила Торнвил. — В вашем распоряжении три часа. Мне нужно заключение о смерти, отчет по осмотру зала и наиболее вероятная версия развития событий. Вся необходимая аппаратура у аланцев была с собой. Они профессионалы и справятся с поставленной задачей в установленные сроки. Это лучшие специалисты Фланкии. Да и дело не такое уж сложное. Торнвил повернулась к плайдцу и уточнила: — Будем ждать вердикта специалистов или сразу начнем допрос свидетелей? Дункан получил приказ проконтролировать ход следствия. В данной ситуации миссия едва ли выполнимая. У Окринвила весьма ограниченные полномочия. Графиня вежлива, внимательна, демонстрирует лояльность, но это всего лишь игра. Агенты службы безопасности давно здесь все зачистили. Ничего интересного, подозрительного представитель плайдского посольства не найдет, как бы ни старался. — Думаю, нет смысла терять время, — сказал Дункан. — Факт дуэли очевиден. Гораздо важнее узнать, что ей предшествовало. Из-за чего возникла ссора? Известно это только герцогине Видог. Она в состоянии говорить с нами? Девушка наверняка потрясена… — Капитан, где моя дочь? — Октавия обратилась к Дюрану. — В своих апартаментах, ваше высочество, — отчеканил офицер. — Врач дал ей успокоительное, о вашем прибытии она предупреждена. — Отлично, — произнесла Торнвил. — Мы идем к Эвис. А вы подготовьте помещение для допроса. Ночь будет длинной. — Слушаюсь, — капитан вытянулся в струну. Графиня торопливо покинула тренажерный зал. Вид мертвых тел не доставлял ей большого удовольствия. За криминалистов правительница Сириуса не волновалась. Хейвил их проинструктирует. Все как обычно: один отчет официальный, второй — реальный. То же самое относится к подчиненным Дюрана. Они будут тщательно взвешивать каждое сказанное слово. Проблемы могут возникнуть с обслуживающим персоналом. Горничные часто суют нос туда, куда не нужно. Вызывать их, пожалуй, не стоит. Следователи займутся слугами отдельно. Помощник Дюрана, сопровождавший процессию, замер возле массивной деревянной двери. — Ваше высочество, — понизив голос, проговорил Окринвил, — герцогиня прилетела в Клоссен на отдых. У нее серьезные проблемы со здоровьем? Есть информация… — У Эвис была депрессия после нападения на Кабрии, — мгновенно отреагировала Торнвил. — Она нуждается в тишине и покое.


— На ее глазах погибли два человека, — сказал плайдец. — Это ужасный стресс. Наша настойчивость может привести девушку к нервному срыву. Если вы отложите беседу с дочерью, я пойму. — Ни в коем случае! — возразила Октавия. — Герцог Видог потерял единственного сына. Я должна быть строгой, объективной, беспристрастной. Никому никаких послаблений! Через несколько дней многие детали конфликта могут стереться из памяти. Эвис придется нелегко, но она сумеет собраться. — Преклоняюсь перед вашей решительностью, — произнес Дункан. Наглый, подлый лжец! Окринвил явно провоцировал графиню. Если бы Октавия приняла его предложение, Берд обвинил бы правительницу Сириуса, по меньшей мере, в слабости. Ее старшая дочь главный свидетель трагедии. Девушку надо допросить сегодня и обязательно в присутствии плайдского представителя. Иначе убедить герцога в том, что Торнвил ничего не скрывает, не удастся. Эвис сидела в кресле и бессмысленно смотрела в одну точку. Бледное, осунувшееся лицо, распущенные по плечам волосы, раскрасневшиеся глаза. Несчастная девушка пролила немало слез. На столике стакан с водой, но аланка к нему даже не притронулась. Она словно в прострации. Увидев мать, Эвис снова заплакала. Графиня подошла к дочери, обняла ее. Мужчины невольно застыли у двери. Сцена тяжелая, и они тут определенно лишние. Томительная пауза длилась около минуты. Октавия слегка отстранилась и негромко сказала: — Прости, Эвис, но нам нужно знать, что случилось в зале. — Да, конечно, — прошептала девушка. — Я ждала вас… В голосе аланки странная отрешенность. Будто все это происходит не с ней, а с кем-то другим. Не переусердствовал ли врач с успокоительным? Реакция у Эвис чересчур заторможенная. — Прошу, господа, — Торнвил указала спутникам на удобный мягкий диван. Дункан сел первым. Рядом с ним расположились два следователя. Чуть запоздавший майор Хейвил остался стоять. Как только мать устроилась в кресле, девушка спросила: — С какого момента начать? — Если вам не трудно, с самого начала, — проговорил плайдец. Аланка взглянула на Дункана. Дорогой, хорошо пошитый костюм, белоснежная рубашка, начищенные до блеска туфли. В присутствии правительницы Сириуса ведет себя свободно, раскованно. Несомненно, это человек Берда Видога. Какойнибудь мерзавец из посольства, которому поручено выяснить подробности гибели Дейла. Подобные задания дилетантам не дают. Общие, формальные ответы плайдца не устроят. Он будет упорно, настойчиво докапываться до истины. Чтобы обмануть его, придется постараться.


— Дейл появился в Клоссене ближе к вечеру, — сказала Эвис. — Я читала книгу. У входа пьяную компанию задержали наемники. — Почему? — изумленно произнес Окринвил. — Солдаты не узнали герцога Видога? Ерунда. Его сопровождали крензеры. — У них был приказ, — с равнодушным видом проговорила девушка. — Никого без моего разрешения не пускать. Не люблю, когда мне мешают. — Но Дейл ваш муж, — заметил Дункан. — Потому его и впустили в замок, — парировала Эвис. — Если я правильно понял, Дейл не предупредил вас о своем прилете? — уточнил плайдец. — Нет, — ответила девушка. — И, признаюсь честно, его визит не доставил мне большого удовольствия. Товарищи мужа не самые приятные люди. Они громко кричали, требовали вина, приставали к служанкам. Их поведение было вызывающим, и я ушла из рыцарского зала. — Странно, — произнес Окринвил. — Герцог отправился на охоту, а оказался здесь, в Клоссене. Почему? Спонтанный поступок? — Спросите это у тех господ, что находятся внизу, — сказала аланка. — Вы ведь не ладили с Дейлом, — констатировал Дункан. — Господин Окринвил, личная жизнь моей дочери вас не касается, — вмешалась графиня. — Простите, ваше высочество, я лишь пытаюсь разобраться в обстоятельствах случившегося, — проговорил плайдец. — Важны любые детали. — Детали, а не догадки и домыслы, — раздраженно произнесла Торнвил. На какое-то время в помещении воцарилась тишина. Октавия довольно жестко и бесцеремонно поставила Дункана на место. Да, он полномочный представитель Плайда, доверенное лицо Берда Видога, но забываться не стоит. Перед ним дочь могущественной правительницы Сириуса, наследница престола. Некоторые темы, напрямую не относящиеся к делу, лучше вообще не затрагивать. Во всем должна быть грань разумного. Молчание нарушила Эвис. — У нас с Дейлом не было серьезных разногласий, — спокойно, бесстрастно сказала девушка. — Мы не ссорились, не конфликтовали. Просто каждый занимался тем, что ему нравилось. Никаких претензий, никаких скандалов. — А сегодня? — осторожно спросил Окринвил. — Герцог нарушил ваше уединение, привез с собой друзей… — Сегодня, — повторила аланка. — Он пришел ко мне в комнату, долго извинялся. На эту авантюру его подбил Грейс. Удивительно, но в отличие от остальных, Дейл не был пьян. Вел себя прилично, достойно, вежливо. — Вы не ошибаетесь? — плайдец подался вперед.


