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Tradutor: Andreia M. Revisão/Leitura Final: Caroline Formatação: Andreia M.


Abduzida por alienígenas, sendo testada e deixada cega, a última coisa que a médica Winter Ashworth precisa é um grande gladiador bárbaro em sua vida, especialmente um irritante que pensa que é pequena e fraca. Resgatada por gladiadores no mundo do deserto de Carthago, Winter está trabalhando obstinadamente para abraçar sua nova vida. Mas dois de seus amigos ainda estão desaparecidos e ela fará qualquer coisa para ajudar a recuperá-los ... mesmo que ela tenha que trabalhar junto com Nero Krahn: caçador, bárbaro, gladiador. O homem de ninhada é muito grande, tem muitos músculos e empurra todos os seus botões. Nero é o melhor caçador e rastreador da Casa de Galen. Criado em um mundo bárbaro, onde a força e o poder são apreciados, ele foi criado para caçar e lutar. Agora a arena é sua casa e sua lealdade é para seu imperador. Ele sabe que ele pode usar suas habilidades para encontrar as duas mulheres perdidas, mesmo que isso signifique proteger uma pequena cega que aproveite todas as hipóteses para julgar mal suas palavras e chicoteá-lo com sua língua afiada. Mas como eles seguem uma trilha perigosa para salvar seus amigos, um novo inimigo emerge - aquele que quer Winter. O casal encontra-se relutantemente atraído um para o outro, descobrindo um desejo abrasador que os choca a ambos. Quando Nero luta para proteger Winter, o gladiador bárbaro descobrirá o verdadeiro significado da força da pequena mulher da Terra que ele quer reivindicar como sua.


- Abra seus olhos, Winter. Winter Ashworth manteve os olhos fechados, o estômago apanhado entre agitação e vibração. O beliche estreito do centro Médico estava frio sob seu corpo. - Winter? - A voz voltou, modulada e calma. Ela abriu os olhos. O preto virou-se para um cinza manchado. Seu lábio inferior estremeceu, antes de parar. - Há uma pequena melhora. - Seu estômago sentiu como se uma pedra estivesse sentada nele. - Mas eu não consigo ver. Um toque suave no braço dela. Os curandeiros de Hermia na Casa de Galen estavam tentando por semanas curar seus olhos danificados. E, entretanto, ela começou a trabalhar com eles aqui no centro de Medicina. Claro, com a falta de visão, as coisas não eram fáceis, mas ela estava fazendo o que podia. O curador, cujo nome era Garda, tinha dedos longos e magros. A Hermia era uma espécie sem gênero e eram todas muito altos e esbeltos, usavam vestes simples e, pelo o que outros lhe haviam dito, tinham cabeças arredondadas sem cabelos e grandes olhos verdes. Eles também tinham incríveis habilidades de cura. Winter engoliu. Ela tinha sido uma célebre cirurgiã na Terra e partiu para trabalhar na Estação Espacial Fortuna em órbita em Júpiter. Em vez disso, ela foi seqüestrada por alienígenas. Os Thraxians haviam transportado ela para o outro lado da galáxia através de um buraco de minhoca agora fechado, cegoram-a em experiências terríveis e depois atiraram-a nos ringues de luta dos Srinar.


Ela respirou fundo. Ela estava segura agora. Ela estava na Casa de Galen, resgatada pelos gladiadores, e agora vivia com um punhado de companheiros humanos que também haviam sido resgatados. - Podemos vê-la? - Perguntou uma voz. Winter reconheceu a voz de Harper e, enquanto ela inspirava outra respiração, ela sentiu o cheiro de suas amigas. Harper, a ex-oficial de segurança da Estação Espacial Fortune sempre cheirava a couro e madeira. Agora ela era uma gladiadora e isso era adequado para ela. Regan Forrest, uma cientista da estação espacial, cheirava a flores, apesar de passar a maior parte de seus dias mexendo no pequeno laboratório que ela reivindicara por si mesma. Rory, uma engenheira da Fortune, cheirava um fraco aroma de petróleo, provavelmente porque ela trabalhava com a equipe de manutenção da Casa da Galen. A quarta mulher estava de pé na parte de trás do grupo, sua fragrância mais leve. Madeline, a antiga comandante da estação espacial, tinha um perfume mais frio que fazia Winter pensar no oceano. - Ei, Winter. - A voz enérgica de Rory. - Como vai você? Uma mão agarrou a mão de Winter e ela sabia que era Regan. Ela apertou. - O procedimento mais recente não funcionou. - Desculpe. - murmurou Regan. - Eu tenho mais um dispositivo que eu gostaria que você testasse. disse o curandeiro. - Galen me autorizou a procurá-lo. O peito de Winter engatou. Ela não estava certa de que poderia lidar com outra decepção. Então ela endureceu a coluna vertebral. Quando ela foi resgatada pelos gladiadores da Casa de Galen, ela ficou atordoada e chocada. Flashes de memórias a atingiram e suas mãos se enrolaram em suas palmas. Imagens do laboratório dos Thraxians, de ser amarrada, de dor. Mas esse era o passado dela. E agora ela tinha que lidar com um novo futuro.


Eles nunca poderiam voltar para a Terra. Mesmo com a atual tecnologia de nave espacial disponível para eles aqui nos confins distantes da galáxia, a Terra estava a centenas de anos de distância. Pensando em sua mãe e seu irmão, Winter sentiu uma tristeza profunda. Ela não morava perto de sua família há muito tempo, mas ela conversava com sua mãe com frequência. Puxando as lembranças tristes de lado, Winter focalizou as mulheres na frente dela. Essas mulheres estavam fazendo uma nova vida aqui no mundo do deserto de Carthago. Winter estava determinada a fazer o mesmo. Pelo menos ela tinha a chance, ao contrário da pobre Dayna e Mia. Mais duas humanas que foram seqüestradas. Essas mulheres tinham tido a sua linha de vida e, enquanto Winter tinha sido resgatada - novamente - suas amigas ainda estavam desaparecidas. Ser uma médica adaptou-se à natureza prática e sem sentido de Winter, e ela estava usando isso agora para sobreviver. Então os Thraxians a torturaram e ela muitas vezes acordou gritando no meio da noite. Então ela perdeu sua visão. Ela não podia mudar nada disso. Tudo o que ela podia fazer era se recuperar e continuar avançando. Ela com certeza não iria enrolar em uma bola e ser o fardo inútil que algumas pessoas estavam pensando que ela era. Ela pensou instantaneamente em um grande e desagradável gladiador bárbaro. Pfft , ela não estava indo lá. Ela não estava dando essa satisfação a Nero. - Faça isso. - disse ela ao curandeiro. Sentiu a imprensa de metal frio na sua sede. - O dispositivo é circular e metálico. - disse Garda. - Adere à sua pele, mas pode ser removido com leve pressão. - Como funciona? - Perguntou Winter. - O dispositivo de visão transmite a entrada visual através dos seus nervos ópticos para o seu cérebro. Devo avisá-la... o dispositivo não pode restaurar completamente sua visão. Não pode fornecer imagens em cores nem sua visão será tão detalhada. - Ok. - O que acontecesse, ela iria lidar com isso.


- Abra seus olhos agora, Winter. Ela engoliu em seco para molhar sua garganta seca e abriu os olhos. Sua visão resolveu e ela viu um amplo plano de azul. - Permita-se ajustar. - acrescentou o curador, ajudando Winter até uma posição sentada. O azul mudou e apareceram as formas de quatro mulheres. Winter ofegou. Era como olhar para tudo através de óculos de visão noturna que matizavam tudo em azul. Havia muitas sombras, mas podia ver. Encantada, afastou da cama. Ela julgou mal e quase caiu. Seus amigos avançaram, mas ela se pegou. Levaria um pouco de tempo para ajustar a diferença em sua visão e sua percepção profunda. Winter deu um passo à frente. - Oh, meu Deus, eu posso ver vocês, pessoal! As mulheres a rodearam, todas rindo. Harper era alta e musculosa, Regan era baixa e curvilínea, Rory tinha um quadro delgado, mas rígido com uma pequena barriga de grávida, e Madeline era elegante e compacta. - Oh, Deus. - Encantada e oprimida, ela agarrou cada mulher, abraçando-as. Ela girou e viu Garda pela primeira vez. O curador era muito alto e muito magro, e vestindo túnicas de cor pálida. O rosto de Garda era sereno e composto. - Obrigada, Garda. - É um prazer, Winter. Você poderá assumir mais funções em Medicina, agora. Winter riu. - Então, você apenas me curou para que você tivesse alguém para fazer seu trabalho sujo? Os lábios de Garda se moveram para um leve sorriso. - Possivelmente. Winter fez uma volta pelo o centro medico, golpeando um quadril contra um beliche uma vez e quase derrubando uma bandeja de ferramentas médicas. Ela só precisava se ajustar ao dispositivo. Ela fez uma pausa para estudar os incríveis tanques do regeneração na parte de trás da sala. Eles estavam cheios de fluido curativo.


Ela voltou para os outros. - Eu quero testar isso um pouco mais. - Ela se dirigiu para as portas. - Nós iremos com você. - disse Regan. Winter fez uma pausa. - Não. Eu... preciso fazer isso sozinha. Mas obrigada. Regan sorriu. - Compreendo. - Nos encontraremos mais tarde na sala de estar. - disse Rory. Lembre-se, estamos assistindo a luta esta noite. Excitação disparou por Winter. Ela tinha estado em algumas lutas de gladiadores na arena, e absorveu os cheiros, os sons esmagadores e as sensações. Mas esta noite, ela realmente conseguiria ver a luta dos gladiadores. Seus pensamentos se voltaram para Dayna e Mia, a culpa inundando. Ela apertou os lábios e acenou para as outras quando saiu do centro médico. Ter a visão restaurada significava que ela poderia desempenhar uma parte ainda maior na busca por suas amigas. Com visão ou sem visão ela iria encontrar suas amigas.

***

A frustração passou por ele como o punhal de uma lâmina afiada. Nero Krahn passara o dia inteiro a caçar - seguindo as pistas, procurando por pistas e tentando seguir uma trilha que estava fria há muito tempo. Ele franziu o cenho. Ele odiava o fracasso. Ele odiava pensar em ter que voltar para seu imperator e dizer-lhe que não havia nenhum sinal das mulheres. Nero contornou as pessoas que entupiam as calçadas e, felizmente, devido ao tamanho e à carranca, a maioria das pessoas se afastavam do seu


caminho. Alguns dias, ele sentia falta do ar limpo e das densas selvas de seu mundo natal. Ele olhou para cima enquanto se aproximava da Arena Kor Magna. As paredes de pedra em creme se erguiam alto no céu, as bandeiras multicoloridas flutuavam acima dos arcos. Esta era sua casa agora. Nero deixou seus fracassos no seu mundo natal. Ele tinha sido arrancado de Symeria por aliens, mas agora a Casa de Galen - uma das melhores casas de gladiadores da arena - tinha sua lealdade, assim como os gladiadores que ele chamava de irmãos. Mas hoje, em vez de lutar na areia da arena, ele colocou suas habilidades de caça para usar para seu imperator. Ele estava procurando as duas mulheres que tinham sido roubadas da Casa de Galen. E ele voltou com nada. - Essa carranca vai fazer crianças pequenas chorar. - disse uma voz suave. Nero olhou para o companheiro de luta, Lore. O homem era alto, mas mais delgado do que Nero, com um arnês de couro cruzando o peito e cabelos longos escovando os ombros. Quando Nero tinha sido emparelhado com Lore, ele pensou que seu imperator, Galen, tinha ficado louco. Nero era filho de um Senhor de Guerra bárbaro, e Galen o tinha combinado com um showman que sempre tinha uma bolsa de truques. Mas depois de anos lutando juntos, ele e Lore tornaram-se tão próximos quanto irmãos. Nero tinha aprendido que havia muito mais em Lore do que ele pensou pela primeira vez. Seus estilos de luta se complementavam, e o que faltava, o outro poderia oferecer. Isso os tornou formidáveis na arena, e Nero confiava em Lore com seu último suspiro. - Você deve iluminar o olhar franzido, flagrante e irritante. - O sorriso de Lore estava largo. - Você pode ter menos pessoas correndo do seu caminho com medo. Nero olhou para o amigo.


Lore soltou um suspiro. - Eu sei que você está frustrado porque não encontramos nenhuma pista de Dayna e Mia. Eu também. - Lore deu uma bofetada no ombro de Nero. - Mas você sabe que não vamos desistir. - A cada dia, a trilha fica mais fria. - disse Nero. Vários meses antes, a Casa de Galen tinha sido virada de cabeça para baixo com a chegada de uma pequena lutadora feminina. Harper Adams foi seqüestrada da Terra, no lado oposto da galáxia, pelos covardes Thraxians. Os esquiladores alienígenas a venderam para a arena, e Galen e seu campeão gladiador, Raiden, a levaram. Agora, a Casa de Galen estava ocupada resgatando os humanos restantes da Terra que tinham sido levados. Nero balançou a cabeça. Como resultado, os gladiadores estavam caindo como sandálises do deserto. Raiden se apaixonou por Harper. Thorin, grande e selvagem, havia reclamado a pequena Regan. Kace conseguiu impregnar a Rory de língua afiada. Lore tinha emparelhado com Madeline. Pela lâmina, mesmo Saff - a gladiadora feminina mais feroz em Kor Magna - tinha caído para o homem solitário entre os humanos, Blaine. Agora, a Casa de Galen estava em guerra com a Casa de Thrax, e seus aliados que sugavam areia, os Srinar. Galen conseguiu fechar os seus ringues secretos de luta subterrânea, mas em retaliação, eles seqüestraram várias mulheres da Terra resgatadas diretamente do coração da Casa de Galen. Thraxians e os Srinar... eles eram todos escória. Nero foi criado para lutar e proteger, e tudo nele foi levado a derrotar abusadores desonestos e covardes. Esses escravagistas se encaminharam para ferir aqueles que eram mais fracos e menores do que eles. Depois de uma missão selvagem no deserto, eles haviam resgatado uma das mulheres roubadas – a pequena curandeira cega ... não, médica. Como ela se chamava. Eles haviam resgatado Winter, mas as outras duas mulheres - Dayna e Mia - ainda estavam por aí, sem dúvida, sofrendo nas mãos de seus captores. Nero franziu o cenho. Winter podia ser pequena em estatura e incapaz de ver, mas a mulher se especializou em palavras cortantes e felinas. A língua


da mulher era uma arma muito mais afiada do que sua espada. E ela gostava de chicoteá-lo sempre que tinha a chance. - Nero! Lore! Três mulheres bonitas se precipitaram para eles em um redemoinho de perfume que entupiu os sentidos de Nero. Uma mão pressionou contra o seu peito. - Nero, você é o meu gladiador favorito. - A mulher piscou seus olhos grandes e castanhos, cobertos com cilios anormalmente longos, para ele. Seu rosto estava coberto de aprimoramentos - brilhantes lábios vermelhos, cor azul brilhante ao redor de seus olhos, rosa em suas bochechas. Ela baixou a voz. - Eu adoraria passar algum tempo com você. Eu farei qualquer coisa. – Disse piscando os olhos. Nero sentiu uma onda de aborrecimento. Ele não tinha tempo para mulheres brilhantes e bobas. Ele olhou para Lore, que estava suavemente tirando as outras duas mulheres de seu corpo. - Eu não estou interessado. - Nero deu uma olhada nas outras mulheres. Ambas apoiaram um passo. - E Lore tem uma mulher. Vão. - Elas hesitaram, todas parecendo novos lutadores capturados nos holofotes da arena pela primeira vez. - Eu disse, vá. As mulheres se afastaram, seus vestidos vibrando. - Você certamente encantou-as. - Lore parecia que ele estava lutando contra uma risada. Nero apenas grunhiu. Eles entraram nos túneis sob a arena e se dirigiram para a Casa de Galen. - Bem, eu pretendo encontrar minha mulher antes de termos que nos preparar para a luta de hoje à noite. - Lore sorriu, seu olhar aquecendo-se. Em primeiro lugar, Nero pensou que Madeline Cochran estava quebrada e fria, mas desde que ela havia sido resgatada e Lore a varreu em seus braços, a mulher certamente sorria muito mais.


Nero não entendeu a atração de ter uma mulher debaixo dos pés. - Eu vou te ver na luta. - É com a Casa de Aviar. Você poderá flexibilizar suas habilidades de caça bárbaras. A Casa de Aviar lutava com animais aviários gigantes. Nero sentiu um pico em seu sangue, o caçador subindo. - Boa. Ele poderia resolver sua frustração na luta. Mas ele ainda prometeu que ele iria encontrar aquelas mulheres. Ele prometeu. Eles viraram um canto e chegaram às portas duplas da Casa de Galen. A imagem de um gladiador de capacete em perfil foi gravada na madeira. Um guarda assentiu com a cabeça e abriu as portas. - Até mais tarde, Nero. - disse Lore, quando ele se apressou. Nero caminhou em direção aos aposentos reservados para os gladiadores de alto nível. Ele virou uma esquina e caiu em uma figura pequena indo na direção oposta. - Oof. - A mulher derrubou para trás e ele a agarrou antes de bater no chão. Nero sentiu um arrepio de advertência subindo os braços. Quando a mulher levantou a cabeça, seu olhar foi direto para seus olhos brancos leitosos. Winter. Ele sabia que os Thraxians a torturaram enquanto ela estava em cativeiro e fizeram experiências com ela. No processo, eles a cegaram. A raiva cravou como um veneno ardente em seu sangue. - Nero. - Ela recuou. - Desculpa. Para um homem grande, você não faz barulho quando você anda. Deve ser todas essas habilidades bárbaras de rastreamento que vem com você. - Ela estava olhando diretamente para ele. - Uau, você é realmente grande. Ele puxou uma respiração profunda e imediatamente se arrependeu. Ele a sentiu cheirosa. Ele poderia detectar o cheiro anti-séptico do centro médico, onde ele sabia que ela estava trabalhando com os


curandeiros da Casa de Galen, mas ele também cheirava a ela. Um aroma doce e provocante de água doce, sabão e pele quente. - Winter. - Ela era tão pequena em comparação com ele. Ela tinha cabelos longos e negros que ela tinha puxado para trás em rabo. - O que você está fazendo, vagando pelos salões sem alguém para ajudá-la? - Ele não gostou da ideia dela caminhando por conta própria, incapaz de ver se alguém estava se esgueirando. Há pouco mais de uma semana, ela tinha sido tirada dessas mesmas paredes. Ele observou o queixo dela levantar. - Eu sou perfeitamente capaz de contornar a Casa de Galen. Além disso, os curandeiros me deram isso. - Ela bateu na cabeça dela. Foi quando ele viu um pequeno círculo metálico pressionado contra a pele da sua cabeça. - O que é isso? - É um dispositivo de visão. Eu posso ver. - A excitação vazou em sua voz. - Bem, tipo isso. Não consigo ver cores, tudo está em tons de azul. E as contusões que eu coletei ao correr para as coisas são uma prova que eu precisarei ajustar. Eu posso perder alguns detalhes, especialmente na distância, mas, de outra forma, posso ver muito bem. Seu olhar se moveu sobre o rosto antes de deslizar pelo corpo. Nero resistiu ao desejo de mudar sob o escrutínio. - Uau... você tem uma excelente musculatura. Enquanto seu olhar se demorava em seu abdômen, Nero respirou fundo. Sua cabeça empurrou-se, suas bochechas ficando cor-de-rosa. Ela tocou o dispositivo, então acenou com a mão. - Eu tenho certeza que você não está interessado em nada disso. Ainda é uma fraqueza, certo? Nero sentiu sua mandibula apertar. Na missão de resgatá-la no deserto, ele estava preocupado com a segurança dela. Ela estava cega e o deserto era perigoso. Ele cometeu um erro ao dizer-lhe que no seu mundo natal, ela seria considerada uma fraqueza. Suas palavras saíram muito erradas.


- Eu percebo que, sem uma visão perfeita, você pensa que eu... - ela tocou o queixo - … o que você me chamou antes? Um fardo? - Eu estava explicando sobre o meu planeta, Symeria, e sobre o fato de que a coloca em desvantagem… Ela deu um sorriso afiado. - Bem, agora não sou tão inútil. Ele ouviu a borda sarcástica de sua voz. - Eu nunca disse que você era inútil. Você se chamou assim. Ela congelou, seu olhar branco levantando-se para o rosto dele. - Eu acho que você nunca usou a palavra. - Não, eu não. Eu simplesmente queria protegê-la. Como você descobriu, as bestas do deserto são perigosas, e sendo incapaz de as ver a deixou em um estado vuneravél. Ela engoliu em seco e não disse nada. Sem dúvida, ela estava se lembrando da besta que os havia atacado. Nero se endireitou. - Não vou me desculpar por querer manter você segura, mas talvez o que eu disse também foi colorido por seus próprios pensamentos. Ela soltou uma respiração. - Talvez... eu me lancei em conclusões. Mas você tem uma atitude grosseira, curta e opinativa. - Eu sou um gladiador. Eu não gosto de pessoas. Ela sibilou e balançou a cabeça. - Você precisa ser tão grosseiro o tempo todo? - Sim. Winter revirou os olhos. - Bem, você é bom nisso. - Eu tive muita prática. Ela estudou seu rosto cuidadosamente por um momento. - Você apenas fez uma piada? Ele cruzou os braços sobre o peito.


- Certo. Você não tem senso de humor. Como eu poderia esquecer? Seu olhar vagou sobre seu corpo novamente, e ela se endireitou. Espere. Você estava procurando por Dayna e Mia. - Sim. - Ele observou enquanto seu rosto se acendeu, e mordiscou um grunhido de raiva ao saber que teria de decepcioná-la. - Não havia nenhum sinal delas. Os ombros de Winter caíram, o rosto caindo. - Foi há mais de uma semana. - Havia desolação em seu tom. - Nós vamos encontrá-las. - A mão de Nero coçou para esticar e pousar em seu ombro magro. Ele endureceu a coluna vertebral. Por que ele sentia a necessidade de confortá-la? Ele nunca confortou ninguém. Ela deu um pequeno aceno de cabeça. - Você luta hoje à noite. - Sim. Contra a Casa de Aviar. - Eu estarei lá. Ele pensou nela entre as estandes lotadas, cercada por estranhos, o barulho invadindo-a. - Você poderá ver o suficiente? Seu queixo levantou-se novamente, e ele estava certo de que ela estava moendo os dentes juntos. - Eu quero testar o dispositivo, e eu posso cheirar e ouvir perfeitamente bem. Eu posso comer a comida e conversar com meus amigos. Independentemente do que pensam os gladiadores bárbaros, ainda sou uma mulher que funciona plenamente. Contra sua vontade, seu olhar escorreu por sua forma pequena. Ela era pequena em comparação com ele, mas, sob seu vestido de cor creme, havia curvas que eram perfeitamente proporcionais à sua forma. Ele afastou o olhar dele. Ele não tinha interesse na forma de Winter, ou sua língua afiada. Ele sentiu-se furioso com a agonia indesejada de desejo. - Se você se machucar esta noite, eu posso corrigi-lo no centro médico agora. - disse ela docemente. - Mas eu não posso garantir uma boa maneira de dormir. - Ela caminhou pelo corredor. - Tchau, bárbaro.


Não hesitou em seu passo, e qualquer pessoa que a olhasse de longe não poderia adivinhar que sua visão estava prejudicada de qualquer maneira. Suas palavras ecoaram em sua cabeça. Ela tinha se despedido como se quisesse dizer: - Coma areia e morra. Nero balançou a cabeça. Ele precisava se reportar com Galen, e não se preocupar com uma mulher teimosa e de cabeça cheia da Terra.


Era tão bom ver aonde estava indo. Winter caminhou pelo corredor em direção à sala de estar. Ela também estava ridiculamente satisfeita por ter se preparado para a luta, e a festa depois, sozinha. Sem ter que confiar em mais ninguém. Para ser justa, passou a maior parte da última hora em seu quarto olhando tudo. Ela já conhecia seu espaço por toque, mas acrescentar outro sentido a sua impressão de que seu quarto era fantástico. Mas não tão intoxicante como olhar para Nero Krahn pela primeira vez. Um suspiro estremeceu. O homem pode ser irritante, escaldante, e com falta de maneiras, mas ele certamente era uma visão a contemplar. Ele era grande e de ombros largos, e seus músculos... Deus, cada centímetro dele era apertado e cheio de força. Ele só usava um arnês coberto de peles em seu peito, e ela notou que ele tinha tatuagens em um lado do corpo dele. Imagens alienígenas intrigantes. Ela se perguntou sobre a história que contavam. Ele tinha cabelos escuros, apenas um pouco longos e selvagens, e escorrentia escura em seu maxilar forte. Ela desesperadamente se perguntou sobre a cor da sua pele e a tonalidade desses olhos intensos. Ele estava certo. Ele havia dito algumas coisas para ela, de sua maneira rude e insensível, e talvez ela estivesse lendo mais do que ele quisera dizer. Ela ainda não tinha trabalhado completamente em tudo na cabeça dela. - Winter, você parece incrível. A voz ousada de Rory sacudiu Winter de seus pensamentos de Nero. De Nero. Deus, o homem a deixava louca, e a última coisa que precisava era pensar nele.


Winter tocou o tecido sedoso de seu vestido. - Regan me ajudou a comprar algumas coisas novas. Depois de uma vida passada em roupas feias, eu decidi que era hora de mudar. - Tempo de abraçar sua nova vida. Ela passou a palma da mão sobre o tecido novamente, aproveitando a sensação disso. Era curto, tinha um decote alto na frente, mas as costas... bem, não havia muita volta. Ela podia sentir o ar fresco em sua pele. Ela se sentiu sexy pela primeira vez desde sempre. - Você vai, garota. - Rory estava atualmente sentada na longa mesa de jantar, embalando uma tigela e comendo... o que quer que fosse dentro dela. A mistura, a massa escura não parecia atraente, embora Winter não tivesse provado todos os alimentos alienígenas, ainda assim. Ela parou atrás de uma cadeira e ficou quieta. Ela sentou-se nesta mesa com Dayna e Mia após o resgate dos ringues da luta, engolindo toda a comida oferecida. Elas estavam rindo como estudantes, tão aliviadas por finalmente serem livres. Mas agora Dayna e Mia não eram livres. Alguém estendeu a mão e apertou a mão de Winter. Ela olhou para Harper. - Nós vamos recuperá-las. - disse Harper em sua voz firme. - Você está lendo minha mente? Um sorriso virou os lábios de Harper. - Está escrito em todo o seu rosto. E eu também penso nelas. Winter fez o possível para afastar os pensamentos melancólicos. Harper estava usando um vestido escuro sexy que Winter imaginava ser preto. - Você não está lutando hoje à noite? Harper balançou a cabeça. - Não. Mas Blaine está. Blaine Strong era outro antigo membro da segurança da Estação Fortune. Depois de ter sido seqüestrado, ele foi forçado a participar de lutas contra a morte nos horríveis ringues de luta de Srinar. Mas na Casa de Galen, seu tormento estava diminuindo, sem dúvida, ajudado pela gladiadora feminina selvagem e perigosa, Saff, que o


reclamou. Apenas ficando ao redor do par fazia Winter se sentir quente e incomodada. - Como está indo no centro médico? - Regan perguntou. O assunto animou Winter. Ela amava seu trabalho. - Ótimo. Os curandeiros da Hermia são fascinantes. - A Hermia tinha um conhecimento médico incrível e a capacidade de direcionar energia biológica no corpo. - E com este dispositivo… - ela bateu na cabeça dela - … posso ajudar com mais tarefas, agora. Em primeiro lugar, sem a capacidade de ver, Winter não tinha certeza de que havia muito com o que pudesse ajudar no centro médico. Mas os Hermia tinham sido pacientes com ela, e com certeza, ela provavelmente nunca mais poderia fazer uma cirurgia novamente. Seu estomâgo agitou na perda. Ela adorava o desafio da cirurgia, de saber que ela estava prolongando e salvando vidas. Mas a tecnologia aqui era tão diferente, e havia tanto para ela aprender. Havia muito com que ela ainda poderia ajudar. - Eu também tenho trabalhado com o extraterrestre azul que foi resgatado conosco. - disse ela. - A besta azul de Mia? - Perguntou Rory. O alienígena de pele azul ajudou a proteger Mia, Dayna e Winter na luta. Ele estava lutando há tanto tempo, ele era mais animal do que homem. - Algum progresso com ele? - Regan perguntou com simpatia em sua voz. - Mia disse que estava selvagem e não podia falar. Winter franziu a testa. - Não tanto progresso quanto eu gostaria. Ele está muito calmo, e ele está falando um pouco. Ele ainda não me contou o nome dele. - Ela se perguntou se ele se lembrava disso. - Tudo o que ele faz é pedir por Mia. Além disso, ele não diz muito. - Ele se ligou com ela. - disse Regan. - Ela costumava descer e sentar com ele. - Ninguém sabe que espécie de alienígena ele é. - disse Winter. - Mas do que eu posso dizer, ele tem sentimentos incríveis. Ele saiu de sua cela no


outro dia, e eu o encontrei no quarto de Mia. Ele claramente acompanhou seu perfume até lá, e ela já se foi há mais de uma semana. - Hmm, parece que ele daria a Thorin e Nero uma corrida com o seu dinheiro. - disse Harper. - Thorin tem um nariz fraco, e Nero pode seguir uma trilha que não consigo ver. À menção de Nero, Winter sentiu uma sacudida familiar. - A luta está começando logo. - disse Madeline, interrompendo a conversa. - Vamos nos dirigir até a arena. A excitação deixou Winter um pouco vertiginosa. Como uma médica, observar pessoas se atacarem com armas afiadas deveria horrorizá-la. Mas a arena era a alma da cidade de Kor Magna, e ela sabia que essas lutas nunca eram até á morte. Elas eram entretenimento para as massas. Exibições de habilidades e experiência. E homens e mulheres atentos e bonitos. - Não posso esperar para assistir a luta. - anunciou Rory. - Eu quero ver o papai do meu bebê, ficando quente e suado. - Ela esfregou o montículo de sua barriga. Winter sorriu. Não só Rory se apaixonou por um gladiador alienígena, mas também estava esperando seu bebê. - Como se sente? - Surpreendente. E enorme. Este bebê antariano está crescendo exponencialmente. - Rory agarrou a mão de Winter e pressionou-a na barriga dela. O sorriso de Winter alargou-se. Ela sempre quis filhos e não podia esperar para que o de Rory chegasse. Se houvesse algo que ressaltasse abraçar uma nova vida, era fazer uma. Logo, uma reverberação de som chegou aos seus ouvidos. Quanto mais perto eles chegaram à arena, mais alto o barulho ficava. O barulho de uma multidão ansiosa, com sede de entretenimento. Rory ligou seu braço ao de Winter, e elas saíram dos túneis. As vistas, os sons e os cheiros a atingiram. Ela parou por um segundo, reunindo-se contra a entrada sensorial. A multidão estava rugindo, e ela olhou


ansiosamente para os assentos nivelados que levavam até o grande oval do piso da arena coberta de areia. Enquanto elas desciam os degraus em direção aos assentos da Casa da Galen na frente, Winter olhou os animadores, as ciladas de conversas excitadas, a impaciente mudança de pés. Todos estavam esperando os gladiadores chegarem. Ela só tropeçou duas vezes antes de Harper acenar para seus assentos. Winter sentou, sentindo a superfície dura debaixo dela. Ela curvou as mãos ao redor da grade de metal na frente dela, e perguntou-se quantos outros entusiastas se sentaram aqui, esperando que as lutas começassem. Ela respirou fundo, cheirando comida fumegante e corpos não lavados. Ela olhou para o chão da arena, pegando tudo. A areia ficou mais pálida em comparação com a pedra da arena e os espectadores. Deus, ela desejava que pudesse ver algumas cores, mas podia imaginar os diferentes matizes. Ela não podia esperar para ver os gladiadores. - Uau, olhe para isso. - Rory tinha a cabeça voltada para trás. Winter olhou para cima. Uma enorme rede eletrônica cobria o topo da arena, brilhando azul elétrico através de seu dispositivo de visão. Ela franziu a testa. - Para que serve isto? - Estamos lutando contra a Casa de Aviar. - disse Harper. - Eles lutam com esses pássaros gigantes, e a malha os mantém contidos. Rory saltou em seu assento. - Eu não posso esperar para vê-los. De repente, os sons da multidão silenciaram, como se alguém tivesse recostado um botão de volume. - O que está acontecendo? - Perguntou Winter. - Chegou a Casa de Galen. – Havia um sorriso na voz de Rory. - Deus, eles são mel para os nossos olhos. Winter inclinou-se para perto da grade e viu os gladiadores entrando na arena através de um túnel abaixo. Ela viu as formas poderosas de Raiden e Thorin na liderança. O manto de Raiden estendeu-se atrás dele, e ela


conseguiu distinguir a tinta escura de todas as suas tatuagens na pele. Ao lado dele, Thorin era uma presença enorme, carregando um machado gigante. O homem era grande, selvagem e brutal. Exceto quando ele olhava para Regan. Kace e Saff seguiram atrás dos homens. Kace tinha o porte de um soldado, enquanto Saff passava pela areia com seu corpo magro e forte. Rory acenou loucamente para o homem e colocou os dedos na boca para apitar. - É meu belo militar. - disse Rory. - E Saff parece tão mau quanto sempre. Em seguida, Blaine, com um gladiador que Winter não conseguiu reconhecer - um gladiador de nível inferior, ela adivinhou. A partir daqui, ela não teria dito que Blaine de pele escura era alguém da Terra. Com o chicote de couro e as calças de couro escuro, ele parecia cada centímetro de um gladiador. Seu olhar parecia estar em Saff, um sorriso no rosto. Lore e Nero levaram a retaguarda. Quando Lore girou para encontrar os assentos da Casa de Galen, seu cabelo comprido e escuro escovou seus amplos ombros. Ele soprou para Madeline um beijo e as bochechas da mulher ficaram coradas. Rory cedeu a mulher. - Não posso esperar para ver quais truques seu gladiador ardente tem nas mangas esta noite. Madeline apenas sorriu. - Ah, olhe, e Nero está franzindo o cenho nesta direção. - acrescentou Rory. O coração do Winter tropeçou. - Ele sempre está franzindo o cenho. Tenho certeza de que a única coisa que ele pode fazer é franzir o cenho. Rory assentiu. - Não importa. Ele faz isso bem. Ele tem aquele olhar bárbaro feroz. - Ela suspirou. - E todos esses músculos grandes e duros. Winter não voltaria a olhar seus músculos. Então o homem era construído. Ela preferia um homem com uma mente interessante e


inteligente sobre um selvagem e com maus modos. Ela notou as fascinantes tiras de peles em seu arnês de couro, porém, e as bandas ao redor de seus pulsos. Ela se perguntou de que animal eles vieram. Quando os gladiadores atravessaram a areia até o centro da arena, houve um grito repentino e alto de um pássaro. O som ecoou pela arena, e a multidão ofegou como um. Winter ergueu a cabeça. Várias grandes aves de rapina estavam circulando por cima. Eles eram enormes . - Isso vai ser bom. - disse Harper. Uma explosão de chifres ecoou em toda a arena. A luta começou. Com o peito cheio de emoção, Winter observou os gladiadores da Casa de Galen girar para enfrentar, os gladiadores cobrando-lhes do outro lado da arena. Os gladiadores rivais eram uma mistura de espécies, e todos usavam luvas de couro pesadas em seus braços. Espadas e machados caíam junto. A luta foi um giro de passos de ação, lanças e espiras. Cada golpe brutal fez o público torcer ou soltar uivos. Winter desejava desesperadamente poder ver mais detalhes com seu dispositivo de visão, mas era o suficiente para que ela pudesse ver a forma como os corpos grandes e duros se moviam pela areia. Ela viu Thorin correndo na areia, balançando seu machado. Blaine estava girando, usando duas espadas esta noite. Saff lançou uma rede que se enroscou em torno dos joelhos de um gladiador rival, levando-o para a areia. Kace balançou uma arma com balanços rápidos e mortíferos. De repente, uma enorme sombra caiu de cima. O pássaro alienígena era do tamanho de um dos gladiadores e coberto de penas escuras. Tinha enormes garras e um bico muito afiado. Atirou-se para baixo, saindo em Raiden, que mergulhou e se afastou do caminho. Quando ele balançou a espada ao pássaro, bateu as asas e voou para longe.


Em toda a arena, os gladiadores se afastaram do caminho dos animais atacantes. Winter ouviu assobios afiados, e percebeu que alguns dos gladiadores Aviar estavam dando os comandos aos pássaros. Um pássaro pousou na areia. Chegou a Lore, que jogou algo sobre sua cabeça. Fogos de artifício escaldaram no ar, explodindo em uma bola de faíscas brilhantes. As aves acima gritavam e se espalhavam. O pássaro no chão de repente se lançou para frente com bater de asas, e bateu a cabeça no peito de Lore. Ele levou o gladiador ao chão. Madeline se pôs de pé. - Levante-se, Lore. - Ele ficará bem. - disse Harper. Winter assistiu como uma forma poderosa entrar na sua visão. Mesmo a distância, sabia que era Nero. Ele ergueu uma espada, balançando-a para o pássaro atacante. O pássaro saltou no ar, asas batendo enquanto ele pairava acima dele. Nero deu três passos e se lançou no ar. Ele agarrou as penas do pássaro, arrastando-o para o chão. A multidão gritou, os pés batendo. Nero e o pássaro se enrolaram na areia e, um segundo depois, o gladiador pôs-se em pé. Ele cortou o pássaro, evitando o bico e as garras, e cortou a asa. Mas atrás dele, Winter viu outra forma escura vindo de cima. Ela ofegou, suas mãos torcendo no trilhos. Outro pássaro estava indo direto para ele. Ela queria gritar e gritar com ele, mas sabia que ele nunca a ouviria. Ele recuou, seu olhar ainda na perna ferida a seus pés. Vire-se, bárbaro. O coração dela bateu contra o peito. O pássaro chegou mais perto... Nero girou tão rápido que Winter pulou no assento. Ele saiu do caminho do pássaro, mergulhando sob sua asa e pegou um punhado de


penas no lado do pássaro. Em um instante, ele se puxou para as costas da criatura. O pássaro gritou e revirou no ar. Quando Nero cavalgou o pássaro mais alto, a multidão ficou selvagem. Winter assistiu horrorizada, certa de que seu coração iria sair do peito. Ele trocou seu aperto em sua espada, e bateu o forte punho na cabeça da criatura. O pássaro parou de subir e começou a cair, inconsciente. Nero e o pássaro caíram em direção à areia. Winter saltou de pé, o caos dos espectadores ecoando em volta dela. Logo antes que o pássaro atingisse o chão, Nero pulou com um salto poderoso. Ele rolou duas vezes na areia, antes de voltar a ficar de pé. A multidão gritou sua aprovação. As vozes dos anunciantes ressoaram em toda a arena. A Casa de Galen foi declarada vencedora. As mulheres todas se animaram. - Inferno de um show. - disse Rory, batendo um quadril contra o de Winter. Recuperando a respiração, Winter recostou-se lentamente. Ela viu Lore colocar uma mão nas costas de Nero. Blaine estava dizendo algo e Nero estava balançando a cabeça. Pfft. Toda a aparência elegante. Winter cheirava. Não era bom. - Você viu o trabalho de pés de Blaine? - Disse Harper. - Ele está ficando tão bom com espadas duplas. - E Nero. - disse Regan. - Eu sei que ele vem de um mundo bárbaro... mas você o viu nesse pássaro? - Sua voz estava um pouco ofegante. Winter bufou. - Certo. Oh, olhe para mim, sou um grande e mau bárbaro.


