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El Comistrajo 19 noviembre 2013

LOS DIAS DE LA TIERRA ESTAN CONTADOS

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a Tierra será capaz de albergar vida durante otros 1.750 millones de años aproximadamente, según un estudio publicado el 18 de septiembre en la revistaAstrobiology. El método usado para hacer los cálculos también puede identificar planetas fuera del Sistema Solar con ‘periodos habitables’ largos, que podrían ser los mejores lugares en los que buscar vida. La zona habitable alrededor de una estrella es la región en que un planeta en órbita puede contener agua líquida, el disolvente perfecto para las reacciones químicas que son la base de la vida. Demasiado lejos de la estrella y el agua se convertirá en hielo permanente y se condensará su dióxido de carbono; demasiado cerca y el calor convertirá el agua en vapor de agua que escapa al espacio.

Las zonas habitables no son estáticas. La luminosidad de una estrella típica aumenta a medida que su composición y reacciones químicas evolucionan con el paso de miles de millones de años, alejando la zona habitable. Investigadores informaron en marzo que la Tierra está más cerca del borde interno de la zona habitable del Sol de lo que anteriormente se pensaba. El límite interior de la zona habitable del Sol se aleja a un ritmo de aproximadamente un metro por año. El último modelo predice un tiempo de vida total para la zona habitable de la Tierra de 6.300 millones a 7.800 millones de años, lo que sugiere que la vida en el planeta ya ha usado el 70% de su tiempo. Otros planetas –especialmente los que se formaron cerca del límite exterior de la zona habitable de una estrella o que orbitan estrellas de masa baja y vida larga- pueden tener tiempos de vida para su zona habitable dLos autores sugieren que los científicos que buscan vida en otros planetas deberían centrarse en aquellos que han ocupado sus zonas habitables durante al menos, tanto tiempo como la Tierra, como es el caso de HD40307g, que se encuentra a Página | 1


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12,9 pársecs (42 años-luz) de la Tierra. La vida es compleja Pero es posible que la Tierra necesitase un tiempo anormalmente largo para desarrollar vida avanzada, dice Caleb Scharf, astrobiólogo de la Universidad de Columbia en Nueva York. “Es el viejo problema de extraer conclusiones a partir de un único dato”, dice. El coautor del estudio Mark Claire, astrónomo de la Universidad de St. Andrews, en Reino Unido, está de acuerdo, pero añade que si él realizara una misión para encontrar vida en un planeta terrestre, probablemente apuntaría sus telescopios a un planeta que hubiese estado en la zona habitable tanto tiempo como fuese posible. Los críticos también sugieren que la fórmula usada por los investigadores es demasiado simple. El modelo asume que los planetas extrasolares tienen atmósferas, composición y acción de placas tectónicas como las de la Tierra. Colin Goldblatt, climatólogo planetario de la Universidad de Victoria, en Canadá, dice que sin incluir dinámica climática, como composición atmosférica y volumen, los resultados no son muy útiles para predecir la habitabilidad. “Si me pides que construya un planeta habitable

donde está Venus, puedo hacerlo; si me pides que construya un planeta muerto donde está la Tierra, puedo hacerlo”, dice Goldblatt. “Hay mucho espacio para nuevas formulaciones de la zona habitable”, acepta Claire. Por ahora, los investigadores no

saben mucho acerca de estos planetas extrasolares. Pero los cálculos de la zona habitable podrían demostrar ser interesantes también cerca de casa. A medida que el Sol aumente su brillo y la Tierra se vuelva demasiado caliente para la vida, Marte entrará en la zona habitable. “Si los humanos siguen estando aquí dentro de mil millones de años, definitivamente Página | 2


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imaginaría que vivirían en Marte”, dice Claire. FELIPE CAMPOS, ESTUDIANTE DE INGENIERÍA INFORMÁTICA. Atraído desde pequeño por la ciencia, y aficionado a la astronomía desde hace algunos años. Autodidacta en esta ciencia que, con el tiempo que dispongo, intento acercar un poco a la gente, ya sea mediante traducción de artículos o publicación de eventos y actividades astronómicas en Chile. Traductor de ESOcast para el Observatorio Europeo Austral. El futuro del planeta Tierra vendrá determinado por diversos factores, como el incremento de la luminosidad proveniente del Sol, la pérdida de energía calorífica del núcleo de la Tierra, perturbaciones originadas por otros cuerpos del Sistema Solar y variaciones a nivel bioquímico de la superficie de la Tierra. La teoría de Milankovitch predice que el planeta seguirá sufriendo ciclos de glaciaciones a causa de la excentricidad de su órbita, la oblicuidad de la eclíptica y la precesión del planeta. Como parte del ciclo de formación de un súper, la tectónica de placas dará lugar probablemente a un súper continente dentro de

unos 250-350 millones de años. Por ello, en algún momento de los próximos 1500-4500 millones de años, la oblicuidad de la Tierra podría comenzar a sufrir variaciones caóticas, con cambios en la oblicuidad de la eclíptica superiores a 90º. Entre 1000 y 2000 millones de años en el futuro, también se verá incrementada la radiación solar a raíz de la acumulación de helio en el núcleo del Sol, lo que conllevará la pérdida de los océanos y el cese de la deriva continental. Este proceso proseguirá acentuándose dentro de 4000 millones de años cuando el incremento de temperatura en la superficie terrestre causará un efecto invernadero descontrolado.

Llegados a este punto, la mayoría de la vida en la Tierra, si no toda, ya se habrá extinguido. Finalmente, el destino último más probable del planeta será la absorción por parte del Sol en unos 5500 millones de años, después de que la estrella entre en una fase de gigante roja y se Página | 3


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expanda más allá de la órbita de la Tierra.

Impacto con cuerpos celestes Dada la naturaleza de los desplazamientos de trozos de material por el espacio no puede ser descartado que en un futuro la Tierra pueda ser impactada por meteoritos, cometas u otros

climatológicas del hábitat con los consecuentes efectos sobre la vida en la Tierra. La magnitud de los cambios que puede producir este tipo de fenómenos depende de cual es la masa y constitución del proyectil, su velocidad, la dirección de su recorrido con respecto a la Tierra y, si impacta sobre el mar o sobre tierra firme. Por ejemplo, se piensa que la colisión entre la Tierra y un cuerpo de aproximadamente 10 km de diámetro ocurrido hace 65 millones de años, fue el causante de un cráter en Chicxulub, Yucatán y de la extinción masiva de especies del período Cretácico-Terciario.

trozos de materia en su recorrido por el espacio en un evento que se denomina impacto astronómico. De hecho existe evidencia que en varios momentos a lo largo de su historia la Tierra ha sido golpeada por elementos que han originado importantes cambios en las condiciones atmosféricas y

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