— Утверждать не рискну. — Эвис взяла со стола стакан, сделала глоток воды. — Мне так показалось… Лгать не было смысла. Девушка прекрасно понимала, что криминалисты обязательно возьмут у погибших кровь на анализ. Определить содержание алкоголя несложно. Ее обман сразу раскроется, возникнут подозрения. Легенда должна быть достоверной. Иногда нужно говорить правду. — А что если герцог прилетел в Клоссен налаживать отношения? — предположил Дункан. — Способ выбрал не совсем удачный, но это молодость, неопытность. Попался! Именно к такому выводу Эвис его и подводила. Главное, чтобы никто не сомневался в верности девушки. Теперь надо подыграть Окринвилу, направить рассуждения плайдца в нужное русло. — Возможно, — всхлипнула аланка. — Дейл попросил меня показать ему замок. Мы шли, беседовали… По щекам Эвис потекли слезы. Эти воспоминания еще слишком свежи. Она слабая, чувственная натура и тяжело переживает потерю мужа. Ни мать, ни Дункан Окринвил, ни следователи девушку не торопили. Но вот аланка отдышалась, немного успокоилась. — Мы остановились у тренажерного зала, — проговорила Эвис. — Дейл решил взглянуть на него. Там он обнял меня… На щеках девушки вспыхнул румянец смущения. Аланка низко опустила голову. — И что было дальше? — недоуменно произнес плайдец. — Господин Окринвил, я думала, вы догадливее, — с сарказмом в голосе заметила графиня. — Что бывает, когда встречаются давно не видевшиеся молодые люди? Тем более, муж и жена. Это же очевидно. — Интимная близость? — растерянно сказал Дункан. — Но почему не в спальне? Тренажерный зал — не самое подходящее место. Может, кто-нибудь помешать. — Разумеется, — иронично усмехнулась Торнвил. — Вы грубый, расчетливый прагматик, а речь идет о романтике. Непреодолимое желание, пылкая страсть, внезапный порыв. Их захлестнули эмоции. И снова Эвис попала в точку. В подобной ситуации мать не могла промолчать. Октавия и сама не раз поступала так же. Секс для нее важная составляющая жизни. Условности и правила приличия графиню не смущали. — Этот момент пропустим, — проговорил плайдец. — Из-за чего возник конфликт с бароном Флеквилом?


— Мы забыли предупредить наемника, — ответила девушка. — Появление Грейса застало нас врасплох. Сцена была довольно откровенной. Негодяй начал отпускать пошлые шутки. Его хамство взбесило Дейла. После ряда оскорбительный реплик муж взялся за оружие. Барон принял вызов. Я пыталась возражать, но они меня не слушали. Поединок длился недолго. Дейл атаковал, теснил противника, но вдруг замер, словно наткнулся на стену. Через мгновение муж упал… — А Флеквил бросился на вас, — произнес Окринвил. — Бросился — неточное слово, — поправила аланка. — Грейс наклонился к Дейлу, убедился, что он мертв. Затем выпрямился и двинулся на меня. В глазах безумие, на обнаженном клинке кровь. Я испугалась и закричала. Охранник вбежал в зал и тут же выстрелил. Что было потом, помню плохо. Все будто в тумане. — Это объяснимо, — сказала Торнвил. — Нервный стресс. Думаю, картина ясна. Банальная ссора двух пьяных мужчин с трагическим финалом. — Пожалуй, — согласился Дункан. — У меня больше нет вопросов к герцогине. Октавия встала, поцеловала дочь в лоб и направилась к двери. За ней двинулись следователи, плайдец и Грег Хейвил. Дверь плавно, бесшумно закрылась. Эвис облегченно откинулась на спинку кресла. Теперь можно немного расслабиться. Спектакль удался. Придуманная ею история звучала убедительно. Явных нестыковок нет, придраться не к чему. Только бы Андрей не дрогнул. За юношу Окринвил возьмется серьезно. Он раб и с ним можно не церемониться. Впрочем, у Одинокого Волка версия простая, незатейливая. Ничего изобретать не надо. Наемник выполнял свой долг и не более того. Девушка откинула волосы с лица. Сердце до сих пор бешено стучит. Мать абсолютно права, это действительно нервный стресс. События развиваются слишком стремительно. Измена мужу, разоблачение, убийство Дейла и Грейса… Так можно и с ума сойти. Осознать это, пережить необычайно сложно. Сегодня было все: и гнев, и страх, и радость, и ненависть. Как Эвис сохранила самообладание, для нее самой загадка. Тем более что лекарства, прописанные врачом, аланка не принимала. Боялась потерять концентрацию. Психически нездоровую девушку она сыграла блестяще. Изучение медицинских справочников принесло пользу. Дюран встретил графиню в коридоре. Капитан проводил правительницу в одну из гостевых комнат. Именно ее сотрудники службы безопасности переоборудовали в помещение для допроса. Толстые, звуконепроницаемые стены,


массивная дверь, в центре длинный стол и пять мягких стульев. Октавия удовлетворенно кивнула головой. Офицер пока безупречен. Торнвил умышленно отдала инициативу Дункану Окринвилу. Герцог Видог выбрал его не случайно. Представитель посольства въедливый, дотошный педант. Чувства людей плайдца мало интересовали, он доверял исключительно фактам. Тем лучше. Отсутствие воображения — признак ущербности. Кроме того, Берду не в чем будет упрекнуть графиню. Следствие вел его человек. К удивлению Октавии, Дункан начал не с наемника, а с приятелей Дейла и Грейса. Окринвил ни на шаг не отступал от своей методики. Плайдец выстраивал четкую, логическую схему. Ничего нового из рассказа дворян Дункан не почерпнул. Бейсон, Уксон, Ардог и Нестон говорили сбивчиво, сумбурно, часто путались в деталях. Что вполне объяснимо. Во-первых, они были не совсем трезвы, а во-вторых, особым интеллектом не отличались. Их показания совпали лишь в двух моментах: на охоту компанию пригласил Дейл, а посетить Клоссен предложил Грейс. Мелкие стычки между ними случались и раньше, но до драки дело не доходило. Хотя Флеквил известный в стране дуэлянт. Он отправил на тот свет уже немало смельчаков. Окринвил был явно разочарован. В действиях герцога плайдец искал скрытый смысл. К сожалению, не нашел. Поступок Дейла явно спонтанный, импульсивный. И что обиднее всего, характерный для Видогов. Наконец, настала очередь солдата, застрелившего Грейса. С виду обычный, ничем не примечательный наемник. Стриженный наголо молодой человек лет двадцати в армейской форме. Он без снаряжения и защитного шлема. Стоит, как и полагается, вытянувшись в струну. — Имя, фамилия, — заученно произнес Дункан. — Рядовой сорок один тринадцать, — отчеканил Волков. Окринвил тихо выругался. С солдатами Энгерона вечно возникают сложности. На тасконской базе обычных людей превращают в безжалостные, хладнокровные машины для убийства. Человеческая жизнь для них ничего не значит. Они готовы выполнить любой приказ клиента. Выбор у наемников невелик: либо уничтожить врага, либо умереть самим. Солдат сделал то, что от него требовалось — спас наследницу сирианского трона. Для этого Эвис и брала наемников в аренду. Они роботы, автоматы с цифровым клеймом. Нажимая на спусковой крючок лазерного карабина, солдат даже не думал, кто перед ним. Это рефлекс, отработанный до совершенства навык. — Рассказывай, — плайдец небрежно махнул рукой. — Я заступил на пост в восемнадцать часов, — проговорил Андрей. — Через несколько минут увидел в коридоре герцогиню Видог с мужчиной. Они пошли в тренажерный зал. Затем появился еще один человек…