As mulheres giraram como para olhar para ela, e Winter de repente se sentiu como um inseto muito pequeno sob uma grande lupa. Ela acenou com uma mão para elas. - Desculpa. Ele apenas me envia no caminho errado. - Oh? - Disse Madeline, uma testa arqueada. - Não é assim. - Winter apressou-se a dizer. - Ele me disse que eu sou pequena, tenho falta de força e que minha falta de visão é uma fraqueza. Gritos quentes encheram o ar. - O quê? - Exclamou Rory. - Foi enquanto estávamos no deserto. Ele estava explicando que em Symeria, os pequenos e fracos não sobrevivem. - Pelo que eu ouvi, seu mundo doméstico era um lugar bastante selvagem. - disse Regan. - Clima extremo, bestas selvagens, e esse tipo de coisa. Claramente, ser fisicamente forte é uma vantagem. - Não significa que ele tenha que ser um burro. - Interrompeu Rory. - Ele tentou se explicar. - disse Winter. - Ele não se desculpou, é claro, e ainda não tenho certeza do que fazer com isso. Rory bufou. - O homem realmente não tem um jeito com palavras. - Ele veio para Kor Magna jovem. - disse Madeline. - Ele foi levado por escravagistas e despejado aqui. Tenho certeza de que a sobrevivência na arena apenas reforçou o que ele sabia desde pequeno. Rory girou. - Mas ele está na Casa de Galen há muito tempo. Ele deve saber que existem outras coisas mais importantes do que os músculos. Harper balançou a cabeça. - Fique de pé, Fraser. Tenho certeza de que Nero está fazendo o seu melhor para se adaptar ao fluxo de mulheres independentes da Terra na Casa de Galen. O riso explodiu. Rory esfregou a barriga e olhou para Winter. - Bem, se Nero precisar de uma batida na cabeça, apenas me diga. Vou segurá-lo enquanto você bate nele.


Os lábios de Winter se contraíram ao pensar nela e Rory assumindo um gladiador bárbaro treinado. - Obrigada. Como eu disse, ele tentou se explicar. Ele disse que ele só queria me proteger. - Protegê-la, hein? - Disse Rory. - Bem, essa é uma coisa que esses gladiadores fazem bem. - Então, quem está pronto para uma festa? - Regan perguntou, mexendo com os cabelos. - Eu. - respondeu Rory. - Nosso dono de cassino sexy e misterioso, Rillian, está patrocinando. Eu quero ter outro olhar nele. - Você tem um homem. - disse Harper. - Eu ainda posso olhar. Ei, talvez ele se adapte a Winter. - Rory abanou as sobrancelhas. - Ela está na fila da espera de um homem. - Eu não preciso de um homem. - disse Winter. Harper inclinou-se para frente. - Zhim também estará lá. Raiden diz que ambos os homens trabalham com Galen para procurar qualquer sinal de Dayna e Mia. Zhim está mesmo fazendo algum trabalho de graça. Rory bufou. – De graça não é uma palavra no vocabulário do comerciante de informação. Os pensamentos de suas amigas perdidas escureceram o clima de Winter. Como ela poderia gostar de uma festa sabendo que suas amigas eram prisioneiras? - Às vezes eu deito na cama durante a noite, me perguntando... Rory agarrou sua mão, então Winter sentiu que Regan, Harper e Madeline colocavam suas mãos em Rory e Winter. - Todas pensamos nelas. - disse Regan. - Nós vamos recuperá-las. - O tom de Harper era resoluto. Sim, sim. Winter endireitou, olhando suas amigas. Ela faria o que fosse que fizesse para ajudar a trazer Dayna e Mia para casa.


Lavado e vestido após a luta, com arranhões já curando sob o gel medicinal que os curandeiros haviam aplicado, Nero encontrou-se indo para a festa. Ele não gostava de festas. Lore bateu nele. - Ilumine-se. Tenha algumas bebidas, encontre uma mulher. Eu posso sentir sua frustação daqui. Eles estavam voltando para a arena. Rillian, dono do Casino Nebulosa Negra no distrito chamativo de Kor Magna, organizou a festa desta noite. Nero adivinhou que o homem planejava algo mais criativo do que algumas bebidas em uma sala contratada. A Nebulosa Negra era conhecida por classe, riqueza e opulência. Nero se afastou do túnel e fez uma pausa por um segundo para ver a arena vazia. Parecia tão diferente quando estava cheia de espectadores. Era quase pacífico. Lore assobiava. - Olhe para isso. Virando a cabeça, Nero viu uma enorme plataforma flutuante sobre o chão da arena. Ele ergueu uma sobrancelha. - Já vi isso antes. - disse Lore. - Uma vez que todos estão a bordo, ele vai levantar e voar pela cidade. Nero ficou relutantemente impressionado. A plataforma era rodeada por uma grade e coberta de pequenas luzes amarradas em longos pólos. Já havia pessoas a bordo, segurando bebidas e misturando-se. Vários dançarinos de fogo, vestindo apenas o que parecia prata e tinta vermelha, estavam girando bastões e caminhando pela multidão.


Aparentemente, Rillian não poupou nenhuma despesa. Quando Nero e Lore se aproximaram da passarela estreita que atravessava a plataforma, o próprio homem avançou para cumprimentá-los. Nero deu um segundo para estudar o dono do cassino. O homem usava um terno escuro e costurado que Nero suspeitava que custasse mais de metade das armas no arsenal de Galen. Mas havia algo sobre o homem que fez os instintos de Nero acenderem a vida. Da mesma maneira que sentiu na sua primeira caçada, no fundo da floresta, quando ele sabia que uma besta gigante do sangue de Symerian o estava caçando. Rillian era muito bom em colocar uma fachada encantadora, mas Nero apostaria sua espada favorita que embaixo, ele estava escondendo algo mais escuro e muito mais perigoso. - Lore, Nero. Bem vindos. Nero assentiu. - Configuração agradável. - disse Lore. Rillian sorriu. - Obrigado. - Ele olhou para além de Lore. - Onde está a sua encantadora Madeline? - A caminho. - Um sorriso afiou os lábios do gladiador. - Espero que ela esteja vestindo algo fabuloso. Nero olhou para Rillian nos olhos. - Eu sei que você está ajudando Galen com a pesquisa. Alguma notícia sobre as mulheres da Terra? O dono do cassino suspirou. - Não muito. Pegue uma bebida, encontre Galen e depois conversamos. - Ele ergueu a mão e estalou os dedos. Um servidor apressou-se com uma bandeja cheia de bebidas. Quando Nero agarrou uma cerveja, ele examinou a festa. Instantaneamente, viu o imperator perto do bar. Galen estava encostado na superfície brilhante, examinando a festa. Não surpreendentemente, os convidados perto estavam dando-lhe conversa fiada. Rillian poderia cobrir sua paixão com brilho, mas Galen não fazia nada disso. Galen havia nascido um guarda real e treinado para lealdade e


matança desde uma idade jovem. Ele tinha sido o guarda de Raiden em outra vida, e então ele lutou duro para construir a Casa de Galen, para ser a melhor casa de gladiadores em Kor Magna. Com um olho coberto por um remendo de olho preto, uma bochecha cicatrizada e uma camisa escura que se agarrava aos músculos duros, Galen estava intimidante. Ele raramente sorria, e seu único olho era um azul gelado, seu olhar não perdeu nada. - Ei, G. - disse Lore. Galen assentiu. - Boa luta. - Nero é o nosso herói bárbaro. As meninas da arena estarão em vigor para ele esta noite. Nero se inclinou contra o bar e encolheu os ombros. Esta noite, ele não tinha interesse nas mulheres que gostavam de sexo com gladiadores. Ele franziu a testa para o líquido âmbar de sua bebida. Normalmente, ele era feliz o suficiente para engolir uma mulher alguém que queria apenas sexo, sem falar e sem aderência. Tinha que ser a busca. Ele estava concentrado nisso e não queria deixar sua atenção se dispersar. - Bem, aqui estão os campeões de arena reinantes. - disse uma voz. Uma forma alta apareceu, longos e escuros cabelos, foram puxados do rosto e amarrarados a parte de trás do pescoço. Ele tinha olhos multicoloridos que pareciam uma nebulosa. Nero franziu o cenho. Zhim era irritante. O homem era algum tipo de gênio e era conhecido como o comerciante de informações premier em Carthago. Se alguma coisa valesse a pena saber, Zhim sabia disso e, geralmente, estava feliz em vendê-lo pelo preço mais alto. - Zhim. - disse Galen. - Você achou algo útil para nós? O homem tomou um gole da bebida, seu olhar se aproximou da festa. - Alguns pequenos pedaços aqui e ali. - Sua boca apertou. - Todas as minhas fontes dizem que o Srinar levou suas mulheres ao deserto para vendê-las.


Drakking. Nero engoliu sua bebida. Ele os odiava com cada fibra de seu ser. Galen se dedicou a salvar os fracos, feridos e desamparados dos escravagistas e das casas sem escrúpulos que usavam escravos, e isso selou a lealdade de Nero ao homem. - Tudo leva ao deserto. - As sobrancelhas escuras de Zhim se juntaram. - Mas eles deveriam estar no Rishyk Trading Post, no caminho para Zaabha. Zaabha. Uma lendária arena sem lei no deserto, com lutadores furiosos e batalhas até a morte. Todos tinham pensado que era um mito, mas, quando a Casa de Galen havia fechado os ringues de luta do Srinar, parecia que os levaram para o deserto. E ninguém estava falando sobre onde Zaabha poderia estar. - Quando você salvou aquela pequena cega de Rishyk... - Winter. - gritou Nero. - Seu nome é Winter. Zhim levantou uma sobrancelha. - Eu sei. Winter Ashworth, uma exmédica da Terra. - O comerciante de informações voltou para Galen. Quando você salvou Winter, as outras mulheres deveriam estar com ela. - Mas eles não estavam. - disse Galen sombriamente, um músculo pulando no maxilar. Algo deu errado. Nero franziu a testa. Algo ou alguém interrompeu os planos do Srinar para as mulheres. - E quanto a Zaabha? - Galen perguntou. - Alguma sorte localizando? Zhim balançou a cabeça. - Nenhuma pista. Não encontrei nada disso. - Uma profunda frustração atropelou a voz do homem. - Mas eu vou encontrar. - Drak. - Galen passou a mão por seus cabelos escuros. - Eu odeio não ter algo para fazer. - Gladiadores. - Zhim tomou um gole. - Você sempre quer esmagar sua espada contra as coisas. - Ele fez uma pausa. - Eu tenho um avistamento não confirmado de Mia.


- O quê? - Nero endireitou. - Onde? - Galen exigiu. - Na cidade. - respondeu Zhim. - Eu não ia dizer nada ainda. Estou trabalhando para obter mais detalhes, e nem mesmo confirmei que era ela. Rillian apareceu, agarrando um copo de líquido transparente, batendo gelo. - Eu tenho algumas informações para você. Nero viu Zhim franzir a testa. O homem não gostava de estar no escuro ou ser ultrapassado. - Um contato me disse que os Thraxians e os Srinar estão tendo problemas com um rival. - Sim, Galen. - disse Lore. - Alguém além de Galen. - disse Rillian. - Como isso se relaciona com as mulheres? - Perguntou Nero. O dono do cassino sacudiu a cabeça. - Não tenho certeza de que sim. Mas, como Zhim sabe, vale a pena ter toda a informação ao seu alcance. - Você sabe quem é esse rival? - Perguntou Galen. - Ainda não. - respondeu Rillian. - Mas eu vou deixar você saber quando eu souber. - Continue com isso, vocês dois. - disse Galen. - Essas mulheres estão sob a proteção da Casa de Galen. Os Thraxians e os Srinar entraram na minha casa sem ser convidados e as levaram. Eu quero elas de volta. O tom escuro da voz de Galen fez com que Nero se arrepiesse. O imperator estava com raiva. Não apenas louco ou chateado, mas cheio de uma raiva gelada. O imperator contornou Zhim com um olhar. - Assim que você souber onde Mia foi vista, eu quero saber. Vou mandar Nero. Nero sentiu que seus instintos de caça acendiam. Ele queria a trilha. Ele queria caçar.


- Ah, aqui vem o resto de suas adoráveis mulheres da Terra, agora. disse Zhim, seu tom enfatizando claramente a mudança no tópico. Nero olhou por cima do ombro e cada músculo em seu corpo ficou apertado. Raiden, Thorin e Kace estavam com elas, uma cabeça mais alta do que as mulheres e a maioria da multidão. As mulheres estavam sorrindo, cada uma vestida com tecidos cintilantes de tons variados. O olhar de Nero deslizou sobre todos elas antes de pousar em Winter. Ela estava vestindo vermelho. Era um tecido que brilhava na luz e se agarrava as suas curvas suaves. E não havia o suficiente. Ela deixou a maioria de suas pernas nuas. Ele franziu o cenho. Elas eram boas pernas, finas e tonificadas, mas ela realmente não precisava estar mostrando a todos na festa. Seus longos e escuros cabelos estavam presos em cima de sua cabeça, deixando seu pescoço magro nu. Essa pele dela era tão pálida, como as planícies nevadas de... Ele desviou o olhar e tomou um longo gole de sua bebida, amaldiçoando quando o copo dele estava vazio. Ele podia olhar. Ele poderia até admitir que Winter era atraente. De um jeito pequeno e fragil. Absolutamente não o tipo de mulher que ele preferia. Ele gostava de mulheres grandes e fortes. - Cavalheiros. - disse Lore. - Eu estou abandonando vocês para uma melhor companhia. - Ele fez uma linha abaixo para Madeline. - Noite. - Raiden assentiu com a cabeça para eles. Ele tinha um braço bem envolvido em torno de Harper. - Você se superou, Rillian. Rillian inclinou a cabeça. Do lado de fora, Thorin pegou uma bebida, antes de puxar uma Regan risonha para seus braços. - Não está se apaixonando pelos encantos de uma mulher da Terra, Nero? - Perguntou Zhim. Nero encolheu os ombros. - Não.


O olhar colorido de Zhim assumiu um olhar distante. - Há algo... intrigante sobre elas. Elas são tão frágeis do lado de fora. Nero bufou. - Eu acho que você não disse isso na frente delas. O vendedor de informações sorriu. - Eu não me atreveria. Estou bem ciente de que elas não são tão frágeis por dentro. Nero observou enquanto os homens da festa começavam a tomar conhecimento das mulheres recém-chegadas. Ele pegou vários olhando para as pernas de Winter. Sua mão apertou em seu copo. Winter estava sorrindo para as amigas e ocupada olhando ao redor. Ela se virou e foi quando ele viu a parte de trás de seu vestido. Seu pênis se endureceu. Não havia parte de trás, apenas pele lisa e nua. Seu olhar mergulhou na parte inferior das costas de Winter e o copo em sua mão quebrou. Partido, ele colocou o copo quebrado sobre uma mesa. Quando ele olhou para trás, viu Rillian se aproximar dela. Ela sorriu para o homem, ouvindo o que ele estava falando. Um sentimento estranho encheu o peito de Nero. Rillian era rico e carismático, e Winter ainda estava se ajustando a sua nova vida em Carthago. Ele não tinha o direito de deslumbrá-la com seu encanto. Balançando a cabeça, Nero virou as costas para a festa e sinalizou para outra bebida. Enquanto esperava que o barman seguisse seu caminho, sentiu que alguém se movia ao lado dele. - Então, o que os bárbaros grandes e ruins bebem? - Winter se inclinou e cheirou o copo. - Sangue de sua presa derrotada? Ele bufou. - Taskian ale. - Isso é decepcionante. - Ela levantou sua própria bebida, lábios vermelhos envolvendo a borda do copo. Seus lábios estavam pintados da mesma cor que o vestido. Ele olhou e agora seu pênis estava pressionado dolorosamente contra suas calças. Drak, esta é Winter. Mulher interessante e irritante. - Eu gostei da luta. - disse ela.


Nero gostava de saber que ela estava observando. - Você pode ver tudo? O nariz enrugou. - Sim, eu podia ver, bárbaro, eu não... Ele agarrou seu pulso. - Eu apenas queria saber se o dispositivo funcionava. Ela se acalmou, encarando o rosto dele. - Ele fez. Foi fascinante assistir você lutar, uh, todos vocês lutando. - Eu amei a luta! - Uma voz aguda ronronou. Uma mulher alta e linda vestindo um vestido de cores claras e cegantes deslizou do outro lado de Winter. Seu cabelo era uma cachoeira de azul. Ela cambaleou em seus saltos altos e parecia que já tinha tomado algumas bebidas. - Quando você montou aquele pássaro e abaixou... - a mulher estremeceu. - Você tem habilidades incríveis. - A mulher olhou para Winter. - Você não acha que ele tem habilidades incríveis? - Apenas incrível. - O tom de Winter era tão seco quanto a areia do deserto. Quando Winter deu um passo para trás do bar, Nero percebeu que estava planejando deixá-lo sozinho com a mulher de cor de arco-íris. Ele agarrou o braço de Winter e, por um segundo, ficou distraído com a sua pele. - Nero? - Ela estava franzindo o cenho para ele. - Nós temos que ir. - ele resmungou para a mulher. Ele se virou, puxando Winter para a multidão da festa, e deixando a mulher amuada atrás deles.

***

Winter lutou contra sua diversão. - Então, há algo que faz um barbaro insensivel tremer em suas botas afinal.


- Você é uma mulher irritante. Ela soltou uma pequena risada. - E você é um homem irritante. Ele puxou-os para parar em uma esquina tranquila, perto da grade. Segundos depois, o chão começou a vibrar sob seus pés, e o zumbido de um motor chegou aos ouvidos. Ela agarrou a grade. - Fique. - Nero se moveu atrás dela. - O que é…? A plataforma embaixo deles de repente subiu suavemente para o ar. Winter ofegou e agarrou o braço de Nero. Ele envolveu um forte braço ao redor dela, e eles ficaram ali quando a plataforma subiu acima da arena. Os festeiros aclamaram. - Uau. - ela murmurou. Claramente, eles sabiam como fazer uma festa em Carthago. Ela engoliu em seco, tentando se concentrar em absorver a visão e não no fato de que um corpo grande e duro estava pressionado perto dela. A plataforma atingiu as paredes da arena e se mudou para a cidade. Ao lado esquerdo, ela viu as espirais gigantes do distrito. As luzes de Kor Magna se espalhavam por baixo deles, como um derramamento de safiras. Exceto que ela sabia que não era tudo azul. - Diga-me quais cores você vê? Ele ficou quieto por um segundo. - O Distrito é tão ruim quanto o vestido daquela mulher no bar. Muitas cores chatas batalhando entre si. O resto da cidade é principalmente luzes brancas e douradas. Casas e negócios. - Ele limpou a garganta. - Mais à direita, vejo algumas luzes vermelhas. Como a cor do seu vestido. Ela soltou um suspiro. - Bem, tudo parece azul para mim, mas ainda é bonito. Ela olhou para ele, seu olhar absorvendo o maxilar forte coberto no começo de uma barba escura. Ele tinha um nariz longo e reto e sobrancelhas escuras. - Qual a cor dos seus olhos?


- Roxo. Um riso escapou do Winter. – Roxo. Suas sobrancelhas se juntaram. - Por que você achou isso divertido? É uma cor comum no meu planeta. - Não na Terra. Alguns tons de olhos azuis podem parecer roxos claros. É considerado... bonito. Agora, uma força fulminante de Nero floresceu. - Eu não sou bonito. Não, ele não era. Winter realmente desejou poder ver seus olhos roxos. Eles ficaram calados, o barulho alegre da festa que os rodeava. Winter curtindo o vento no rosto. - Lamento que minhas palavras no deserto te causaram angústia. O tremor profundo da voz de Nero vibrou contra ela e fez com que ela percebesse o quão perto eles estavam de pé. Ela se virou para encará-lo e viu que parecia desconfortável. - Mas você não lamenta que você as tenha dito. Ele fez uma careta. - Você é mais fraca do que eu, e sua visão prejudicada torna este mundo perigoso para você. O que eu disse foi fato, mas não quis dizer com isso... Ela enrugou o nariz. Deus, o homem sabia como trabalhar com os nervos dela. - Você é tão irritante. Você não pode ser legal? - Eu não sou bom, mas também não sou malvado. Eu digo a verdade. - Sua interpretação da verdade. Isso é revestido em palavras bárbaras grandes e escamosas. - Ela baixou a voz. - Eu sou forte. Você é fraco. Ele ficou rígido como um quadro. - Eu expliquei que eu cresci sendo criado e treinado para ser forte. Eu sabia que se eu fosse fraco, poderia custar a minha família e meu clã suas vidas. Havia sempre guerreiros rivais e feras furiosas para proteger o clã. Eu vivo pela minha espada.


- Você não está mais lutando contra guerreiros rivais, Nero. E você passou a maior parte de sua vida adulta aqui em Carthago. - A luta na arena leva força. E a Casa de Galen sempre trabalhou para ajudar aqueles que não são capazes de escapar da arena. O que apenas sublinhou sua crença de que a força física era o rei. Winter soprou uma respiração. - Vamos concordar em discordar. Há alguma notícia sobre Dayna e Mia? Ele deu um breve aceno. – Tudo nos leva ao deserto, mas Zhim tem uma palavra muito fina. Um possível avistamento de Mia aqui na cidade. Winter se endireitou. - Você vai verificar isso? - Sim, assim que soubermos onde. - E você tentará rastrear Mia? - Sim. Ela estendeu a mão e agarrou o braço de Nero. Porra, era tão duro quanto uma pedra. Ela pegou a mão para trás. - Nós temos que fazer o que for preciso para encontrar Dayna e Mia. Precisamos trazê-las para casa. Elas podem estar sofrendo... - sua voz quebrou. Nero levantou a mão e correu os nódulos pela sua bochecha. - Tudo bem, Winter. Seus dedos eram ásperos e a sensação deixou sua barriga vibrando. Deus, ele estava sendo gentil com ela. Winter não tinha certeza de que poderia lidar com um Nero agradável. - Nós as encontraremos. Com isso, ambos podemos concordar, por uma vez. - Seu tom estava seco. - Eu quero ajudar de qualquer maneira que eu puder. Talvez eu possa entrar na pesquisa? Posso notar algo... O ronco reapareceu. - Não gosto da idéia de você na cidade. Ela fez um som zombador. - Isso não é para você decidir. Eu sou uma adulta há muito tempo, Nero.


Um músculo pulou na mandíbula. - Estou muito consciente disso. O ar entre eles ficou carregado. Winter sentiu sua barriga apertar. Ele estendeu a mão e, desta vez, tocou um fio de cabelo que havia caído. Então ele piscou e ambos apressadamente recuaram, olhando um para o outro. - Rápido. - disse ela. - Diga algo rude e grosseiro. Esse músculo em sua mandíbula marcou novamente. - Você é muito irritante. Winter lançou uma respiração. - Phow, lá está você. - Isso era uma ligação muito próxima. Por um segundo, ela queria tocar Nero. - Winter! - O grito de Rory. - Venha e dance. Winter levantou uma mão para a amiga dela. Dançar era exatamente o que precisava. - Aproveite o resto da festa. Nero franziu o cenho. - Tenho certeza de que não vou. Isso a fez sorrir. Ela virou as costas para ele e foi juntar-se as amigas dela.


A espada de Nero caiu contra a lâmina de Raiden. Os dois homens giraram na areia da arena de treino, o manto vermelho de Raiden voando atrás dele. Eles atacaram novamente, e Nero usou sua vantagem de tamanho e poder para forçar Raiden de volta. Mas o campeão da Arena Kor Magna era bem treinado, experiente e cheio de determinação. Eles se mudaram em um conjunto de passos complicados e balanços. Ele e Raiden estavam trabalhando juntos em alguns novos movimentos. Nero sempre estava tentando aprender novas habilidades e melhorar sua técnica de espada. Do outro lado da arena de treinamento, ele viu um flash de vermelho e creme. Ele olhou para cima e viu Winter se movendo pela calçada dando uma volta à arena. Ela estava usando uma camisa vermelha e saias de creme que lembrou as roupas que os curandeiros de Hermia usavam. De repente, ele sentiu uma picada no peito. Raiden tinha corrido a ponta da espada na pele de Nero. Com uma maldição, sangue escorrendo pelo peito, Nero bateu a espada do homem. - Distrações podem ser mortais. - advertiu Raiden. Nero levantou a respiração. Ele sabia melhor do que ninguém que, mesmo um lapso momentâneo de concentração, poderia significar lesões graves ou a morte. Ele ergueu sua espada, observando a luz do sol brilhando no metal. Naquele momento, outro movimento pegou seu olhar, e ele olhou para cima para ver Galen atravessando a arena de treinamento com uma aba de sua capa preta. Como sempre, seu imperator usava uma camisa preta que cobria seus braços. Havia sugestões de suas intrincadas tatuagens de


Aurelian que espreitavam no pescoço e nos pulsos, mas geralmente ele não mostrava como Raiden fazia. - Zhim confirmou o avistamento de Mia. - O único olho de gelo de Galen brilhou. - Era ela? - Perguntou Raiden. Galen assentiu. Nero deu um passo à frente. - Ele tem um local? Galen assentiu de novo. - E ele perseguiu a informação de Rillian sobre os Thraxians estarem em guerra com alguém. Ele está na tela na sala de estar. Nero compartilhou um olhar com Raiden, e os três não perderam tempo caminhando em direção ao prédio. Quando entraram na sala de estar dos gladiadores de alto nível, acharam as mulheres se aconchegando à mesa e os outros gladiadores estavam perto. Thorin tinha suas grandes mãos apoiadas nos ombros de Regan. Harper estava passeando pela mesa, e Lore estava sentado ao lado de Madeline, tocando em seus cabelos. Rory sentouse à mesa, comendo um prato do que parecia Taurean enquanto Kace a observava com indulgência. Winter sentou-se calmamente no final da mesa. Ela parecia tensa. Antes de perceber o que estava fazendo, ele dirigiu-se em sua direção. No último segundo, ele se impediu de se aproximar para tocá-la. Em vez disso, ele se inclinou contra a parede atrás dela. Ele não tinha sentimentos por ela, e não deveria estar tentando aliviar a sua preocupação. É provável que ela simplesmente dissesse para deixá-la sozinha, mesmo assim. Uma tela grande na parede brilhou e o rosto de Zhim apareceu. Ele estava sentado em uma sala cheia de telas e eletrônicos. - Bom dia para todos vocês. - disse Zhim. - Como estão todos na Casa de Galen hoje? Galen deu um passo à frente e afundou em uma cadeira na cabeça da mesa. - O que você tem para nós, Zhim?


O rosto do comerciante da informação ficou serio. - Posso confirmar que duas pequenas mulheres foram roubadas do comboio Thraxian-Srinar no deserto há pouco mais de uma semana. - Deus. - Rory apertou as mãos sobre o montículo de sua barriga. - Por quê? Zhim levantou um ombro. - Eu não tenho essa informação. Tudo o que sei é que elas foram arrancadas do comboio e dos relatórios que recebi, não muito longe da borda da cidade. Galen olhou para Winter. - Você se lembra de algo acontecendo não muito tempo depois que o comboio deixou a cidade? Ela engoliu em seco. - Eu estava com medo e não conseguia ver nada. - A testa dele mergulhou em concentração. - Eu lembro de me parar um pouco, e os guardas gritando. Mas é isso. - Eu confirmei com Rillian de que os Thraxians estão em guerra com alguém. Aparentemente, um de seus clientes, alguém com quem estavam vendendo escravos. Ele não estava satisfeito com a qualidade dos bens. Os Thraxians se recusaram a substituir ou reembolsar os escravos que haviam fornecido ao cliente, e ele decidiu extrair o retorno. - Quem? - O tom de Galen estava escuro. - Eu quero um nome. - Ainda não sei. Nero ouviu um verdadeiro pesar pela voz de Zhim. O homem poderia ser arrogante e irritante, mas ultimamente, Nero tinha vislumbrado que o homem não era o mercenário era que ele mesmo se fazia mostrar. - Tudo o que sei é que este cliente é conhecido como . - Zhim bufou. Parece que alguém tem uma opinião alta de si mesmo. - Zhim? - Galen olhou para a tela. - O local onde Mia foi vista? - Foi na seção Tibur de Kor Magna. - A área da fábrica? - Disse Galen. - Por que alguém traria escravos roubados para lá? A maioria das fábricas corre de forma autônoma.


Nero odiava a seção Tibur da cidade. Fábricas gigantes e ruidosas cheias de máquinas móveis. - Seu palpite é tão bom quanto o meu. - respondeu Zhim. - Ainda estou diminuindo a fábrica exata onde foi vista. Eu deveria saber em breve. - Diga-me assim que você tiver. - disse Galen. - Algo mais? - Desculpe, não. As poucas fontes que eu suspeito saberem deste não falarão. - A raiva vibrou na voz do homem. Era claro que Zhim não estava acostumado a não receber a informação que queria. - Vou aguardar sua ligação. - disse Galen. Zhim assentiu e a tela piscou. Galen apertou os dedos sob o queixo. Vou falar com nossos contatos, mas também quero que todos vocês perguntem. Nero sabia que todos já estavam fazendo isso. Até agora, ninguém tinha qualquer indício de onde Dayna e Mia poderiam estar. - Onde estão elas? - Regan disse, sua voz engatinhando. Thorin puxou sua mulher para dentro de seus braços. - Tudo bem. - Galen levantou-se. - Eu sugiro que todos estejam ocupados enquanto esperamos. - Ele olhou para Nero. - Esteja pronto logo que sabemos onde esta fábrica é. Nero assentiu e viu Galen girar e esticar. De repente, Winter apareceu na frente de Nero. - Você está sangrando. Ele franziu a testa para ela. - Estou bem. - Eu posso sentir o cheiro. - Um corte menor. - Ele gesticulou para o peito dele. - Desça para o centro médico e vou limpá-lo. - Ela girou em um giro de saias.


Nero olhou para a porta por vários segundos, antes de suspirar e seguiu-a. Logo, ele atravessou as portas duplas para o centro Médico. Um curandeiro Hermia deu um aceno respeitoso. - Sente-se aqui, por favor. - disse Winter com uma voz rápida. Ele tinha dificuldade em acreditar que ela era médica. Senhora da Guerra ou Comandante tinha mais sentido. Ele caiu na cama estreita, e ela se aproximou, levantando um scanner. - Você pode ler o que diz? - Perguntou ele. - Não. Mesmo com o dispositivo de visão, é difícil para mim ler por muito tempo. - Ela dirigiu a máquina sonora em seu peito. - Mas Rory adaptou este para mim. Ele dá todos os resultados verbalmente. Com certeza, o scanner falou para Winter com um tom modulado. Ela colocou o dispositivo para baixo. - Pequenos cortes. Você só precisa de algum gel med. - Te disse. Ela bufou. - Algo me diz que você poderia estar sangrando e perdendo os membros, e você ainda diria que está bem. Um bárbaro não pode ser fraco. - Ela se inclinou e agarrou um tubo de gel med. Nero agarrou seu pulso. - Winter. Ela puxou a mão livre e espalhou o gel em seu peito. Seu toque era suave e gentil, e ele se enrijeceu. Enquanto suas pequenas mãos se moviam sobre sua pele, ele sentiu o toque em todo o corpo dele. Drak, ele se perguntou como seriam se estivesse explorando ele, não curando. Franzindo o cenho, ele mudou esse pensamento. Ela recuou. - Tudo pronto. - Ela virou e começou a arrumar itens na bandeja. - Obrigado. - Ele estudou sua cabeça curvada. - Estou feliz que o dispositivo de visão permite que você faça seu trabalho novamente.


Ela olhou para cima. - Eu também. Não posso fazer tudo. Não consigo ver detalhes suficientes para a cirurgia, mas estou aprendendo e me adaptando. Ele ouviu a tristeza em sua voz, enterrada sob sua tristeza estava a determinação. Nero respeitou isso. Por um longo tempo, ele tinha sido uma bagunça irritada e imprudente na arena, até que finalmente encontrou uma maneira de abraçar sua nova vida. E Winter estava muito à frente de onde ele estava, na época. De repente, as portas para o centro médico abriram. Dois gladiadores entraram, carregando um novo recruta entre eles. O gladiador- em treinamento tinha um corte enorme e sangrando em seu braço. - Fique ai. - ordenou Winter para Nero. - Eu quero verificar se o gel esta fazedo seu trabalho antes de sair. - Seu olhar já estava no novo paciente. Ela correu para ajudar, conversando com os curandeiros Hermia que se juntaram a ela. À medida que os gladiadores colocavam o recruta na cama, Nero observou Winter falar com uma voz calmante para o homem. Não demorou muito para que o jovem virasse a cabeça em direção ao Winter. Ele se acalmou, respondendo às suas perguntas. Ele finalmente se acalmou e deixou que os curandeiros começassem a tratar sua ferida. Quando o Winter alisou os cabelos do homem, Nero apertou os dentes juntos. Certamente, ela não precisava tocar o homem. Ele vislumbrou a ferida do homem e viu um flash de osso. Nero adivinhou que o recruta acabaria em um dos tanques de regeneração. Ele gastou mais do que sua cota justa lá. Com certeza, Hermia fez um gesto para que os gladiadores ajudassem o homem a um dos tanques. Winter voltou para o caminho de Nero. Ela olhou para o peito dele. - Ok, bárbaro. Você vai viver. Nero levantou uma sobrancelha. – Ouvi o ‘infelizmente’ que você não disse. Seus olhos leitosos encontraram os dele. - Eu não quero você morto.


As portas se abriram novamente e Harper entrou. - Zhim encontrou a fábrica onde Mia foi vista. Winter estendeu a mão e agarrou a mão de Nero. Ele não pensou que ela percebeu que tinha feito isso. - Nós estaremos a caminho. - disse ele a Harper. - Você vai e tenta encontrá-la. - disse Winter, um pedido em seus olhos. - Sim. - Ele apertou sua mão. - Mas Winter, é uma trilha de um dia em uma área industrial da cidade que tem muitos transportes dentro e fora dele. Ela respirou fundo. - A probabilidade de encontrar qualquer uma é falha. - Então ela se endireitou. - E se você tivesse alguém com sentidos melhorados? Ele franziu a testa. - Meus sentidos já são aprimorados, assim como os de Thorin. Não acredito que seus sentidos sejam mais fortes... - Eu não. Blue. Ele franziu a testa. – Blue? - O alienígena de pele azul resgatado dos ringues de luta subterrâneos. Ele tem algum tipo de ligação com Mia. Ainda não tenho certeza se esse vínculo é saudável, mas não duvido que o homem deseje que a Mia volte com segurança. Ele está muito motivado para encontrá-la e ajudá-la, e seus sentidos são muito bons. Eu acho que ele poderia encontrar uma trilha de Mia, antiga ou não. As sobrancelhas de Nero se juntaram. - Ele é perigoso e incontrolável. - Posso ajudar com isso. Eu tenho trabalhado com ele, e ele me escuta. Leva-la para a cidade, e para o distrito da fábrica. Tudo dentro dele se revoltou com a idéia. - Não é seguro. Ela fez um sorriso zombador. - Eu estarei cercada pelos gladiadores da casa de Galen não é seguro?


Ele olhou para ela, sabendo que qualquer argumento que ele tentasse seria jogado de volta para ele. – Winter… - Por favor. Basta mencionar isso para Galen. - Ela puxou Nero para fora do beliche. - Vamos. Juntos, eles se apressaram para o escritório de Galen. Quando entraram, Nero viu o imperator parado perto da janela, com as mãos cruzadas atrás das costas. Raiden, Thorin e os outros também estavam lá. Galen virou-se. - Uma pequena mulher loira foi vista na fábrica de Remus. Zhim me diz que esse é conhecido por frequentar esta fábrica. - O que ele faz? - Perguntou Raiden. - Eletrônica. - O olhar de Galen se aproximou de Nero. - Eu preciso que você vá lá e veja o que pode encontrar. Nero assentiu. - Eu farei o que puder, mas é uma trilha antiga em uma área ocupada e suja... não será fácil. - Ele respirou fundo, não entendendo por que ele iria fazer isso. - Winter também teve uma boa idéia. Ela sugeriu levar o alienígena azul com a gente. Ele tem bons sentidos e está sintonizado com o aroma de Mia. Galen franziu a testa. - Ele é instável. Ele poderia machucar alguém… Winter deu um passo à frente. - Eu passei tempo com ele. Ele me escuta e eu disse a ele que se ele quisesse ajudar a encontrar Mia, ele precisava trabalhar no controle dele. - Ela passou as mãos juntas. - Ele está muito ligado a Mia. Ele escapou recentemente de sua cela e seguiu seu aroma direto para o quarto de Mia. Se há algum sinal dela nessa fábrica, Blue poderia ajudar Nero a encontrá-lo. O olhar escaloado de Galen se aprofundou. - Não gosto da idéia de levar um homem perigoso que tenha sido tratado como um animal, que tem um controle instável na melhor das hipóteses, para a cidade. Se ele escapa e machuca alguém… - Ele me escuta. - disse Winter. - Eu posso ajudar a mantê-lo calmo. Deixe-me ir.


O peito de Nero apertou. Ele queria discutir e dizer-lhe que era muito perigoso. Ele enfiou as mãos nos punhos. - Se ele ficar selvagem… - Galen continuou. Winter ergueu a mão. - Embora eu não goste da ideia, posso levar sedativos em caso de emergência. - Não posso arriscar armar ele. - disse Galen. - Sem armas. - Claro. Um momento de silêncio, então Galen assentiu. - Faça. Winter, você e Blue vão acompanhar-me, Nero, Raiden e Thorin para a fábrica. Nero viu Winter sair em um sorriso. Mas por dentro ele não estava sorrindo. Não, agora ele tinha dois trabalhos a fazer: encontrar Mia e Dayna, e proteger Winter.