— Почему ты его пропустил? — устало спросил Дункан. — У меня не было никаких распоряжений, — ответил Волков. — Вскоре раздался громкий женский крик. Я вбежал в помещение. Незнакомец держал в руках шпагу. Герцогине угрожала опасность, и я выстрелил. — Это все? — произнес Окринвил. — Так точно, — рявкнул юноша. Ничего другого плайдец и не рассчитывал услышать. У наемника нет личных мотивов. Он простой исполнитель. Реакция на возникшую ситуацию стандартная. Так бы на его месте поступил каждый. Времени на размышление, на выяснение обстоятельств уже не было. Флеквил мог заколоть девушку. Торнвил внимательно смотрела на солдата. Прямой нос, заостренный подбородок, чуть прищуренные зеленоватые глаза, на верхней губе угловатый шрам. Почему лицо юноши кажется ей знакомым? Графиня определенно где-то сталкивалась с наемником. Но где? Октавия мучительно перебирала в голове различные варианты. У него хорошо запоминающая особая примета — шрам. Ну конечно… Шрам! Это же Одинокий Волк, знаменитый ассонский гладиатор! Правительница Сириуса дважды беседовала с ним на борту флагманского крейсера «Альзон». Ее сбила с толку короткая стрижка солдата. Невероятно! Их пути снова пересеклись. Женщина иронично усмехнулась и негромко заметила: — Опять мы… В ту же секунду Хейвил положил ладонь на колено Торнвил. Раньше подобных вольностей в присутствии посторонних майор себе не позволял. Это предупреждение. Октавия у опасной черты. О том, кто убил барона, сейчас лучше промолчать. Иначе Окринвил вцепится в парня словно голодный тапсан. Пасть не разожмет. Схватка с крензером, покушение на графиню, поединки на арене Ассона. При желании можно выстроить целую теорию. А желание у плайдца выслужиться перед герцогом огромное. Ему нельзя давать ни шанса. Торнвил поняла жест маркиза. — Опять мы занимаемся ерундой, — проговорила Октавия. — Наемник тут вообще ни при чем. Ничего важного солдат не скажет. Вбежал, выстрелил… Он даже не свидетель. — Что верно, то верно, — согласился Дункан. — Пусть идет. От него толку мало. Андрей почтительно поклонился правительнице Сириуса и покинул комнату. Эвис была права, главное придерживаться четкой линии и не вдаваться в подробности. Вряд ли кто-нибудь заподозрит наемника в связи с герцогиней


Видог. Да и не выгодно Торнвил раздувать скандал. Если она и решит избавиться от солдата, то сделает это тихо, без лишнего шума. Допрос офицеров, служанок и горничных тоже не принес результата. В момент дуэли они находились либо на первом этаже, либо в другом крыле здания. Еще двадцать минут ушло на просмотр записи с камер наблюдения. Дейл и Эвис спокойно идут по коридору, о чем-то спорят. Возле тренажерного зала остановились. Молодой человек шагнул вправо, наткнулся на жену, обнял ее за талию. На губах девушки смущенная улыбка. Они скрылись в нише. А вот и Грейс Флеквил. Судя по походке, барон сильно пьян. Его качает из стороны в сторону. Похоже, версия герцогини полностью подтверждается. Во всяком случае, фактов, опровергающих ее, нет. Вскоре криминалисты доложили о завершении работы. Эвис не ошиблась. В крови Дейла алкоголя было немного. Чего не скажешь о его приятеле и убийце Грейсе. Тот выпил не одну бутылку вина. Прочитав отчет, Окринвил тяжело вздохнул. Это действительно несчастный случай. Никаких признаков заранее спланированного преступления. Герцог стал жертвой собственной гордости. — Ваше высочество, благодарю за помощь, — произнес плайдец. — Если позволите, я вернусь во Фланкию. На посадочной площадке замка два свободных катера. — Разумеется, — ответила графиня. — Берите любой. Надеюсь, вы понимаете, что все, произошедшее здесь, государственная тайна. Прессе мы сообщим об аварии летательного аппарата. — Я не пророню ни слова, — заверил ее Дункан. — Когда вы передадите нам тело Дейла Видога? — Через два дня, — сказала Октавия. — Устраивать траурное шоу я не намерена. Гроб на прощании будет закрытым. Торнвил подошла к окну. В Клоссене необычайно красивый сад, особенно ночью, при внешней подсветке. Сказочные, развесистые деревья, причудливые, шарообразные кустарники, узкие, петляющие дорожки. Это словно другой мир, не подвластный человеку. Удивительный, фантастический театр теней. Ты медленно, постепенно погружаешься в него и видишь совсем не то, что существует в реальности. Диковинные звери, ужасные чудовища, смелые рыцари… Потрясающая, восхитительная иллюзия. После окончания следствия женщина испытывала нечто подобное. Она никак не могла отделаться от ощущения, что присутствовала на отлично отрежессированном спектакле. Все слишком гладко, слишком чистенько. Ни к чему не подкопаться. Точно так же Октавия устранила собственного мужа Алекса


Торнвила. Падение с лошади, сломанная шея, единственный свидетель, который почти сразу пустил себе пулю в лоб. Неужели Эвис повторила ее трюк? Но какой в этом смысл? Графиня в качестве приза получила трон, а чего добивается дочь? Нет, вряд ли. Для Эвис это чересчур сложная комбинация. Тогда кто стоит за убийством Дейла? Загадка. А может Октавию просто мучают угрызения совести? Такое с ней порой случается. Нахлынут воспоминания, и хоть в петлю лезь. На Страшном Суде Торнвил предъявят суровые обвинения. Алекс в списке жертв графини был первым, но далеко не последним. Она приказала уничтожить семью Грега Хейвила, чтобы сделать его своим любовником. Агентов, выполнивших приказ, ликвидировали, а генерала Велера Октавия отравила сама. Для достижения цели все средства хороши. Торнвил повернулась, взглянула на руководителя группы криминалистов и негромко произнесла: — А теперь о том, чего не было в официальном отчете… Представитель герцога Плайдского улетел. Я хочу знать правду. — Ваше высочество, у нас нет веских оснований подозревать кого-то другого в убийстве Дейла Видога, — отчеканил офицер. — Есть нюансы, сомнения, но они бездоказательны. — Вот о них и поговорим, — графиня подошла к мужчине вплотную. — Начать стоит со шпаги Грейса Флеквила, — сказал эксперт. — Отпечатки пальцев на рукояти нечеткие, смазанные… — И какой вывод? — спросила правительница. — Барон держал рукоять слабо, неуверенно, — ответил офицер. — Что здесь странного? — вставил майор Хейвил. — Он ведь был пьян. — Совершенно верно, — подтвердил криминалист. — Но именно Флеквил победил в схватке. Удар великолепный, профессиональный. Клинок вонзился точно в сердце. В таком состоянии человек на подобное не способен. — Вы недооцениваете этого мерзавца, — усмехнулась Октавия. — Грейс был талантливым фехтовальщиком. На дуэлях потерпел лишь одно поражение, да и то потому, что попался на уловку противника. — Ваше высочество, мы смоделировали ход поединка, — возразил эксперт. — Дейл Видог постоянно теснил Флеквила, прижал к стене… — Все правильно, — проговорила Торнвил. — А потом бедняга вдруг наткнулся на шпагу барона. Это ловушка, западня. Моя дочь дала довольно точное описание дуэли, полностью совпадающее с вашей версией. — Но есть и другой вариант, — осторожно заметил Грег.


— Да, — произнес офицер. — Герцога заколол кто-то другой. Затем он убил Грейса Флеквила и вложил в его руку оружие. — Эвис не умеет обращаться с оружием, — сказала графиня. — Намекаете на наемника? — Ваше высочество, это всего лишь предположение, — нервно отреагировал криминалист. — Такое развитие событий маловероятно. Волнение эксперта было вполне объяснимо. Он затронул очень опасную тему. Фактически офицер обвинял дочь правительницы Сириуса в соучастии в убийстве. Если Эвис покрывает солдата, значит сама все и организовала. — Вас еще что-то смущает? — холодно, бесстрастно поинтересовалась Торнвил. — Мы тщательно осмотрели зал, — криминалист тяжело вздохнул. — Стандартная процедура… — Обнаружили какие-то улики? — поинтересовалась Октавия. — Нет, — эксперт отрицательно покачал головой. — Помещение идеально чистое. В нем только отпечатки пальцев вашей дочери. Дейл Видог, Грейс Флеквил и наемник ни к чему не притрагивались. Это конечно возможно, но… — Я поняла, к чему вы клоните, — оборвала офицера графиня. — Продолжать не надо. Группа хорошо поработала. В отчет внесете только факты. Никаких умозаключений! О нашей частной беседе забудьте. Ее не было! — Слушаюсь, ваше высочество, — отчеканил криминалист. — Свободны, — правительница Сириуса небрежно махнула рукой. Эксперт мгновенно исчез за дверью. Честность и откровенность не всегда уместна. Не исключено, что офицер допустил сегодня фатальную ошибку. Если девушка не причастна к смерти мужа, ничего страшного не произойдет. Но если Эвис спланировала и осуществила убийство Дейла Видога, чересчур догадливого криминалиста ждут большие неприятности. Семейство Торнвил с ненужными свидетелями не церемонится. Октавия и Грег Хейвил остались в комнате одни. Несколько секунд женщина молчала. Майор терпеливо стоял у стола. Правила этикета маркиз соблюдал неукоснительно. Правительница пристально посмотрела на любовника и тихо спросила: — Что скажешь по этому поводу? — О чем именно идет речь, ваше высочество? — уточнил Хейвил. — Грег, перестань обращаться ко мне как к графине, — раздраженно произнесла Торнвил. — Твоя вежливость порой чрезмерна. Она приводит меня в бешенство. Здесь никого нет.


— Прости, привычка, — ответил майор. — Боюсь переступить грань дозволенного в присутствии посторонних. Приходится постоянно контролировать себя. — Ерунда, — проговорила Октавия. — Никто даже не заметит. — Заблуждаешься, — маркиз грустно улыбнулся. — Недоброжелателей у меня хватает. — Не будем о них, — женщина приблизилась к Хейвилу. — Ты ведь узнал Одинокого Волка. Твое предупреждение мне понравилось. Ласковое, нежное… — У наемника запоминающееся лицо, — сказал Грег. — Особенно шрам. — Шрам, — повторила графиня. — Не слишком ли часто я натыкаюсь на этого мальчишку? Он убил моего телохранителя, участвовал в нападении на Велию, а теперь, спасая мою дочь, застрелил Грейса Флеквила. Очередное совпадение? — Цепь случайностей — это закономерность, — констатировал майор. — Вот и я о том же, — произнесла Торнвил. — У меня такое ощущение, что ассонский гладиатор — мой злой гений. Там, где он, сплошные неприятности. — Наемник защитил Эвис, — возразил Хейвил. — Защитил? — Октавия саркастично усмехнулась. — А как же шпага барона? Отпечатки пальцев? — Пустые домыслы, — проговорил Грег. — Одинокий Волк дерется на арене совершенно другим оружием. У него нет соответствующих навыков. Между шпагой и мечом гигантская пропасть. Дейлу Видогу он не соперник. Эстерианец отлично фехтовал. — Проблема в том, что мы ничего не знаем о мальчишке, — сказала женщина. — Бесправный раб, известный гладиатор, безжалостный наемник. Общие фразы. За ним нет конкретной личности. Стервец даже свое настоящее имя не назвал. Скрывает. А почему? Кто были его родители? Кто обучал его боевым искусствам? Иначе в Ассоне он бы не выжил. Солдата надо допросить еще раз. — А если Одинокий Волк будет упорствовать? — произнес майор. — В службе безопасности умеют развязывать языки, — заметила графиня. — Там заставляли говорить и не таких упрямцев. Из парня выбьют всю интересующую нас информацию. В конце концов, можно выпотрошить его мозг. Не велика потеря. — Я бы этого не делал, — покачал головой Хейвил. — Почему? — уточнила Торнвил. — Потому что при любом раскладе мы в проигрыше, — ответил маркиз. — Поясни, — Октавия села на край стола.