Winter terminou de puxar as calças e enfiando a camisa. Ela se virou para o espelho no quarto dela. Ela estava mais do que um pouco nervosa em sair. A Casa de Galen tornou-se um mundo seguro e familiar para ela, mas era hora de soltar suas asas. Ela tocou o dispositivo de visão em seu templo. Ela ainda estava se acostumando, mas não conseguiu procrastinar mais. Ela nunca conseguiria fazer uma nova vida neste planeta se ela deixasse sua visão, seu medo ou seus pesadelos impedir ela de tentar coisas novas. Mas o pensamento de estar lá fora, na enorme cidade alienígena de Kor Magna, fez a ansiedade crescer dentro dela. Ela respirou fundo. Então, outra vez. Ela não estava fazendo isso sozinha, mas para Dayna e Mia. Essas duas mulheres a ajudaram a sobreviver ao horror de seu cativeiro. Elas a protegiam, alimentaram-na e seguravam a sua mão na escuridão. Ela não estava abandonando-as. Winter pegou uma pequena bolsa e prendeu-a no cinto. Nela continham vários tiros do sedativo mais forte que a Hermia tinha no centro médico. Eles garantiram que era seguro usar em Blue, mas seu estômago apertou. Ela realmente não queria ter que usá-lo. O homem sofreu o suficiente. Esticando a espinha, Winter saiu do quarto. Ela viu uma grande figura encostada na parede perto de sua porta. - Nero. - Ele dominou o corredor. O homem era muito grande e musculoso. Seu perfume fez cócegas em seus sentidos - almíscar e homem. - Eu vou levá-la para obter Blue. - disse ele. Ele caiu em um passo ao lado dela enquanto caminhavam pelos corredores para a área das celas onde Blue ficava. Ninguém estava feliz por


ele estar preso, mas quando ele chegou, ele teve muitos problemas para se ajustar, e o seqüestro de Mia não ajudou. - Você está nervosa. - disse Nero. Maldito o homem e suas habilidades observadoras de rastreador. Sim. Ir para a cidade é um pouco assustador para mim ainda. - Talvez você não devesse ir. Claro, ele não a queria nesta missão. Ela parou e girou para encarálo. - Estou indo. Eu não estou… Ele agarrou suas mãos. - Mantenha sua língua, Winter. Eu só quis dizer, se é muito difícil para você, você deve dar-se algum tempo. Tente mais tarde. Ela olhou para ele. O que ele disse foi... compreensivo. Ela estava começando a perceber que ela saltou muito pelas palavras de Nero. Talvez o que ele disse anteriormente fosse verdade. Ela imbuíu suas palavras com seus próprios medos e dúvidas. - Eu posso fazer isso, Nero. Tudo o que for necessário para encontrar Dayna e Mia. Ele assentiu com a cabeça, e ela pensou que viu um brilho de admiração em seus olhos. Seus dedos esfregaram os pulsos e o pulso pulou. - Eu tenho algo para você. - ele disse, sua voz rude. Ela ergueu uma sobrancelha. - Oh? Tirou algo do bolso e segurou-a. - Você é muito pequena para uma espada, mas precisa de algo para se proteger. Ela piscou. Era uma pequena faca embainhada. Ela tirou isso dele. - Mais tarde, vou mostrar-lhe como usá-la. Winter puxou a faca da bainha e verificou a lâmina. Era pontuda. Ela testou o peso dela em sua mão, tendo uma sensação para o punho. Nero inclinou a cabeça. - Você sabe como usar uma faca?


Ela sorriu. - Eu era uma cirurgiã, Nero. As facas eram parte de mim. Eu as colecionava como um hobby. - Ela moveu a faca, rapidamente. Ela o viu tenso e ela parou a lâmina, um sussurro de seu maxilar forte. Uma única cerda escura caiu entre eles. - Obrigada. - Quando Winter deslizou a faca de volta para a bainha, ela olhou nos olhos, esperando ver irritação. Em vez disso, viu algo completamente diferente. Oh Deus. O calor corou através dela. Seu olhar aborrecido no dela e ela viu algo quente nela. Ela deu um passo para trás. - Uma mulher arrasta uma faca em você e você fica quente e incomodado? Ele concordou com o passo dela. Seu olhar caiu em seus lábios. Ela não tinha certeza de quem se mudou primeiro, mas de repente ela estava subindo nos dedos dos pés e seu braço estava envolvendo sua cintura. Ele abaixou a cabeça e seus lábios pressionaram o dela. Ela ofegou e ele aproveitou, sua língua varrendo para dentro. Oh Deus. O beijo foi tão bom. Não era doce ou polido, era duro, um pouco áspero e real. Desejo se juntou em sua barriga, como uma flecha entre as pernas. Suas mãos apertadas em seu arnês de couro, escovando a pele quente. Ela o beijou de volta. Com um rosnado, Nero a rodeou e seus pés deixaram o chão. Winter encontrou-se presa entre a parede de pedra fresca e um corpo duro. Ele se movia como um homem frustrado e amuado e ela sugava a sua língua. Ela sentiu seus quadris moer contra sua barriga e Deus, ela sentiu a rigidez dura de sua ereção. Se derretendo, ela passou os dedos dela na pele dele. Ela precisava de mais. As sensações inundaram seu corpo, os lugares que ela nem sequer percebeu que estavam frio se aqueceram. Nero inclinou a cabeça para beijála mais fundo e seu talho roçou suas bochechas. Ele gemeu, um profundo rumor de som e pegou o lábio inferior entre os dentes.


Winter tremia, e pela primeira vez em tanto tempo, sentia-se normal e inteira. Neste instante, ela era apenas uma mulher, beijando um homem grande e sexy. De repente, as vozes soaram próximas. Nero ficou rígido. Winter fez o mesmo. Oh, meu Deus, ela estava beijando Nero. Eles se separaram rapidamente, olhando um para o outro. Ela manteu-se contra a parede, esperando que seu equilíbrio e seu cérebro começassem a funcionar novamente. Parecia que tinha acabado de bater no meio da cabeça, meio horrorizada. Deus, ela beijou Nero. Winter passou a mão por seus cabelos bagunçados. - Ah... vamos chamar isso de um lapso momentâneo de julgamento. Sua testa dobrou. - Um lapso? - Sim. Você e eu... - ela acenou uma mão entre eles- - Não. Apenas não. Seu rosto transformou-se em uma expressão escaldante de confusão completa. – Winter… - Eu gosto de homens cultos e refinados. - disse ela. - Eu gosto de mulheres quietas e atléticas. Ela enrugou o nariz. - Boa. Estamos na mesma página, então. Confusão cruzou seu rosto. - A mesma página? - Uma fabula da Terra. Nós concordamos. Ele bufou. - Você e eu nunca concordamos. Dois jovens gladiadores viraram na esquina. Quando viram Nero, eles se endireitaram, admiração em seus olhos. Enquanto passavam, eles assentiram com a cabeça para Nero, e um dos rapazes olhou para Winter e sorriu. Ela arrumou as mãos pelas calças. - Ah, é melhor nós irmos pegar Blue. - Ela girou e correu pelo corredor.


- Winter. - Nero agarrou seu braço. - O que? Ele olhou para ela, seu rosto ilegível. - Você está indo no caminho errado. Ela olhou e percebeu que estava indo na direção oposta das celas. Ela sentiu calor em suas bochechas. - Certo. Eu sabia. Eles ficaram calados enquanto se dirigiam para a área das celas. Ao entrar, o guarda de serviço assentiu com a cabeça. Os guardas estavam acostumados com ela a se debruçar para verificar o alienígena. - Mia? - Uma voz profunda grunhiu de uma cela próxima. - Não, Blue. É Winter. O guarda abriu a porta, e ela entrou. Nero era uma grande presença perto de suas costas. Blue estava no outro lado da cela simples. Tinha fortes paredes de pedra, um beliche único e estreito, e uma pequena área de banheiro aconchegada em uma esquina. O homem era grande, com músculos bem apertados, construídos para poder e velocidade. Sua pele era de um azul profundo, e ele estava coberto de redemoinhos escuros que pareciam tatuagens. A Winter ficou fascinada ao descobrir que os membros de sua espécie nasciam com as marcas. Uma forte emoção os deixou mais escuros. O cabelo preto e a barba estavam longos e emaranhados, e ela não conseguiu convencê-lo a deixar que alguém os cortasse ainda. Seus olhos pareciam pálidos e Harper lhe disse que brilhavam com um ouro profundo, como moedas antigas. Esse olhar foi direto para Nero, os músculos do Blue tensionaram. - Ele é um membro da Casa de Galen. - disse ela calmamente. - Ele está aqui para ajudar a encontrar Mia. - Caçador. - rosnou Blue. - Eu sou. - respondeu Nero.


- Nós temos um lugar para procurá-la. - continuou Winter. - Um lugar onde alguém a viu. Os olhos do homem alienígena brilharam. De repente, ele atacou Winter. Antes que ela pudesse reagir, Nero pisou na frente dela, movendo-se mais rápido do que pensava ser possível. Ele bateu um braço para impedir o alienígena. Grunhiu. - Não toque nela. - disse Nero, sombrio. A tensão na cela aumentou com a agressão masculina. Winter passou por Nero, tentando se mover entre os homens. - Está tudo bem, Nero. Blue geralmente se move de repente e rapidamente. Ele nunca me machucou antes. - Ela tocou o braço de Nero, sentindo os músculos duros e tensos sob a ponta dos dedos. Ela segurou a mão para o Blue. - Todos fiquem calmos. Finalmente, Blue deu um passo atrás, seu olhar ainda estava pronto para Nero. - Blue, se você concorda em manter a calma e seguir as ordens de Galen, o imperator deu permissão para você vir e procurar qualquer sinal de Mia. Blue continuou anormalmente imóvel, então deu um aceno de cabeça. - Se ela... esteve lá... - A voz de Blue era profunda e enferrujada por falta de uso - … eu a encontrarei. - Sem movimentos repentinos. - alertou Nero. - E se você machucar Winter, eu terminarei com você. Winter revirou os olhos. Homens. - Eu não machucarei Winter. Amigos. Quando saíram da cela, encontrou-se flanqueada pelos dois grandes homens. Como sua vida mudou desde do seu tempo na Terra. Aqui estava


ela, um alienígena de pele azul à sua esquerda e um gladiador bárbaro à sua direita. Um gladiador bárbaro que você beijou, uma voz maliciosa em sua cabeça a lembrou. Ela respirou fundo. Ela não estava pensando nisso agora mesmo. Eles levaram as amplas escadas de pedra circular para os níveis superiores. Perto das portas da frente, Galen estava esperando por eles, com Raiden e Thorin. Percebendo os homens, Blue estancou. - Calma. - murmurou Winter. - Você conhece Galen. E Raiden e Thorin são dois dos seus melhores gladiadores. O imperator estudou Blue. - Você seguirá minhas ordens? As mãos de Blue apertaram os punhos. - Vou encontrar Mia. - Eu preciso da sua palavra, você se controlará e fazer o que eu digo. O tom de Galen era controlado. Isso fez Winter querer chamar a atenção. - Você me levou. Me tratou bem. Você protege Mia e suas amigas. Blue inclinou a cabeça. - Eu farei o que você diz para encontrar Mia. - Vamos. - ordenou o imperador. Winter escutou o rangido das dobradiças de metal nas portas quando os guardas as abriram. Enquanto eles navegavam nos túneis fora da arena, ela ouviu os pesados passos dos gladiadores e a conversa das pessoas que eles passaram - trabalhadores, pessoas que andavam por seus negócios, gladiadores de outras Casas. Mas quando saíram da Arena Kor Magna e entraram nas ruas da cidade, sons, cheiros, vistas e sensações bombardearam Winter, desorientando-a. O distrito adiante eram grandes edifícios futuristas que surgiram no céu. Ela sabia que abrigavam casinos, casas de lazer, shows de entretenimento. Era um parque infantil para os visitantes que vieram a Kor Magna para a arena, e ficou para todos os outros vícios e prazeres. Havia pessoas em todos os lugares.


Ela fechou os olhos e sentiu um vento quente se apressar sobre o rosto. Ela ouviu uma grande quantidade de vozes. Ela cheirava a tantos aromas que não podia separá-los. - Nós temos uma curta caminhada para a fábrica. - disse Galen. - Está perto da borda leste da cidade. Eles se mudaram para um grupo apertado. Raiden e Thorin na liderança, Galen e Blue no centro, e Winter e Nero na parte de trás. Blue parecia infeliz, seus ombros largos encurvados, mas ele parecia no controle. Winter tentou manter a calma, mesmo com a sobrecarga sensorial. Ela não queria retardá-los. Ela estava agradecida por não estarem indo diretamente para o distrito ocupado, mas eles estavam passando muito perto disso. As ruas estavam lotadas, e mesmo com muitas pessoas dando aos gladiadores um amplo espaço, muitos ainda a empurraram e se depararam com ela. Ela deu um passo mais perto de Nero, concentrando-se em colocar um pé na frente do outro. - Malditas multidões. - resmungou Nero. Aparentemente, os gladiadores bárbaros também não gostavam de muitas pessoas. Sua mão bateu contra o pequeno saco de sedativos no cinto. Ela sentiu a bolsa cair. Oh, não. Quando caiu, ela se abaixou, e atirou de volta. Nero não tinha notado e avançou na frente dela. Ela apertou a bolsa de volta ao cinto dela. Enquanto ela estava ali, alguém a atravessou por trás, girando-a. Ela teve a impressão de um corpo grande e masculino, e então eles bateram um braço contra a cabeça e seu dispositivo de visão. Tudo ficou preto, e ela ouviu o plink metálico quando o dispositivo bateu no chão. Seu peito apertou um nó. Ela não podia ver nada. O mundo não era completamente preto, mais como tons de cinza, mas todos os contornos de tudo à sua volta tinham desaparecido.


O pânico cresceu, uma sensação feia e aguda na garganta. Ela se ajoelhou, batendo o chão com as mãos, tentando encontrar o dispositivo. Ela estava horrivelmente consciente de que estava cercada por estranhos, em um lugar que não conhecia. Os outros perceberiam que estava perdida. Eles a encontrariam. Ela respirou profundamente. Enquanto isso, ela continuava procurando pelo chão. Nenhum dispositivo de visão. - Nero? - Ela gritou. Nenhuma resposta. - Galen? Nada. Alguém mais entrou com ela, golpeando-a nas mãos e nos joelhos. Você está bem, Winter. Os outros a encontrarão. - Olá? - Uma voz masculina desconhecida arrasou. Sentiu as mãos agarrar seus ombros e empurrá-la para seus pés. - Com licença, meus amigos estavam aqui, eu... - Você é cega. - Você é muito observador. Olha, meus amigos... As mãos ásperas taparam indevidamente pelo corpo. - Me dê suas moedas e créditos. Ela tentou se afastar. - Me deixe em paz! Winter estava cansada de pensar que as pessoas não podiam cuidar de si mesma. Ela empurrou contra o atacante. Ele grunhiu, e ela ouviu o som dele tropeçando. - Acredite, você vai querer que você não me tenha tocado, idiota. - ela respondeu. - Você está sozinha e desamparada. - Novas mãos cruas apertaram os braços dela.


- Não, eu não estou. - Ela colocou o joelho para cima, empurrando-o entre as pernas.

***

Nero percebeu de repente que Winter não estava mais a seu lado. Ele girou, procurando a multidão em movimento. Ele não podia vêla. Ele correu de volta pelo mar dos seres, procurando sua cabeça escura. O som de uma voz masculina que chorava pegou sua orelha. Ele virou a cabeça apenas a tempo de ver alguém próximo tropeçar e flertar. Ele era um Traal de pele vermelha. Foi quando Nero viu um Winter desgrenhada, os punhos levantados. Ela estava olhando de um lado para o outro, sem olhar diretamente para o Traal. Nero franziu a testa. Pela lâmina, o dispositivo de visão desapareceu. O Traal abriu os dentes e deu um passo ameaçador em sua direção. A raiva explodiu. Com um rosnado, Nero agarrou a camisa do homem e tirou-o para longe dela. - Drakking… - O Traal olhou para Nero e seu rosto escaldou. - Você a tocou? A boca do homem se abriu e depois fechou-se. - Você a tocou? Desta vez, o Traal gemeu. Nero bateu um punho no intestino do homem. Ele dobrou, e Nero seguiu com um corte duro para as costas do homem. Ele desabou no chão. Nero franziu o cenho. Isso não foi muito satisfatório. Ele se inclinou para arrastar o homem de volta - Nero?


A voz de Winter o deteve. Ela estendeu a mão e agarrou sua mão, então ela soltou um suspiro tremendo. - Você está bem? - Ele perguntou, lutando contra sua raiva. - Eu estou agora. Ele puxou-a para dentro de seu corpo. - Você tem certeza? Ela assentiu, esfregando o rosto contra o peito. - Alguém tropeçou em mim e derrubou meu dispositivo de visão. Ele olhou ao redor e viu, não muito longe. Ele se inclinou para baixo. Eu encontrei. - Ele roçou seu cabelo sedoso para trás e tocou o dispositivo em sua têmpora. Instantaneamente, ele sentiu seu corpo tenso relaxar. - Obrigada. Nero olhou de volta para o Traal. - Saia daqui antes de eu arrancar os seus braços e as pernas. O homem virou-se e correu. A raiva agitou-se, ele olhou para Winter. - Você nunca deveria ter vindo nesta viagem. Seu sorriso evaporou-se. - Não isso novamente. - Você poderia ter ficado ferida… - Eu não estou. Na verdade, machuquei o gatinho que me subestimou. - Seu olhar se estreitou em Nero. Drak . Não podia ver que ele só queria protegê-la? - Obrigada pela ajuda, bárbaro. Desculpe, se eu diminui sua velocidade. - Ela pisou em direção a Galen e aos outros, que voltaram para ver onde eles tinham ido. Nero olhou para o céu e se amaldiçoou pela escolha das palavras. Ele simplesmente não podia dizer as coisas certas para essa mulher. Ao se juntar aos outros, Winter o ignorou completamente. Ele tentou diminuir sua frustração, olhando para a parte de trás da cabeça de Winter. Ver o Traal com ela... ele arrastou a respiração profunda.


Nero ainda podia senti-la nos seus lábios. Beijar Winter tinha sido... muito mais prazeroso do que deveria ter sido. Ele curvou os ombros. Isso foi um erro. Permitir que alguém entrasse nele, o fazendo perdendo o controle. Nero sabia melhor do que isso. Viver na Casa de Galen, treinando e lutando com seus companheiros gladiadores, lhe ensinaram o controle. Em Symeria, os filhos bárbaros eram ensinados a abraçar sua raiva e usar suas emoções para torná-las mais selvagens e mais fortes. Mas Galen e os outros ensinaram Nero que mais selvagem e mais forte nem sempre eram as opções mais inteligentes em uma luta. Nada disso importava agora. Winter não queria nem apreciava sua proteção. A mulher estava determinada a fazer tudo sozinha. Depois de alguns momentos, as multidões se dissiparam, e as lojas e as casas deram lugar a grandes edifícios de tipo industrial. - Lá está. - disse Galen. Nero forçou seus pensamentos na missão. Ele olhou para os prédios da fábrica sobre eles. Grandes tanques de todos os tamanhos diferentes, alguns que se aproximavam, alguns curtos e achatados, também estavam espalhados. Perto, grandes turbinas giraram, sem dúvida gerando algum tipo de energia para a fábrica. Havia partes móveis e nuvens de vapor silbavam e tremiam. O ruído reverberou em seus ouvidos. Ele odiava isso. Os cheiros ásperos, metálicos, os ruídos altos, tudo lavou através de Nero, aborrecendo seus sentidos. Perto, Blue deslocou-se inquieto, seu rosto apertado. Nero olhou para Winter e se perguntou como se sentia. Quando se aproximaram da entrada, uma sombra se separou de dois tanques. Nero empurrou Winter para trás. Blue inclinou as pernas, caindo em uma postura de ataque. Thorin, Raiden e Galen tiraram suas armas. Nero agarrou sua espada. Mas o homem que entrou na luz não era um inimigo, mas um aliado. - Galen. - disse o homem, sua voz legal, profunda e sem emoção.


- Magnus. À medida que os dois imperatores cumprimentavam-se, apertando os antebraços, Nero fez um inventário de Magnus Rone, Imperator da Casa de Rone. Eles eram os aliados mais próximos da Casa de Galen. As duas casas se encontraram várias vezes na arena, e eram intimamente acompanhadas. Rone contratou bons gladiadores e treinou-os bem. Eles sempre foram um desafio na areia. Magnus tinha cabelos curtos e escuros e uma construção poderosa. Ele era um lutador habilidoso, mas ele foi banido da arena porque ele era um cyborg. Seu braço esquerdo era feito de metal prateado, e um de seus olhos brilhava com um néon azul. Nero teve que admitir que achava o homem desconcertante, porque ele sentiu muito pouco dele. Ele não fez nenhum som, emitiu muito pouco aroma e não deixou nenhuma trilha. Ele era uma presa formidável. - O que você está fazendo aqui? - Galen perguntou. O olho azul do cyborg brilhava. - O informante de Zhim era um trabalhador da Casa de Rone. Ela viu suas duas mulheres aqui há mais de uma semana. Presas e amordaçadas. - O que levou tanto tempo para denunciá-lo? - Perguntou Raiden. - Ela não sabia que as mulheres tinham sido reivindicadas pela Casa de Galen. Os trabalhadores estão acostumados a manter a boca fechada e a manter-se fora do negócio que não os envolve. Não foi até que Zhim começou a fazer perguntas que meu trabalhador avançou e compartilhou o que tinha visto. Ela é confiável. - O homem olhou para todos eles. - Eu gostaria de oferecer minha ajuda. Tenho os esquemas da fábrica. - Onde? - Thorin perguntou. Magnus bateu o lado de sua cabeça. Nero se perguntou quais os outros aprimoramentos que o homem tinha, aqueles que não podiam ver.


O imperator acenou para uma porta. Winter pisou cautelosamente dentro de trás de Galen. Quando Nero entrou, uma lavagem de vapor atingiu o rosto. O ar interno estava úmido. - Há muito poucos trabalhadores na fábrica. - disse Magnus. - A maioria dos sistemas são automatizados. Tanques, peças de equipamento e correias transportadoras preenchiam a grande fábrica. Perto, uma grande peça de equipamento batia forte, junto com outra. Algo mecânico rangia e mais vapor subia em torno deles. Nero aproximou-se de Winter, observando enquanto se movia cuidadosamente sobre o chão de grão metálico. Seus passos eram lentos e deliberados, e ele adivinhou que não podia ver muito bem aqui dentro. Um segundo depois, ela tropeçou em algo, e ele a agarrou para evitar que ela pousasse em seu rosto. Ele a corrigiu. - Segure meu braço. - Ele segurou-a para ela. - Algo aqui mexe com meu dispositivo de visão. Está um pouco confuso. - Ela olhou para o braço e hesitou. - Não seja teimosa. - Isso é rico vindo de você, mas bem. - ela respondeu, estendendo a mão para pegar seu braço. Nero gostou da sensação de sua pequena mão em seu braço. Eles seguiram Magnus e Galen em um conjunto de passos, e logo eles estavam indo por uma longa passagem. Ele viu a maneira como continuava olhando para Blue. O alienígena parecia muito desconfortável em um lugar tão barulhento e com mal cheiro, mas estava segurando-o. Da calçada, eles tinham uma visão perfeita em toda a fábrica de tanques de chão, correias transportadoras e equipamentos móveis. - Aqui. - Magnus abriu uma porta e levou-os para um corredor do chão da fábrica principal. As paredes eram todas de pedra não pintada. Meus sensores detectam o registro fraco de duas fêmeas sendo escoltadas por aqui.


Galen balançou. - Nero. Com um aceno de cabeça, soltou o braço de Winter e entrou no corredor. Ele respirou profundamente e estudou o chão. Ele caminhou ao redor do espaço apertado. Havia uma camada de poeira no chão, mas tinha sido perturbada, e havia muitas pegadas. Tudo muito grande para ser uma mulher da Terra. Finalmente, ele viu uma pegada menor. Ele se agachou. Era apenas uma impressão parcial, mas parecia que era feita por uma fêmea com os pés descalços. Ele tocou o centro da impressão. Ele não conseguiu detectar nenhum perfume de Mia ou Dayna. - Há uma pegada feminina aqui. - Estudando o chão, ele deixou que seus instintos assumissem. Ele seguiu pelo corredor, seguindo a trilha. Eles passaram por diversas curvas e corredores. Ele viu uma pequena mão na parede. Mais pequenas pegadas. Um fio curto de cabelo loiro. Então ele alcançou uma junção coberta de pegadas e as marcas de arrasto da carga sendo movidas. Ele olhou para o imperator e balançou a cabeça. - Eu perdi a trilha. Há muitas outras cópias, e nenhum aroma. - Blue. - Winter deu um passo à frente e estendeu a mão para o alienígena. O homem de pele azul se aproximou. Ele parou ao lado de Nero e cheirou. Seu corpo ficou rígido. Ele caiu, quase pressionando seu rosto para o chão sujo. Então ele se levantou, se movendo em direção à parede e passando as mãos sobre ela. Ele moveu alguns passos mais e arrastou algumas respirações profundas. Então, sem aviso, ele virou-se e tirou um corredor em uma corrida. - Blue. - Gritou Winter. As maldições dos outros ecoaram nas paredes. - Não o perca! - Ordenou Galen.


- Fique com Winter. - Nero chamou seu imperator. Então ele explodiu em uma corrida. Um corpo subiu ao lado dele. Magnus. Juntos, eles correram após Blue. Eles não podiam deixá-lo fugir.


Winter seguiu cuidadosamente Galen. Havia tanto barulho em torno dela e a interferência estava mexendo com seu dispositivo de visão. Ela odiava isso aqui. Ela continuou procurando por qualquer sinal dos outros e, finalmente, viu a grande forma de Nero à frente. Thorin, Raiden, Nero e Magnus ficaram em um grupo, observando como Blue passava pelo corredor alinhado com grandes portas. Ele estava rosnando, seu rosto torcido em uma máscara selvagem. - Que lugar é esse? - Perguntou Winter. Ela estudou as portas largas. Elas variavam de pequeno a maciço, e todas estavam fechadas. Perto, viu vários motores de carga estacionados seguidos. Eles lembravam-lhe de empilhadeiras, exceto pelo fato de que eles estavam pairando do chão. - Doca de transporte. - respondeu Galen. - Parece que as mulheres foram carregadas nos transportes aqui. disse Magnus. Seu coração apertou. O que significava que poderiam ter sido enviadas em qualquer lugar. - Você pode seguir a trilha do cheiro? - O olhar de Galen se moveu entre Nero e Blue. Nero balançou a cabeça. - É muito velho, e é impossível seguir um transporte. O maxilar de Galen apertou. - Vou ter Zhim encontrando todos os logs de transporte. Veremos o que os transportes deixaram aqui e onde eles estavam indo. - Este vive no deserto, em algum lugar. - disse Magnus. - Ele só vem para a cidade para obter suprimentos, componentes e escravos.


- Por que ele precisaria de tantos escravos? - Perguntou Winter. A ideia de que alguém pensasse que tinham o direito de possuir outro indivíduo fez com que seu sangue fervesse. Mas pareceu que este era um solitário. Por que ele exigiu um fluxo constante de pessoas? - Ele os vende para a Arena Zaabha? - Nós não sabemos. - disse Magnus. - O homem trabalha muito para obscurecer sua identidade. - Não me importo. - A voz de Galen era tão afiada quanto uma lâmina. - Nós vamos encontrar Dayna e Mia. Se ele as machucarem... então vai se arrepender de cruzar a Casa de Galen. De repente, Blue jogou a cabeça para trás e soltou um uivo selvagem. Ele ecoou pelas paredes ao redor deles e abriu caminho no peito de Winter. Estava cheio de raiva e tristeza. O homem girou e atacou a porta mais próxima, arruinando o metal com as mãos nuas. Raiden e Nero avançaram, agarrando os braços de Blue, tentando subjugá-lo. O alienígena lutou contra eles, soltando outro rugido ferido. Winter correu para ele. - Blue, a encontraremos. Nós temos uma vantagem. Não vamos parar. - Mia. Machucada. - Sua voz profunda era quase um rugido severo. - Winter, recue. - disse Nero. Ela balançou a cabeça. - Ele não vai me machucar. - Ela era médica e Blue estava com dor. Ela precisava ajudá-lo. - Nós não sabemos que Mia está ferida… - O sangue de Mia. - Blue gesticulou no chão. Winter franziu a testa e olhou para baixo. Ela viu um pedaço de cor mais escura no chão, mas não conseguiu obter detalhes suficientes. Nero roçou contra ela quando ele caiu sobre um joelho. Ele tocou o remendo. Ele olhou para cima, cara sombria. - Está seco e fraco. Mas é sangue. - Vamos encontrá-la. - Tentativamente, Winter estendeu a mão, acariciando o braço musculoso de Blue. - Não é muito. Temos que ter a esperança de que ela esteja bem. - Winter continuou murmurando para ele,


falando sobre Mia e mantendo sua voz calma e constante. Ela sentiu Nero observando-a. Finalmente, os ombros de Blue caíram. Ele olhou para Winter com dor girando em seus olhos. – Mia. - Nós a encontraremos. Galen prometeu. - Eu acho que é hora de sairmos. - Galen lançou o Blue com um olhar duro. - Você está controlado? Blue assentiu. Os gladiadores se moveram juntos, voltando para a saída. Quando Winter entrou atrás de Blue, um pingo de alívio a encheu. Ela ficaria muito feliz por estar fora desse lugar. Eles passaram algum equipamento alto e batendo. Toda vez que os martelos gigantes caíam, o som era ensurdecedor e a vibração ricocheava através de seu corpo. Uma nuvem de vapor soprava ritmicamente sobre eles. Ela escovou contra uma estrutura de metal, e parou em suas trilhas, enquanto sua camisa pegava alguma coisa. Ela murmurou uma maldição, tentando liberá-la. Uma enorme nuvem de vapor encheu o ar. De repente, ela ouviu gritos e o choque de espadas. - Leve-os para baixo! - Galen rugiu. Ela viu formas se movendo através do vapor. Eles estavam sob ataque. Ela puxou com força e sentiu a lágrima no tecido. Colocou a mão na faca no cinto e continuou tentando libertar sua camisa. Ela tinha que ver se poderia ajudar os outros. Então, ela ouviu algo. Um som agudo e sonoro. Ela girou a cabeça, examinando alguns tanques de armazenamento próximos. Tudo o que ela viu eram as superfícies de metal brilhante e as sombras sombrias entre elas. O som estava vindo dessa direção. Mais bips. Ela entrecerrou os olhos, desejando que ela pudesse ver mais claramente. Lá.


Seu coração bateu contra suas costelas. Algo se moveu nas sombras entre os tanques. Apertando sua camisa. Ela deu um duro puxão e a rasgou. Ela começou a se mover para os outros. O som da luta se intensificou. Mas Winter quase não tomou dois passos quando algo atrapalhou sua parte inferior das costas. Ela avançou, mas algo afiado cavou na parte de trás de sua camisa, quebrando sua queda. Um objeto frio e metálico raspou sua pele. Lutando, Winter virou a cabeça, esforçando-se para um vislumbre. Ela ofegou. Seu atacante era um robô. O corpo principal era feito de um metal lustroso e escuro e com a forma de uma cúpula, aproximadamente o dobro do tamanho da cabeça. Estava flutuando ao nível do peito, com vários braços pendurados debaixo dele. Isso a fez pensar em algum tipo de forte robótica de água. Dois dos muitos braços tinham garras presas, e estavam segurando sua camisa. - Ajuda! - Ela gritou. Mas ela sabia instantaneamente que ninguém a ouviria. Seu grito foi afogado pela maquinaria e pela luta. Ela acotovelou o robô e a dor ergueu o braço. Ow. Uma fileira de luzes azuis cintilava na cabeça. Ela continuava lutando, agarrando um braço e tentando arrancá-lo. As luzes azuis brilharam mais brilhantes, segundos antes que uma sacudida elétrica disparasse em Winter. Seus dentes se juntaram e a dor acendeu, provocando todas as suas terminações nervosas. Sua visão ficou branca, e ela caiu contra o robô. Ela tinha que ter perdido a consciência por um momento ou dois, porque de repente, ela sentiu-se em movimento, e ela piscou algumas vezes, tentando limpar a cabeça. Sua visão voltou para os tons normais de azul, e seu cérebro alcançou seus arredores. O robô estava arrastando-a pela fábrica.


Na direção oposta a Nero e aos outros. Ela chutou as pernas, deslizando os pés pelo chão. Qualquer coisa para deixar uma trilha. Nero viria buscá-la. Ela tinha que deixá-lo algo a seguir. O que mais ela poderia fazer? Ela ergueu os braços e agarrou os apertos minúsculos, planos, em forma de botão, na camisa. Ela arrancou uma, e a deixou cair. Ela rasgou outra e outra. O robô a arrastou entre os tanques e a visão dela escureceu nas sombras. Por favor, encontre-me, Nero.

***

Maquinario tropeçou alto em sua orelha, e quando outra nuvem de vapor atingiu o rosto de Nero, ele correu sua espada através de seu atacante. Faiscas explodiram em seu rosto. Drak . Ele puxou a espada para trás. O homem que ele tinha batido estava usando uma armadura metálica. Ele caiu no chão, seu capacete se retraindo. Mostrou um homem com fios em sua cabeça. Seus olhos eram um verde neon brilhante, mas a cor desapareceu lentamente. Drak o que? Ele olhou para os outros. Eles derrubaram os outros assaltantes. Blue tirou os braços de um deles. Nero olhou por cima do ombro. Ele não viu Winter e esperava o inferno que se escondesse bem. Magnus estava agachado por um dos homens caídos. - Eles são cyborgs. - Ele ergueu o braço prateado e duas pequenas sondas se estenderam da parte de trás da mão. Ele empurrou para o pescoço do atacante caído.


Nero observou enquanto um dos olhos de Magnus brilhava de um azul brilhante. - Eles são fortemente aprimorados até o ponto de não ter autonomia ou pensamento independente. Eles estão programados. - Por quem? - Galen exigiu. - Eu não posso acessar essa informação. - A voz de Magnus se tornou monótona. - Qual era a missão deles? - Perguntou Nero. Magnus olhou para ele com seu rosto em branco assustador. - Para nos atacar e nos distrair. - Distrair-nos? - Nero franziu a testa, depois seus músculos se fecharam. Ele avançou para o caminho que eles vieram. - Winter? Ela não estava lá. - Winter! - Freneticamente, ele olhou ao redor do equipamento e dos tanques próximos. Ele chamou seu nome novamente, ouvindo sua voz ecoar do metal e do aço ao redor deles. Então ele ouviu a maldição áspera de Galen. Nero girou e viu o imperator agachado, estudando o chão. - Marcas de arrastamento. - disse Galen. Nero caminhou e se ajoelhou. - Drak. - Ele apertou os dedos para as marcas. - Ela foi levada. O ataque foi para distrair-nos… Por um segundo, ele tinha vinte anos novamente, olhando para a trilha dos escravos que haviam atacado e roubado seu irmão e sua irmã diretamente debaixo dele. As palavras incômodas de seu pai sobre o fracasso de Nero sonharam em seus ouvidos. Outro golpe de memória sombrio, o rosto sem emoção de seu pai, como ele havia sacrificado Nero para os escravos alienígenas. Nero fora afugentado, desesperando por ter sido abandonado por sua família. Ele passou então semanas nos limites apertados de um navio que quase o deixara louco. Durante a noite, ele passou de um poderoso lutador, um dos herdeiros de seu pai... para um escravo.


Se ao menos ele tivesse sido melhor, mais forte, mais rápido... Ele balançou a cabeça e pensou em Winter. Ela tinha sido rasgada violentamente de seu mundo, torturada e ferida, mas ainda era forte de uma maneira que ele nunca apreciara antes. Ele olhou para as marcas no chão. Ele tinha que encontrá-la. Nero se concentrou em seguir a trilha. - Ela estava sendo arrastada e estava lutando. - Ele olhou para cima, olhando as fileiras de tanques sem fim. A raiva ficou úmida e ele rosnou na garganta. Mais uma vez, alguém se importou com a Winter. Ele ficou de pé e perseguiu os tanques. Seu maxilar apertou. Era como um labirinto. Dezenas de cubas de metal gigante na linha após a linha. - Quem diabos a teria levado? - Thorin disse. Quem quer que fossem, eles estavam mortos. Nero seguiu a trilha. Ele viu algo brilhante no chão e agarrou-o. Um fecho. Ele inclinou-o, tentando pegar a luz fraca que havia. Corresponde aos que tinha visto na camisa de Winter e sentiu o cheiro dela. Ele continuou em movimento, e avistou outro à frente no chão. Nero sorriu. Garota inteligente. - Ela está deixando uma trilha para nós. - Para ele. Vou te encontrar. Em grupo, eles se moviam pelos tanques. Tinha de estar aterrorizada, incapaz de ver muito. Ela estaria esperando por eles - por ele - para encontrá-la. Em frente, Nero ouviu ruídos. Um sinal sonoro mecânico, e depois a voz irritada de uma mulher. - Ela está à frente. Vamos. - Ele apontou uma fileira entre os tanques. Então ele pressionou as palmas das mãos para o metal do tanque mais próximo e começou a subir. - Eu irei. - A voz profunda de Magnus reverberou dos tanques. O cyborg desapareceu nas sombras.


Nero subiu, a força de suas mãos abotoando o metal sob seu forte aperto. Ele puxou-se no topo da embarcação, e então saltou para o próximo tanque. E depois o próximo e o próximo. Finalmente, ele viu um flash de movimento abaixo. Ele viu Winter no controle de algum tipo de robô. A máquina estava puxando-a para trás, apesar de suas lutas selvagens. Não, você não. Nero saltou do tanque, puxando a espada de sua bainha nas costas. Ele pousou não muito longe do robô, agachado. A cabeça de Winter ergueu-se. - Nero! O robô movia-se mais rápido, empurrando-a para trás de um tanque. Nero carregou após eles, a necessidade de atacar correndo por ele. Ele ergueu a espada. O fogo laser acendeu a escuridão. Com uma maldição, ele se afastou do caminho. O robô estava equipado com armas a laser. - Não! - Gritou Winter. O laser queimou no tanque atrás do Nero e o líquido quente correu para fora. Ele pisou-se e esquivou-se do caminho. Por trás do próximo tanque, ele ouviu o som de uma luta. Ele apressou-se a pegá-los. Ele não podia deixar que aquela máquina a levasse. Então ele ouviu um barulho eletrônico seguido de várias clunks. Metal no metal. O que diabos ele estava fazendo com ela? Ele ouviu os outros chegarem, Galen gritando ordens. Nero correu ao redor dos tanques, levantando a espada. Foi quando viu Winter. Ela estava caminhando em sua direção através do vapor. Seus olhos se arregalaram. Ela estava mancando e arrastando os restos do robô atrás dela. Ela tinha um raspado pelo lado de seu rosto, e segurou a faca que ele tinha dado em sua outra mão. Ela parou em Nero e deixou cair o robô mutilado no chão.


- Winter. - Ele estendeu a mão para tocar seu rosto pálido. - Atirou em você. Tentou me raptar... novamente. - Ela chutou o robô. - Eu fiquei com raiva. - Ela atirou em Nero um sorriso. - Disse-lhe que eu era boa com uma faca.

***

Winter estava bem ciente de que todos os gladiadores estavam encarando ela. - Talvez Rory possa tirar algo disso. - Ela acenou com a cabeça para os restos do robô, tentando manter seu nível de voz, e não mostrar que ela estava mais do que um pouco triste. Ela ficou um tanto tonta, e a raiva que a alimentou quando ela atacou o robô estava diminuindo. Rasgou sua camisa, arranhava-a e depois atirou em Nero. De repente, sentiu uma fúria abrupta. - Winter. - A voz de Nero era um rumor profundo. Sua dor e tonturas pioraram, mas ela engoliu algumas vezes. Ela não queria que ele a visse tão fraca. Novamente. Mas quando deu um passo, as pernas dela caíram debaixo dela. Nero a pegou em braços musculosos. - Desculpe. - ela sussurrou. - Você está ferida. - Ele a puxou contra seu peito. - Não. - Deus, ele era tão duro e forte. E cheirava tão bem. Ela apertou sua bochecha no peito. De repente, Blue apareceu ao lado deles. Ele cheirou. - Sangue. Nero ficou tenso. Winter virou a cabeça. - Estou bem..


Nero começou a puxar a camisa rasgada. - Ei... - ela protestou. Ele ergueu o tecido, e Winter olhou para os arranhões esfarrapados em sua barriga. Ela enrugou o nariz. Maldito robô. - Vê? Não é tão ruim. - Precisamos levá-la para o médico. - Ele girou, seu olhar indo para Galen. - Ela precisa dos curandeiros. Winter abriu a boca para tranquilizá-los novamente, mas viu Galen acenando com a cabeça. - Eu quero sair daqui. - O imperator olhou para Thorin. - Traga o robô. Decidindo que argumentar com gladiadores masculinos alfa não a levariam muito longe, Winter simplesmente se inclinou para Nero. A verdade seja dita, ela estava muito cansada e dolorida para discutir com eles agora mesmo. Ela sentiu a tensão sobre Nero. Ele estava, sem dúvida, salvando uma grande palestra sobre como ela não deveria ter vindo nesta missão. Ela olhou por cima do ombro e viu Blue caminhando atrás deles. Seu grande corpo movia-se com poder contido, e ele estava atento, mas parecia estar lidando com tudo muito bem. Quando saíram para a calorosa luz do sol de Carthago, Winter soltou uma respiração. Nero estava se movendo rápido, seus passos longos comendo a distância de volta à arena. Antes que ela soubesse, eles estavam de volta aos túneis da arena e depois passaram pelas portas da Casa de Galen. Nero bateu no caminho para o centro médico. Ele colocou-a em uma cama, enquanto um dos curandeiros, Tamma, parecia verificá-la. - Gladiador, você pode sair. - disse Tamma com uma voz calma. - Não. - Nero cruzou os braços sobre o peito e plantou os pés, parecendo uma rocha que não seria movida. Hermia deu um suspiro silencioso, e então voltou a avaliar as feridas do Winter. Quando Tamma empurrou a camisa de Winter e começou a cortá-la, ela tentou não ficar envergonhada. Ela estava bem ciente de que


ela não era do tipo de Nero - grande, forte e atlética - então não importava se a visse meio nua. - Os arranhões são menores. - O curandeiro pegou algum gel med e começou a espalhá-lo pelo estômago. - Eu tentei contar a todos isso. - Eu acho que os gladiadores nem sempre ouvem conselho médico. Winter bufou e viu as sobrancelhas de Nero se juntarem. Quando o curandeiro terminou e afastou-se, Winter sentou-se, balançando os pés sobre a borda da cama. Nero apareceu, entregando-lhe uma toalha. Ela puxou-a pelos ombros dela. – Obrigada. - Teria que fazer até ela voltar para o quarto dela. Antes de seus pés baterem no chão, Nero ergueu-a em seus braços. - Estou bem, Nero. Eu posso andar. - Não me importo. - Ele saiu do centro médico. Menino, ele era teimoso. Winter decidiu ficar em silêncio, enquanto caminhava pelos corredores. Logo, ele a levou para um quarto que não era dela e colocandou-a em uma cama enorme. - Fique ai. - ele ordenou, antes de sair pisoteando. Ela olhou para a porta vazia, balançando a cabeça. Ela olhou ao redor do quarto com interesse. Um grande tapete de peles cobria a cama e ela acariciou-a enquanto ela tomava o sofá de couro, as cortinas escuras que enquadram a grande janela e as espadas cruzadas na parede. Ela virou a cabeça e viu uma coleção de facas penduradas acima da cama. Ela sorriu. Barbaro chique. Ela acabou de se acalmar contra os travesseiros quando Nero voltou, segurando um copo de líquido e um tecido sedoso na mão. - Meu roupão. - Ela agarrou a túnica de seda que Regan tinha dado a ela. Nero virou-se e deu-lhe as costas largas. Rapidamente, ela descartou suas roupas sangrentas e a toalha, puxando o manto ao redor de seu corpo.


- Eu estou decente. Ele virou-se e entregou-lhe o copo. As sobrancelhas se ergueram. - O que é isso? - Chama-se ch'talla. É feito a partir de uma videira do meu mundo de origem. Promove a cura. Ela sentiu algo suavizar dentro dela. - Nero, estou bem. Ele acenou com a cabeça para ela e começou a passear pela sala. Deus, salve-a de machos superprotetores. Ela bebeu o ch'talla e seus olhos se arregalaram. Era doce e agrio. - Isso é maravilhoso. - Minha mãe costumava fazer para mim, quando ficava ferido no treinamento. Claro, não tinha sido fabricado primeiro como essa versão. O tom plano de sua voz fez seu coração doer. Era fácil esquecer que o grande e duro Nero já tinha sido jovem, rasgado de tudo o que sabia. - Qual é o gosto não fabricado? - Perguntou ela. - Amargo. Você não dá aos guerreiros treinando algo que é doce. Ela fechou os olhos por um segundo. Então os bárbaros tratavam seus filhos com pouco cuidado. Ele continuou a passear, e ela se perguntou ociosamente se ele faria um buraco no chão se ele continuasse. - Nero, venha e sente-se. - Você poderia ter sido morta ou levada. - Ele girou, seu rosto duro. Quando percebi que fomos atacados como uma distração... - Ele apertou as mãos na parte de trás do pescoço. - Quando vi que você tinha ido embora. Ela saiu da cama e foi até ele. - Estou bem. - Ela apertou sua mão. Você estava vindo atrás de mim... eu estava sozinha no escuro por um longo tempo sabendo que ninguém estava vindo. Desta vez, eu sabia. Um estridente som atravessou a sala, seguido pelo toque de algo no vidro. Ela girou em direção às portas que levavam à sua varanda. - O que é que foi isso? - Nada. - Sua voz parecia estranha.


Ela olhou para ele. Ele tinha um olhar estranho em seu rosto. Winter foi para a varanda. - Winter, você deveria descansar. Ela abriu a porta. Três rostos pequenos e peludos olharam para ela. A boca dela caiu. Ela observou as criaturas lindas e semelhantes a um gato caírem na sala. Um tentou escalar a perna de Nero enquanto os outros corriam em torno de seus pés. Winter o observava arrebentar um animal, sua mão grande alisando sua pele escura. Ela agora viu as pequenas coisas com garras muito afiadas e grandes. O que quer que fossem, eram caçadores. - Amigos seus? - Perguntou ela. Ele parecia realmente desconfortável. - Vários animais vagam pela arena durante a noite. Eles comem os roedores. Um dos Thera teve uma ninhada. - E eles o seguiram para casa? - Ela estava tentando reter uma risada. Se a maneira familiar que ele acariciava os animais era qualquer coisa a seguir, isso era uma coisa normal. Ele encolheu os ombros. - Os gatos subiram na minha varanda. Winter girou e olhou na varanda. Havia uma tigela de água e uma pequena tigela de comida meio comida sentada ao lado de um cobertor de peles. Ela olhou fixamente. Este era um lado de Nero que nunca tinha visto, nem mesmo adivinhou. Ela se virou para olhar para ele. - Você está escondendo ser doce sob esse peito duro? Ele franziu o cenho e arrumou o grupo Thera. Ele os levou na varanda e fechou a porta. Ele virou-se e cruzou os braços sobre o peito. - Eu não sou doce. Ela se aproximou até que seus corpos esbarraram. – Nero… De repente, a porta do quarto abriu-se. Harper, Regan, Rory e Madeline correram.


- Deus, o que aconteceu? - Exigiu Rory. - Você está bem? - Perguntou Harper em voz baixa. - Raiden disse que estava ferida. Enquanto as mulheres cercavam Winter, ela absorveu a nuvem de carinho e amor que a cercava. Há apenas algumas semanas, ela não conhecia nenhuma dessas mulheres, mas o que todas haviam atravessado as tinha unido para sempre. O que acontecesse ela tinha suas amigas. Quando Regan inclinou-se para lhe dar um forte abraço, Winter ergueu os olhos e viu Nero sair da sala. Agora, ela só tinha que descobrir onde um gladiador bárbaro grande e ruim encaixava em sua vida.


Nero entrou na área de manutenção, enterrada nas entranhas da Casa de Galen. Em frente, ele viu Rory e Zhim trabalhando nos restos do robô que eles trouxeram de volta da fábrica. O metal mutilado foi colocado em uma bancada de metal com cicatrizes. Zhim sentou-se na frente de uma tela computador, torcendo febrilmente, enquanto Rory se inclinava sobre as tripas do robô. - Este computador está desatualizado. - Reclamou Zhim. - Posso organizar uma atualização para uma máquina muito melhor. - Tem dois meses de idade. - disse uma voz profunda. Foi quando Nero notou Galen. O imperator estava encostado na parede, observando a dissecção, e Kace estava ao lado dele. Mas Kace estava olhando Rory, não o trabalho. - Como eu disse. - disse Zhim. - Desatualizado e inferior. - Você terá que sofrer. - disse Galen secamente. - Qualquer coisa? - Perguntou Nero. Galen franziu o cenho. - Muitas conversas sobre blindagem reforçada, e programação aprimorada… - É como se estivessem falando uma língua estrangeira desconhecida. - murmurou Kace. Rory soprou o homem um beijo, com as mãos profundas na coragem do robô. – É conversa geek, garoto bonito. - Ela levantou algo brilhante e esponjoso. - Isso é tão sofisticado. Eu nunca vi nada disso em Carthago antes. Ela inclinou-o para que Zhim pudesse ver, e o homem franziu a testa e balançou a cabeça.


Nero sabia que a engenheira da Terra passava muito tempo aprendendo tudo sobre a tecnologia de Carthago. Se ela e Zhim não tivessem visto isso antes... - E há criptografia reversa nestes dados. - Zhim tamborilou os dedos na mesa antes de voarem pela tela em uma dança intrincada. Fascinante. Finalmente, um desafio. Havia ansiedade em sua voz. Quando Nero observou o par trabalhar, ele olhou os braços intactos do robô. Não tinha sido muito fascinante arrastando Winter no chão. Mas ela se vingou. Ele lembrou exatamente como tinha procurado derrotar o robô - feroz, irritada e forte. Ela não era o que ele havia adivinhado pela primeira vez. Ela tinha um núcleo interno de força que brilhava por todo o resto. Ela não deixou que nada a deixasse cair, nem a parasse. - Como está Blue. - Perguntou Rory. O imperator assentiu. - Tudo bem, na verdade. Estar fora, e ajudar ativamente a encontrar Mia, parece ter acalmado algumas de suas bordas mais selvagens. Ele está falando um pouco mais. - O olhar gelado de Galen se aproximou do caminho de Nero. - E Winter? Nero lutou contra uma careta. - Bem. Seus ferimentos eram menores. - Ele ainda odiava que ela tivesse sofrido. Ele pensou nos raspados vermelhos feios que lhe ficaram na pele perfeita e pálida. - Espinhos de aço, essas mulheres da Terra. - disse Kace. Rory lhe deu um outro beijo. Então seu rosto ficou serio. - Ah-ha. - Ela levantou um pequeno componente de metal no ar, a luz brilhando. - Eu encontrei um número de série gravado aqui. - Ela olhou para Zhim. - Você pode rastrear? Zhim assentiu, entrando as letras extraterrestres. - Claro que eu posso. E... acho que quase quebrei parte dessa encriptação. Rory deu um tapinha na barriga dela. - Quebrar criptografia é como estar grávida, Zhim. Você está ou não está. Você tem ou você não tem.


O olhar de Zhim permaneceu na barriga dela. - Bem, seu estômago é grande. Não há dúvida de que o gladiador implantou uma criança em você. Kace fez um som grunhindo, e Rory sorriu para ele. O computador tocou e Zhim voltou para a tela. - Há um sucesso no número de série. Nero avançou, Galen e Kace logo atrás dele. Eles se aglomeravam atrás de Zhim, esperando que as informações aparececem na tela. Nero realmente queria um nome. Ele queria saber quem atacou o Winter... porque eles pagariam. - Stimulus Corp. - disse Zhim. - O que drak é Stimulus Corp? - Galen perguntou. - Não tenho idéia, mas vou descobrir. À primeira vista, parece ser um edificio local. - Zhim passou na tela. - Ok, o Estímulo possui algumas empresas menores. Spark Industries. Grupo Incitamento. Todos vendem alguns itens experimentais de alta tecnologia. Principalmente relacionado a sistemas informáticos. - Ele assobiou. - Eu conheço algumas dessas tecnologias. Eu mesmo possuo um pouco disso. É bom. Nero franziu a testa. - Estímulo. Incitamento. Faísca. . A cabeça de Galen se moveu. - Você acha que o tentou arrancar Winter na fábrica? Nero assentiu. - Sim! - Zhim girou, sorrindo. - A Stimulus Corp é de propriedade do . - Quem drak é esse ? - Exigiu Nero. Um músculo marcou no maxilar de Galen. - Continue olhando, Zhim. Eu quero saber quem é esse espreitadinho. E onde ele está. - Eu posso pensar em alguém que possa saber. - O rosto do comerciante da informação ficou serio. - Os Thraxians. Galen amaldiçoou. - Eles lidaram com ele antes, e estão trancados em uma briga com ele agora mesmo.


Galen passou a mão pela cabeça. - Como eu. Eu não sou sua pessoa favorita. - Ele murmurou uma maldição. - Eu acho que vou ter que falar um pouco com o Imperator da Casa de Thrax. Nero franziu o cenho. Certo. Como se a Casa de Thrax, ajudasse felizmente a Casa de Galen. Eles sabiam que Galen planejava desmantelar a Casa de Thrax, peça por peça. O computador apagou novamente e Zhim voltou-se para ele. - Eu quebrei parte da criptografia. - O homem sorriu. - Eu sou bom. - E modesto. - acrescentou Rory. Mas o sorriso de Zhim se dissolveu. - Isso parece um vídeo parcial. A tela foi preenchida com uma imagem. Nero viu o rosto assustado de Winter e ele apertou os dentes. Todos assistiram ao ataque do robô, arrastando-a, lutando por sua vida. - Você vai conseguir, garota. - murmurou Rory. Terminou com o Winter apunhalando descontroladamente na máquina. Então a tela ficou em branco. - Pegue de volta mais cedo, se você puder. - disse Galen. - Antes do ataque de Winter. Zhim assentiu, e um segundo depois, mais imagens preenchiam a tela. Nero franziu a testa, observando muitas imagens da fábrica. Então as imagens mudaram. - Olhe ali! Era o deserto. Dunas pálidas coloridas pelas bolas ardentes dos dois sóis de Carthago enquanto deslizavam sobre o horizonte. Havia também estranhas formações rochosas nas proximidades. Espirais altas e tortuosas de pedra que arremessavam no ar. Então, ele ouviu os sons de luta e maldição. Uma voz feminina. O dispositivo de gravação virou-se, e ele vislumbrou Mia. Ela era a mais pequena das mulheres da Terra, e elas já eram pequenas em comparação com a maioria das espécies exóticas. Mas ela não parecia delicada ou frágil. Ela estava em forma e compacta, o cabelo


cortado, deixando riscas loiras ao redor de seu rosto. Ela tinha grandes olhos azuis que naquele momento pareciam furiosos. Então um braço passou pela tela, golpeando-a no rosto. Ela caiu na areia, inconsciente. Nero balançou a cabeça, cheio de uma súbita vontade de chutar alguma coisa. A imagem rodou novamente, e ele conseguiu uma boa visão das formações rochosas. Ele ficou tenso. – Congele. Zhim fez, ampliando. - Elas são apenas pedras. O deserto está cheio delas. Nero jurou. - Há alguém escondido nas sombras, perto da formação rochosa à esquerda. Agora Zhim franziu a testa, tocando no computador. - Eu vou ver se eu posso aprimorá-lo. Pode levar algum tempo. - Obrigado, Zhim e você também, Rory. - disse Galen. - Assim que você tiver mais, me informe. - Então ele olhou para seus gladiadores. - Agora, temos uma pequena partida de exibição contra a Casa de Rone. Preciso que todos vocês se preparem. - Os lábios de Galen se contraíram. - Eu tenho uma aposta com um certo imperator cyborg e não quero perder isso. Nero olhou mais uma vez na tela, frustrado pelo fato de que não havia mais nada para a caçar no momento. Talvez uma luta fosse exatamente o que ele precisava para aliviar sua frustração. E talvez a idéia de que uma certa mulher de cabelos escuros da Terra estivesse observando fez a idéia ainda mais atraente.

***

Nero entrou na arena, com areia batendo sob suas botas. Era uma pequena multidão esta noite, mas ainda era uma atmosfera energizada.


Ele gostava dos menores, os jogos de exibição. A arena se sentia diferente, mais focada. Flanqueando-o, seus colegas Gladiadores da Casa de Galen esperaram. Raiden estava lutando com Harper esta noite. O casal sussurrava calmamente um ao outro, relaxado e sorridente. Nero teve que admitir, a dupla lutava com uma sincronia que era invejável. Lore estava de um lado de Nero, e Thorin, por outro, com Kace. Blaine estava lutando com Saff esta noite, e eles estavam negociando insultos provocadores atrás dele. Nero olhou para as arquibancadas e viu as restantes mulheres sentadas nos assentos da Casa de Galen. Seu olhar foi direcionado em Winter. Ele levantou a mão. Ela sorriu e acenou para ele. O som da multidão mudou para um rugido e ele se virou para ver os gladiadores da Casa de Rone saindo do túnel no lado oposto da arena. Os oito gladiadores - seis homens e duas mulheres - eram todos grandes. De ombros largos e musculosos, eles se moviam através da areia com potência controlada. Não eram escravos ou lutadores contratados. Estes eram gladiadores bem treinados e experientes. Nero sorriu. Boa. Ele gostava de um desafio. Ele olhou mais uma vez para as arquibancadas. Winter estava observando. Não que ele quisesse que ela assistisse, ou que ele estava se exibindo, ou qualquer coisa. Os gladiadores da Casa de Galen se mudaram para seus rivais, encontrando-os no centro da arena. Um grande gladiador com pele escura e um peito marcado deu um passo à frente. Seus olhos eram brilhantes, brancos com diamantes. Ele manteve uma grande espada. - A Casa de Galen está pronta para comer areia e cair sob as botas da Casa de Rone? Raiden deu um passo à frente, o vento pegando sua capa vermelha. Xias, suas provocações ficam mais dramáticas toda vez que lutamos. - Você abrirá poesia em seguida. - Gritou Thorin. O gladiador Rone sorriu. - Você gostou?


- Ele tem praticado. - disse uma gladiadora feminina ao lado de Xias. Ela era apenas algumas polegadas mais curta do que o homem, seu poderoso corpo coberto de um casaco de couro. - Ainda preciso de um pouco mais de trabalho. - Raiden apertou os antebraços com o gladiador. Então Raiden baixou a voz. - E será a Casa de Rone que estará beijando a areia. O sorriso de Xias se alargou. - Veremos. Eles recuaram e um momento depois, o chifre de partida tocou. Nero levantou a espada e viu Lore girando a espada ao lado dele. Exibicionista como sempre. Então ele pegou o olhar de um dos gladiadores de Rone e eles se encarregaram um do outro. O metal tocava contra metal. Nero usou todas as suas forças enquanto ele esquivava e balançava. Ele usou alguns dos novos movimentos que ele praticou com Raiden. Ele marcou um golpe, fazendo com que o outro gladiador tremesse e soltasse sua espada. Mas o homem rolou, pegou a arma e voltou a dicar de pé no próximo segundo. Quando o gladiador atacou novamente com força, Nero se moveu para trás através da areia. Lore estava perto em sua esquerda, lutando contra seu próprio oponente. Um segundo depois, houve uma explosão brilhante de cor e fumaça. Uma das ilusões de Lore. A multidão aplaudiu. A fumaça enrolada em torno dos lutadores, e Nero viu as formas dos animais voadores movendo-se nela. Nero se abaixou, a espada do gladiador de Rone que atravessava a cabeça. Ele levantou a mão e balançou a própria arma. Ele abriu uma linha fina no peito do gladiador. O homem franziu o cenho, a determinação em seu rosto. Ele correu novamente para Nero. Sim, a Casa da Rone sempre deu um bom desafio. Mas hoje à noite, Nero foi energizado pelas emoções que ele queria trabalhar em seu sistema e sua audiência.


Ele percebeu rapidamente que Harper pulava pelo ar. A mulher poderia pular mais alto do que qualquer um que ele já havia visto. Ela pousou nas costas de um gladiador, montando-o até a areia. Nas proximidades, Raiden estava lutando com seu estilo poderoso e sem sentido que o tornou o Campeão da Arena Kor Magna. A espada de Nero bateu contra o adversário. O homem perdeu o equilíbrio, e Nero plantou sua bota no intestino do homem, enviando-o para a areia. Um flash de movimento. Nero girou, assim que o segundo gladiador feminino se apressou para ele. Ele girou, a ponta de sua espada um sussurro longe de sua pele. Ela sorriu diabólicamente para ele, e eles se rodearam. Ela era um pouco menor do que a outra fêmea, mas ainda alta e forte. Seu tipo usual de mulher. Eles surgiram juntos, espadas atingindo uma série de golpes e blocos. Ela riu - um som encorpado que ecoava ao redor dele. Ele admirava seu poder e velocidade, e enquanto ele bloqueava outro balanço de sua espada, o movimento aproximando-os, percebeu que ele não sentia mais do que uma pequena centelha de apreciação. Nero puxou para trás com uma careta. Em vez disso, ele estava pensando em membros finos, pele pálida e um queixo teimoso. Ele se jogou de volta à luta, afastando os pensamentos distraídos. Finalmente, o chifre tocou novamente. Em jogos de exibição, os gladiadores apenas lutaram por um período de tempo definido. Não houve vencedores ou perdedores. - Boa luta, gladiador. - disse a mulher. Ele assentiu. - Você também. Ao redor dele, havia muitas provocações de bom humor, e batidas nos ombros.


Lore surgiu e colocou um braço sobre os ombros de Nero. - Esse glamador da Casa de Rone feminino tem o olho em você, meu amigo. - Lore balançou as sobrancelhas. - Eu prevejo que você terá muita sorte essa noite. - O quê? - Nero sacudiu a cabeça, olhando para a mulher. - Eu não a vi assistindo. Seu companheiro de luta franziu a testa céptico. - Você não percebeu? Nero concentrou-se no túnel. - Vamos. Quero ver se Zhim encontrou algo mais no vídeo que ele tirou do robô. Lore balançou a cabeça, parecendo confuso. - Você não notou a mulher sexy que estava interessada em você? - Ele balançou a cabeça novamente. - Ok, vá verificar o vídeo. Eu vou encontrá-lo na festa na sala de estar. Nero fez uma pausa. - Festa? - Pequena. Apenas algumas bebidas. Nero não se incomodou em tomar banho e mudar. Ele dirigiu-se diretamente para a área de manutenção. O computador estava ligado, as luzes piscavam, mas Zhim não estava lá. Soltando uma respiração áspera, Nero dirigiu-se para o lar. No interior, o burburinho da conversa e o clink de vidro abriram os ouvidos. Do lado da porta, ele escaneou a sala. Galen conversava com Magnus Rone no centro do espaço. A sala estava cheia de uma mistura de gladiadores e convidados. Nero viu a cabeça escura de Zhim. - Por que você não está trabalhando no vídeo? Zhim virou, levantando um copo cheio de uma bebida verde néon. – Eu estou. Eu não preciso sentar lá e assistir, gladiador. - O olhar do homem estava no rosto de Nero, afiado e considerando. - Eu tenho vários programas de aprimoramento em execução. Pode ser ainda algumas horas. Frustrado, Nero olhou ao redor da sala. Ele avistou Harper, Regan, Rory e Madeline, mas continuou procurando por outra cabeça escura.


Lore apareceu, entregando a Nero um copo de cerveja favorita de Nero. - Procurando por essa gladiadora feminina? - Perguntou Lore. - O nome dela é Esha, a propósito. Nero piscou. - Quem? As sobrancelhas de Lore derrubaram. - Tudo bem, algo realmente está acontecendo com você. Nero tomou um gole de sua bebida, procurando novamente a multidão. - Nada está acontecendo. - Onde estava Winter? - Eu preciso de uma bebida. - Você tem uma bebida. Ignorando o Lore, Nero passou pelos festeiros. Perto da janela, arqueou a cabeça. Foi quando ele a viu através da janela de vidro, envolta na escuridão. Ela estava sentada na varanda. Ele abriu a porta e saiu. - Oi. Winter estava sentada em um sofá, os pés dobrados debaixo dela, e o rosto inclinado para o céu noturno. Ela virou a cabeça e sorriu. - Nero. A luta foi incrível. - Obrigado. - Ele se sentou ao lado dela. - Como você está se sentindo? - Perfeitamente bem. E não preciso de uma palestra sobre como não deveria ter estado na missão. Seu peito apertou. Foi isso que ela pensou que ele estava pensando? Ele tomou um gole de sua bebida para molhar sua garganta. - Eu não iria dizer isso. Você se segurou na missão. - Ele sentiu que estava olhando para ele. - Por que você está olhando para o céu? - Eu queria poder ver as estrelas. - Sua voz era melancólica. - Posso ver alguns brilhos azuis, mas isso apenas. - Os curandeiros Hermia ainda estão trabalhando para restaurar sua visão?


- Sim. - Ela puxou seu vestido azul. - Mas acho que todos sabemos que as chances de que isso aconteça sejam muito escassas agora. Havia dor em sua voz e cortou-o. - Não quero dizer nada ingrato. - continuou ela. - De volta à Terra, há pessoas que matariam para ter um dispositivo de visão como o que eu tenho. E mesmo sem minha visão... eu ainda sou eu. Nero decidiu que precisava de uma distração. - Conte-me sobre o seu planeta. - Terra? É principalmente água. Nós temos oceanos vastos. - Ela mordeu o lábio inferior e Nero observou seus dentes afundarem em sua carne gorda. - É frio nos pólos e tropical no equador. - Você tem família? - Apenas minha mãe e meu irmão. Mamãe vai sentir saudades de mim. Estávamos bem perto. Meu irmão... - Ela encolheu os ombros. - Nós não estavamos tão perto. Ele pode sentir minha falta, quando isso lhe convém. - Ela mudou, e Nero deu uma olhada em pés delicados envolvidos em fitas que vieram meio caminho até seus bezerros esbeltos. - Conte-me sobre o seu mundo? - Você já sabe muito. Um planeta de clima e paisagens difíceis e. Nós congelamos planícies de gelo no norte, selvas densas no meio e desertos quentes para o sul. - Você sente falta? Ele estava calado enquanto ele considerava. - Sinto nostalgia. Sinto falta do ar fresco e da emoção de caçar bestas símerias. Mas esta é a minha casa agora, e minha lealdade é para a Casa de Gale. - É sempre difícil quando você é arrancado das coisas que você ama. Ele soltou uma respiração. - Eu não fui abduzido. Eu fui dado aos escravos. - O que?


Sua mão apertou o copo e ele olhou para o fluido âmbar. - Eu estava liderando uma festa de caça nas planícies. Estávamos rastreando uma criatura grande e astúta chamada de picky . Os estrangeiros aterraram e atacaram. Nós lutamos de volta. Winter deslocou-se, seu olhar em seu rosto. - O que aconteceu? - Nós lutamos, mas não eramos nada contra as suas armas avançadas. Eu lutei até que eu estivesse sangrando e mal conseguia suportar. Eles mataram meus guerreiros e os vi arrebatar meu irmão e irmã mais nova. - Oh, Nero. - Ela agarrou sua mão. Ele sentiu esse toque todo o caminho através dele. - Os alienígenas devem ter pensado que eu estava morto, e eles foram embora. Meu pai me encontrou. Seus dedos apertaram os dele. - Eu tinha envergonhado meu senhor da guerra e meu clã. Eu não era forte o suficiente, e eu não morri na batalha como meus guerreiros. Eu deixei que os filhos da guerra fossem tomados. Como líder do partido de caça, era minha responsabilidade protegê-los. - Seu pai culpou você? - Ela disse com incredulidade. - Por muito tempo, eu me culpei. Eu fui criado para acreditar em força, aprimoramento por horas de treinamento diário. - Quando você começou seu treinamento? - Depois do meu terceiro aniversário. - Ele tomou um longo gole de sua bebida. - Os alienígenas voltaram pouco depois. Meu pai, sendo um líder da guerra inteligente, negociou um acordo. Ele ofereceu vinte escravos fortes e capazes para fazê-los ir embora e retornar meus irmãos. Eu fui o primeiro selecionado. - Ele te afastou? - Ela virou-se, completamente de frente para ele. Isso é bárbaro, Nero! Um, culpar você e dois, abandonar seu filho. - É o caminho bárbaro.


- Sim, bem, o caminho bárbaro é uma merda. - Ela estendeu a mão e apertou seu biceps. - Você ainda não acredita que a força só tem algo a ver com isso, não é? Esse pequeno toque disparou através de Nero, e ele lutou para encontrar palavras. - Por um longo tempo, eu fiz. Então, Galen e os outros me mostraram que ser inteligente e aprender também eram importantes. Winter deu um aceno satisfatório. Nero baixou a voz. - Assistir você me ensinou que a verdadeira força tem muito pouco a ver com os músculos. Seu rosto se suavizou. - Obrigada. - Seu olhar caiu em seus lábios e ela respirou fundo. - Nero? Ele sabia que sentia isso, também, essa conexão que nenhum deles queria ou poderia ignorar. Ele se inclinou para frente e pressionou seus lábios contra os dela. Ela ficou imóvel por um segundo, então seus braços voaram em volta do pescoço e a boca se abriu debaixo dele. O calor fluiu através de Nero com a força de uma tempestade de fogo. Ele enfiou a língua na boca e a arrastou para o seu colo.


Winter beijou Nero de volta, afundando as mãos nos cabelos. Sua língua varreu sua boca e ela gemeu. Com fome de mais, o calor acumulando em sua barriga, ela soltou seus lábios sobre o maxilar forte, deslizando pelo pescoço. Suas grandes mãos cavaram em seus quadris, um deslizando sobre sua barriga. O desejo era montá-lo com força e ela afundou os dentes no pescoço dele, sentindo o pulso debaixo da pele. Ela amava suas mãos ásperas sobre ela. - Eu amo quando você me toca. Nero rosnou, apertando as mãos. Ele não estava tomando cuidando, não a estava tratando como se estivesse quebrada. - Isso é louco. - disse ela com voz rouca. - Você e eu. Eu nem tenho certeza de que nos gostamos. - Eu gosto de você. - Então, sua boca voltou sobre ela, dura e exigente. Assim como ela imaginava que um gladiador bárbaro beijaria. Ela não tinha percebido o quanto ela sentia falta de estar perto de alguém. Tinha sido tanto tempo. Ela se moveu contra ele, sentindo a força de suas coxas firmes debaixo dela, e outra protuberância dura que fez sua barriga se contrair. Ele se levantou, levando-a com facilidade, e Winter enrolou as pernas em volta da cintura. Ele se moveu mais longe ao longo da varanda até serem engolidos pelas sombras. - Eu decidi que devíamos fazer sexo. - disse ela com pressa. - O quê? - Ele rosnou. - Sexo. Você e eu. Tirar essa loucura de nossos sistemas.


- Apenas sexo? - Sim. - Ela queria suas mãos sobre ela, sua boca, sobre ela, seu pênis dentro dela. Ela queria um orgasmo que ela não sabia que precisava. - Eu quero usar você para sexo. Ele fez um som estrangulado. Sentiu pedra debaixo de sua bunda e percebeu que a apoiava na grade da pedra. Winter olhou sobre a borda, entusiasmada. - Não me deixe cair. - Nunca. - Sua boca levou a dela novamente. Então sua boca percorreu seu pescoço, através da clavícula. Com uma mão, ele cutucou o decote de seu vestido e liberou um seio. Sua boca se fechou sobre seu mamilo, sugando com força. A cabeça de Winter caiu para trás, o desejo a invadiu por ela. Sentiu sua mão escorregar debaixo da saia de seu vestido. Este vestido era curto, mas com uma saia mais completa. Seus dedos roçaram sua calcinha e ela sacudiu. Seus seios se sentiam pesados e cheios, sua barriga quente. - Você quer que eu toque você aqui, Winter? - Sim. - Mais do que tudo. - Com meus dedos ou minha boca? Sua respiração engatou. - Ambos. Na escuridão, ela viu o brilho de seus dentes brancos enquanto sorria. Um dedo deslizou debaixo da calcinha. Ela inclinou os quadris para a frente e ele deslizou um dedo grosso dentro dela. - Nero! - Você é tão apertada. - Ele puxou o dedo para fora, provocando suas dobras. - E muito molhada. Isso é para mim? Ela tremia e ele empurrou o dedo para dentro. Ela apertou as mãos na grade, tentando segurar algo para se ancorar. Claro, Nero manteve uma mão em seus quadris, segurando-a com segurança no lugar. - Mais. - ela sufocou. - Nero, por favor.


Com um som de fome, ele se ajoelhou. Ele cutucou as coxas com a cabeça mais larga. A visão dele entre as pernas tornou a boca firme ainda mais apertada. Então ele se inclinou para frente e ela sentiu sua respiração quente sobre ela. Oh, Deus. Ele agarrou sua calcinha e rasgou-a com um movimento de seu pulso. Então sua boca estava sobre ela. Ela gritou, mordendo o lábio para abafá-la. Sua língua quente lambeua, mergulhou no interior. Ela se moveu e ambas as mãos seguraram suas nádegas, puxando-a para a boca. Ele fez o som de uma quem está com fome. - Tão macia. Tão doce. - Sua língua encontrou seu clitóris, batendo nele. Isso empurrou Winter para a borda. Ela veio, duro e rápido, tentando não gritar seu nome. Ela estava ofegante, com os olhos fechados, quando sentiu que ele estava de pé. Ele a pegou e, logo depois, ela colocou as costas no sofá e alisou o vestido. Winter abriu os olhos. Para ver um bárbaro orgulhoso de vê-la. Ele se inclinou e apertou um beijo em seus lábios, e ela se provou nele. Quando ele se afastou, ele segurou alguma coisa. Ela corou. Os restos esfarrapados de sua calcinha. Quando os alcançou, ele os tirou. - Você sabia que guerreiros bárbaros são conhecidos por manter troféus de todas as suas vitórias? - Ele disse. Seus olhos se estreitaram. - Você coleciona troféus? - Não. - Ele enfiou a calcinha no bolso. - Mas estou pensando em começar. Uma risada explodiu. Estava muito bem para discutir com o homem. - Aqui está você. - Harper apareceu, Raiden uma enorme silhueta atrás dela.


Ótimo. Winter rapidamente arumou os cabelos, esperando que ela parecesse normal. Não como uma mulher que deixasse um gladiador bárbaro dar-lhe um orgasmo destruidor. Quando viu o olhar de Harper estreitar, Winter tinha certeza de que a sorte não estava do seu lado. - Desculpe interromper a festa. - disse Raiden. - Zhim disse que recebeu um alerta de seu computador. Suas melhorias no vídeo encontraram algo. Winter se levantou. Seu corpo ainda estava formigando com o que ela e Nero haviam feito, mas agora, precisava pensar em Dayna e Mia. Elas estavam trancadas em algum lugar, machucadas e quem sabia o que estava acontecendo com elas. Isso fez Winter sentir-se terrível de estar aqui, segura, indo às festas e sair com um homem bonito. Isso não estava certo. Nero pressionou uma das mãos para trás e a guiou para dentro. Eles passaram pela festa e se dirigiram para os níveis mais baixos. Quando se mudaram para a área de manutenção, Winter viu que Zhim já estava lá, trabalhando febrilmente em frente a várias telas. - Zhim? - Disse Galen. O comerciante da informação levantou uma mão. – Shh. O rosto de Galen escureceu, e Winter imaginou que o imperator não estava acostumado com pessoas lhe dando ordens. - Zhim. - A voz de Galen baixou para um rosnado. - Apenas mais um segundo. Sim! - Zhim girou em sua cadeira, sorrindo para eles. - Eu acabei de aprimorar o vídeo e identifiquei quem está espreitando nas sombras. Winter avançou, tentando obter uma visão clara da tela. Ela respirou frustrada. As sombras eram muito escuras para que ela fizesse muito mais do que as formações rochosas do deserto, e o esboço de algo... alguém. Atrás dela, o quarto ficou em silêncio. - Drak. - Galen mordeu.