— Вариант первый, наемник молчит, — сказал Грег. — Пытки и препараты, воздействующие на разум, ничего не дают. Юноша либо умирает, либо превращается в растение. Не стоит забывать и о микрочипе в его организме. Нет никакой гарантии, что он не активирует ядовитое вещество. Нам придется заплатить солидную компенсацию. — Деньги уже внесены, — возразила женщина. — Вариант второй, — продолжил майор, не обращая внимания на реплику графини, — Одинокий Волк дрогнул. Парень начинает болтать все подряд. И о покушении, и о нападении на Шейлу, и о Тарнуме. В государственные тайны посвящаются лишние люди. А если среди них окажутся шпионы Грайда, Хороса или того хуже — Комона? Враги получат отличный козырь в борьбе с нами. Правда об операции в системе Ульфры взорвет Цекру. Барон Эльзанский поднимет мятеж. — Этого нельзя допустить, — выдохнула Торнвил. — И, наконец, третий вариант, — произнес Хейвил. — Гладиатор заколол Дейла Видога и признался в совершенном преступлении. Что дальше? Отдадим его на растерзание герцогу Плайдскому или публично казним? Тут же возникнет вопрос: почему Эвис солгала? — Мою дочь обвинят в убийстве мужа, — догадалась Октавия. — Деньги за аренду наемников взяты из ее фонда, она заманила Дейла в замок и заставила сражаться с известным ассонским гладиатором. Улики неопровержимые. Берд будет в ярости. Герцог даже слушать меня не станет. — Именно, — подтвердил Грег. — И зачем нам эти проблемы? Иногда правду лучше не извлекать на свет. Пусть прячется во тьме. — Ты предлагаешь оставить все, как есть, — проговорила графиня. — Да, — сказал майор. — Версия с дуэлью идеальна. Следствие проведено, плайдцы удовлетворены. Оба участника поединка мертвы. Наказывать некого. Поднимать волну опасно. Может захлестнуть… В этом деле слишком много подводных камней. — Пожалуй ты прав, — согласилась женщина. — Вот только какой смысл оставлять Одинокого Волка в живых? Он мне чертовски надоел. Вечно путается под ногами. Его уберут тихо, аккуратно. Солдат просто исчезнет. — Я бы не торопился устранять юношу, — Хейвил оперся руками на спинку стула. — Отец Грейса возглавляет сенатскую оппозицию. Барон потребует тело сына. И ему не откажешь. Определить причину смерти молодого человека большого труда не составит. И это явно не авария гравитационного катера. — Я быстро заткну рот мерзавцу, — гневно прошипела Торнвил. — Выходки Грейса уже порядком всем надоели. Негодяй постоянно кого-то провоцировал.


Он убил немало честных, порядочных дворян. Даже в Алессандрии затеял драку. Там его проучили, но, к сожалению, это не помогло. Теперь вот Дейл Видог… Пусть только Флеквил посмеет затеять скандал! Уничтожу! — Барон не дурак, — парировал Грег. — Он прекрасно понимает, насколько важен военный союз с герцогом Плайдским. Если вина сына будет доказана, Флеквил ни слова не вымолвит. — Хорошо, мы покажем ему документы следствия, — произнесла Октавия. — Сделать это придется в любом случае, — заметил майор. — Но что если барон захочет увидеть наемника, застрелившего Грейса? Ситуация получится неприятная. Возникнут сомнения. Флеквил заподозрит Эвис в причастности к гибели Дейла Видога. Иначе зачем избавляться от важного свидетеля? Да еще таким способом. Ответ очевиден — идет тщательная, планомерная зачистка. Мы сами подтолкнем барона к решительным действиям. Графиня посмотрела на Хейвила. Грег не отвел глаза. Маркиз абсолютно искренен. У него нет никакой личной заинтересованности. Офицер просто анализирует факты, просчитывает все возможные комбинации. Очень редкое и ценное качество. Хейвил не упускает ни одной мелочи. — Замкнутый круг, — с горечью констатировала женщина. — Одинокий Волк определенно родился под счастливой звездой. — Спорное утверждение, — возразил Грег. — Его судьба незавидна. Он постоянно балансирует между жизнью и смертью. Боевые операции на Корзане и Тесте, экспедиция к Шейле и Тарнуму, жестокие схватки на арене Ассона. А ведь парню лет двадцать, не больше. На долю наемника выпали суровые испытания. Юноше сопутствует удача, но счастьем это не назовешь. — Обойдемся без глубоких философских рассуждений, — проговорила Торнвил. — Одинокого Волка надо ликвидировать. Но так, чтобы ни у кого не возникло вопросов. — Нет проблем, — майор грустно вздохнул. — Взвод наемников в твоем полном распоряжении. Поставь им трудную, невыполнимую задачу. Например, диверсия где-нибудь на Орте. Оттуда никто не вернется. — Интересная мысль, — сказала Октавия. — А обвиним в этом комонцев. Хотя… Я ведь уже пробовала подобный вариант. Помнишь, зачистка рокенов на Тхакене, высадка на Шейле… Пыталась отомстить солдатам Энгерона за нападение на Велию. И что в результате? Поганец уцелел. Он словно мое проклятие. — Чепуха, — сказал Хейвил. — Не возьми мы гладиатора на борт «Альзона», ты бы сегодня его даже не узнала. Стечение обстоятельств. Рано или поздно кто-


нибудь прикончит мальчишку. Не нужно торопить события. Все идет своим чередом. — Что бы я без тебя делала, — графиня обвила шею Грега руками. — Ты уберег меня от массы ошибок. Торнвил нежно поцеловала маркиза. Офицер заслужил эту похвалу. На его крепкое плечо всегда можно опереться. Хейвил в трудную минуту не подведет. Кроме того, мужчины тщеславны и любят лесть. Им приятно чувствовать себя сильными, смелыми рядом со слабыми, беззащитными женщинами. Грег не исключение. Потому Октавия при первой же возможности подчеркивала его значимость. Через час правительница Сириуса собрала в рыцарском зале сотрудников службы безопасности и обслуживающий персонал замка. Ее речь была короткой и предельно жесткой. Одно неверное, одно неосторожное слово и человек отправится в мир иной, а его семья в шахты Маоры. Все должны придерживаться официальной версии, а лучше с представителями средств массовой информации вообще не контактировать. Беседа с приятелями Дейла и Грейса длилась гораздо дольше. Репортеры возьмутся за них всерьез. Графиня придумала подходящую легенду. Якобы, прибыв в Клоссен, ��идог и Флеквил решили самостоятельно полетать на гравитационном катере. Пилотов и телохранителей из машины выгнали. Данный факт никого не удивит. Грейс подобным образом уже развлекался. Тогда ему повезло, никто не пострадал. Эта авантюра закончилась трагически. Он не справился с управлением и врезался в склон горы. Разбитую машину доставят утром. Именно ее и продемонстрируют журналистам. О наемниках говорить нет смысла. Их доставят во Фланкию и надежно изолируют. Будут сидеть в казарме, ждать очередного задания. С крензерами и горгами еще проще. Они ни с кем не общаются. Кроме того, и те, и другие никогда не предадут Октавию. Торнвил была уверена, что ей удастся сохранить в тайне истинную причину смерти Дейла Видога. Разжигать страсти, давать повод для слухов правительница Сириуса не хотела. Глава вторая КТО ЕСТЬ КТО? На рассвете наемники погрузились в десантный бот и покинули замок в Клоссене. Машина летела куда-то на запад. Капитан Честервил был мрачнее тучи. Конкретных указаний он до сих пор не получил. Неизвестна даже конечная точка путешествия. А это всегда настораживает. Одно дело охранять резиденцию графини в горах Алана и совсем другое воевать где-нибудь на Тхакене.


Андрей, как обычно, расположился между Лайном и Марзеном. Друзья, разумеется, знают, что землянин застрелил барона Флеквила. В детали Волков не вдавался, но об инциденте Парсону доложил. Юноша повторил заученную наизусть версию Эвис. Пока она ни у кого сомнений не вызывала. Поверила даже Октавия Торнвил. Допрос Андрея длился всего несколько минут. На него не кричали, не давили, не обвиняли в убийстве. Для аланцев солдаты Энгерона — это бездушные, хладнокровные автоматы. Нажимая на спусковой крючок карабина, наемники не думают о доброте, милосердии, справедливости, они просто выполняют приказ. Им безразлично, кто стоит перед ними: женщина, ребенок или владыка могущественного государства. Впрочем, в какой-то момент Волкову показалось, что графиня вспомнила ассонского гладиатора. В ее глазах появился странный блеск. Однако Торнвил перевела разговор в другое русло. Либо юноша ошибся, либо Октавия решила не акцентировать на данном факте внимание офицеров, присутствующих в комнате. Землянин отстегнул флягу, глотнул воды. Проклятая жажда! Совершенно замучила. Когда он нервничает, горло почему-то пересыхает. Опасность еще не миновала, расслабляться рано. Убит Дейл Видог, наследник плайдского престола. Вряд ли его отец спокойно воспримет смерть сына. Какие шаги предпримет герцог, можно только догадываться. Андрей опустил забрало шлема, закрыл глаза. Надо немного вздремнуть. Ночь выдалась бессонной. В голове роились разные мысли. Что-то Эвис упустила, не учла. Их любовная связь длилась меньше двух декад. Ничтожный срок. По словам девушки, Дейл ее жизнью абсолютно не интересовался. Он нашел себе другие развлечения. И вдруг молодой человек внезапно прилетает в Клоссен. Случайность? Вряд ли. Герцог изображает из себя пьяного, пытается ввести жену в заблуждение. Тонкий хитроумный план по разоблачению Эвис. Дейл не сомневался в том, что она ему с кем-то изменяет. Откуда взялись эти подозрения? Кто подтолкнул беднягу к активным действиям? Графиня Сирианская? Маловероятно. Конфликт с Бердом Видогом ей не нужен. Младшая сестра Эвис? Не исключено. Девушки испытывают друг к другу острую неприязнь. Да и важно ли это сейчас? Интриганов во дворце Фланкии хватает. Им мог быть любой. Тот же Грейс Флеквил. Куда больше юношу волновало то, что эстерианец оказался воином Света. Сначала Вилл Нокли и Лиза Корлейн, затем Эрик Клертон, а теперь вот Дейл Видог. Не чересчур ли много совпадений? Рядом с Волковым постоянно кто-то из врагов. И каждый мечтает его прикончить. Герцог Плайдский и наемник


Энгерона. Каковы шансы, что их пути когда-нибудь пересекутся? Ничтожны. И, тем не менее, это произошло. Удивительная, невероятная цепь событий. Эвис влюбляется в отчаянного гладиатора и уединяется с ним в горном замке, ее обманутый муж, Дейл Видог, узнает об измене жены и отправляется в Клоссен. Такой замысловатой, неправдоподобной сюжетной линии нет ни в одном романе. Но на этом чудеса не заканчиваются. Герцог поднимается на второй этаж к Эвис именно тогда, когда Андрей заступает на пост. Не раньше и не позже. Они должны, обязаны были встретиться. Неведомая сила будто подталкивала их в спину. Безусловно, это работа странников. Каким-то образом незнакомцы, прячущие свои лица под капюшонами, влияют на ситуацию, заставляют воинов драться. Ни у Видога, ни у Волкова не было выбора. Старинные стальные клинки в тренажерном зале терпеливо ждали своего часа. Сцена, декорации и реквизит к спектаклю приготовлены заранее. Режиссеру осталось лишь пригласить актеров на главные роли. Премьера получилась удачной. Зрители наверняка рукоплескали. Андрей тяжело вздохнул. Неприятно чувствовать себя жалкой марионеткой. Угрызений совести у него нет. Он убил очередного противника. Дейл тоже не пощадил бы землянина. В войне Света и Тьмы не может быть компромисса. Беда в том, что Волков не принял ни одну из сторон. Юноша сражался и с теми, и с другими. Главный вопрос: кто следующий? Андрей проснулся от толчка в бок. Землянин посмотрел на Лайна. — Прилетели, — бесстрастно сказал Стенвил. Снизив скорость, десантный бот маневрировал среди огромных небоскребов. Гигантские стекла зданий сверкали в лучах Сириуса. Белый шар звезды толькотолько показался из-за горизонта. В городе раннее утро. — Это Фланкия, столица графства, — раздался чей-то голос. — Почему ты так решил? — спросил Парсон. — Я маорец и в детстве бывал на Алане, — откликнулся солдат. Совершив резкий вираж, машина на мгновение зависла, а затем медленно, плавно опустилась на посадочную площадку. — Все на выход! — рявкнул из кабины пилота наблюдатель. — Строиться у бота! Солдаты ринулись к открытому люку. Окружающий пейзаж поражал величием и красотой. В непосредственной близости от наемников великолепный дворец сирианских правителей. Стены из розового камня, широкая мраморная лестница, многочисленные колонны, украшенные тонким орнаментом, на крыше


скульптуры древних богов. Архитекторы и строители потрудились на славу. Их творение не имеет себе равных. Парковый комплекс ничуть не хуже. Тенистые аллеи, разнообразные фонтаны, клумбы и рабатки с крупными, благоухающими цветами. В воздухе сладковатый, пьянящий аромат. На аккуратно подстриженной траве, словно бриллианты, блестят крошечные капельки росы. Рядом с десантным ботом три гравитационных катера. Самый большой и роскошный принадлежит Октавии Торнвил. Значит, графиня и Эвис уже во Фланкии. В том, что девушка покинула Клоссен вместе с матерью, Волков не сомневался. В замке, где произошла ужасная трагедия, правительница дочь не оставит. Эвис и так регулярно жалуется на проблемы со здоровьем. Ей сейчас нужна тишина и покой. Ждали солдаты недолго. Вскоре появился высокий стройный лейтенант в форме гвардейца. Он с любопытством посмотрел на наемников и после непродолжительной паузы громко произнес: — Следуйте за мной! Взвод двинулся по широкой бетонной дорожке. Обогнув северное крыло дворца, Андрей увидел впереди несколько вытянутых одноэтажных зданий. Они стояли параллельно друг другу среди густых, развесистых деревьев. Их невзрачная, прямоугольная форма в глаза не бросалась и общую картину не портила. Офицер остановился возле первого строения. — Размещайтесь здесь, — сказал лейтенант. — Условия практически идеальные. В каждом блоке по четыре человека. Голограф, туалет, душ. Тренажерный зал, автоматическая система подачи пищи, комната отдыха, библиотека. Правила простые: казарму не покидать, не шуметь, вести себя достойно. К нарушителям будут применяться жесткие меры наказания. Вопросы есть? — Никак нет! — отчеканил Парсон. — Отлично, — проговорил аланец. — Через минуту я уже никого не должен видеть. — Бегом марш! — мгновенно отреагировал сержант. Солдаты устремились к зданию. Сорок секунд и на площадке ни души. Гвардеец довольно усмехнулся. — Неплохая выучка, — заметил он. — Я боялся, что это неуправляемая дикая банда головорезов. — У вас неверное представление о наемниках Энгерона, — возразил Честервил. — Дисциплине на базе уделяется большое внимание. Солдаты нулевого уровня проходят стандартный армейский курс подготовки. Инструкторы у нас опытные, боевые офицеры. Неподчинение карается очень