Medo solidificou no estômago de Winter. Ela olhou para Nero. - O que é isso? - Há três pessoas na imagem. - Sua voz estava tensa. - Eles se misturam na paisagem do deserto. - E? - Eles são membros de uma tribo do deserto. - disse Nero. - Eles são chamados de Desert Ghosts. Harper inclinou-se para frente, o ombro escovando o de Winter. - Eles parecem altos e nervosos, com um padrão escuro em sua pele. Como o padrão de pedra. - Sua pele muda de cor, dependendo da hora do dia e do terreno. disse Galen, passando uma mão sobre o cabelo. - É por isso que eles se chamam wraiths. Você poderia ficar bem ao lado deles e não saber que eles estão lá. Winter engoliu. A médica nela estava fascinada por essas pessoas e como elas se adaptavam ao seu ambiente. Mas na maior parte, ela estava preocupada com o motivo de um grupo de gladiadores duros estar preocupado. - Eles são perigosos? Nero assentiu. - Muito. Eles são muito territoriais. Raiden cruzou os braços sobre o peito. - Os Desert Ghost caçam em grupo e gostam de esconder suas vítimas. O que? Seu intestino torceu, Winter caiu em uma cadeira. Dayna e Mia estavam lá em algum lugar, no território desses wraiths do deserto. Por favor, que elas ainda estejas vivas. - Pelo menos isso diminui a sua localização. - disse Zhim. - Os wraiths do deserto têm uma área definida no Mar da Desolação. O Mar da Desolação? Winter trocou um olhar com Harper. Ótimo. Ela olhou para Galen. - Quando vamos? Uma mão grande caiu no ombro dela. - O deserto é perigoso. - Eu sei. - Ela olhou para Nero. - Eu já viajei para o deserto, lembra?


Ela havia sido seqüestrada, mantida em uma gaiola, atacada por animais do deserto. Não tinha sido divertido. Mas nada disso importava quando as vidas de Dayna e Mia estavam em jogo. Ela se levantou. - Você precisa de Blue. Se houver uma trilha a seguir, ele e Nero poderão segui-la. E eu preciso ir com eles, caso Blue precise de ajuda. Os dedos de Nero apertaram-se no ombro. - Não empurre sobre isso, bárbaro. - Ela olhou nos olhos dele. Por favor. Seus dedos apertaram e ele assentiu com a cabeça. Algo apertou e ficou quente dentro dela. - As pessoas assustadoras do deserto são condenadas. - Ela olhou para Galen. - Eu estou indo para ajudar a encontrar as minhas amigas. Galen ergueu a respiração. - Eu planejarei a missão. Precisamos de um bom guia e equipamento. - Nenhum guia nos levará a esse território do deserto. - disse Nero. O rosto do imperador endureceu. - Eu vou encontrar alguém. Agora, descanse e esteja pronto para sair de manhã. Nero e Raiden? Encontre-me no meu escritório para ajudar com o nosso plano. Winter dirigiu-se para fora da sala, sua barriga rodando. - Winter. - Nero agarrou seu braço. - Você pode salvar o discurso ‘é muito perigoso e você não deveria de ir’. Eu vou. Ele olhou para ela por um momento. - Isso não era o que eu ia dizer. Eu queria dizer-lhe que vou manter você a salvo. Winter suavizou. – Nero… - O deserto é perigoso e, o que quer que aconteça, assegurarei que você fique segura e encontre suas amigas. - Ele tocou seu rosto, apenas um deslizamento gentil de juntas. - Durma um pouco. Você vai precisar disso para a caminhada.


Então ele estava se afastando com aquele poderoso passo que ele tinha. Confuso, bárbaro nobre. - Nero? Ele fez uma pausa e olhou para trás. - Obrigada.

***

A luz inicial do amanhecer estava passando pela janela enquanto Winter apertava seu cinto, escorregando a faca que Nero tinha entregue pra ela. Ela não dormiu bem. Ela estava atormentada por sonhos sexy de Nero misturados com pesadelos dos laboratórios Thraxians e as coisas terríveis que poderiam estar acontecendo com Dayna e Mia. Ela caiu na cama. Ela estava voltando para o deserto. Ela tinha sido arrastada lá contra sua vontade e quase morreu lá. Respirando fundo, ela ficou de pé. Ela não ficaria sozinha essa vez. Ela não estaria indefesa, perdida e com medo. Ela tirou a faca do cinto, estudando o brilho da lâmina. Desta vez, ela estava lutando pelo que queria. Ela deslizou a lâmina de volta na bainha. E percebeu que uma coisa que ela queria era Nero Krahn. Apertando os olhos, ela lutou contra uma risada. Se alguém lhe dissesse uma semana atrás que estava desejando o grande bruto e que ela o deixaria lambe-la até lhe dar um orgasmo poderoso, ela teria rido. Na noite anterior, ela se deteve uma dúzia de vezes de sair da sua cama e entrar na dele. Só o conhecimento que ela precisava estar bem descansada para essa missão a impediu.


Uma batida na porta dela. Ela abriu e viu Rory, Harper, Madeline e Regan. O cão robô de Rory, Hero, estava cheirando seus pés. Luzes piscando ao longo do seu lado. - Nós chegamos para dizer boa sorte. - disse Harper. Regan agarrou a mão de Winter. - Traga-as para casa. - Esse é o plano. - disse Winter. - Porra, eu gostaria de ir com você. - disse Harper. - Mas Galen puxou o cartão ‘eu preciso que você fique e segure o forte’. - Aqui. - Rory estendeu a mão. - Isto é para você. Era uma pistola. - Rory, nunca disparei uma arma na minha vida. - É uma pistola de pulso a laser e eu manipulei para ser automática. Tudo o que você precisa fazer é apontar a proximidade geral do que você está atirando. Winter sorriu, enfiando a arma na mochila dela. - Obrigada. - Você tem certeza de que quer sair no deserto? - Perguntou Madeline. - Não. Mas para Dayna e Mia, eu vou. Além disso, eu ficarei cercada por alguns gladiadores superprotetores. - E um gladiador em particular que a deixa louca. - disse Rory. - Espero que o Nero não tenha dificuldades. - Oh. Bem. Tenho certeza de que ele estará bem. O olhar de Rory afiou. - Mesmo? Winter olhou para cima. Regan estava sorrindo e Madeline tinha um pequeno sorriso no rosto. Harper olhava para ela. - Ele foi muito útil com a busca de Dayna e Mia. - Uh-huh. - disse Rory. - Talvez eu tenha julgado um pouco mal ele.


- Então, ele não é mais grosseiro, abrupto e preocupado? - Perguntou Rory. Winter sentiu a necessidade de defendê-lo. - Bem, ele pode ser todas essas coisas, mas ele também é protetor e, às vezes, pensativo. - É por isso que você pareceu desarrumada na festa na noite passada? - Perguntou Harper. - Com os lábios inchados, os cabelos bagunçados e as bochechas coradas. Apanhada. Maldita seja , ela sabia que Harper havia entendido tudo. Um... - Uh-huh. Você dormiu com ele, não é? - Rory estava sorrindo agora. A seus pés, Hero deu um latido excitado e eletrônico. - O que? Não! - Disse Winter. Deus, ela estava corando. - Ela vai ficar com você até você confessar. - disse Regan. - Eu... nós nos beijamos. - E? - Perguntou Rory. - Um, talvez tenhamos nos envolvido um pouco. Rory sorriu. - Foi bom? Winter soprou um suspiro tremendo. - Tão bom. A boca desse homem... Madeline também estava sorrindo. - Nós recebemos a imagem. Esses gladiadores são bons em aceitar o que querem, mas garantem que deixão uma mulher bem satisfeita. Todas suspiraram. - Eu decidi usar Nero para sexo. - Winter disse a elas. As sobrancelhas de Rory dispararam para cima. - Você falou isso a ele? - Sim. Ele é um homem. Ele não se queixou. Regan riu. - Eu não posso esperar para ver como isso funciona.


- Olha, eu tenho que ir. - disse Winter. - Eu vou ver vocês quando voltarmos. Com Dayna e Mia. As amigas dela a abraçaram. Harper foi a última, dando-lhe um abraço apertado. - Tenha cuidado lá fora. - Eu vou estar cercada pela Casa de Galen. Eu não poderia estar mais segura. - Winter foi para o corredor. - Te vejo em breve.

***

Com seus couros de luta no lugar e sua espada amarrada às costas, Nero saiu para a luz do sol matinal. Fora da arena, seu grupo já estava esperando para ir aos estábulos. Lá, eles receberiam seus animais tarnids e se debruçariam no deserto. Todos os seus amigos estavam lá, prontos para ir. Raiden, Thorin, Kace, Lore, Saff e Blaine. Ele espiou Winter vestida com calças de couro que deslizavam sobre suas pernas e quadris. Pela lâmina. Ela usava uma camisa branca e solta que insinuava o que estava embaixo dela. Ele sonhava com ela. Ele ainda podia saboreá-la em seus lábios e ouvir seus gritos roncos. Os bárbaros não sonhavam, mas ontem à noite, em vez de dormir profundamente, ele sonhava com ela disposta diante dele. Um prêmio que era dele para ser tomado. Drak. Ele sabia melhor do que qualquer um que se deixasse alguém entrar, sob sua pele, não era uma boa idéia. E Winter estava mergulhando mais profundo do que qualquer um tinha estado antes. Ela murmurava silenciosamente para um Blue tenso. Então, ela virou a cabeça e viu Nero. Ela levantou o queixo e sorriu. Maldita seja, sua força. Ele desejou que ela ficasse aqui, segura e protegida, e deixá-lo encontrar as mulheres. Mas se houvesse uma coisa que ele tinha aprendido sobre Winter Ashworth e suas amigas da Terra, era que discutir com ela era uma proposição perdedora. - Vamos ao estábulo de Varus. - disse Galen com uma onda.


Galen levou-os para a borda ocidental de Kor Magna e logo passaram por uma grande arcada de pedra nos estábulos. Instantaneamente, Nero cheirou as feras. Uma grande variedade delas. Ele sentiu os aromas, o caçador nele interessado. Grande e sólido Varus apareceu - um ex-gladiador grisalho. - Galen! Bem vindo de volta. Tenho as bestas e artes que você solicitou. De repente, uma pequena figura pisoteou até eles. - Então, você acha que pode me despachar por outro guia? A menina estava vestindo roupas soltas adequadas para o deserto. Seu cabelo escuro foi puxado para trás em duas tranças e um cachecol verde bem gasto estava enrolado ao redor de seu pescoço. Ela ficou na frente de Galen, os pés afastados dos ombros e as mãos nos quadris, parando o imperator. Galen suspirou. - Você é uma guia muito boa, Duna. Mas nós estamos indo para algum lugar que você não quer ir. - Eu cresci no deserto. Eu conheço cada parte melhor do que... - Estamos entrando no território do Mar da Desolação. Choque deslizou sobre o rosto da menina. - O que? - Você me ouviu. - disse Galen. Ela jogou uma trança sobre o ombro dela. - Vocês todos tomaram muito sol? Varus intensificou-se ao lado da garota, descansando suas mãos grandes e marcadas nos ombros. - De jeito nenhum, eu os deixaria levá-lo ao território do deserto, menina. - O olhar do homem grande conheceu o de Galen. - Eu posso encontrar alguém disposto a levá-lo ao Mar da Desolação. Mas isso vai custar a você. - Eu já encontrei alguém. Ele me assegura que ele já tratou com os wraiths antes. - Galen olhou para as mãos estáveis trazendo os animais tarnids.


As grandes criaturas tinham corpos poderosos, musculosos e seis pernas. Sua pele escamosa variava de noite preto a verde escuro. Eles eram animais constantes que precisavam de pouca água e eram bons no deserto. - Não. - disse Blue. - Blue. - disse Winter. - Esses animais são... O homem atravessou os braços sobre seu peito musculoso, os redemoinhos de suas tatuagens se aprofundando em cores. - Não. Eu ando. O tarnid mais próximo de Blue levantou-se, depois bateu os cascos para baixo no chão em paralelepípedos. Olhou na direção de Blue, os olhos arregalados e as narinas queimando. Aparentemente, a aversão era mútua. - Ele pode andar. - disse Galen, enquanto o imperator se aproximava para falar com Varus. Nero intensificou-se para Winter. - Eu não dormi bem. Ela inclinou sua linda face para ele e soltou uma respiração. - Eu também não. - Eu continuei pensando em como você sentia. Esse pequeno botão entre suas pernas. Como você clamou quando encontrou o seu... Ela estendeu a mão, pressionando sua mão na boca. - Shh! - Eu sonhei com você, Winter. Algo brilhou em seus olhos. - Somos completamente errados um pelo outro. Ele lutou contra uma careta. Por algum motivo, ele odiava ouvir essas palavras, mesmo sabendo que elas eram verdadeiras. – De acordo. - Mas eu ainda quero usar você para sexo. Ele respirou fundo. - E talvez possamos trabalhar como amigos.


- Amigos? - Além de Saff, Nero nunca tinha sido amigo de uma mulher. Inferno, Lore brincou dizendo que Nero era um amigo muito desesperado nos melhores dias. - Ok, amiga, você vai andar comigo hoje. Ela arqueou uma sobrancelha. - Você está me perguntando de uma forma amigável para andar com você? Essa língua. - Por favor, passeie comigo, Winter. Ela lhe lançou um sorriso cegante. - Será um prazer, Nero. Ele ergueu Winter para o seu tarnid, e então balançou atrás dela. Ele tomou um segundo para se instalar, colocando sua engrenagem nos alforjes nos lados da fera. Galen montou seu tarnid à frente deles. - Todo mundo pronto? Com murmurações de assentimento e uma onda de Varus e Duna, seu grupo se dirigiu. Eles atravessaram as ruas de Kor Magna, cascos de tarnid clicando na estrada. Várias crianças correram para segui-los, acompanhando-os por alguns quarteirões antes de acenarem adeus. Logo a estrada pavimentada deu lugar à areia do deserto. Nero olhou para o terreno estéril à frente deles. - Deus, eu apenas senti a temperatura aumentar alguns graus. - disse Winter. Blue correu a pé ao lado deles. Nero não tinha certeza de quanto tempo o cara poderia manter, mas, por enquanto, ele se moveu em uma marcha fácil e solta que disse que poderia continuar por um longo tempo. - Estamos encontrando o nosso guia no Sahar Crossroads. - disse Galen. - Então vamos viajar até o Tent City Oasis para passar a noite. Será amanhã antes de chegar ao território. A próxima hora da viagem foi realmente bastante agradável, apesar do crescente calor. Nero entregou a Winter um lenço solto e mostrou-lhe como envolvê-lo sobre sua cabeça para proteger-se da luz do sol severa. Ela olhou em volta ansiosamente, pedindo-lhe que descrevesse a paisagem em detalhes.


Há pouco mais de uma semana, ela tinha sido arrastada para este deserto de forma involuntária, enjaulada como um animal. Agora, ela voltou a entrar, cheia de determinação e curiosidade. Uma espinha de aço, na verdade. Ela continuou a surpreender e parecia bem para Nero. - Estamos nos aproximando da encruzilhada. - disse Galen. Nero olhou à frente. O calor brilhou na areia quente, e ele podia apenas ver uma pilha de pedras à frente. Um marcador. Os sóis duplos eram de alta sobrecarga, o calor derrotando sobre eles. De vez em quando, Winter mergulhou, e ele podia ver que ela tinha transpiração em sua testa. - Certifique-se de tomar pequeos goles regulares de água. - ele avisou, entregando-lhe a bolsa de água. - Sim, mãe. - Ela tomou uma bebida devidamente. Ele balançou sua cabeça. Sempre um comentário sarcástico daquela boca dela. Seu olhar caiu em seus lábios. Tão gordo e perfeitamente moldado. Nero sacudiu o olhar de seus lábios e os colou na paisagem à frente. A última coisa que ele precisava era de um pau duro enquanto andava de tarnid. Então ele viu alguma coisa. Outra forma escura, e não era um marcador de trilha. Nero deu um apito afiado e Galen virou-se para olhar. O imperator seguiu seu olhar e assentiu. Ele também tinha visto a forma. Ao redor, os gladiadores ficaram tensos. Não era muito mais tempo antes que a forma escura se resolvesse na silhueta de um homem alto. Ele estava caminhando em direção a eles. Quando ele se aproximou, Nero reconheceu o estilo. Era o Caravan Master Corsair. Corsair era bem conhecido por dirigir uma das melhores caravanas do deserto em Carthago. Sua armação muscular estava vestida com roupas padrão do deserto, da mesma cor que a areia ao redor delas. Um cinto de


armas de couro escuro estava pendurado em torno de seus quadris magros e um arnês cruzando seu peito, segurando várias facas que pareciam bem feitas e bem utilizadas. Pêlos castanhos indisciplinados, cobertos de ouro pelo sol, ondulados em torno de um rosto acidentado. Ele sorriu, os dentes brancos contra a pele bronzeada e o humor dançando em olhos de âmbarouro. - Bem-vindo ao Barren Sands, Casa de Galen. - Corsair deu um lindo arco. - Ele é o nosso guia? - Perguntou Raiden. - Ele é o melhor no deserto. - disse Galen. - Você pode salvar o estilo Corsair. É desperdiçado para nós. - Mas você me atraiu para longe da minha caravana com tanta moeda, Galen, então eu me sinto compelido a dar o valor do seu dinheiro. - O homem do deserto encolheu os ombros. - Além disso, eu sei que você é um homem que entende o valor de um show. O caçador em Nero ficou atento. Havia algo sobre o Corsair que lembrava Nero dos gigantes leões de caça em Symeria. Os animais pareciam preguiçosos, descansando no sol, mas quando você virava as costas, eles se viravam de forma eficiente. - Então, você quer entrar no território mais perigoso do deserto? Corsair tirou uma de suas facas da alça que corre diagonalmente em seu peito. Então ele arrancou um pedaço de fruta do bolso - um vermelho redondo, uma fruta dara. Ele começou a abri-la. - Você tem certeza? - Eu tenho certeza. - Galen deu um aceno de cabeça. - Temos razões para acreditar que as mulheres que foram sequestradas da Casa de Galen estão no seu território ou, pelo menos, se mudaram para lá. Corsair levantou uma testa. - E quem tem bolas suficientemente grandes para entrar no território do deserto? - As mulheres foram levadas por um homem conhecido como Catalyst. - Nunca ouvi falar dele. - Corsair ficou com uma fruta na boca. - Os fantasmas não permitem que as pessoas vagem pelo seu território.


- Nós devemos recuperar minhas amigas. - gritou Winter. O olhar dourado do guia do deserto se instalou no Winter. - Bem, olá. Nero apertou seu controle em Winter e observou o homem notar isso. Corsair aproximou-se e ofereceu um pedaço de fruta a Winter. - Não abandonaremos as mulheres. - disse Galen. – Elas são da Casa de Galen. - Eu vou ajudar você a encontrar as suas amigas. – Disse Corsair. Quando Winter tomou a fruta com um sorriso, Nero lançou um olhar ao homem. O sorriso de Corsair aumentou, e ele voltou-se para Galen. - Você me pagou na frente, e é uma soma generosa. Vou te levar onde você precisar ir. - Ele fez uma careta. - Além disso, eu odeio qualquer um que leva escravos, e ainda mais, qualquer um que machuque as mulheres. Galen inclinou a cabeça. - Você está planejando caminhar, Corsair? O guia do deserto resmungou. - Com dificuldade. - Ele apertou os dedos na boca e soltou um apito afiado. Um grito ecoou das rochas ao redor deles, e de repente, uma fera de duas pernas correu em sua direção, movendo-se com a velocidade do vento. Era uma criatura grande e segura, tão alta como um homem. Possui um corpo poderoso, com pernas traseiras longas, um conjunto de braços dianteiros curtos e um pescoço longo que estava coberto de penas bege. Estava usando uma sela. Parou ao lado de Corsair, balançando a cabeça. O homem passou a mão pelo pescoço longo, depois com um movimento suave, ele se sentou na sela. - Venha então, Casa de Galen. Vamos cavalgar. Mais uma vez, eles caíram na monotonia de viajar pelo deserto, seguindo atrás do Corsair. À medida que os minutos passavam, Nero descobriu que ele quase gostava da tranquilidade. Um contraste tão agradável com os incessantes sons da cidade e da arena.


Winter estava olhando para frente, um olhar preocupado em seu rosto. - Winter? Não há necessidade de preocupação. Corsair, por todo o seu estilo, é muito bom no deserto. Sua caravana é conhecida como a melhor. Ela assentiu com a cabeça, seus olhos leitosos virando o caminho. - Eu sei. Mas agora que estamos aqui, acho que estou lembrando minha última viagem. - Ela ficou em silêncio por um momento. Onde ela tinha estado cega, com medo e enjaulada. - Onde estão elas? - Winter murmurou. - E se não as encontrarmos? Nero a viu olhando para as grandes dunas à distância. - Não vamos desistir delas. Ela assentiu. - E se…? Ele segurou a mandíbula. - Nós as encontraremos. Seu peito engoliu. - Mas você não pode garantir que elas estarão vivas quando as encontrarmos.


Aninhada na segurança dos braços fortes de Nero, com a luz do sol quente batendo nela e o suave balanço do tarnid, Winter dormiu. Quando ela finalmente se agitou, ela piscou várias vezes, tentando sair da névoa do sono. - Nós vamos chegar ao Tent City Oasis em breve. - A voz de Nero retumbou através dela. - Ótimo. - Ela olhou ao redor, vendo enormes dunas para a esquerda e uma planície na direita. Ela se perguntou sobre a cor de tudo – lavado em brancos e beges, ou amarelas e laranjas profundas? Ela viu o movimento sobre a cabeça e olhou para cima. Um pássaro disparou e mergulhou no céu. De repente, Corsair trouxe seu animal a uma paragem, balançandoo. Era muito mais rápido e mais ágil que os tarnids. Ele franziu a testa, olhando para trás na direção do seu grupo. - Pegue a velocidade. - falou Corsair. Instantaneamente, Winter sentiu Nero tenso atrás dela. Ela olhou para trás, tentando ver sua forma ampla. - O que é isso? Nero virou a cabeça, olhando para trás. - Parece... um enxame de algo. Seja lá o que for, está chegando rápido. Aguente. Ele exortou o tarnid a um galope, e Winter agarrou seus braços. Ao redor deles, os outros aumentaram a velocidade também. Ela provava poeira no ar e sabia que eles deveriam estar deixando uma nuvem. Eles correram pela areia e viu os gladiadores pegando suas armas. Winter inclinou-se para o lado e olhou para trás. Ela viu uma nuvem escura perseguindo-os, e um momento depois, ela conseguiu distinguir a criatura mais próxima. Exceto que não era uma criatura. Era um robô.


O ar em seus pulmões alojou-se lá como uma rocha. Era um robô voador. Mais aerodinamicamente moldado do que aquele que a atacou na fábrica, mas ainda era bastante semelhante, com vários braços semelhantes a tentáculos pendurados abaixo. Deus, havia um enxame inteiro dessas coisas chegando a eles. - Estou supondo que sabe que estamos aqui. - disse ela. O maxilar de Nero apertou. - Lá vem eles! O enxame atacou. Nero encurralou Winter, protegendo-a como uma barreira protetora. Ela não conseguiu ver nada, mas ela ouviu tudo - gritos e o clang de espadas em metal. O incessante e baixo zumbido que os robôs produziam. Então sentiu o corpo de Nero tenso. Ele gemeu. Quando seu corpo virou novamente, ela percebeu o que estava acontecendo. Ela empurrou contra ele até que ela pudesse levantar a cabeça. Por cima do ombro, ela viu um robô atacando suas costas. Oh não, você não. Ela tirou a faca da bainha no quadril. Então ela se moveu, alcançando o ombro de Nero. - Winter, desça! Ela esfaqueou o robô. Fez um som zumbido, luzes azuis piscando para ela. Ela continuou esfaqueando, e esquivou algumas vezes. O tarnid empurrou, e Winter se moveu para o lado. Merda! Os braços de Nero apertaram sua cintura, impedindo-a de cair. Ela bateu novamente a lâmina no robô, e desta vez, esmagou as luzes azuis. O robô fez um sinal terrível e discordante e voou para o lado. Ele girou loucamente antes de bater na areia e cair atrás deles. Winter olhou para cima e viu mais vindo. Muitos.


Ao lado deles, Saff e Blaine estavam balançando as espadas pelo ar, cortando o máximo que podiam. Nas proximidades, Blue pulou no ar e arrastou um robô para a areia. Rapidamente, Winter pescava na alforja ao lado da besta. - O que você está fazendo? - Nero descartou. - Abaixe-se. Ela tirou a pistola de pulso que Rory lhe dera. Os olhos de Nero se arregalaram. - Onde você conseguiu isso? Ela virou-se para encará-lo, deslizando de perto. - Rory me deu. - Ela não se deixou pensar sobre o fato de que ela estava praticamente empurrando-o e pressionado contra seu peito. Ela apoiou o braço sobre o ombro e apontou os robôs que chegavam. Ela começou a atirar. Ela sentiu a pistola descer sob o controle dela, e ela observou o disparador azul do laser disparar pelo ar. Winter percebeu de repente que seu dispositivo de visão a ajudou com o objetivo dela, adicionado ao alvo automático sobre a arma. Ela tentou relaxar e confiar em seus instintos, ampliando cada um de seus alvos. Vários robôs bateram no chão. Ela ficou calma, ajustando seu objetivo cada vez. Depois de cada barulho da pistola de pulso, ela viu cada um de seus alvos atingir a areia. Então ela ouviu Saff gritar. - Blaine! Winter virou-se e viu vários robôs atacando Blaine. Eles o arrastaram para fora de sua sela, e ele estava preso precariamente ao lado do corpo do tarnid. Winter apontou. Um. Dois. Três. Fogo. O pulso atingiu o primeiro robô, e ele saiu de Blaine. O segundo robô caiu como uma pedra e o terceiro explodiu em pequenos pedaços. Maldição, ela deve ter atingido o ponto doce. Com todos os robôs fora dele, Blaine se puxou para trás na sela e acenou. - Tent City Oasis à frente. - gritou Corsair.


- Atravesse a ponte levadiça. - gritou Galen. Winter girou para virar para frente. Ela viu um pequeno mar de tendas redondas, que a faziam pensar em uma feira medieval. Eles eram cercados por um anel profundo cortado no chão. Quando se aproximaram, percebeu que era um fosso. Ela estremeceu. Para manter os animais do deserto, aparentemente. Nero estimulou seu tarnid. A ponte levadiça ficou cada vez mais perto. Agora, ela podia distinguir a segurança uniformizada do oásis, girando pequenas torres em direção ao enxame. O seu tarnid atingiu a ponte levadiça de madeira, batendo seus cascos. As torres abriram fogo, tiros a laser enchendo o ar. Winter olhou para o fosso para olhar a água e franziu a testa. Estava cheio de... areia? Mas então algo se moveu na areia. Um corpo escuro e serpentino que apareceu por um segundo, antes de mergulhar de volta debaixo da superfície. Ah. Bem, mesmo para si mesmo, não vá perto do fosso. O que quer que fosse que estivesse lá, obviamente era assustador o suficiente para proteger o oásis de animais noturnos e piratas de areia. Quando saíram da ponte levadiça, Nero puxou o tarnid para parar. O resto de seu grupo os seguiu, todos contados. O peito de Blue estava arfante. Blaine estava coberto de sangue e arranhões, mas, com o olhar furioso em seu rosto, ele estava bem. Um grupo de oficiais de segurança do oásis uniformizados os cercaram, todos usando calças e túnicas pálidas, cobertas com lenços escuros ao redor de seus pescoços e cabeças. Uma mulher alta e atlética deu um passo à frente. Seu cachecol foi afastado de seus cabelos escuros e trançados, e seu rosto duro estava tatuado com tinta escura de um lado. Ela usava um kohl escuro ao redor de seus olhos.


- Parece que você teve um dia agitado. Eu sou Branda, chefe de segurança. Bem-vindo ao Tent City Oásis, viajantes.

***

Nero ignorou a dor pungente em suas costas quando um atendente mostrou seu grupo às suas tendas. A Tent City Oásis estava localizada em torno de uma pequena piscina de oásis. Havia também uma grande barraca perto da água que cobria a área de jantar. Centenas de pequenas barracas circulares espalharam o resto da área dentro do fosso, mais escondido debaixo das árvores do deserto. Seu atendente estava explicando o sistema de encanamento de alta tecnologia que canalizava água do oásis para as tendas. Ele parou para acenar a Saff e Blaine para uma tenda. Em seguida, foi Galen, depois um por um, os outros em seu grupo. Todos concordaram em se encontrar na sala de jantar para uma refeição depois que todos se refrescassem. Nero estava a ter Winter na própria barraca. O ataque o deixou nervoso. Com um pequeno arco, o atendente acenou Winter para uma tenda. - Gladiador, sua barraca está bem ao lado. - disse o homem em voz baixa. - Como pedido. - Obrigado. - Nero tirou ao homem uma moeda. Winter abaixou o tecido e entrou. - Incrível. - Ela virou-se, pegando o tecido coberto do teto. - E cheira fabuloso também. O aroma era pungente para os sentidos de Nero, mas não desagradável. Isso o faz pensar em madeira fumegante e fogo no deserto. Sobre uma pequena mesa lateral, viu várias varas queimando em uma panela de barro. Enquanto as tendas eram todas de um branco liso no exterior, o interior estava cheio de tecidos com joias em muitas texturas - tecidas, lisas, sedosas e peludas. A área de dormir consistia em uma grande pilha de


travesseiros vibrantes, e uma cortina de seda roxa acendia uma área para se banhar. Winter se movia, acariciava todos os tecidos. Ele viu que ela teve grande prazer nas diferentes texturas. Então ela se virou para olhar para ele, seus olhos leitosos brilhando nas sombras. - Eu cheiro sangue, novamente. - disse ela. - É apenas um arranhão. Blaine sofreu muito pior. - E Saff o intimidou a ver os curandeiros do oásis. Preciso me preocupar com você, bárbaro? Ele levantou uma sobrancelha. Seus lábios se curvaram. - Tudo bem, então a imagem de mim lutando em submissão é amusante. A imagem dela lutando com ele de volta para a pilha de travesseiros atrás dela, de repente fez calor disparar através dele, e seu pênis se endureceu. O ar ficou carregado. As bochechas de Winter coraram, e ela limpou a garganta. - Vá verificar a sua barraca, e eu irei trazer o meu kit médico. - Ela fez um movimento com a mão. Nero hesitou, uma mão se curvando em um punho. Então ele soprou uma respiração. Ele não tinha muita escolha, eles estariam se encontrando com os outros em breve. Ele se afastou e caminhou até sua própria tenda. No interior, ele deixou cair a mala no chão e foi diretamente para a área de banho. Havia uma pequena banheira e pia. Ele salpicou um pouco de água no rosto, lavando a sujeira da viagem. Ele desejou que ficasse gelado, em vez de morno, mas fez o trabalho. - Nero? - Winter entrou na tenda, carregando seu pequeno kit. Ele afastou o tecido. Levou alguns minutos para lavar e mudar. Ela usava aquelas calças enlouquecedoras que se apegavam ao seus quadris perfeitamente moldadando-os e uma camisa de um verde brilhante que


parecia encantadora contra sua pele. O decote na frente, mostrando-lhe delicadas clavículas e a pitada de seus seios. - Retire a camisa. - ela exigiu. Ele abriu sua camisa e arrancou. Ele viu as costas de que estava em farrapos e manchada de sangue. Winter não se mudou. Ele olhou para cima e viu ela olhando seu peito e suas tatuagens no braço e no lado esquerdo. Então ela piscou e se moveu atrás dele. Ela soltou um silvo. - O que? - Você tem um corte profundo, aqui. - fazendo uma suave pressão de seus dedos em sua pele. Nero fechou os olhos, acentuando-se contra a sensação de seu toque. Suas mãos se moviam profissionalmente e metodicamente. Ele não deveriam pensar nela deitada de costas sobre essas peles, contorcendo-se debaixo dele. - Em suma, você teve sorte. - Ela começou a limpar seus arranhões com movimentos rápidos dessas mãos inteligentes. - Não era para mim. - disse ele. Suas mãos se acalmaram. - O que? - Estava tentando chegar até você. Eu estava apenas no caminho. - Por que diabos o robô deveria estar atrás de mim? Ele não tinha uma resposta para ela, mas tinha certeza de que Drak ia descobrir. Depois de um segundo, ela voltou ao trabalho. Uma vez que sua ferida estava limpa, ela começou a passar o gel medicinal, e Nero apertou os dentes. Cada golpe gentil de sua mão era um tormento. Seu pênis estava pressionando forte contra suas calças. - Ok, vamos lá. - Sua voz era rouca. Ela recuou, e ele a ouviu arrumar as coisas. O ar na barraca estava grosso e carregado. Seria tão fácil agarrá-la e jogá-la nos travesseiros. Ele tinha que controlar isso. Eles estavam em uma missão perigosa, e ele tinha uma prioridade, mantendo-a segura.


- Eu vou encontrá-la em breve para jantar. - disse ele. - Certo. É melhor afastar isso e... terminar de me preparar. - Ela lhe lançou um último olhar, estava cheio de calor. Nenhum dos dois se mudou. Ele gemeu. - Os outros estão nos esperando. - Eu sei. - Vá. Agora. Se eu tocar em você... Ela sorriu. - Isso não é uma ameaça. - Ela se afastou da tenda. Nero lançou uma respiração áspera. Ele ficou quente. Ele sentiu a sua pele apertar e ficar sufucante ao seu redor. Ele voltou para a área do banho e salpicou mais água no rosto e no peito. Não ajudou. Ele achou que precisava de um dos lagos congelados de Symeria para esfriar-se. Finalmente, ele puxou roupas limpas e foi até a tenda de Winter. Ela estava esperando por ele, e sem palavras, eles se dirigiram para a tenda do jantar. Os sóis estavam se pondo, derramando um brilho laranja sobre o oásis e refletindo a pequena piscina de água. - O pôr do sol está deixando a água laranja. - ele disse a ela. Ela sorriu. - É bonito? - Sim. Eu acho. - O que? Os gladiadores bárbaros não podem dizer bonito? - Não. É uma regra. Seus olhos se arregalaram. - Você fez uma piada, Nero? Ele mal resistiu ao desejo de sorrir. Ele acenou com a cabeça para os guardas perto da entrada da tenda do jantar e empurrou o tecido para a Winter entrar. No interior, as mesas baixas estavam espalhadas, cercadas por travesseiros. Um homem com pele pálida, braços longos e sete dedos em cada mão sentou-se rasgando um instrumento de cordas na extremidade da tenda. O interior foi iluminado por tigelas de pedras brilhantes, sem dúvida


esculpidas em rochas no deserto que eram conhecidas por absorver energia e liberá-la lentamente. Winter respirou fundo. - A comida cheira bem, mas está um pouco escuro aqui para mim. Ele pegou seu braço, levando-a até onde viu os outros já sentados. Galen sentou-se na cabeceira da mesa, recostando-se sobre um grande travesseiro cinza. Não fez com que o imperator parecesse menos perigoso. Os outros estavam todos lá - Lore esparramado do seu lado, Thorin arando um prato de comida na mesa, Blaine com o braço em volta de Saff e Raiden e Kace sentados em linha reta. Kace parecia que lutaria contra uma arena de gladiadores por uma cadeira real. Corsair sentou-se no outro lado da mesa, bebendo uma bebida. Winter olhou para Galen. – Blue. - Ele não queria vir até a tenda do jantar. - disse o imperator. - Pedi para ser entregue comida à sua tenda. Quando Winter caiu graciosamente em um travesseiro, Nero escaneou a sala. Ninguém parecia prestar-lhes muita atenção. Alguns homens estavam olhando Winter com interesse – pela a sua forma pequena ou aos olhos dela. Nero franziu o cenho e todos se afastaram. Enquanto ele se sentava, Lore pegou seu olhar, divertimento dançando em seus olhos. Nero ignorou seu parceiro de luta e se concentrou nos servidores estabelecendo novos pratos de comida. Eles estavam cheios de pequenas iguarias de deserto - carnes estranhas cozidas e cruas, pedaços dos poucos vegetais que cresciam no deserto e as frutas doces que cresciam nas árvores do oásis. Ele observou Winter levando uma. Ela estava respirando profundamente, provando os cheiros e esfregando uma mão no tecido da almofada abaixo dela. - Coma. - Ele arrancou um pouco de carne e entregou a ela. Ela sorriu, mordiscando nela. - Isso é bom. - sabe que estamos aqui. - disse Galen.


O grupo ficou em silêncio sobre o pronunciamento sombrio do imperator, e Winter mergulhou ao lado de Nero. Ele estendeu a mão e agarrou sua mão. - Não muda nada. - O tom de Galen era tão duro quanto uma rocha. Precisamos ser mais vigilantes, mas nada nos impedirá. - O imperator levantou sua bebida. - Por enquanto, aproveite sua refeição e recarreguem. - disse Corsair. - Vamos sair na primeira luz da manhã e você descobrirá o que é uma amante exigente do deserto. - Quanto tempo demorará para chegar ao território deles no deserto? - Galen perguntou. - Se fizermos bom tempo, no meio-dia, Galen assentiu. - Boa. Não quero arriscar outro ataque pelo enxame de robôs. - Nós estaremos melhor preparados desta vez. - disse Raiden. Ele olhou para Winter. – Sorte nossa de Winter ter uma boa mão com uma pistola de pulso. À medida que o grupo comeu, a tensão no ar diminuiu um pouco, com todos conversando e rindo. Nero colocou mais algumas iguarias no prato de Winter, observando enquanto saboreava cada coisa. Logo outros músicos se juntaram ao homem solitário, e a música mudou. Dançarinos, tanto masculinos como femininos, chegaram ao palco. Todos usavam calças ondulantes em cores brilhantes, e lenços enrolados em torno de seus peitos. Eles começaram a dançar, mergulhar e girar, às cordas, bateria e grandes címbalos. Saff inclinou-se sobre a mesa. - Winter, você está recebendo muita atenção. Winter piscou. - Eu estou? - Ela moveu a cabeça. - Está escuro aqui, então não consigo ver muito.