сурово, вплоть до смертной казни. Поэтому наемники беспрекословно выполняют все приказы. — Все? — уточнил лейтенант. — Абсолютно все, — подтвердил наблюдатель. — Таков принцип компании. Мы не задаем лишних вопросов. Желание клиента для нас закон. — Понятно, — задумчиво произнес аланец. — Мне предписано соблюдать максимальные меры предосторожности. Пятый уровень — это высокий статус? — Элитный, — ответил капитан. — Солдаты успешно преодолели несколько важных ступеней, участвовали в опасных операциях. — Каких, к примеру? — поинтересовался гвардеец. — Я не обладаю такой информацией, — сказал Честервил. — О том, где они воевали, часто не знает даже владелец фирмы. Тайны арендатора никогда не разглашаются. Мы клянемся соблюдать полную конфиденциальность. — Непростая у вас работа, — заметил лейтенант. — Согласен, — наблюдатель кивнул головой. — Но за нее хорошо платят. Хотя риск, конечно, велик… Офицер не солгал, условия действительно были фантастические. Это не казарма, а гостиница со всеми удобствами. Мягкие кровати, чистое белье, кондиционеры, работы-уборщики. Логика проста — гвардейцы, несущие службу во дворце, не должны отвлекаться на бытовые мелочи. Волков устроился в одном блоке с Кавенсоном, Элинвилом и Стенвилом. Для оружия и снаряжения специальные шкафы, при входе тапочки, рядом с журнальным столиком удобные кресла. Комфорт потрясающий. В душевую кабину землянин отправился первым. Надо взбодриться. Его до сих пор клонит в сон. День будет длинным. Весьма возможно, Андрея снова вызовут на допрос. Он ведь убил Грейса Флеквила. У барона наверняка есть влиятельные родственники, которые захотят выяснить правду. Когда Волков вернулся, в их блоке уже сидели Парсон и Блекпул. Вся компания в сборе. Вскоре подошли Гутсон и Зейвил. Это те двое солдат, что уцелели на Окре. Они теперь считаются своими. — А мне здесь нравится, — проговорил Марзен. — Настоящий курорт. — Жаль по парку нельзя гулять, — откликнулся Ален. — Там наверняка можно встретить очаровательных красоток. — Какие красотки, — иронично усмехнулся Джей. — Тебе уже за тридцать. Поварихи, горничные, служанки — вот твой профиль. На девушек, особенно дворянок, советую не засматриваться. — Я и не спорю, — произнес Блекпул. — Люблю женщин в теле, с пышной грудью. И главное, чтобы она была не очень жеманна и привередлива.


— Как в Клоссене, — подсказал Брик. — А вам завидно? — парировал аластанец. — Вы не умеете находить общий язык с представительницами прекрасного пола. Если хотите, могу научить. Самый легкий и надежный путь к сердцу женщины — это жалость. Грустная история о жизни, об ужасах рабства, о трудной, опасной доле наемника и она тут же растает, обогреет, приласкает… — На Шейле ты использовал другие методы убеждения, — с нескрываемым сарказмом вставил Стенвил. — Сначала насиловал, а потом… — Лайн, заткнись! — раздраженно рявкнул Парсон. — Болтаешь чересчур много. Попридержи язык. — Извини, — пробурчал корзанец. — Непроизвольно вырвалось… — Эмоции нужно контролировать, — проговорил Ален. — Меня ты при всем желании не зацепишь. Мои поступки обусловлены ситуацией. Там церемониться не имело смысла. Пленники были обречены. Я знаю, где и как… — Хватит! — гневно прорычал Джей. — Ваши постоянные споры до добра не доведут. Надоели! — Не я это начинал, — заметил Блекпул. — У нас каждого на совести десятки невинных душ. — Ну, до тебя мне далеко, — возразил Стенвил. — Конечно, — процедил сквозь зубы аластанец. — Ты честный, порядочный убийца. Чистоплюй паршивый! Как «грязная» работа, так иди Ален, делай. Нам, видите ли, убеждения не позволяют. — Может, их обоих пристрелить? — предложил Кавенсон. — Отличная мысль, — кивнул головой сержант. — Ладно, заканчиваю, — произнес Блекпул. — Кстати, барона на тот свет отправил не я, а Волк. Сидели бы мы в Клоссене. Чистый горный воздух, приятные общительные женщины… — Нашел, кого обвинить во всех бедах, — возмущенно выдохнул Андрей. — Я услышал крик герцогини и вбежал в зал. Что мне оставалось? Он был в паре метров от нее. — И ты разнес бедняге череп, — сказал аластанец. — Чудовищная несправедливость. Барон выпил лишнего, увлекся… — Кто-то сегодня точно напросится, — проговорил Парсон. — Не забывайте, где мы находимся. У стен тоже есть уши. — Чего вы ругаетесь? — удивленно произнес Элинвил. — Нам чертовски повезло. Не аренда, а сплошной отдых. Наслаждайтесь! Здесь даже караулов нет. — А вот по этому поводу я не спешил бы радоваться, — Брик сел в кресло. — Клиентом Энгерона являлась герцогиня Видог. Девушка взяла взвод для личной


охраны. Досадный инцидент в замке нарушил ее планы. Эвис, судя по всему, вернулась в Фланкию. — И у компании автоматически изменился арендатор, — догадался Джей. — Правильно, — подтвердил Кавенсон. — Теперь мы принадлежим графине Сирианской. А уж она-то найдет нам применение. — Что верно, то верно, — грустно сказал Лайн. — Если вспомнить последний раз… Ситуация очень похожая. Тогда выжили немногие. Андрей посмотрел на товарищей. Брик затронул болезненную тему. После нападения на Велию Октавия Торнвил хотела уничтожить наемников. Затем внезапно передумала. Решила использовать солдат Энгерона, как дешевое «пушечное мясо». Тхакен, Шейла, Тарнум. Ряды наемников сильно поредели. Сколько друзья вместе? Года два, два с половиной? Где они за это время только не побывали, в каких только операциях не участвовали. Проводили зачистку рокенов, под ураганным огнем лазерных орудий высаживались на вражеские планеты, спасали семью барона Алционского от плайдских штурмовиков и андроидов. И ведь уцелели! Хотя не все. Погибли Эндерсон, Крессен, Лундлин, Шелтон… Перечислять можно долго. Счет идет на десятки, сотни, тысячи. В адских жерновах кровавых войн перемолоты взводы, роты, батальоны наемников. Тяжелые испытания оставили свой отпечаток на лицах и характерах людей. Джею Парсону скоро сорок. Красавцем он никогда не был. Коренастый, крепкий, немного нескладный. Низкий лоб, густые нахмуренные брови, узкие глаза, мясистый нос. У него нет передних зубов. Выбили на Шейле во время рукопашной схватки. С тех пор цекрианец заметно шепелявит. Ален Блекпул родом с Аласты. Высокий стройный привлекательный мужчина. Русые волосы, прямой нос, тонкие губы, крупные серые глаза. Сволочь, он конечно, порядочная. Мучить, пытать, издеваться над пленниками для него привычное занятие. Потому Лайн постоянно и конфликтует с ним. Но жизнь обломала и Алена. Блекпул уже не столь упрям и эгоистичен. Он вынужден считаться с мнением товарищей. Кто кроме них поможет в трудную минуту? Аластанец стал более покладист, уравновешен. Кавенсон — широкоплечий, угрюмый, неразговорчивый окрианец. Ему нет и тридцати, но в темных волосах Брика уже серебрится редкая седина. В глубоких карих глазах капрала без труда читается тоска. Он устал от вечных скитаний и жестоких сражений. Стенвил на три года младше Кавенсона. Высокий крепкий шатен. Лайн довольно привлекательный молодой человек. Мягкий овал лица, грустные зеленоватые глаза, на щеках едва заметные ямочки. Такие мужчины нравятся женщинам. В них есть что-то загадочно-манящее. К сожалению, за прошедшие