- O contraste do seu cabelo escuro e pele pálida é fascinante para os homens. E você é pequena. Isso parece levar os homens a um frenesi ‘devo proteger’. Raiden bufou. - Você deve dizer a Harper essa teoria. - Ela também é pequena. - Saff sorriu. - Mas mortal com uma espada. - A gladiadora feminina assentiu para o outro lado da tenda. - Você pode escolher Winter. Aqueles três homens lá não tiraram seus olhos de você desde que você chegou. Nero franziu o cenho para os homens. Todos eram altos, com a pele bronzeada de quem faziam a vida no deserto. Eles estavam olhando Winter como se ela fosse um brinquedo brilhante. - Tenho certeza de que eles são todos... legais. - disse Winter diplomáticamente. - O que você acha, Nero? - Eu? - Você é um homem, e não posso vê-los tão bem. O que você acha? O que está à esquerda parece ser o melhor. Nero cruzou os braços sobre o peito. - Aquele que olha para todas as mulheres da sala? Winter bateu um dedo contra seus lábios. - Ok, e do meio? Nero fez um sorriso zombador. - Suas roupas estão cheias de buracos e rasgadas. Ele parece um homem que mal pode cuidar de si mesmo, e muito menos providenciar uma mulher também. Saff recostou-se mais perto, seu sorriso afiado e seu olhar em Nero. E o último? Ele parece estar bem colocado. - Muito suave. Qualquer sinal de problema, ele vai correr. Ele não pode proteger você Winter. - Eu não pediria que ele fosse à guerra para mim, bárbaro. - Winter sorriu e tomou um gole de sua bebida. - Eu acho que é melhor você se concentrar em descansar para a nossa viagem de amanhã. - disse ele.


Logo, a dança morreu, e muitos convidados sairam. Galen foi o primeiro de seu grupo a ficar de pé. - Eu quero estudar nossa rota para amanhã. - Você me pagou muito dinheiro para se preocupar com a rota, Galen. - disse Corsair. - Eu sei, mas nunca deixo nada ao acaso. - Galen assentiu com a cabeça para eles. - Boa noite. Logo os outros começaram a sair. As estrelas estavam em pleno vigor enquanto Nero caminhava com Winter de volta à sua tenda. Pararam na frente de sua porta, um leve brilho vindo do interior, quente e acolhedor. - Então. - disse Winter. Ela parecia bonita na luz das estrelas. Seu cabelo era tão escuro como a noite, mas sua pele brilhava. Ela olhou para ele. Os músculos de Nero se trancaram. - Não me olhe assim. - Assim como? - Ela sussurrou. - Você sabe como. - ele resmungou. - Como uma mulher que está pensando em um homem nu? Ele puxou uma respiração e deu um passo mais perto. Ela recuou contra o lado da tenda. - Winter, você não quer me testar agora. Meu controle não está no auge. Seu peito engoliu. Perdendo a batalha, Nero se aproximou mais, seu olhar indo para aqueles lábios gordos dela. Ouviu vozes nas proximidades. A risada de Lore, seguida pelo ruído da voz de Thorin. Nero empurrou para trás. Deus, o que ele estava fazendo? Eles tinham uma missão perigosa que precisava de sua atenção. Ele deu um aceno firme. - Boa noite, Winter. Durma um pouco. Um suspiro silencioso. - Boa noite, Nero.


Winter acordou na escuridão. Por um segundo, ela ficou desorientada. Onde ela estava? Por um breve momento, ela estava de volta à cama no apartamento dela em Denver. Memórias em cascata, dominadas pelos Thraxians. Ela se sentou e respirou fundo. Não estou mais com os Thraxians. Você está com a Casa de Galen, agora. Ela estendeu a mão e bateu sua mão até encontrar seu dispositivo de visão na mesa de cabeceira. Ela pressionou-o na cabeça, e quando não aconteceu muito, seu coração se apertou. Ela não queria voltar para a escuridão. Foi quando ela se lembrou de quão escuro era o deserto. Ela se inclinou e abriu a pequena caixa de brilhos que ficava ao lado da cama. A luz se espalhou pela tenda em tons de azul. Ela esfregou a mão no rosto. O que a acordou? Ela estava cansada depois do passeio e a fuga dos robôs. Seu relógio interno lhe disse que ainda era no meio da noite. Uma sombra se moveu à beira da tenda. Ela congelou, concentrando-se na escuridão. Ela imaginou isso? Uma forma escura, pouco visível, se separou das sombras, fluindo para ela. Parecia fumaça. A fumaça se moveu, se juntando a uma forma de robô familiar - uma cabeça abóbada com os braços pendurados debaixo dela. Ela ouviu o zumbido agudo agora. Ele lançou para ela.


Winter jogou-se ao lado e rolou as almofadas. Ela bateu no tapete que cobria o chão e se mudou em suas mãos e joelhos. Ela tinha que sair de lá ou alcançar sua pistola de pulso. Estava atualmente guardada em sua bolsa. Ela pegou um travesseiro e jogou-o atrás dela. Foi um golpe direto, mas em vez de diminuir o robô, ou fazer com que o robô se desviasse, o travesseiro passou por ele. Ela ofegou. O robô não era sólido. Era feito de um enxame de pequenos robôs. Enquanto observava, eles começaram a se reformar. Um braço se moveu e a luz iluminou uma lâmina afiada no final. Deus. Winter pegou outro travesseiro, jogou-o, então ela se levantou e correu. Ela calculou mal a localização da aba da porta e atingiu o tecido sólido. Onde diabos era a entrada? Ela empurrou as palmas das mãos contra o lado da tenda, fazendo seu caminho em torno da parede circular. Maldita seja, ela se virou e agora não tinha idéia de onde estava a porta. Aperte isso. Ela mergulhou de volta em direção ao robô, rolando por baixo dele. Ela pousou perto da cama, e ao lado de onde ela deixou a faca embainhada. Sua mão se fechou em torno do couro. Rapidamente, ela agarrou o punho de sua faca e arrancou. Saltando, correu para a parede da tenda e empurrou a faca para o tecido resistente. Grunhindo, deslizou a faca para baixo, cortando o tecido. Winter apertou o buraco que tinha feito, e correu para o ar noturno. As tochas de Glowstone iluminavam os caminhos. Ela fez uma varredura rápida, seu coração bombeando com força. Seu primeiro pensamento foi chegar a Nero, mas percebeu que estava no lado oposto da sua barraca. Um barulho soava dentro de sua barraca. Merda. Ela girou, e então ela ouviu maldições e gritos de algumas tendas. As luzes acenderam e piscaram. O som do material da tenda pesada que rasgara chegou até ela, enquanto as lâminas irregulares atravessavam sua barraca e o robô explodiu. Ah não. Winter girou e correu para o ruído e as luzes.


Ela atravessou outra barraca e parou, levantando os braços. Blaine, com uma cabeça nua, estava balançando sua espada em movimentos brutais e implacáveis em dois robôs que pairavam. Eles estavam evitando incrivelmente rápido para evitar seus golpes. Perto, Saff estava abaixada no chão, presa por outro robô. Tinha um impulso de lâmina através do bíceps esquerdo da gladiadora lutando. Saff estava jurando em palavras guturais que o implante de tradução de Winter não reconheceu. Blaine rugiu e balançou. Ele estava coberto de pequenos cortes, sangue escorrendo por sua pele escura. Winter tinha que ajudar. Ela apertou a mão em sua faca, sabendo que não seria muito bom contra os robôs, a menos que ela conseguisse uma facada sólida para as luzes. Mas maldito, esses robôs estavam se movendo muito rápido. Olhando em volta, o pânico entupindo sua garganta, ela tentou pensar em algo para fazer. A luz das tochas estava brilhando em sua visão. As tochas eram longas e resistentes, feitas de metal. Ela puxou um fora do chão. Ao fazê-lo, ela correu para o adversário mais próximo de Blaine. Estava afastando-se dela. Ela balançou a tocha com toda a força dela. Clang. Ela atingiu o robô. Duro. Voando descontroladamente para o lado. - Winter, volte! - Gritou Blaine. De repente, o robô endireitou-se e girou. Abriu um braço de garras no peito de Blaine. Sangue explodiu, e o grito rouco de Blaine atravessou a noite. Não! Winter deu um passo em direção a Blaine, quando algo agarrou a parte de trás de sua camisola e a puxou para trás. Ela girou e viu um robô arrastando-a para trás. Os calcanhares cavaram na areia, deixando uma pista profunda.


A raiva e a adrenalina explodiram e ela balançou a tocha. Um dos braços do robô preso na tocha de metal e com uma pressão, quebrou em dois. Oh, Deus . Ela começou a chutar e a gritar. O robô empurrou-a, e seu cabelo pegou em algo, um pedaço de lámina. Ele a empurrou novamente e ela caiu de joelhos. Ela viu o outro robô arrastando um Blaine para as sombras. Seu robô começou a arrastá-la depois dele. Um enorme molde carregado de nada e bateu no robô, derrubandoa ao lado. Ouviu outro corte de tecido. Nero. Ele bateu vários golpes pesados no robô, seu rosto ajustado em linhas brutais. Ela ouviu a crunch de metal, e ela foi liberada. Ela caiu na areia. - Ajude Saff. - gritou Nero. Winter ergueu-se. Ela pegou outra tocha fora do chão e correu para a gladiadora feminina. Com um grito, Winter balançou a tocha como um bastão de beisebol. Ele bateu no robô prendendo Saff. Como aquele que a atacou em sua barraca, separou-se em mil pedaços minúsculos. Mas Saff estava livre. Winter agarrou o braço da mulher, ajudando-a. Saff gemeu, mas rapidamente alcançou sua espada perdida na areia próxima. O robô se formou novamente. - Drakking malditas sucatas voadoras. - Saff balançou a espada na máquina. A gladiadora feminina atacou o robô com uma forte ferocidade alimentada por dor e fúria. O robô tentou se fragmentar novamente, mas Saff foi muito rápida. Metal abalou e abriu como uma lata. Winter ouviu grunhidos severos e virou-se para ver Nero e Blaine, de costas, lutando contra outro robô. Estavam movendo-se cegamente rápido.


- Distraia-o. - gritou Nero. Blaine assentiu, pulou na frente do robô, quase o suficiente para tocálo. Concentrou-se em Blaine, luzes piscando e levantando os braços. Nero saltou das sombras e pousou em cima da máquina. O robô mergulhou, lutando sob o imenso peso de Nero. Ele balançou os braços de forma selvagem, girando por aí. Nero estava agarrando-o, seu rosto se esforçando enquanto trabalhava para separá-lo. Um braço sólido bateu na cabeça de Blaine. O poder do golpe levou o homem a seus pés, enviando-o voando pelo ar e esmagando a barraca atrás dele. A estrutura inteira colapsou em cima dele. - Blaine! - Gritou Saff. Nero agarrou a cabeça do robô mais e mais forte. Winter assistiu com o coração na garganta. Saff passou pela Winter, suas pernas longas bombeando. Ela deu um salto gigante, pulando, atravessou o ar e pousou no robô com Nero. Sob o peso de ambos os gladiadores, o robô esmagou no chão. - Afaste-se. - gritou Saff. Ela ergueu a espada. Com golpes selvagens e poderosos, ela cortou o robô em pedaços, rasgando suas tripas eletrônicas. Winter escapou do nevoeiro que a pegou. Ela ouviu outras vozes e execução de passos, mas ela os ignorou e correu para a massa de pólos de materiais e de apoio que haviam enterrado Blaine. Deus, ele estava bem? Ela atravessou a pilha, cavando até tocar a pele. - Blaine? Ela estava preocupada, ele não estava se movendo. Ela se ajoelhou ao lado dele, e lutou para levá-lo. Ela grunhiu. Droga, ele era todo muscular e pesado como o inferno. Ele também estava coberto de sangue, a umidade pegajosa em seus dedos.


- Drak, Blaine. - Saff caiu ao lado deles, pressionando uma mão para a bochecha de Blaine. Winter o examinou. - Ele não está respirando. - Ela inclinou a cabeça para trás e começou a ressuscitar. Respiração. Respiração. - Vamos, Blaine. - Respiração. Respiração. Ele sobreviveu demais para desistir agora. Ela viu o quanto ele e Saff se amavam. Winter continuou trabalhando, lutando para fazê-lo respirar. Ela sentiu os dedos escovar o ombro com um apoio silencioso. Nero. Ela sentiu uma onda de energia e continuou. Ela estava horrivelmente consciente da atenção tensa de Saff. A gladiadora agarrava a mão de Blaine. Vamos, Blaine. Winter recusou-se a perdê-lo. Ela continuaria trabalhando nele a noite toda, se ela tivesse que fazê-lo. Um segundo depois, Blaine inalou bruscamente. Ele se moveu debaixo de suas mãos, seu corpo grande mexendo. Seus olhos escuros se abriram, e Saff fez um som estrangulado. Esgotada, Winter sentou-se sobre os calcanhares, esfregando uma mão sobre o rosto. - O que eu perdi? - Perguntou Blaine, sua voz rouca. Saff inclinou-se e pressionou a testa contra a dele. - Não me faça isso novamente, Homem da Terra. - A equipe médica do oásis está aqui. - A voz autoritária de Galen retumbou acima deles. Winter ergueu os olhos e viu que estavam cercados pelos outros gladiadores da Casa de Galen. Vários membros da equipe de médicos vestidos avançaram, ajoelhados ao lado de Blaine. Nero puxou Winter para fora do caminho. Perto, viu Branda dirigindo seus agentes de segurança. Eles estavam coletando os restos dos robôs. Quando Nero puxou Winter em seus braços, ela não se afastou. Em vez disso, ela se inclinou para dentro dele e apertou-se.


***

Nero lutou o impulso de acelerar. Ele e o resto da equipe estavam à espera de notícias sobre Blaine, fora da barraca médica. O time médico do oásis estava trabalhando nele por mais de uma hora. - Isso se sente como uma maldita sala de espera do hospital. - disse Winter. Ela passou os braços em volta do meio dela. Perto, Saff estava sentada em um banquinho que alguém trouxera para ela. Ela tinha uma bandagem branca sobre a ferida do braço. Ela alternava entre parecer pálida e chateada, e parecia que queria perfurar algo. - Ele vai ficar bem. - A voz de Winter era calma e estável. - Ele é forte e ele estava consciente. - E ele estava amaldiçoando todo o caminho. - acrescentou Raiden. Saff olhou para cima, seu olhar escuro indo para Winter. - Ele estava bem e consciente por causa de você, Winter. Obrigada. Nero assistiu Winter acenando. Ela parecia espremida e esgotada, círculos escuros sob seus olhos. Ele odiava vê-la assim. Ele se aproximou e envolveu um braço ao redor dela. Quando ela inclinou a cabeça em seu ombro, Nero sentiu calor no peito. - Você está bem? Ela assentiu. - Algo me despertou. Eu ouvi um barulho. Um desses robôs estava na minha tenda. Ele esfregou uma mão para cima e para baixo nas suas costas. - Eles não vão te pegar. - Ele passaria a cada hora rastreando esse drakking e então ele o rasgaria e os seus robôs em dois. - Eles estavam tentando me matar. - ela disse calmamente. - E a Blaine.


Nero ficou quieto. - Humanos. Winter piscou, olhando para ele. - O que? - Os robôs estão caçando humanos. - Por quê? O que ele quer com nós? - Winter se afastou, passando as mãos pelos cabelos. - E o que diabos ele fez com Mia e Dayna? Nero a alcançou e apertou sua mão. - Nós não sabemos. Mas nós vamos encontrá-las e trazê-las para casa. Ela fechou os olhos. - Não vale a pena imaginar todos os cenários terríveis que conheço que você conjura na sua cabeça. Por enquanto, concentre-se no fato de que tanto você quanto Blaine estão bem. Ela abriu os olhos e lentamente assentiu. Naquele momento, o homem em questão saiu da tenda médica. Ele estava sem camisa e franzindo o cenho, mas as feridas feias em seu peito estavam revestidas em gel medicinal e já se curavam. Galen deu um passo à frente e olhou para o rosto de Blaine. Então ele assentiu. - OK? - Estou bem. - grunhiu Blaine. - Mas eu quero encontrar esse fodido e arrancar sua cabeça. Saff se aproximou de Blaine e o homem passou um braço ao redor dela e puxou-a. - Tudo bem, acho que tivemos muita emoção por uma noite. - O olhar frio de Galen passou por eles e pousou no aumento da segurança nas proximidades. - Branda prometeu segurança pessoal fora de todas as nossas tendas, e ela intensificou as patrulhas ao redor do oásis. Parece que esses robôs foram transmitidos como insetos. - Um músculo marcou o maxilar do imperador. - Eles não passarão dela e seu time tão facilmente novamente. O oásis orgulha-se da proteção que oferece aos seus hóspedes. Todos durmam um pouco. Enquanto caminhavam em direção a suas tendas, Nero viu que Winter era subjugada e perdida em pensamentos. Chegaram a sua barraca e a viu


olhando uma fenda agora reparada na parede. Quando chegaram à aba da porta, sua mão estendeu a mão e segurou seu braço. - Nero, você... viria para tomar algum chá? Sozinho com o Winter na sua tenda. – Winter… - Eu não quero estar sozinha. - ela disse baixo. - Certo. Enquanto eles se abaixavam dentro de sua barraca, ele adivinhou que alguém havia arrumado o lugar. Não havia sinais de sua luta com o robô. A raiva acendeu. Ele estava muito adormecido, enquanto ela estava lutando por sua vida. Ela se aproximou da longa e estreita mesa e começou a tomar um pouco de chá. Não sabia o que fazer com ele mesmo, Nero andava pela tenda. - Estou tão aliviada que Blaine está bem. - Ela se moveu e entregou a Nero um copo. Ele não era muito bebedor de chá, mas agora, ele só queria vê-la relaxada e confortável. - Ele é um gladiador. E um sobrevivente. Amanhã, encontraremos-o e depois encontraremos suas amigas. Tudo acabará logo, e todos estaremos seguros, de volta à Casa de Galen. Ela assentiu e soltou uma respiração. - Eu sei. - Ele viu enquanto ela serviu outra xícara de chá. Ela pegou e se acomodou nas almofadas. Ele a observou, ou melhor, viu a camisa grande que ela usava deslizar de um ombro, expondo a pele lisa e pálida. Nero olhou para aquele ombro nu, não conseguiu tirar o olhar dele. Ele se perguntou se sua pele estava pálida demais. Ele a provou e deu prazer, mas ele a queria nua. Ela olhou para cima e viu que a estava observando.


- Eu também tenho alguns lanches. - Ela se levantou e voltou com um prato de sobremesas pequenas e doces. Ela agarrou uma pequena delicadeza. - Aqui. - Ela pressionou em sua boca. Seus dedos roçaram seus lábios. Ele sentiu o pequeno toque como eletricidade passando por ele. Seu olhar apareceu para encontrar o dela. Seu peito estava subindo e descendo mais rápido do que deveria. Com um gemido, Nero cedeu ao longo anseio dentro dele. Ele soltou a língua e lambeu os dedos. Sua respiração pegou. Drak. Nero decidiu parar de pensar por uma vez. Para deixar seus instintos assumir e levar o que ele queria. O que ambos queriam. Ele jogou o copo vazio de lado e puxou Winter para o seu colo. Ela ofegou e ele cobriu sua boca com a dele. Ele puxou a boca, mas não se esquivou. Em vez disso, Winter gemeu e lambeu a língua contra a dele. O desejo era um rugido insistente na sua cabeça e estava se espalhando por seu corpo. Ele a bebeu e ela o beijou de volta com avidez, suas mãos se afundando em seus cabelos, puxando bruscamente. Ela fez pequenos sons roucos que o deixaram louco. Nero nunca precisou de uma mulher tanto quanto ele precisava de Winter. Isso não era desejo, era algo mais quente, mais difícil e mais abatido. Deixando o instinto guia-lo, ele a empurrou para trás nos travesseiros e cobriu seu corpo com o dele.


O desejo era uma corrida calorosa e deliciosa passando por Winter. Ela beliscou os lábios de Nero. - Eu preciso que você me toque. Eu preciso de você dentro de mim. Suas mãos apertaram em sua pele. Ele olhou para ela, tão grande e intimidante, e ela desejou poder ver a cor de seus olhos. - Você só está me usando para sexo? - Ele se moveu, colocando-a entre seus braços. Seu coração pulou uma batida. Ela queria tocá-lo tão mal. - Sim. E eu estou planejando fazê-lo muito. Você está bem com isso? Um de seus raros sorrisos estourou. - Sim, acho que estou. Ele se inclinou e a beijou. Winter gemeu contra seus lábios e se entregou ao beijo. Sua língua mergulhou em sua boca e ela passou os braços ao redor dele, beijando-o de volta desesperadamente. Sentiu grandes mãos deslizarem pelo corpo dela, agarrando os seios. Segundos depois, ele empurrou sua camisola para cima e para fora. - Você é tão leve, delicada... Um sentimento amargo tentou impulsionar seu desejo. - Eu sei que não sou uma mulher guerreira. - Shh. - Uma de suas mãos se moveu sobre o peito, arrando seu mamilo. - Você é tão bonita, Winter. Tenho imaginado como você seria nua há muito tempo. - Realmente? - Ela arqueou com seu toque. - Eu provei de você, assisti você vir na minha boca, mas não tive o prazer de ter você nua sob mim. - Com um rosnado, ele se inclinou e sugou seu mamilo na boca dele. Ele tomou seu tempo, parecendo apreciar torcer os gritos roncos dela. O restolho em sua mandíbula raspou sua pele sensível e sua boca e língua... oh, garoto.


Quando ele tirou a boca, ela o alcançou. Ele se recostou, engatando os dedos em sua calcinha. Segundos depois, ele puxou-as pelas pernas. Ele fez uma pausa, apenas olhando para ela. Ele passou a mão pela perna, como se estivesse hipnotizado por sua pele. Como ela se ela fosse algo com o qual ele precisava ter cuidado. Ela agarrou seu pulso. - Não me trate como se eu fosse delicada ou quebradiça. Seu olhar ardente encontrou o dela. - Não tenho intenção de fazer isso. Ele se inclinou, apertando beijos em sua barriga. O desejo flamejando, agrupando entre suas pernas. Ela se moveu inquieta nas almofadas, e quando ele cutucou as pernas, a antecipação quase a enviou saltando de sua pele. - Eu preciso saber. - disse Nero com voz baixa. - Saber o que? - Ela ofegou. - Quanto você me quer. - Muito. - Não poderia dizer? - Eu preciso ver por mim mesma. - Seus dedos acariciaram os cachos entre suas pernas. Então ele correu por seu calor liso. Winter mordeu o lábio, deslizando os quadris. - Você está tão molhada para mim, Winter. E eu sei o quão doce você prova. - Um dedo grosso empurrou para dentro dela. Ela gemeu, tentando segurar sua sanidade, enquanto ele empurrava seu dedo para dentro e para fora. - Drak, você é apertada. Você vai apertar meu pau tão forte quando eu deslizar dentro de você. Ela estava ofegante, e quando seu polegar trabalhou através de suas dobras e encontrou seu clitóris, seu grito ecoou em torno da tenda. Ela respirou fundo. - Ouvi dizer que vocês estão falando sobre as diferenças com as mulheres humanas.


Nero fez um som que fazia parte rumor, parte risada. - Lore mencionou seu fascínio por esse pequeno ponto. - Ele deslizou um segundo dedo dentro dela, seu polegar trabalhando no clitóris. Winter jogou a cabeça para trás e fechou os olhos. Havia tanta sensação de cair sobre ela: o calor pesado de Nero, o cheiro de sua excitação no ar, o tecido escorregadio sob sua pele nua, o alongamento da dor prazerosa de seus grandes dedos dentro dela. - Preciso provar sua doçura novamente. - Ele retirou os dedos e ergueu-os até a boca. Ela observou enquanto os lambeu, os olhos arregalaram e a barriga se contraiu. Ela suspeitava que Nero não seria um amante agradável e cuidadoso. Ele seria ousado e faria exatamente o que quisesse. Ele se moveu para trás. - Eu preciso de mais. Antes que ela pudesse se preparar, sua boca estava na coxa, com os dentes raspando sua pele. Oh Deus. - Vou comer toda a sua doçura. Eu acho que comer você pode se tornar um vício. Sua língua percorreu suas dobras. Winter gritou, e então ele a lambeu. Ele manteve-se com lambidas de sua língua. Suas mãos deslizaram debaixo dela para apertar sua bunda, levando-a até a boca. Ela o ajudou, levantando os quadris. Quando seus lábios se fecharam sobre seu clitóris e ele sugou, ela gritou. Ele gemeu contra ela e sentiu a vibração através de suas partes mais sensíveis. Seu orgasmo caiu sobre ela com a força de uma tempestade viciosa e implacável. Ela gritou novamente... desta vez o nome de Nero. Ele ergueu a cabeça, o rosto cheio de satisfação. - Novamente. O que? - Nero, eu...


Sua boca se fechou sobre ela novamente. Ela afundou as mãos nos cabelos e segurou. Ele não parou até ela vir novamente. Winter caiu sobre as almofadas, seu coração batia um trovão rápido nos ouvidos. De repente, Nero levantou-se e começou a tirar a camisa com movimentos bruscos. Ela o observou e a boca dela caiu. Era médica, já tinha visto homens nus antes. E os gladiadores não usavam muita roupa, então tinha observado alguns espécimes bastante impressionantes ultimamente. Mas ela não estava tão perto da perfeição masculina... nunca. Ela desejava desesperadamente vê-lo em cores, mas o dispositivo de visão permitiu que ela visse todas as cordas do músculo duro e o abdômen bem embalado. Para não mencionar, a protuberância longa e grossa empurrando contra o couro de suas calças. Ela lambeu os lábios. Ele voltou para as almofadas e ela se levantou de joelhos. - Pare. - ela sussurrou antes de se sentar. - Deixe-me... estudá-lo. Ela pressionou as mãos contra os cumes de seu estômago, rastreando os sulcos. Ela acariciou seus lados e todos os músculos duros lá. Ela rastreou as tatuagens fascinantes e sexy pelo braço e lado esquerdo. Ela não ficou surpresa ao ver que elas eram todas selvagens. Ela ouviu sua respiração apanhar, e ela gostou disso. - Você... não é real. - disse ela. - Eu sou real. - Sua voz era tão profunda, ela mal podia distinguir as palavras. - Você é perfeito. Não há gordura em você, apenas grande, com todos esses músculos. - Ela continuou explorando-o, raspando as unhas por suas coxas musculosas. Ela o sentiu tenso. Ela olhou para ele. - Tire suas calças. Ele não se moveu, então ela agarrou apertado.


As mãos de Nero se fecharam sobre as dela. - Winter. Meu controle está... muito mais baixo do que o normal. Suas palavras enviaram uma emoção através dela. Ela, pequena, cega, Winter da Terra, estava dirigindo esse grande gladiador bárbaro além do controle rígido de ferro. - Não se preocupe. - ela murmurou. - Eu serei gentil com você. Ele fez um som de rosnar e ela abriu as presilhas. Ele a ajudou a puxar as calças para baixo. Um pau longo e grande saltou livre, bem na frente dela. Ai Jesus. Com entusiasmo, envolveu seus dedos ao redor dele, acariciandoo. Ela se perguntou como algo poderia ser tão duro e tão suave ao mesmo tempo. Enquanto ela continuava puxando-o, ele gemeu. Curiosa, ela se inclinou para frente, lambendo a cabeça de cogumelo inchada dele. Ela sentiu o sabor de almíscar e homem, e seu desejo acendeu novamente. Ele fez um grunhido que a excitou. - Leve-me, Winter. Sugue meu pau em sua boca. A barriga dela apertou e ela abriu a boca ao redor dele. Sua mão deslizou em seus cabelos e ela deixou que ele a guiasse. Ela passou a língua ao longo do comprimento, abrindo a boca mais para tomar mais dele. Seus olhos arregalaram quando ela se ajustou ao tamanho dele, mas enquanto ela sugava com mais força, ele gemeu. Winter sentiu-se como uma mulher tentadora. Ela, Winter Ashworth, destruindo o grande Nero Krahn. - Me aperte mais, Winter. - Suas palavras eram guturais. - Leve-me mais fundo. Ela seguiu suas instruções e olhou para ele. Seu corpo grande tremia, suavizando a pele. Ela balançou a cabeça, sugando-o com mais força. Ela gemeu ao redor dele e sentiu os dedos apertados em seus cabelos. De repente, ela se viu puxada e empurrada para trás nos travesseiros.


Ela olhou para cima quando seu grande bárbaro apareceu sobre ela, seu grande corpo fixando o dela nas almofadas.

***

Nero estava no limite. Ele não costumava desejar alguém assim. Então, tudo estava se consumindo e batendo contra seu controle. Ele gostava de lutar com uma mulher quando lhe convinha. Mas geralmente era rápido e direto ao ponto. Não toda essa lenta exploração, essa necessidade de condução dentro dele era mais alta do que o batimento cardíaco. Defender. Proteger. Reivindicar. Ele queria marcar sua reivindicação em Winter, então todos, incluindo ela, saberiam a quem ela pertencia. Mas ela não queria nem precisava disso. Ela era uma mulher ainda encontrando seus pés neste novo mundo que agora era seu lar. Ela pediu amizade e sexo. Isso foi tudo. Ainda assim, sangue bárbaro correu em suas veias. - Minha. - Ele se acomodou entre as pernas magras. - Você é toda minha hoje à noite. Ela se arqueou nele. - Sim. - Eu quero fazer você gritar, Winter. - Por favor. Ele afastou as coxas dela, passando os dedos sobre ela. Ela estava tão macia e molhada para ele, com seus sucos cobrindo-a, preparando-a para ele. O cheiro de sua excitação foi hospedado profundamente em seus sentidos. - Eu não posso esperar para sentir você apertar em torno de mim.


Nero puxou para trás apenas o suficiente e rodeou seu pênis. Ele esfregou a cabeça contra ela, correndo contra suas dobras lisas. Parecia tão grande e brutal contra sua pele lisa e belos cachos. Ele entalou seu pênis contra ela, então ergueu o olhar para o rosto dela. Ele desejou poder ver qual era a cor real de seus olhos, mas aquele branco leitoso se tornara tão familiar para ele. Não importava que ele não pudesse ler nada de seus olhos, porque seu rosto bonito era tão expressivo. Tudo o que ela sentia penetrava em seus traços e, agora mesmo, o olhar faminto e corado no rosto dele dizia tudo. Ele empurrou para dentro dela. Quando seu calor se fechou ao redor dele, ele apertou os dentes. Ele queria bater dentro dela, mas ele sabia que ele era muito grande. Ele tinha que cuidar dela. Protejer. Mesmo de si mesmo. - Oh... tão grande. - Seu gemido era longo e alto. - Você pode me levar. - Ele continuou empurrando para dentro dela. Ele precisava ir para baixo em suas profundidades quentes. Ela estendeu a mão, suas mãos agarrando seus ombros. Então suas unhas rasparam suas costas. Ela choramingou. - Relaxe. - disse ele. - Pegue-me. - Ele sentiu uma fome primordial nele, batendo contra seu controle. Leve. Vá fundo. Marque ela. - Eu vou. - Ela se moveu debaixo dele, tentando trocar os quadris para encontrá-lo. – Mova-se, Nero. Ele mudou, rolando, então ele estava de costas e ela no topo. Ela gemeu, remexendo-se cavalgando ele. Ela ergueu os quadris e depois afundou no pau. Ela gemeu. - Eu gosto disso. - disse ela com voz rouca. Ele também gostou. Não havia uma visão mais bonita do que os seios doces de Winter mexendo enquanto ela se movia acima dele. - Monte-me, Winter. Ela rodeou seus quadris, depois se moveu. De cima a baixo, ela apertou as mãos contra o peito, dirigindo os quadris para ele.


- Tire tudo de mim. - Há muito de você. - disse ela com outro gemido. Pela lâmina, ele adorava ver seu pênis deslizar dentro de seu corpo apertado e quente. Ele estendeu a mão e encontrou seu clitóris, esfregandoo com força. - É isso, Winter. Você é tão doce e quente. Ela se moveu mais rápido, sua pele pálida corou. - Eu vou vir. - ela chorou. - Venha. E de repente seu corpo começou a tremer e ela apertou seu pênis. Drak. Seu controle quebrou. Nero se levantou e empurrou-a de volta para as almofadas. Ele abriu as pernas, empurrou os joelhos até o peito e bateu-se contra ela. Ela soltou um longo gemido. - Sim! Mova-se, Nero. Ele obedeceu e começou a empurrar para dentro dela. Duro e implacável. Ele inclinou os quadris para um ângulo melhor, o pau escorregando profundamente. - Você caiu na minha vida, Winter. Eu gostava dela, mas você virou tudo de cabeça para baixo. Eu sinto que eu a queria desde sempre. Ela estava fazendo ruídos pequenos e roucos abaixo dele. Como se estivesse perdida no desejo como ele estava. Nero se abaixou e encontrou as mãos. Ele as pressionou acima de sua cabeça, entrelaçando os dedos. Seu olhar estava preso em seu rosto, observando cada emoção. Ele continuou empurrando para dentro dela e seus quadris se arquearam para encontrar o dele. Ela tomou tudo o que ele deu e queria mais. Quando ela voltou, seu nome foi arrancado de seus lábios. Sensações brutais bateram em Nero. Seus quadris perderam qualquer sensação de ritmo, e ele sentiu seu próprio lançamento escorregar a coluna vertebral. Explodiu e ele veio com um rugido, derramando-se dentro de Winter.


Ele colapsou ao lado dela e pressionou o rosto contra o pescoço dela, absorvendo o cheiro dela. – Minha.


Winter acordou com os sons das pessoas que se moviam na parte de fora da tenda e com a bochecha pressionada em pele quente. Ela piscou e percebeu que estava espalhada em torno de Nero. Nero. Oh Deus. Ela piscou novamente e lembrou-se de todas as coisas que eles fizeram um com o outro. Ela mordeu o lábio. Tantas coisas sujas e sexys. Ele se moveu abaixo dela, uma grande mão apertando sua coxa. Ele deslizou a perna e sentiu a pressão de um pau duro contra a pele dela. - Acordada? - Sua voz era um rumor de sono. Ele virou a cabeça, pressionando um beijo em seu ombro. - Sim. - ela respondeu. - Bom. - Ele a puxou para ele, até que ela estivesse pressionada com a face sobre as almofadas. Antes que ela pudesse dizer qualquer coisa, ele estava atrás dela, suas mãos apertando seus quadris e levantando-os. Suas coxas roçaram as costas dela, e então sentiu seu pênis entre as pernas. Ela murmurou um grito, e então ele deslizou dentro dela. Um gemido foi arrancado de sua garganta. Ela ficou um pouco dolorida de sua noite de amor e ele era enorme. Ele penetrou nela, encontrando um ritmo constante. Uma grande mão deslizou sobre seu quadril e passou a barriga. Um segundo depois, seu dedo encontrou seu clitóris. - Você está... obcecado. - ela conseguiu deixar sair. Ele passou muito tempo brincando com o minúsculo clitóris. - Tão fascinante. - Ele a enrolou entre os dedos, fazendo com que a sensação se dirigisse através dela. Ela empurrou contra ele. - Uma coisa tão pequena que é capaz de coisas excelentes.


Winter conseguiu uma risada estrangulada. - É um pouco como você. - acrescentou. Seu impulso aumentou, e ela sentiu que as sensações se espalhavam por ela. Ela empurrou para trás contra ele, encontrando cada impulso, ouvindo a bofetada de carne. Oh Deus. - Tão apertada. Você ama ter me aprofundado em seu corpo, não é, Winter? - Sim. - Você gosta de estar esticada ao meu redor. - Seus dedos se moveram, tocando onde ele estava se lançando nela. - Sim! Tudo borrado. Nero estava com suas respirações duras escorrendo no peito. Seu dedo voltou para seu clitóris, e, no próximo impulso, seu orgasmo a atingiu com tanta força, ela não tinha certeza de que ela iria ficar consciente. Ela virou a cabeça e puxou a almofada debaixo dela. Quando o gemido de Nero ecoou acima dela, Winter sentiu uma forte sensação de recheio sobre ela. Seu peso caiu sobre ela, prendendo-a aos travesseiros, e ela nunca se sentiu tão bem. Deitaram-se lá nos travesseiros, ambos respirando pesadamente. Ela se virou para ele, pressionando o rosto contra seu duro peito. Ela respirou o cheiro lenhoso de sua pele. - O acampamento está acordando. - ela disse calmamente. - Nós devemos nos preparar. - Sua mão acariciou suas costas. - Galen virá procurar por nós se chegarmos atrasados. - E quanto mais cedo nos mudarmos, mais cedo encontraremos Dayna e Mia. - Relutante fazendo com que ela se movesse devagar, Winter rolou para fora das almofadas e longe de seu calor. Perdendo isso instantaneamente. Dedos fortes enrolaram em torno de seu pulso. – Winter.


Ela olhou para trás. Ele deitou-se sobre os travesseiros, parecendo como um rei do deserto ou sultão. Ele era um guerreiro até o osso. Um guerreiro conquistador que reivindica seus despojos de guerra. Sua mão deslizou até sua bochecha, empurrando o cabelo para trás por cima do ombro. - Não tenho as palavras para descrever a noite passada. Ela corou. - Eu sei o que você quer dizer. Tudo o que posso gerir é... wow. Um sorriso torto. - Uau funciona. Mantenha-se fria, Winter. - Certo. Bem, você precisa tirar sua besta bárbara preguiçosa da cama. - Ela levantou-se e tentou ignorar o fato de que ele estaria olhando sua bunda nua. Ela se dirigiu para a área isolada para lavar e vestir. Ela correu um pouco de água na banheira pequena e rapidamente entrou e lavou-se. Enquanto ela arrastava o pano entre suas coxas, sentiuse dolorida e inchada. - Nós podemos comer aqui. Há algumas lanches. - Ela arqueou o pescoço e ergueu a voz. – Quer alguma coisa para beber? - D'jar. Winter fez uma careta. D'jar era uma bebida que tinha o sabor de lodo preto. Era como um café de uma semana misturado com alcatrão. Ela adivinhou que os bárbaros bebiam três vezes por dia apenas para provar o quão ruins eram. Ela secou e puxou roupas frescas. Ao afastar a cortina, um Nero muito despido passou por ela. Ela dirigiu-se para a pequena mesa com as bebidas e comida, e começou a preparar o jarro em um pequeno pote em um queimador. Nero não se incomodou em fechar a cortina, e ela teve uma visão perfeita dele enquanto se lavava. Hipnotizada, ela observou riachos de água deslizando sobre seus músculos. Ela assistiu a uma pequena corrente escorregar sobre os abdominais duros. - Winter? - Sua voz era divertida. - Eu acho que o d'jar está pronto.


Ela empurrou e viu o pote estar perto de transbordar. - Certo. Ela serviu a bebida para ele, e um pouco de suco para si mesma. Ele estava se vestindo agora, puxando as calças. Ela odiava ver todos esses músculos cobertos. A boca dela ficou seca, com a cabeça cheia de deliciosas lembranças de explorar esses músculos. - Winter, você continua me olhando assim, vamos chegar atrasados. disse ele. - Galen vai vir até aqui e ter uma visão de mim fodendo você. Balançando a cabeça, ela terminou de fazer as bebidas e preparou um prato de lanches de café da manhã - alguns pãezinhos, carnes, frutas e nozes. Ela colocou algumas nozes na boca, e então fez um breve trabalho de empacotar sua bolsa e kit médico. - Aqui, eu tenho algo para você. - Nero intensificou-se ao lado dela e começou a embrulhar algum tecido ao redor de seu pescoço. - Você perdeu o outro lenço na luta com o enxame. Ela tocou a peça. Sentia-se como a seda mais macia. - As bordas são aparadas com pêlo balica. - disse ele. - Eu sei que você gosta de sentir texturas diferentes. Ela sentiu o pêlo agora, perguntando-se de que cor era. - Como você sabe disso? - Eu vi a maneira como você acaricia diferentes tecidos e superfícies. Ele sorriu. – Está alimentado algumas fantasias. Ele notou a coisa mais ínfima sobre ela. Ela tomou um sorvo precipitado de seu suco. Mantenha-se fria, Winter. - Eu posso sentir que os sóis serão escaldantes hoje. - Nero puxou o tecido sobre sua cabeça. - Isso ajudará a proteger a sua pele pálida. - Ele acariciou sua pele. - Eu odiaria ver isso queimado. Sua respiração engatou. Deus, como poderia querer de novo? Ele apertou um beijo lento e duro em seus lábios. - Depois desta missão, espero que você me use novamente para sexo.


Ela lambeu os lábios. - Eu também. Eu tenho muitas outras coisas que eu quero fazer. Seus dedos apertaram-se sobre ela. - Eu estarei esperando. Eles terminaram de empacotar e beberam suas bebidas juntos. Sentia-se tão... normal. Ela quase podia esquecer que ela estava em um oásis do deserto em um planeta alienígena, do outro lado da galáxia, bebendo com um gladiador bárbaro que tinha estado dentro dela a noite toda. A mão de Winter sacudiu antes de firmar. Ela tinha feito uma promessa para si mesma de que ela faria uma vida aqui, que ela se divertiria. Nero seria uma parte disso. Mas por enquanto, suas amigas eram o foco dela. Quando eles saíram da tenda, ainda era cedo, o primeiro dos grandes sóis de Carthago se puxava pelo horizonte. Mas Nero não estava errado, ficaria quente. Ela já podia sentir o calor no ar. Eles encontraram os outros nos tarnids. Winter tentou agir normalmente, como se ela não tivesse passado a maior parte da noite nua com Nero. Ninguém a olhou com um olhar consciente, ou gritou - ah-ha! para ela. Blaine estava juntando alforjes a sua besta. Ele usava suas calças de couro e um arnês em seu peito. Ele parecia bem, e pior para o desgaste após o ataque da noite. Ele olhou para o outro lado e sorriu. Ela sorriu de volta. Ele não parecia mais com um agente de segurança da Terra. Parecia que ele pertencia aqui, um gladiador da Casa de Galen. Winter virou-se e viu Blue de pé não longe dos animais, olhando-os com uma careta. Ele estava passando os pés na areia. Claramente, ele estava ansioso para ir. - Blue? Como você está hoje? Ele levantou os olhos torturados para os dela. - Eu quero ir. Eu quero encontrar Mia.


- Nós vamos agora. - Hesitantemente, ela estendeu a mão, tocando seu braço. Ele deixou que ela o tocasse e não se afastou. - Você cheira o bárbaro. - Oh. - Calor em suas bochechas. - Bem, eu andei com ele... Pela primeira vez, ela viu um leve toque de lábios de Blue, como se estivesse tentando sorrir. - Eu vejo a maneira como você olha para ele. Ela colocou um fio de cabelo atrás de sua orelha. - Muitas vezes, ele me deixa louca. - Ele também a observa. O calor se espalhou por sua barriga. Nero apareceu. - Tempo para subir. Winter tinha certeza de que seu rubor se aprofundou. Nero levou-a para o seu tarnid, e levantou-a sobre a parte de trás da besta. Um segundo depois, seu grande corpo se instalou atrás dela. Branda tinha vindo vê-los, suas tatuagens faciais incríveis claras na luz da manhã. Então, Galen e Corsair - em sua besta rápida, de duas pernas - lideraram seu grupo pela ponte levadiça. O deserto avançou - duro e implacável. Corsair os levou a seguir uma trilha que só ele podia ver, e dirigiu-se na direção de algumas dunas gigantes na distância. Logo os tarnids entraram em um trote rápido, e eles deixaram a Tent City Oásis atrás deles. Enquanto eles cavalgavam, os sóis levantaram e construíram o calor para níveis ultrajantes. Winter puxou o lenço para o rosto, agradecida pela cobertura. Logo, ela viu o brilho do calor do chão. De vez em quando, ela olhou ao redor, meio esperando ver um enxame de robôs entrar. Mas havia apenas o céu claro e azul pálido do dia quente. Ela gostava de ter os braços de Nero em volta dela e ouvir a conversa dos gladiadores à sua volta. Eles brincavam, passando algumas táticas faladas - eram uma família. Todos reunidos por um homem. Ela observou a forma forte de Galen à frente. Um enigma, aquele. Ele era o centro de sua


casa, e, no entanto, sentiu-se que ele também se separava ao mesmo tempo. Um homem que cuidava dos outros, sofreu os problemas dos outros, e pedia muito pouco em troca. - Estamos chegando perto do território dos Deserts Ghost. - disse Nero. Ela olhou em volta e só viu areia. O mesmo que ela tinha visto nas últimas horas. - Como você sabe? - Algumas trilhas muito fracas na areia. Elas foram mascaradas, mas eu posso simplesmente ve-las. Claro, ele poderia. Logo, ela viu Corsair e Galen endireitaram em suas selas, apontando para frente. Ela se esforçou para ver o que chamou sua atenção. Demorou mais alguns minutos, mas depois viu as formações rochosas. Ela se inclinou para frente, olhando para eles. Cada um era alto e feito de bandas de rochas torcidas. Alguns abotoaram, com os braços chegando em diferentes direções. Ela teve a impressão de uma floresta de pedra. Logo chegaram às pedras, e os tarnids passaram as primeiras formações. O vento assobiou através das rochas e uma sensação de reverência silenciosa caiu sobre Winter. O braço de Nero apertou-se sobre ela. - As rochas são feitas de bandas de cores diferentes. Na base, elas são muito vermelhas, então eles se movem através de castanhos e cremes. Ela sorriu para si mesma, recostando-se contra ele. Sim, seu bárbaro poderia ser doce quando lhe convinha. - Algumas dessas bandas têm estrias incríveis. - ele continuou. - Vê a banda mais clara? Ela assentiu. - É translúcido, quase como vidro.


De repente, Blue correu para frente, a cabeça inclinada e as mãos enroladas nos punhos. Ele fez um som áspero, e então ele decolou em uma corrida rápida, atravessando as formações. - Continue com ele. - ordenou Galen. Nero chutou seu tarnid em um galope rápido. Winter manteve-se apertada enquanto seguiam as formações de areia por meio dos cascos dos tarnids. Em frente, viu Blue parado em uma pequena clareira. Quando Nero puxou o tarnid para parar, ela observou o alien azul. Ele estava olhando para frente, olhando mais fundo em uma seção de floresta de pedra, onde as formações rochosas estavam mais próximas, as sombras mais profundas. Corsair deslizou de sua besta e caminhou até Blue. - O que você sente? A tensão pulsou em Blue. - Eles estão aqui. Quem estava aqui? Winter olhou ao redor, mas viu rochas e areia. Ele estava falando sobre Mia e Dayna? De repente, uma forma se separou de uma das formações rochosas. Indo para eles. Ela piscou. A forma longa e magra tinha uma pele pálida, decorada com o mesmo padrão que as rochas. Mas, quando se aproximou, o tom de pele mudou, aprofundando-se e viu uma longa queda de cabelo com dreadlock. Winter sugou uma respiração. Um fantasma do deserto. Nero ficou rígido como um tabuleiro, e ela ouviu o outro murmúrio de gladiadores. Havia o som das espadas que deslizavam contra o couro enquanto os gladiadores tiravam suas armas. Nero ergueu a mão e deslizou a espada de sua bainha. Enquanto observava, formas mais altas apareciam das rochas, todas com lanças e o que parecia algum tipo de arco. Seu pulso pulou. Havia centenas deles. - Estamos cercados. - afirmou Nero.


***

Nero sabia que seria fácil para estranhos descartar os wraiths do deserto. Eles eram altos, mas muito magros. E suas armas não pareciam particularmente de alta tecnologia ou avançadas. Mas ele sabia que eram mortíferos. Este era o seu terreno, e eles sabiam cada centímetro disso. Combinados com o sigilo de camuflagem, os tornava muito perigosos. Corsair e Galen avançaram para enfrentar os fantasmas. Corsair falou em uma linguagem desconhecida que Nero não reconheceu. Era musical, suave como o vento, e Nero adivinhou que era o idioma do deserto. Os wraiths se separaram, e uma figura seguiu para frente. O fantasma feminino tinha a mesma pele modelada, seios pequenos e altos deixados nu e calças feitas de um couro estocado. Seu cabelo era uma massa escura e emaranhada com um pigmento branco. Ela se movia como um gato de caça. Blaine, Saff, Raiden e Thorin sairam de seus tarnids, tensos e prontos. Corsair não olhou para trás, mas falou calmamente. - Fique de volta e remova suas armas. Levantar uma arma aqui seria uma declaração de guerra. A mão de Nero apertou o punho de sua espada. Toda fibra de seu ser instou-o a manter sua arma, que ele precisava para proteger Winter. Mas quando Galen assentiu com a cabeça, Nero relutantemente deslizou a lâmina de volta em sua bainha. A fêmea estudou Corsair, depois falou na mesma linguagem musical. Um momento depois, Corsair inclinou a cabeça. - O que ela disse? - Ela me cumprimentou pelo o meu morloch. - Corsair acenou com a cabeça para o animal de duas pernas. - As criaturas não confiam facilmente.


Sem aviso prévio, os fantasmas do deserto se voltaram e desapareceram de volta às formações rochosas. - Devemos seguir. - disse Corsair. - Os tarnids ficam aqui. Nero olhou infeliz para o Lore. Seu parceiro de luta não parecia mais feliz com esse desenvolvimento. - Vamos. - disse Galen. Nero deslizou e olhou para o Winter. – Winter… - Se você está prestes a sugerir que eu fique aqui, então você também pode parar agora e salvar sua respiração. Ele respirou fundo. Era a resposta que esperava, mas ele tinha que tentar. Ele a ajudou a descer, e juntos, os membros da Casa de Galen seguiram Corsair nas formações de pedra. Eles seguiram um caminho estreito e sinuoso e, eventualmente, chegaram a uma outra clareira. Aqui, um anfiteatro havia sido cortado no chão rochoso. A maioria dos fantasmas estavam sentados, assistindo e esperando. A líder feminina ficou no centro, esperando pacientemente por Galen e os outros para se juntarem a ela. Quando eles fizeram, ela usou sua lança para desenhar dois círculos na areia. Então entrou dentro de um e agachou graciosamente dentro dele. Ela gesticulou. Galen entrou no segundo círculo e agachou-se. Um fantasma masculino mais velho avançou, carregando uma pele de animal e duas xícaras. Ele serviu o líquido que estava na pele nos copos e entregou-os à mulher. Ela olhou para cima, e Nero viu que ela tinha olhos estranhos e cinza. Ela olhou para Galen, e lhe entregou uma xícara. Os minutos seguintes ficaram em silêncio, enquanto Galen e a mulher sorriam. Galen não caiu morto de envenenamento, nem reagiu de forma alguma, mas Nero sabia que Galen tinha uma alta tolerância ao veneno - ele havia sido criado como um guarda-costas real, então testar comida era um requisito de trabalho.


- Nós vimos suas mulheres. - Desta vez, o líder falou em um idioma que seus implantes de tradução conheciam. - Uma com cabelo como o sol do meio-dia, e outra com cabelo como essa rocha.- A mulher apontou para uma pedra marrom próxima. - Elas estavam vivas?- Galen perguntou. - Saudáveis? O wraith assentiu. - Mas elas não estavam felizes. - Elas foram levadas contra sua vontade por este Catalyst. O rosto do fantasma não mudou, mas Nero teve a impressão de que o nome do homem a deixava muito infeliz. - Ele é um homem que não respeita o deserto. - Sua voz era baixa e suave, mas Nero sentiu um fraco arrepio. - Ele não vive com o deserto, ele traz suas máquinas e equipamentos e obriga a terra a se curvar à sua vontade. - Algo escuro brilhou em seus olhos. - Ele veio aqui para esconder suas atrocidades. Ele vive nas bordas do nosso território, e se aventura quando ele se adapta a ele. Eu também acredito que ele é responsável por várias pessoas desaparecendo. - Você sabe onde ele mora? - Galen perguntou. - É aí que ele levou nossas mulheres? O fantasma estava em silêncio, girando seu copo. Ela ergueu os lábios e bebeu. - O vento do deserto traz muitos contos. Winter fez um som frustrado e escapou de Nero. Ele a alcançou, mas ela esquivou sua mão e avançou. Ao instante, surgiram fantasmas do deserto, apontando suas lanças para ela. Nero tirou a espada e pisou na frente dela. Ele ouviu seus colegas gladiadores desenhar suas armas também. Winter contornou ele. - Eu não estou planejando machucar ninguém. Eu só quero dizer que minhas amigas estão lá. Sozinhas e com medo. O olhar cinzento da líder dos Ghost se instalou em Winter. - Nós não somos do seu mundo. Os Thraxians nos abduziram, nos mantiveram cativos e essas pessoas nos salvaram. - Winter gesticulou para Galen e os gladiadores. - Nós nunca poderemos ir para casa. - Sua voz


engatou. - Mas eu não deixarei que minhas amigas sejam feridas ou abusadas. Elas têm o direito de viver. Por favor, você sabe onde elas estão? A líder dos Ghost olhou para ela por um longo tempo. - Nós vimos as mulheres com Catalyst. Eles estavam passando pelo nosso território. Se elas ainda estão com ele agora… - a mulher estendeu as mãos com dedos longos- eu não sei. - Onde ele está? - Galen perguntou. - Vamos procurar em sua casa e ver se nossas mulheres estão lá. - Ele fez uma pausa. - Nós também iremos procurar o seu povo. - Ele tem um covil, apenas fora da fronteira ocidental do nosso território. - A mulher franziu a testa. - Eu aviso, é um lugar perigoso. Tentamos infiltrar-nos... mas é protegido por tecnologia estranha e mortal. Perdi muitos lutadores. - Você poderia nos desenhar um mapa? A Desert Ghost sacudiu a cabeça e Nero franziu a testa. Mas então a mulher pousou o copo e ficou de pé. - Vamos levá-lo lá.


A montanha grande e plana remontava do chão do deserto contra o pano de fundo dos sóis. O calor irradiou a areia e Winter olhou para a mesa. Em algum lugar lá, Mia e Dayna estavam sendo mantidas. Um grupo de fantasmas do deserto, liderados pela mulher, correu à frente de seus tarnids. Eles atravessavam a areia, correndo com uma marcha leve e fluida. Blue seguiu atrás deles, observando-os como um cachorro de guarda à espera de um ataque. A montanha se aproximou. Era feita de pedra mais escura, e parecia ter sido empurrada para fora da areia. No alto, os pássaros rodaram em termais com uma altura estonteante. - Lá. - A líder fantasma do deserto apontou para um extremo da montanha. Galen levantou uma mão, e todos puxaram seus tarnids para uma parada. Winter escaneou o penhasco e finalmente viu. Uma estrutura apegada ao lado da colina. Uau. Ela odiava quem fosse esse Catalyst, mas esse lugar era impressionante. Era feito de metal e vidro brilhantes. Havia formas diferentes ligadas ao lado dos cubos, esferas, discos e cilindros da montanha. Vários foram compensados um contra o outro, enquanto outros estavam ligados por passarelas cobertas. Ela viu luzes brilhando em todas as janelas. - Quem é esse cara? - Ela murmurou. Mas, mais importante ainda, o que ele fez com Dayna e Mia? - Eu não dou um drak. - disse Nero, sombrio. - Ele manda sobre os outros, e os escraviza. Ele pagará por isso.


- O que você encontrou quando tentou entrar? - Perguntou Galen. O fantasma do deserto encarou o covil, antes de olhar para o imperator. - Seres de metal, guardas reforçados com armaduras e armas, luzes brilhantes que queimam e causam dor. - O que ele faz com todas essas pessoas que ele leva? - Perguntou Winter. A líder sacudiu a cabeça. - Nós não sabemos. Um arrepio percorreu a espinha de Winter. - Nós saberemos em breve. - disse Galen. - E vai parar. - Há um caminho até a colina lá. - Raiden apontou, sua testa franzida. Mas ele nos verá chegando. Nero ficou em silêncio, estudando a estrutura e os arredores. Winter observava seu rosto e quase podia senti-lo pensando, avaliando. - Nós subimos por baixo disso. - disse ele. Os gladiadores voltaram-se, estudando os penhascos abaixo da estrutura. - A subida não é muito longe para o nível mais baixo do edifício. - O tom de Galen estava considerando. - Não deve ser muito difícil. Winter piscou e olhou para o penhasco. Parecia muito difícil para ela. - Vamos fazer isso. - Thorin disse, batendo palmas. Galen girou para enfrentar o Corsair. - Eu preciso que você fique aqui com os tarnids. O rosto do mestre da caravana endureceu. - Eu posso lutar tão bem quanto seus gladiadores. - Eu sei. Uma aparência perigosa atraiu as características geralmente relaxadas do Corsair. - Eu quero ajudar a tirar esse otário de areia. - Mas eu preciso de você aqui. - disse Galen. - Para estar pronto para nos tirar daqui quando retornarmos... para avisar se não conseguirmos


sair. Você precisa entrar em contato com Harper de volta à Casa de Galen. Ela saberá o que fazer. Um músculo trabalhou no maxilar de Corsair. Ele amaldiçoou, então deu um rápido aceno de cabeça. - Bem. Winter voltou o rosto para a rocha. Não era completamente vertical, felizmente, e havia muitas bordas ao longo disto. Ela respirou profundamente. Ela tinha que fazer isso, por Dayna e Mia. Nero agarrou seu ombro. - Você pode ficar aqui com Corsair e os tarnids. Ela olhou para ele. Ele sorriu. - Eu sabia que seria sua resposta. E... eu entendi. Desculpeme de ter feito você acreditar, pensei que fosse mais fraca. Você é uma das mulheres mais fortes que conheço. Suas palavras rudes enviaram calor espalhando-se por ela. Deus, este bárbaro duro tinha ficado debaixo da sua pele. Ela agarrou suas mãos, tentando encontrar algumas palavras. Não, não apenas sob sua pele, mas em seu coração. Oh Deus. Seu sorriso aumentou. - Finalmente, eu a deixei sem palavras. Ela riu. Seu gladiador bárbaro tinha feito outra piada. - Não durará muito. Aproveite. - Eu quero proteger você, Winter. - disse ele. - Você sofreu o suficiente. - Assim como, Dayna e Mia. Ele agarrou sua mão. - Eu vou estar ao seu lado o tempo todo. Quando os gladiadores agarraram suas armas e suprimentos, o líder do fantasma deu um passo à frente. - Não podemos escalar a montanha. Nós já sacrificamos muitos para o covil de Catalyst. - Eu entendo. - disse Galen. - Obrigado pela ajuda. - Se você vir o nosso povo...


O imperator assentiu. - Vamos liberá-los. Winter agarrou sua pequena mochila, seus suprimentos médicos e sua faca. Seu grupo mudou-se para a base do penhasco. Raiden e Thorin foram primeiro e começaram a subir. Subiram as rochas com rapidez e precisão. Blue acelerou nas rochas, saltando da borda para a borda com saltos poderosos. - Pronta? - Perguntou Nero. Winter arrastou uma respiração profunda e pressionou as palmas das mãos para a rocha. Estava perto de arder quente sob a pele. Ela pressionou sua bota em uma rachadura e começou. Nero se moveu ao lado dela, fazendo com que parecesse fácil, enquanto se sentia desajeitada. Blaine e Saff passaram por eles, parecendo atléticos e como se estivessem se divertindo. - Correndo até o topo, homem da Terra. - gritou Saff. - Você está em frente. - falou Blaine. Winter ignorou-os e continuou teimosamente para cima. Assim quando os seus músculos começaram a queimar do esforço, eles chegaram ao topo. Nero se abaixou e agarrou seu braço, puxando-a para um pequeno platô. Em frente, era o cilindro de metal mais baixo da lata de Catalyst. Ela olhou para cima, ocupando toda a estrutura acima deles. Parecia uma peça de arte moderna. Enquanto estudava o prédio, viu uma porta se abrir no cilindro mais baixo. - Olhe. - disse ela. Todos os gladiadores giraram, tirando suas espadas e armas. Vários grandes robôs saíram da porta. Todos estavam carregando grandes eixos. Uh-oh. Winter imaginou que Catalyst sabia que eles estavam aqui.

***

Nero ergueu a mão e puxou a espada.


Ele estudou os robôs que chegavam. Eles estavam lutando contra robôs, como os que às vezes enfrentavam na arena. Grande, robusto, com forma humanóide. Ao redor dele, seus amigos mantiveram suas armas, prontos e esperando. Nero olhou de volta para Winter. - Fique longe da luta. Ela assentiu. - Fique seguro, bárbaro. - Por liberdade e honra. - gritou Galen. Duas coisas que se tornaram vitais para Nero desde que ele veio para Carthago. Ele ergueu a voz com seus colegas gladiadores. - Por liberdade e honra. Nero correu para frente com seus amigos. Os robôs correram em direção a eles. Indo em baixo, Nero balançou sua espada, esmagando sua arma nos joelhos do robô. Lore estava ao lado dele, indo alto. Perto, Thorin deu um rugido alto e caiu seu enorme machado em outro robô. Raiden saltou alto no ar e desceu balançando a espada. Kace estava correndo para frente, sua estaca de combate girando, e Galen estava um passo à frente dele com a espada erguida. Saff e Blaine atacaram o robô para o extremo esquerdo, trabalhando em conjunto com uma precisão mortal. Um robô balançou os braços gigantes e Nero se abaixou. Seu parceiro de luta agarrou algo do cinto e atirou no ar. Um segundo depois, fumo escuro explodiu em torno dos robôs. Eles ficaram quietos, a fumaça claramente brincando com seus sistemas. Nero continuou lutando, atacando novamente os joelhos do robô. Metal crucificado, e uma perna saiu de debaixo disso. Ele caiu sobre um joelho, as luzes piscando. Nero girou e cortou a cabeça do robô. Era como estar na arena. A única coisa que faltava era o rugido da multidão. Um robô surgiu da fumaça, levantando um machado gigante. Quando a arma bateu, Nero rolou para o lado.


Boom. O golpe enviou rocha voando para cima. O robô ergueu o machado, e Nero levantou-se. Uma figura escura saltou sobre Nero e atacou o robô. Galen lutou com poder e habilidade, evitando os balanços do robô. Ele se virou para as costas do robô e, com um duro golpe de espada, abriu a cabeça do robô, as faíscas voavam. Se Galen voltasse para a arena, ele seria uma força a ser contada. Nero viu outro dardo de sombra além dele. Blue. O homem saltou para outro robô e rasgou o peito da máquina aberto com as mãos nuas e um rugido arrepiante. Virando, Nero viu Lore atacando outro robô. Nero entrou para ajudar. Quando Lore atacou pelas costas, Nero espetou o robô com a espada. - Nero! - Gritou Lore. - Atrás de você. Arrancando a espada, Nero virou-se. Outro robô, muito maior do que os outros, saiu do prédio. Enquanto caminhava, o solo vibrou por baixo dele. Ele se elevou sobre eles e levantou dois braços maciços. As lâminas giratórias foram anexadas às extremidades. Merda, Nero estudou, procurando pontos fracos. Ele viu zero em Lore. O parceiro de Nero saltou em seus pés, segurando sua espada. Quando as lâminas giraram, Lore dançou entre elas. Ele cortou várias vezes o robô. A última vez, ele não foi suficientemente rápido. Uma das lâminas giratórias o pegou, cortando-o pelo peito. Sangue pulverizando. Lore, com a sua face torcida de dor, caiu no chão. Ele estendeu a mão, tocando o pé do robô. As chamas inflamaram o braço de Lore enquanto ele usava o poder com o qual ele nascera. O robô não pareceu afetado, mas Nero viu o metal do pé girando laranja brilhante quando aqueceu.


Nero saltou sobre um robô derrubado e correu dentro. Ele abaixou-se debaixo das lâminas afiadas e dirigiu sua espada contra o metal amolecido e quente do pé do robô. O metal entrou em colapso, e o robô começou a cair, batendo por um segundo. Drak. Nero agarrou Lore e arrastou-o para fora do caminho. Cuidado! Ele viu Saff e Blaine olhando para cima e pulando do caminho do robô que caía. A máquina bateu no chão, as lâminas ainda estavam girando e chutando a sujeira. Lore ficou esparramado no chão, seu peito sangrando muito. - Fez uma confusão em você mesmo. - grunhiu Nero. Lore estremeceu. - Madeline não vai ficar feliz. Uma figura pequena passou por eles. Nero levantou a espada e depois amaldiçoou. Winter. - Eu disse para você ficar longe. - ele afirmou. - Eu vou ajudá-lo. - Ela já estava abrindo sua mochila. Ouve um som mecânico, e Nero girou. O robô estava tentando arrastar-se para eles, essas lâminas perigosas ainda era um risco. - Vá. - disse ela, já passando um pano no peito sangrento de Lore. Nero virou-se e atacou o robô danificado. Proteja a Winter. As palavras ecoaram em sua cabeça. Como uma máquina, ele rasgou o robô, cortando todo ponto fraco. Um momento depois, Nero se esticou, ofegante. As lâminas estavam parando lentamente, as luzes piscando agora escuras. Ele girou. Outro robô menor estava avançando em Winter, levantando um machado. - Winter!


Em seu grito, ela se virou e viu o robô se debruçando sobre ela. Em vez de correr, ela se jogou sobre a forma propensa de Lore. Drak. Nero explodiu em uma corrida, empurrando seu corpo com toda a velocidade que conseguiu. Ele saltou para o robô, balançando e cortando. Ele não deixaria que ele tocasse em Winter. Ele cortou os braços da máquina. Um. Então o outro. Seu machado caiu no chão. Sua mente uma neblina vermelha de raiva, ele chutou o robô, e caiu no chão. Ele cortou uma das pernas no joelho e depois pulou no peito. Ele ergueu a espada, apontando para baixo, segurando o punho com as duas mãos. Ele a encaixou no peito do robô. Ele levantou sua espada e depois a desceu. De novo e de novo. - Nero? - A voz de Galen. - Nero? Ele ignorou seu imperator e continuou atacando. Ele tinha que destruí-lo. Ele tinha que proteger Winter. - Nero, está destruído. - Desta vez foi a voz de Winter. Ele parou e piscou. Ele olhou para o metal torcido e manchado abaixo dele. Apenas se parecia com o robô que tinha sido. Ele olhou para cima. Winter estava na frente dele, e Lore estava ao lado dela. Seu parceiro de luta estava manchado de sangue, mas uma atadura branca e rígida cruzava seu peito, e de outra forma, ele parecia bem. - Eu acho que você o matou. - disse Lore com um sorriso. Nero saiu do robô e caminhou até Winter. O desejo selvagem dentro dele precisava saber que ela estava bem. O caçador nele precisava sentir os batimentos cardíacos da mulher e seu doce calor. Ele viu seus olhos se expandirem. Ele deslizou sua espada de volta em sua bainha, então tirou Winter de seus pés. Ele bateu a boca sobre a dela.


Winter jogou os braços em torno de Nero e o segurou quando ele a beijou. Foi difícil e castigador e, muito cedo, acabou. - Espere. - Saff olhou primeiro para o Winter e depois para Nero. Vocês dois? - Ela balançou uma mão entre eles. Lore sorriu. - Sorrateiro, meu homem. - Ele bateu Nero no ombro. Nero envolveu um braço ao redor do Winter. Ela olhou para cima e viu Galen observando-os, balançando a cabeça. - Quando resgatamos Harper. - disse Galen. - Eu não tinha idéia de que essas pessoas da Terra transformariam todos os meus gladiadores de dentro para fora. - É chamado de amor, G. - disse Raiden com um sorriso. - Talvez você devesse tentar? - Oh, não. - Winter apressou-se a contar-lhes. - Não é nada disso para Nero e para mim. - Ela olhou para ele e viu seu rosto ilegível. - Só estou usando ele para sexo. Ela o ouviu rir e viu as sobrancelhas levantadas. Ela falou a Nero. - Diga-lhes. Seu bárbaro apenas encolheu os ombros. - Sim. Galen balançou a cabeça. - Talvez devêssemos nos concentrar em encontrar Dayna e Mia? - Seu tom estava seco. Todos se viraram. A porta que os robôs haviam usado como uma saída ainda estava aberta. Enquanto os gladiadores se aproximavam, Winter sentiu um arrepio de pavor. Era como se estivessem sendo recebidos. - Alguém tem a sensação de que isso é uma armadilha? - Sim. - disse Nero.


Blue parou na entrada, cheirando. Ele franziu o cenho e balançou a cabeça. Galen agarrou o braço do homem e olhou para dentro. Ele foi primeiro, seguido de Raiden, Thorin e Blue. Winter entrou na sala circular. Tudo era elegante, metálico e muito moderno. Parecia uma grande área de armazenamento aberto. Montes de equipamentos foram empilhados contra as paredes. E robôs. Muitos robôs. Eles estavam atualmente todos descansando em linhas, apagados. De repente, Blue deu um passo à frente, seu corpo vibrando forte. – Mia. - Ela está aqui? - Perguntou Winter. O alien assentiu, claramente agitado. Ele caminhou pela sala, cheirando. - Mia. - Ele alcançou uma porta fechada e curvada, e bateu as mãos contra ela. Ela abriu de repente, e ele a atravessou correndo. Seguido pelos gladiadores. Ao correrem, entraram em uma grande sala com paredes de vidro que desviaram o deserto. Winter tomou um segundo para apreciar a bela vista abaixo. Ela podia ver os contornos claros dos solos na distância. Esta sala estava cheia de mesas e cadeiras, e uma área de cozinha estava localizada ao longo da parede traseira. - Isso parece uma habitação. - ela murmurou. - Continue em movimento. - disse Nero. Antes, Blue já estava empurrando por outra porta. Siram em um longo corredor. Ele estava alinhado com uma série de portas fechadas, e Raiden e Thorin bateram cada uma aberta. Todas eram pequenos, quartos compactos. Pelo aspecto das camas bem ordenadas e da falta de pertences, ninguém estava usando. Blue levou-os para uma passarela feita inteiramente de vidro. Winter ofegou, olhando para a rocha abaixo e o céu escurecendo sobre a cabeça. A noite estava caindo. - Onde está todo mundo? - Ela perguntou.


- Eu detecto vários aromas. - disse Nero. - Mas eles são velhos. E não há outros sinais de uso recente. A passarela levou-os a uma estrutura em forma de disco que lhe lembrou um disco voador. Quando entraram nessa, ela viu Blue circulando pela sala, examinando as coisas e cheirando o ar. Este espaço foi preenchido com computadores. Ela se aproximou de Blue, enquanto os outros gladiadores se abaixavam, procurando a sala. Os anéis concêntricos das mesas tinham telas de alta tecnologia incorporadas neles. As telas estavam ligadas, todas mostrando um protetor de tela com um logotipo no centro. Era uma espécie de chama. De repente, houve uma enorme explosão. O coração de Winter saltou na garganta e ela girou. Uma enorme parede de metal tinha caído do teto, cortando a sala pela metade. Galen, Raiden, Thorin e Kace estavam do outro lado. - O que diabos? - Blaine disse pelas janelas. - Drak. - Nero se moveu para olhar para a parede. Winter olhou para cima. O teto era sem abertura, sem uma sugestão de onde a parede tinha vindo. Bang. Outro muro bateu, cortando Saff e Blaine. - Winter! - Gritou Nero. Ela se virou, seu olhar encontrando o dele. Ele e Lore já estavam se movendo em sua direção. Outra parede bateu, bloqueando-os dela. Merda. Winter olhou ao redor e viu que ela e o Blue estavam presos em um espaço pequeno e em forma de caixa. Ela virou, batendo na mesa do computador ao lado dela. Blue ficou selvagem, batendo o corpo contra a parede metálica. Deus, isso deve sentir como estar de volta em uma gaiola. Blue? Blue, acalme-se. Ela se aproximou dele lentamente.


- Os outros encontrarão uma saída. - Ela manteve o tom calmo. - Nós não ficaremos presos aqui. - Ela esperava que por Deus não estivesse mentindo. - Por favor, não se machuque. Ele parou de bater, seu peito tremendo. - Sair daqui. - Nós vamos. - Ela bateu o punho na parede de metal. - Nero? - Ela não conseguiu ouvir nada vindo do outro lado, então imaginou que as paredes estavam insonorizadas. Ela se moveu ao longo das paredes, passando as mãos sobre a superfície lisa. Ela não conseguiu encontrar juntas, costuras ou portas. Nada. Presa. Ela olhou para as paredes de metal e suas memórias entraram em colisão. As paredes frias e ameaçadoras do laboratório dos Thrax. As temperaturas de congelamento, os odores ásperos, a dor. Ela se dobrou, puxando o ar para dentro do peito apertado. - Winter? A voz de raspada de Blue. Ela olhou para cima e viu que ele estava olhando para ela, preocupação em seu rosto. Deus, o homem que passara toda a vida sendo preso e torturado estava tentando confortá-la. - Estou bem. - Ela bateu um bloqueio nas memórias. Ela virou o espaço apertado, tentando chegar com algum tipo de plano. A única coisa lá era o computador. Ela se mudou para o computador e tocou a tela. O logotipo da flama desapareceu e o texto alienígena preenchia a tela. Ótimo. Seu implante lingual significava que ela poderia entender línguas estrangeiras, mas não conseguia ler nenhuma. Ela bateu alguns botões mais e suspirou. Então, a tela piscou, desaparecendo os símbolos. Então, novas palavras apareceram na tela. Ela ficou quieta. Essas palavras estavam em inglês. Toque os botões na tela nesta seqüência. Isso era uma armadilha? Winter mordeu o lábio inferior, olhando para a tela. Ela pesou suas chances e percebeu que tinha pouco a perder e nenhuma outra opção.


Mais palavras apareceram. Rapidamente, antes que o Catalyst a pegue. Winter estendeu a mão e tocou os botões na tela na ordem dirigida. - Obrigada. - A voz de uma mulher veio pelos alto-falantes do computador. - Eu posso ajudá-la a escapar. Blue grunhiu e Winter piscou. Ela ouviu uma corda do sul distinta na voz da mulher. - Você é humana? - Eu sou. Pirateei o sistema do Catalyst. Sou Ryan. - Eu sou Winter. Você é da Fortune Station? - Sim. Eu era uma especialista em sistemas na estação. Mantive todos os sistemas tecnológicos em execução. - Você foi levada pelos Thraxians? - Sim. Olha, não temos muito tempo. Estou trabalhando para libertar você e suas amigas. - OK. Obrigada. - Uma vez que eu retire essas paredes para se retrair, você precisa chegar à próxima seção do lugar do Catalyst. O sistema mostra que sua amiga Mia está sendo mantida lá. - Ryan, onde você está? Você está em outra parte do prédio? Houve uma longa pausa antes que a mulher falasse. - Não, eu não estou lá. Eu vou explicar mais tarde. Winter pressionou as mãos contra a mesa. - E quanto a Dayna? Minha outra amiga? Ela está com Mia? - Sinto muito, Winter. Mia é a única exibição humana, além de você e de outro dos gladiadores que vieram com você. Winter fechou os olhos. Onde diabos estava Dayna? Ela apertou as mãos. Por enquanto, ela tinha que se concentrar em libertar Mia. - Tudo bem, você está pronta? - Perguntou Ryan. - Pronta.


Houve um sinal sonoro e uma das paredes de metal voltou para o telhado. Winter engoliu um suspiro. E ficou cara a cara com um Nero enfurecido. Seu rosto torceu-se com raiva desesperada. Winter correu direto para ele, vagamente consciente de todas as outras paredes disparando de volta para o teto. O resto do grupo ficou perto. Nero envolveu seus fortes braços ao redor dela e, instantaneamente, sentiu-se segura. - Temos de ir. Eu sei onde está Mia.

***

Nero ficou perto de Winter, não querendo arriscar-se a perdê-la novamente. Ele não confiava neste lugar do Catalyst, com suas superfícies metálicas e tecnologia lisas. Eles saíram da sala de computadores, Winter correndo à frente. Ela prometeu explicar como ela teria liberado as paredes mais tarde. Mas agora, eles tinham que chegar a Mia. Eles se mudaram para outra passagem de vidro. Este era mais largo, e o vidro estava coberto por uma moldura de malha de arame.Ele estava estudando isso enquanto passavam por isso. Estava de ângulo, levando-os para o quarto ao lado. Foi quando ele viu a carga da malha, a eletricidade passando sobre ela. - Fiquem atentos! - Gritou Nero. - A malha está energizada. Ele pegou Winter e viu um arco laser azul através da passarela à frente deles, em torno do nível do joelho. Ele se moveu em direção a eles. Nero saltou sobre ele e ouviu seus amigos fazendo o mesmo. Outra raia de laser, altura do peito desta vez e movendo-se rapidamente. Segurando apertado, ele se abaixou debaixo disso.