годы корзанец изменился не в лучшую сторону. Склонность к самокопанию и философским рассуждениям переросла в желчь и ядовитый сарказм. Стенвил не упускает момента, чтобы не задеть, не уколоть Блекпула. Всю накопившуюся боль, горечь он выливает на Алена. Впрочем, достается и остальным. Пожалуй, единственный, кто сохранил оптимизм — это Элинвил. Марзен тоже с Окры. Среднего роста, смуглокожий, темноволосый. Надо честно признать, большим умом он не отличается, часто не понимает элементарных вещей. Внешность у него соответствующая: широко поставленные глаза, вздернутый нос, пухлые губы. Но у Элинвила другие достоинства. Марзен никогда не унывает и даже в безнадежных ситуациях видит что-то положительное. А ведь и ему серьезно доставалось. На Тесте он был тяжело ранен. Держался окрианец тогда отлично, обузой для товарищей не стал. День прошел на удивление спокойно. Ни лейтенант-гвардеец, ни капитан Честервил проверять наемников не собирались. Да и зачем? В парковом комплексе повсюду камеры наблюдения. Они сразу зафиксируют нарушителей. Охрана отреагирует мгновенно. Не подтвердились и опасения Андрея. На допрос его никто не вызывал. Похоже, ответы юноши полностью удовлетворили следственную комиссию. Тем лучше. Волков очень боялся ошибиться и сказать что-то лишнее. События в замке развивались слишком стремительно. Прилет Дейла Видога, дуэль с ним, убийство Грейса Флеквила. Эвис откровенно поразила Андрея. Фантастическое самообладание! Она тщательно, хладнокровно просчитывала каждый свой шаг. Даже когда появился барон, не растерялась. Девушка не колебалась ни секунды. Это был их шанс на спасение, и Эвис блестяще его использовала. А какой выстрел! Точно в голову. Рука у аланки не дрогнула. Неужели и правда стреляла в первый раз? Верится с трудом. Либо девушка лжет, либо это удивительная случайность, либо невероятная сила любви. После обеда Стенвил включил голограф. На всех центральных каналах экстренные выпуски новостей. Со скорбными лицами дикторы сообщали об ужасной, нелепой трагедии в Клоссене. Дейл Видог и Грейс Флеквил погибли в результате аварии гравитационного катера. Вот и ответ на многие вопросы. Октавия Торнвил решила сохранить в тайне истинную причину гибели наследника плайдского престола. Для себя она уже сделала соответствующие выводы. Расслабляться подчиненным Парсон особо не давал. Утренний подъем и вечерний отбой осуществлялись согласно распорядку. Взвод в режиме ожидания новой задачи, солдаты не должны терять форму. Нормальный сон, хорошее


питание и регулярные тренировки — залог высокой боеготовности подразделения. И не важно какого уровня наемники: первого или пятого, главное не выбиваться из ритма. Во время операции отдохнуть вряд ли удастся. Бессонница никогда Волкова не мучила. Организм молодой, крепкий, психика пока еще здоровая. Землянину не нужны комфортные условия. Он может спать на сырой земле, сидя в десантной боте, и даже на ходу, на марше. На подобные мелочи Андрей крайне редко обращал внимание. Перекинувшись с Марзеном парой ничего не значащих фраз, юноша лег в постель и отвернулся к стене. Его разум сразу погрузился в липкую, густую темноту. Через секунду Волков уже летел в бездонную пропасть. Землянин мысленно выругался. Проклятые странники! Продолжают играть с его сознанием. Начинается очередное видение. Интересно, что теперь покажут Андрею? Он очутился на тихой лесной поляне. Мягкая шелковистая трава, высокие, стройные деревья, голубое небо с белоснежными облаками. Идиллическая картина. По опыту юноша знал, что все это иллюзия, аллегорический антураж предстоящего действия. В любой момент окружающий пейзаж может измениться. Волков неторопливо двинулся к зарослям. Пока есть время, нужно изучить местность. Неожиданно подул ветер, кроны деревьев тревожно зашумели. Поляну окутал синеватый туман. Он появился из ниоткуда, словно из-под земли. Плохой признак. Андрей взволнованно озирался по сторонам. За спиной хрустнула ветка. Юноша резко обернулся. Разглядеть мелькнувшую в тумане тень он не сумел. Но кто-то здесь определенно есть. Существо прячется, пристально наблюдает за Волковым. Готовится к нападению? Не похоже. Элемент внезапности уже потерян. Странники в балахонах? Нет, эти двое ведут себя принципиально иначе. Тогда кто? Загадка. Где-то вверху раздался странный подозрительный шелест. Ну, конечно! Как же Андрей мог забыть. Дейл Видог был воином Света. Юноша поднял голову и увидел пикирующую на него огромную серебристую птицу. Крылья расправлены, острые когти выставлены вперед, массивный клюв приоткрыт. Инстинктивно юноша попытался защититься руками. И вдруг понял, что это не руки, а длинные ворсистые лапы. Он кошмарное уродливое чудовище. Вытянутое гладкое тело, три пары мерзких конечностей. Впрочем, голова, шея и передняя часть туловища у него точно такие же, как у противника. Андрей-изгой, полуптица, полунасекомое. Дикий неестественный гибрид. Плод извращенного воображения представителей могущественной цивилизации. Но, как и любой живой твари, ему присущ инстинкт самосохранения. С врагом землянин будет драться жестоко, отчаянно. Один из них сегодня должен умереть.


Связь с реальностью Волков окончательно потерял. Эмоции захлестнули юношу. Схватка длилась недолго. Серебристая птица атаковала монстра чересчур рьяно и опрометчиво. Серьезного вреда когти противника Андрею не причиняли. Он то прижимался к траве, то уклонялся, то отпрыгивал в сторону. Улучив удобный момент, Волков схватил врага за крылья и нанес сокрушительный удар клювом ему в грудь. Птица обмякла и, не издав ни звука, упала на землю. Серебристые крылья окрасились в красный цвет. Вот и все! Воин Света пал на поле брани. Юноша отпустил поверженного противника. Большой радости Андрей не испытывал. Эта победа лишь констатация уже свершившегося факта. И снова ощущение, что за спиной кто-то стоит. Мощная лапа разрезала пустоту. Никого. Наверное, показалось. В этом мире может почудиться всякое… Волков проснулся, открыл глаза. Простыня и нижнее белье насквозь промокли. Видения отнимают много сил. Сейчас бы принять душ, глотнуть воды. Но рисковать нельзя. Среди товарищей, воевавших вместе с землянином на Окре, врагов нет. В этом Андрей уверен. Проблема в том, что на Тасконе взвод переформировали. Добавились двадцать три человека. Их надо опасаться. Воины Света и Тьмы странным образом притягиваются друг к другу. Они всегда где-то рядом. Если юношу кто-то и убьет, то это будет один из посвященных.


Николай Андреев - Инстинкт убийцы