Mais vieram para eles, cada vez mais rápido. Nero girou, saltou e esquivou-se. Finalmente, chegou ao final da passarela e mergulhou na sala seguinte. - Pegue-os. - Gritou uma voz eletrônica. A cabeça de Nero agarrou-se. O fogo do laser pulverizou a parede acima deles e ele mergulhou, cobrindo Winter com seu corpo. Em frente, viu um grupo de guardas armados usando uma armadura de prata conhecida. - Guardas Cyborg. - ele gritou quando seus amigos correram para a sala. - Vamos fazer isso. - gritou Galen. - Derrubem-os. O imperator passou Nero, usando sua espada para desviar o fogo laser. Raiden, Thorin e os outros estavam logo atrás dele. - Fique aqui. - disse Nero a Winter. - E fique para baixo. - Ele espiou Blue e apontou para a Winter. - Proteja ela. Ele esperou uma batida, viu o alienígena azul se agachar de forma protetora na frente de Winter. Então Nero correu para se juntar a seus amigos, balançando a espada. Ele atingiu um dos cyborgs no ombro. O guarda girou, e Nero derrubou a arma do laser da mão do homem. Nero empurrou a cabeça para frente, sua testa estrelou na viseira cobrindo o rosto do homem. Estava rachado em pedaços. Então Nero bateu o punho através da viseira quebrada e o protetor empurrou antes de cair no chão. Logo, os gladiadores haviam dominado os guardas. Raiden e Thorin fizeram um breve trabalho de juntar os cyborgs, deixando-os no chão, amarrados juntos. Nero voltou e viu Winter e Blue avançar. O alien de pele azul grunhiu. - Mia está perto. - disse ele.


Nero examinou o quarto além dos guardas. O espaço estava completamente vazio. Sem móveis, sem computadores, nada. Havia apenas enormes janelas de vidro que revelavam o deserto ensolarado abaixo. - Não há nada aqui. - Nero estudou o chão brilhante e não viu faixas ou marcas. Winter empurrou para frente. - Ela deveria estar aqui. Blue cheirou novamente, com uma careta no rosto. - Eu posso cheirar Mia. De repente, uma luz azul cega passou pela sala. Drak. Era outra arma de segurança a laser? Nero tinha que ir para Winter. Mas quando Nero tentou se mover, percebeu que seus pés estavam presos no chão. Ele tentou deslizar as pernas, mas não estavam mexendo. A luz azul estava de alguma forma estava segurando-os no lugar. - Não posso me mover. - disse Winter. - Estamos todos presos. - grunhiu Galen. - É um tipo de campo de energia que nos está prendendo. A luz azul ficou mais brilhante, lançando os olhos de Nero. Ele sentiu uma dor crescendo em sua cabeça e apertou os dentes. Parecia estar sendo parafusados através de seus cerebros. Ele olhou para trás e viu outros fazendo caretas também. Os olhos de Winter se afundaram e ela estava ofegante. - Foda. - Blaine mordeu. - O que está acontecendo? - Perguntou Saff. Thorin deu um rugido alto e enfurecido, soltando escamas sobre sua pele. De repente, Winter gritou. Nero viu que ela tinha jogado a cabeça para trás, e ele bateu contra a força que o segurava. Ele precisava chegar até ela. Seus músculos se


esforçaram contra a restrição, suando-se em sua testa, mas ele não podia se mover. - Deixe-me em paz. - gritou Winter. Seu peito estava subindo e caindo rapidamente, seus olhos olhando para a frente. - Fique longe de mim! - Ela gritou novamente como se estivesse em uma agonia, suas costas arqueadas. Esse som rasgou Nero. O que ela poderia ver? O que estava acontecendo com ela? De repente, Nero sentiu uma pressão em sua cabeça, como algo tentando abrir o crânio. As memórias derramaram sua cabeça como se alguém tivesse aberto as comportas. Ele era uma criança de novo, arrastada de sua cama e jogado no frio para seu treinamento de guerreiro áspero. Os gritos de seu pai, o boom alto do senhor da guerra quando ele repreendeu Nero por não ser suficientemente forte. Seus irmãos sendo arrastados pelos escravos. A dor o atravessou. Então, tudo o que viu foi o rosto duro de seu pai quando ele entregou Nero para os escravos. Essas semanas frenéticas encerradas em uma minúscula e metálica cela no navio alienígena. Sua primeira vez entrando na Arena Kor Magna - com medo, irritado e dolorido. Então, outras imagens cruzaram sua cabeça. Ele viu-se segurando a pequena forma de Winter aninhada em seus braços em um tarnid. Ele lhe dizia que era fraca. - Não. - Essa última lembrança fez com que ele esticasse os dentes. Ele não acreditou nisso. Outra imagem. Esta era de Winter, lágrimas riscando suas bochechas, enquanto se afastava dele. Ele tentou alcançá-la, mas podia sentir que a estava perdendo. Winter. Não! De repente, Nero percebeu que ele a amava. Ela tinha uma força na qual ele estava maravilhado. Com suas palavras rápidas e sua atitude determinada, ela atravessou a concha ao redor dele. No dia em que seu pai o jogou fora, Nero tinha trancado seu coração.


Mas Winter não tinha simplesmente o libertado, ela o envolveu nas mãos pequenas. Ela era o coração dele. E ela estava deixando ele. Assim como todos os outros que tinham importado em sua vida o deixaram. Ele ouviu um grito dolorido, e desta vez, ele percebeu que era dele.


Winter sentiu o médico de Thraxian colando coisas em seus olhos. Sentiu as tiras amarrando-a ao banco de laboratório. Ela estava gritando, mas sabia que nunca os fazia parar. Então, ela sentiu o corpo cair. Ela bateu no chão nas mãos e nos joelhos. Desorientada, ela pulou no ar. Ela estava suando e ela não podia ver. Ela piscou e lentamente, o quarto ao redor dela entrou em foco de cor azul. Ela podia ver. Ela olhou para o metal e o vidro, e os corpos musculosos caíram no chão ao redor dela. Ela não estava no laboratório Thraxian! Ela estava na cova do deserto do Catalyst. Ela estava com a Casa de Galen. Lutando pela dor de desvanecimento na cabeça, ela se concentrou nos gladiadores. Todos estavam deitados no chão, ofegantes, seus rostos se contorcendo. De repente, uma mão grande a alcançou e ela se levantou de volta, as memórias desbotadas dos Thraxians em sua mente. - Shh, Winter. Sou eu. Você está segura. O rosto acidentado de Nero apareceu e, instantaneamente, seu pânico diminuiu. Ela agarrou sua mão e segurou. - Nero. Ele soltou uma respiração esfarrapada, seus braços se fecharam ao redor dela. Seus lábios tocaram seu templo em um rápido beijo. - Eu... - Seu peito engatou. - Eu estava de volta ao laboratório de Thraxians. - E revivi quando deixei Symeria.


Deus. Parecia que todos tinham sido forçados a reviver suas piores lembranças. - Todos estão bem? - Galen perguntou. Winter ergueu os olhos e viu que o maxilar de Galen estava em uma linha dura. Ela se perguntou o que Galen havia revivido. Ela virou o rosto no pescoço de Nero, puxando o cheiro dele, esperando que seus nervos se assentassem. - Winter? Você está bem? - A voz desenfreada de Ryan. - Levei um tempo para desativar o campo. Ao redor de Winter, os gladiadores endureceram e levantaram suas armas. Winter se levantou. – Está tudo bem. Essa é a Ryan. Ela é outra sobrevivente da Estação Espacial Fortune. Ela nos ajudou mais cedo, liberando as paredes. - Ryan Nagano? - Blaine perguntou, franzindo a testa. - Da equipe de tecnologia? - Isso mesmo. - Ryan respondeu. - Eu acho que nos conhecemos uma vez, Blaine, embora você provavelmente não se lembre. Eles nos mantiveram gurus tecnológicos trancados nas entranhas da sala de controle. - Havia uma diversão irônica em seu tom. - Fico feliz por ter conseguido, Ryan. - disse Blaine. - Ryan, eu sou Galen. Como você está nos ajudando? - Eu consegui piratear o sistema do Catalyst. - respondeu a mulher. Mas ele sabe que estou dentro e ele está trabalhando duro para me bloquear. Winter pressionou as palmas das mãos para as calças. - Ryan, não encontramos Mia. - O quê? - Uma carranca na voz de Ryan. - Ela está bem ali. O sistema diz que ela está na mesma sala que você. - Ryan, onde você está? - Perguntou Winter.


O suspiro da mulher passou claramente. - Eu não estou ai. Não estou perto de você. Winter franziu a testa. - Onde está voce? Nós iremos para você. - Não tenho certeza de que isso seja possível. - Uma hesitação. - Estou em um lugar chamado Zaabha. Havia suspiros por aí. - A arena do deserto? - Perguntou Winter. Era onde ela estava indo quando ela foi arrebatada da Casa de Galen. - Sim. - Eles estão forçando você a lutar? - Perguntou Nero. - Não, graças a Deus. - Ryan respondeu. - Eles perceberam as minhas habilidades tecnológicas, e agora estou presa aos sistemas da arena, forçada a manter as coisas correndo aqui. Olha, não se preocupe comigo agora mesmo. Mia é quem importa. - Não há ninguém aqui neste espaço. - disse Galen. - O quarto está vazio. - Não pode ser. - A voz de Ryan era nítida. - O sistema diz que ela está lá, juntamente com mais vinte pessoas. E isso é além do seu grupo. Posso ver uma enorme assinatura de energia que vem daquele quarto. Winter franziu a testa, estudando o espaço vazio. Ela avançou e estendeu a mão. De repente, a luz ondulou, como se ela tivesse tocado água. - Há algum tipo de parede de energia aqui. Está escondendo alguma coisa! - Aguente. - disse Ryan. - Deve ser algum tipo de camuflagem holográfica. Eu vou ver se eu posso desligá-lo. - Ryan. - disse Galen. - Onde está o Catalyst. - Eu não sei. Ele mascara sua assinatura. Galen franziu a testa. - Eu sei que ele tem mais robôs. Ele tem mais guardas cyborg?


- Sim. Mas eu tenho um programa em execução... estou tentando desligá-los. A parede de energia brilhava novamente e, de repente, desapareceu. Choque bateu em Winter como um flash nítido. Ela ouviu Nero e os outros amaldiçoar. Nero se aproximou dela, envolvendo um braço ao redor dela. Winter ergueu a mão para a boca. - Oh Deus. Vinte corpos foram suspensos no ar em suas costas, cabos e cabos segurando-os no lugar. Ela olhou para cima e viu o teto subindo alto acima, todos os fios serpenteando para cima, desaparecendo na escuridão acima. Galen avançou. - O que drak? - Winter? - Disse Ryan. - O que é isso? De repente, Blue soltou um rugido alto. Ele correu através dos corpos, dirigindo-se para a pequena forma de uma mulher loira que pendia lá, tão pálida e imóvel. Winter apertou os dedos na boca. Ela podia ver que o corpo de Mia estava quase nu, apenas uma tira de tecido em seus seios e uma tanga perto de seus quadris. Pequenas ventosas cobriam seu corpo, juntavam-se a ele para as ligações metálicas. Blaine e Kace avançaram, agarrando o Blue, ambos esforçando-se para mantê-lo no lugar enquanto lutava contra eles. - Ryan, Mia está aqui e muitos outros... - A voz de Winter estava tremendo. - Eles estão todos ligados a um monte de cabos. - O quê? - Ryan respirou. Winter escaneou todos os corpos ainda. Havia várias espécies exóticas diferentes, incluindo várias com a pele padronizada de wraiths do deserto. - O que isso está fazendo com eles? - Perguntou Nero. - Droga. - A voz de Ryan estava trêmula. - Eu quebrei em alguns de seus arquivos criptografados mais profundos. Ele está... usando-os para alimentar seu sistema de computador.


Winter girou. - O que? - Ele está tocando suas ondas cerebrais... eu não entendo tudo. - Eu não me importo com o que ele está fazendo. - Galen mordeu. Podemos desconectá-los? - Eu acho que sim. - Ryan respondeu. - Pode haver danos cerebrais para aqueles que foram conectados á mais tempo, mas eu honestamente não sei com certeza. - Nós os desconectaremos. - Sem dizer outra coisa, Galen tirou a espada. Ele caminhou até Mia e cortou os cabos presos a ela. Enquanto seu corpo caiu, Blue correu para frente e a pegou em seus braços. Ele enrolou seu corpo protetoramente sobre o dela. Winter apressou-se para a amiga. Blue rosnou, dando um passo para trás. - Você precisa me deixar verificá-la. - disse Winter. Nero se aproximou, ficando perto de Winter e observando Blue com cuidado. - Deixe-a ajudar Mia. Um músculo marcou a mandíbula de Blue, então relutantemente afrouxou o controle sobre Mia. Ele afundou no chão, encostando Mia no colo. Winter agachou-se ao lado dele, vagamente consciente dos outros gladiadores cortando as vítimas restantes. Rapidamente, Winter verificou os sinais vitais de Mia. - Sua respiração parece estável, e seu pulso é forte. Apesar de sua inconsciência, fisicamente, ela parece estar bem. - Liberte todos eles. - ordenou Galen. Os gladiadores da Casa de Galen estavam ocupados soltando os corpos no chão. Logo, todos os cativos estavam livres, nenhum deles consciente. As luzes cintilaram.


Winter estava parada. - Ryan, algo está acontecendo com as luzes. Silêncio. - Ryan? Ainda não havia resposta. - Ryan? - O que você fez? - Uma voz masculina irritada ecoou pelo espaço. Uma porta do outro lado da sala se abriu. Todos os gladiadores estavam de pé, levantando suas espadas. O intestino do Winter apertou. Um homem humanoide entrou. Ele era tão alto quanto os gladiadores e, a princípio, achava que ele estava usando uma armadura corporal como seus cyborgs. Mas quando seu olhar o atropelou, ela percebeu que não era esse o caso. Seu corpo inferior até o meio do tórax era metálico e parecia que sua metade superior orgânica estava conectada à metade inferior sintética. Sua pele orgânica era uma cor pálida e manchada e vários cordões serpenteavam em sua pele, incluindo seu couro cabeludo calvo. Um de seus olhos brilhou brilhantemente e ela adivinhou que seria verde néon. - Catalyst. - disse Galen. - Sim. Este é o meu lugar. Minha propriedade. E você veio aqui e destruiu o que não é seu. - Ele deu alguns passos mais perto, o chão vibrando com cada um de seus passos. - Eles são pessoas, idiota. - Winter mordeu. - Você não pode possuir uma pessoa. Você não tem direito. O homem lhe lançou um olhar arrogante. - Eu faço o que quiser. Eu sou um gênio. - Ele estendeu os braços, luz brilhando de seus aprimoramentos. - Eu uso minha inteligência superior para testar, experimentar, descobrir grandes coisas. Para inventar novas tecnologias para melhorar nossas vidas e para melhorar nossos corpos frágeis. - Seu olhar varreu o Winter. - Eu vejo sua visão prejudicada e insatisfatória. Imagine um mundo onde isso possa ser corrigido. Onde todas


as imperfeições podem ser corrigidas e todos os seres podem alcançar a falta de perfeição. - Ela não precisa ser consertada, você monte de sucata. - Nero cuspiu. As palavras de Nero aqueceram seu interior. Com um sorriso, ela olhou de volta para Catalyst. Meu bárbaro está certo. Minhas imperfeições são parte de mim. Minha visão não me torna melhor nem pior do que outra pessoa, ou mais ou menos útil. Sou só eu e estou bem do jeito que sou. - Ela enrugou o nariz. - Então você pode levar sua perfeição e empurrá-la na bunda. - Ela acenou com uma mão para os cachorros dispostos nas proximidades. - Você não tem direito de fazer isso com outro ser vivo. - Minha inteligência me dá o direito. - declarou com arrogância. Winter não podia acreditar no que estava ouvindo. Ele não era diferente dos Thraxians. Eles usaram sua força e tecnologia superiores para invadir pessoas. Catalyst acreditava que seu intelecto lhe permitia fazer o mesmo. - Essas pessoas e seus cérebros, eles projetam meus sistemas e permitem funções mais complexas. - Seu olhar aborrecido parou em Winter. - E você sabe o que eu descobri da sua amiga pequena e loira? - Um feio sorriso esticou os lábios. - Descobri que os cérebros humanos da Terra são especialmente eficientes e poderosos quando conectados ao meu sistema. - Isso acaba agora. - gritou Nero. Catalyst fez um som zombador. - Você acha que um gladiador bárbaro pode me parar? - Sim, ele pode. - disse Galen com um tom gelado. - Porque ele está comigo. Ele fica com a Casa de Galen. E aquela mulher cujo cérebro você cobiça, ela também é da Casa de Galen. Ela não é sua, ela é minha. Os olhos de Catalyst brilharam intensamente. - Você quer uma briga? - Sua voz agora era plana e metálica. - Eu vou te dar uma briga, você não pode sobreviver.


As chamas inflamaram-se do fundo de sua armadura, e ele se lançou para frente em um ataque. Winter deu um passo, e um segundo depois, Nero a atacou e a deixou fora do caminho. Com o peso de Nero em cima dela, Winter não conseguiu ver o que estava acontecendo. Ela ouviu fogo a laser, gritando, metal metálico. - Baixe-a. - A voz profunda de Galen ecoou pela sala. - Fique para baixo, Winter. - grunhiu Nero. - Eu preciso ajudar. - Nero... - Ela agarrou seu braço. - Fique seguro. Seu olhar caiu sobre ela. - Não posso prometer isso. Eu vou manter você segura e protegê-la com a minha vida. - Com essas palavras, seu peso se retirou, e ele se foi. Ela ergueu a cabeça e viu os gladiadores convergerem para Catalyst. Na frente, Raiden e Galen estavam desviando de tiros a laser com suas espadas. Catalyst apertou algo no prato do peito de sua armadura, e as cópias dele piscaram na existência ao redor da sala. A boca de Winter caiu. Eles pareciam idênticos, e não havia nada para tirar as cópias holográficas. Os cinco desenharam espadas que brilhavam com uma faísca de energia elétrica azul. Eles correram para a frente, atacando os gladiadores da Casa de Galen. - Concentre-se no verdadeiro Catalyst. - gritou Galen. Winter retrocedeu contra a parede e viu os gladiadores lutarem. Do outro lado do espaço, viu Blue apoiando Mia longe da luta. Nero carregou a briga com um rugido, balançando sua espada gigante. Catalyst e suas cópias eram rápidas, quase esbugando enquanto se abaixavam e se esquivavam. Mas Galen gritou com calma as ordens, e à medida que os gladiadores encaixavam o verdadeiro Catalyst, percebeu que tinham algo que nunca entenderia. Eles estavam trabalhando em equipe.


Onde alguém tinha uma fraqueza, outro tinha a habilidade de compensar. Quando alguém recuou, outro se precipitou para atacar. Ela observou Nero carregar alto, trabalhando com Lore, que estava movendo sua arma baixa. Thorin e Raiden finalmente conseguiram apontar o homem, batendoo contra a parede. Galen se moveu, golpeando rapidamente. Ele afundou sua espada no ombro do Catalyst, a lâmina cortando a pele manchada. Catalyst gritou, lutando violentamente. A eletricidade atravessou sua metade metálica, derrubando os três gladiadores. Catalyst deu um passo à frente, seu rosto uma máscara terrível. - Eu quero seus humanos! Ele virou a cabeça e seu olhar brilhante se instalou em Winter. Ele correu em sua direção. Oh Deus. Winter não tinha para onde ir, e nenhuma arma para lutar com ele. Usar sua faca pequena seria como enfrentar um leão carregado com um palito de dente. Uma grande figura correu do lado esquerdo. Nero bateu em Catalyst, e os dois cairam no chão. Os dois homens rolaram, esforçando-se um contra o outro. - Ela é minha. - gritou Nero. - Não por muito mais tempo, bárbaro. Catalyst rolou, agarrou a cabeça de Nero e bateu no chão. - Não! - Gritou Winter. Catalyst saltou para seus pés, sua armadura inferior dobrada em lugares. Ele correu para um painel de controle na parede e bateu os punhos contra os controles. Luz branca enrou na sala. A dor entrou nos olhos de Winter. Ela jogou as mãos sobre o rosto dela, caindo de joelhos. A explosão de branco desapareceu lentamente, mas a dor abrasadora não. Queimou, penetrando no crânio.


Ela ouviu gemidos doloridos e deixou cair as mãos. Ela mal podia ver através da luz brilhante, mas viu as formas de todos os gladiadores no chão, contorcendo-se. Nero estava de joelhos, seu rosto torcido em uma careta. Ele estava rastejando em direção a Cataçyst, lágrimas escorrendo pelo rosto. Saff e Blaine estavam enrolados um ao outro. Thorin tinha as palmas das mãos pressionadas em seu rosto, um rugido agonizante que tirava de sua garganta. Raiden, Galen, Lore e Kace estavam todos lutando. Quando ela olhou para Nero novamente, Winter viu uma lágrima sangrenta deslizar por sua bochecha. Ele morreria por ela. Ela sabia no fundo que ele continuaria depois do Catalyst, lutando para protegê-la, não importa o que. Seu leal e protetor bárbaro daria sua vida por ela. Ela não o perderia. Winter pôs-se de pé, fechando os joelhos para lutar contra a tontura e a dor. Ela já havia perdido tudo o que lhe importava quando os Thaxians haviam destruído sua vida. Ela também não perderia seu bárbaro. Quando Nero se lançou no Catalyst, atacando o homem no chão, arrancou a faca do cinto. Ela deu um passo para onde Nero e Catalyst lutavam. A luz branca ainda pulsava pela sala. Ela sabia o que tinha que fazer. Ela estendeu a mão e rasgou seu dispositivo de visão. Na escuridão abençoada, ela usou os sons da luta para continuar se movendo em direção a Catalyst. - Winter, não! - O grito de Nero. - Fique atrás. Ela o ignorou. Ela tinha que proteger Nero. Ela tinha que proteger seus amigos. Ela levantou sua faca e, confiando em seus instintos e sua audição, ela saltou para o louco. - Saia de mim! - O homem gritou. Sua faca afundou em carne e Catalyst gritou.


Ela pegou nele novamente. Ela apertou os dentes contra seus gritos, e o sangue escorregadio cobrindo suas mãos. Ela sentiu que ele se afundava, e ela caiu com ele. - Winter! Debaixo dela, as lutas do homem ficaram lentas. - Nós morreremos juntos, humanos. - disse Catalyst, sua voz era um murmurio. - Tente idiota. Sentiu sua mão em movimento, tentando por alguma coisa. Ela apunhalou-o mais uma vez, mas então uma força gigante e explosiva a derrubou. Winter sentiu-se voando, o quarto um turbilhão de sombras cinzentas. Então ela bateu em algo difícil e bateu no chão. A dor atravessava seu peito e, enquanto lutava para respirar, a inconsciência a atraía para a escuridão.


Nero lutou contra a náusea e a agonia enquanto se arrastava para o corpo caido de Winter. Sua visão estava embaçada após qualquer tipo de arma leve que usara. Ele ignorou o corpo imóvel do homem. Ele tinha que ir para Winter. Ao redor dele, seus amigos estavam começando a ficar inseguros em seus pés. Galen ficou com uma mão pressionada na parede, Raiden balançava a cabeça, e Thorin, que tinha uma visão muito aguda, estava vomitando em um canto. Winter. Ela estava colapsada no chão do outro lado da sala. Nero se levantou, tropeçando para ela. Ele caiu ao lado dela e puxou-a para dentro de seus braços. Ela estava coberta de sangue, mas ele esperava pelas estrelas não fossem dela. Seus olhos estavam abertos e, quando ele olhou em seu rosto, ele sibilou em uma respiração. Os olhos dela não eram mais brancos, mas brilhavam com uma prata brilhante. Ela sorriu para ele. - Você não deveria ter feito isso. - ele resmungou. - Eu não deveria ter salvado você? - Ela estendeu a mão, sua palma sangrenta colocando sua bochecha. - Eu não deveria ter salvo o bárbaro por quem me apaixonei? Nero sentiu uma explosão de emoção em seu peito. - Eu... nunca amei uma mulher, Winter. - Eu nunca amei um gladiador bárbaro. Acredite, não estava facilitando, no início. Ele apertou sua mão sobre a dela. - Eu te amo, Winter. Para mim, você é calor no final da caçada. Você segura meu coração.


Seu sorriso aumentou. - Oh, isso soa tão adorável. - Mas seu rosto ficou pálido, seu sorriso desaparecendo. - Fique seguro, meu bárbaro. - Ela caiu em seus braços. - Winter? Winter? – Pânico acelerou por ele. Ele se inclinou, pressionando a cabeça para o peito. Ele ouviu a batida de seu coração e o sopro de sua respiração. Ela estava viva. Ele a pegou e ficou de pé. - Ela está bem? - Perguntou Lore. - Eu não sei. - Nero bloqueou seu pânico para baixo. - Eu não sei. - Ela nos salvou a todos. - disse seu parceiro. – Assustadoras e bravas essas mulheres da Terra. Nero olhou para o rosto de Winter. - Ela tem que estar bem. Galen apareceu, Raiden ao lado dele. - Vamos leva-la de volta aos curandeiros. Nero assentiu, pronto para deixar este horrível lugar. Ele olhou para trás e viu que o Blue estava carregando a Mia ainda inconsciente. Uma voz feminina cheia de estática atravessou a sala. - ... eu tenho... tudo desligado. Não mais... guardas. A voz de Ryan. Sua mensagem estava confusa, mas do que Nero podia distinguir, a mulher tinha desligado todas as defesas do Catalyst. Sua voz cortou. Ela se foi. - Raiden, Thorin e Kace. - disse Galen. - Preciso que você fique aqui e proteja essas vítimas. Uma vez que eu chegar a Kor Magna, vou organizar uma equipe, incluindo curandeiros, para voltar aqui e ajudar a tirar essas pessoas daqui e de volta às suas casas. Raiden assentiu. - Considere isso feito, G. - Saff e Blaine, traga Catalyst. A cabeça de Nero agarrou-se. - Ele não está morto?


O pequeno sorriso que atravessava o rosto de Galen era assustador. Eu tenho algo melhor planejado para ele. Quando Galen liderou o resto do grupo de volta através do covil de Catalyst, Nero se moveu no piloto automático, carregando Winter com cuidado. Saff e Blaine arrastaram um Catalyst reclamando entre eles. - Feche sua boca. - disse Blaine. - Ou vou fazer isso por você... com os meus punhos. Saff sorriu para ele. - Meu homem é tão ruim. Nero sabia que não era tão longo, mas parecia que uma eternidade havia passado quando finalmente chegaram aos tarnids. Corsair avançou, seu olhar passando por eles. - Drakking do inferno. - Precisamos voltar para Kor Magna. - disse Galen. – Rápido. - Ele olhou em volta. - Os wraiths ainda estão aqui? - Não os vi. - Estamos aqui. - A líder feminina saiu da escuridão. - Encontramos várias pessoas em seu interior. - disse Galen. - Meus gladiadores estão com eles. - Ele olhou para Catalyst, cuja cabeça estava pendurada no peito onde ele caiu entre Saff e Blaine. - Não sei se sofreram danos a longo prazo pelo que ele fez com eles. O rosto da fantasma do deserto endureceu. - Obrigada, Imperator Galen. - Eu tenho mais uma coisa para você. - Galen assentiu com a cabeça para Catalyst. O rosto do fantasma afiou. Ela assentiu com a cabeça e vários fantasmas apareceram das sombras. Catalyst levantou a cabeça, os olhos arregalados. - Não! Você não pode me deixar com eles. Eles são bárbaros. A mulher se aproximou do Catalyst e a voz baixou. – Me agrada em mostrar-lhe o quão bárbara eu posso ser.


Nero observou impassível enquanto os wraiths arrastaram o homem gritando para o deserto. Logo, ele entregou a forma flácida de Winter para Galen e subiu em seu tarnid. Galen entregou Winter para Nero, e ele a colocou com segurança em seu colo. A noite do deserto estava surpreendentemente boa, e ele tirou o manto de pele e a envolveu. Ela tinha que estar bem. Ele chutou seu tarnid em um trote. Ela tinha que estar.

***

Vek O grupo parou por um pequeno buraco para descansar e matar a sede. Vek'ker também parou, evitando os animais feios que os gladiadores cavalgavam. Ele se moveu em direção ao pequeno grupo de água, colocando seu pacote na beira da água. Ele precisava beber, mas ele não queria deixar Mia sozinha. Ela estava sozinha há semanas, perdida e sequestrada. Vek inclinou-se e respirou profundamente. O cheiro dela o encheu, e ele sentiu uma parte desconfortável e nervosa dele se acomodar. Ninguém estava olhando, então ele acariciou cuidadosamente sua bochecha. Ele achou a cor de sua pele fascinante. Tão rosa em comparação com a azul dele. Ele sentiu uma lança de desejo por ela. Com um grunhido, ele se virou para a água e pegou um pouco em sua boca. Durante tanto tempo, ele tinha sido uma coisa, um animal, uma arma. Ele lutou por capricho de seus captores nos ringues de luta


subterrâneos. Ele tentou se lembrar de sua vida antes, mas as memórias se recusaram a vir. Ele sabia que as pessoas ficaram chocadas por ter sobrevivido aos reis da luta. Às vezes, ele estava surpreso. Ele tinha sido torturado, enjaulado e preso em lutas sangrentas até a morte. Ele não tinha nada para lutar, nada para sobreviver. Até que Mia tinha pisado na areia. Ele se abaixou e acariciou seu braço. Ela era tão macia e pequena. Esta pequena mulher de um planeta distante chamado Terra despertou algo nele. Algo que ele não entendeu. Ele tocou seus cabelos. Era a cor da luz do sol, e ele adorava. Ele tinha vivido sem a luz solar há tanto tempo. Seus cilios eram surpreendentemente escuros contra sua pele. Ele quis abrir os olhos. Ele olhou para cima e viu o grande gladiador, Nero, embalando sua própria mulher. O rosto do homem estava gravado em linhas duras. Sua mulher estava gravemente ferida. Vek tinha visto a forma como a curandeira tinha se apressado e arriscado a sua vida para salvá-los a todos. Ele esperava que ela se recuperasse logo. Ele sentiu Mia mexer, e ele congelou, olhando para ela. Ela abriu os olhos. Ela piscou algumas vezes, concentrando-se em seu rosto. Um pequeno sorriso surgiu em seus lábios. - Olá. Não havia medo. Ela não olhou para ele como se ele fosse um animal. - Olá, Mia. - Ele sabia que sua voz soava crescentemente e áspera. Mas fazia tanto tempo que ele falava. Seus olhos se arregalaram. Confusa. - Blue? Você está falando. - Meu nome é Vek'ker.


Ela estendeu a mão, seus dedos tocando seu rosto e acariciando sua barba esfarrapada. - Olá, Vek'ker. - Eu sou... eu fui chamado de Vek. - Você me salvou, Vek? Não havia medo. Sem desgosto. Ele se acostumara com as pessoas a ter medo dele. - Eu irei para você, onde você estiver. - Você nem me conhece. - ela disse calmamente. - Eu faço. - Ele respirou profundamente novamente, deixando seu cheiro doce o cercar. - Mia? Ela olhou em volta de Blue, e ele não precisou saber o que Blaine e Saff tinham chegado, já que ele os tinha cheirado. - Tão feliz em vê-la acordada. - disse Blaine, agachado. - Como você está se sentindo? - Cansada. Grogue. - Mia empurrou para o cabelo dela. – Como se eu tivesse lutado algumas rodadas em um ringue de boxe. - O que você lembra? - Perguntou Blaine. A testa de Mia enrugou. - Lembro-me de ser seqüestrada da Casa de Galen. - Seu rosto virou-se. - Dayna? Winter? Elas estão bem? Vek lutou contra o desejo de envolver-se em torno dela. - Winter está aqui. Ela nos ajudou a resgatá-la. - O rosto de Blaine se endureceu. A mão de Mia agarrou Vek. - E Dayna? - Ainda desaparecida. Mia fechou os olhos. - Um homem arrancou Dayna e eu de um comboio do deserto. Lembro-me de gritos, armas de fogo, então... nada. Vek correu uma mão ao longo de suas costas, querendo acalmar sua angústia.


- O nome do homem era Catalyst. - disse Saff. - Ele está morto. - Bom. - Mia olhou ao redor, e seu olhar caiu em Winter, deitada nos braços de Nero. Ela endureceu. - Winter? - Ela salvou a todos. - disse Vek. - Ela ficou ferida. - Não! - Ela está ferida, mas viva. - disse Blaine. - Nós estaremos de volta em Kor Magna em breve. Não se preocupe. Os curandeiros irão ajudá-la. - Fique calma, Mia. - disse Vek. Ela olhou para ele, seus olhos uma fascinante cor de âmbar. Ela voltou a tocar o rosto. - Você precisa de se barbear. - Por você eu irei. - Você está livre agora, Vek. Livre para fazer o que quiser. Para encontrar sua família e seu mundo, sua casa. Eu sei que você se sente grato comigo, mas... Ele balançou sua cabeça. A gratidão era uma emoção que ele sentia, mas havia tantas coisas agitando dentro dele para essa mulher. Tudo o que sabia era que ele não queria se separar dela. - Shh. - Ela agarrou sua mandíbula, fazendo-o olhar para ela. - Eu posso ver o pânico em seu rosto. Seja o que for, você tem uma casa na Casa de Galen. Ele assentiu. Mas o único lugar que ele queria estar era com Mia. Ela se sentou, olhando para o deserto. Ele viu o brilho das lágrimas em seus olhos. - Dayna está lá fora, em algum lugar. Sozinha. Temos que encontrá-la. Seja lá o que sua Mia queria, ele conseguiria por ela. - Eu juro que a encontrarei. De repente, Mia caiu. - Estou cansada. - Ela pressionou o rosto contra o peito e segurou-o.


Essa confianรงa simples o quebrou. Ele a abraรงou forte e sabia que ele iria morrer para cumprir sua promessa de encontrar sua amiga.


Nero olhou pela janela. Ele olhou para a arena de treinamento sem realmente ver os treinamentos dos gladiadores abaixo. Eles voltaram para a Casa de Galen por dois dias. Winter não tinha acordado. Ficou ao lado dela no centro medico, e agora ela descansava em sua cama, em seu quarto. Os curandeiros disseram que não havia nada mais que pudessem fazer, e que isso dependia dela agora. Ela era uma lutadora, sua Winter. Ela acordaria. Se ela não... Ele ouviu a porta, e um segundo depois, Galen chegou-se ao lado dele. - Você precisa descansar. - disse Galen. - Eu vou descansar quando ela estiver acordada. - Você não está comendo ou dormindo… - Lore força a comida para mim. Eu cochilo na cadeira. - Nero voltou a olhar para a cama. Ela parecia tão pequena aninhada nela, coberta por suas peles. Tão quieta e tão bonita. Nero estava desolado por dentro. Ela arriscou sua vida para salvá-lo e os outros. De alguma forma, essa pequena mulher havia descongelado os recessos frios de seu corpo, seu coração, sua alma. Se ela não acordasse... - Quando eu a conheci pela primeira vez, eu disse que ela era fraca. Nero engasgou as palavras. - Eu não tinha idéia do que era a força real até que eu conheci ela. Ela me ensinou sobre ter a coragem de realmente arriscar. - Ele encontrou o olhar de Galen. - Não é seu corpo, mas... - Ele apertou os punhos em seu peito. Entendimento preencheu o rosto de Galen.


- E se ela não acordar? - Nero finalmente expressou o medo mais profundo dentro dele. Galen estendeu a mão e tocou seu ombro. - Ela é uma lutadora, Nero. Ela sobreviveu aos Thraxians, os Srinar, a luta, o deserto, Catalyst. Ela também vai sobreviver. Você deu uma coisa para lutar. - Eu não a mereço. Galeno bufou. - Provavelmente não. Então, você vai desistir dela? - Não. - grunhiu Nero. O menor lampejo de um sorriso apareceu nos lábios de Galen. - Todas essas mulheres da Terra têm força. Ela acordará. - Talvez haja uma mulher da Terra para você. - disse Nero. Galen deu uma bofetada novamente, mais difícil desta vez. Mantenha sua língua, gladiador, ou eu vou desafiá-lo. Eu tenho pessoas suficientes para cuidar sem que uma mulher cause caos na minha vida. Nero conseguiu um sorriso. Galen não sabia que cada segundo do caos valia a pena. - Nero? A voz fraca e baixa veio da cama. Ouvindo isso, ele puxou seu coração. Ele girou, fechando a distância em passos rápidos. Ela estava acordada e olhando para ele. Nero pressionou um joelho até a cama. – Winter. - Ele pegou suas bochechas. Ela piscou preguiçosamente. - Ei, bárbaro. - Ela estendeu a mão e tocou seu maxilar quebradiço. - Você precisa se barbear. E seus olhos roxos são mais bonitos do que eu imaginava. Ele piscou. Ele percebeu que não estava usando seu dispositivo de visão. Estava na mesa de cabeceira. - Você pode ver? - Agora ele percebeu que enquanto um de seus olhos ainda era branco leitoso, o outro era um azul brilhante.


Ela piscou rapidamente. - Eu... eu posso ver do meu olho direito. - Ela apertou sua mão. - Eu posso ver você. Com cor. Nero se inclinou e pressionou a boca na dela. Ela o beijou de volta, respondendo a ele instantaneamente, e ele puxou o sabor dela. Da mulher que nasceu para ser dele.

***

Winter saiu do centro medico em um farfalhar de saias. Ela encontrou Nero esperando por ela no corredor, encostado na parede de pedra. Deus, ela nunca se cansaria de olhar para ele - pele de bronze, cabelo escuro, aqueles olhos roxos tão intensos e tão bonitos. Ele se endireitou. - O que eles disseram? - Conta de saúde limpa. - Ela segurou seus braços e fez um giro. - Eles não sabem exatamente o que a arma de Catalyst fez para mim, mas isso provocou alguns dos nervos no meu olho direito, e agora é totalmente funcional... - Seu sorriso escureceu um pouco. - É improvável que meu olho esquerdo se recupere. Mas eu estou bem com isso, eu posso ver muito bem com um, e eu posso usar o dispositivo de visão, se eu precisar. Sou mais afortunada do que a maioria. Ele se moveu rápido, varrendo-a para dentro de seus braços. Seus pés pendiam do chão, e ela deu uma risada surpresa. - Eu te amo como você é. - ele disse bruscamente. Winter continuou contra ele. - Eu não acho que me cansarei de ouvir você dizer isso. - Ela deixou seu olhar percorrer seu rosto acidentado. A força dela apertou. - Eu lhe disse inúmeras vezes quando deixamos o covil de Catalyst, e quando você estava descansando na minha cama. - Não conta se eu estou inconsciente, Nero. - Então eu vou ter que lhe dizer uma e outra vez. Todos os dias, pelo resto da minha vida.


Ela pressionou sua testa contra a dele. - Gostaria disso. Eu também te amo, Nero. Muito. - Este lugar inteiro está cheio de gladiadores e beijos assombrosos. disse uma voz mal-humorada. Ambos se voltaram. Zhim estava carrancudo com os olhos neles. Winter avistou que o vendedor de informações parecia cansado, e seus cabelos escuros estavam desmazelados, como se ele estivesse correndo as mãos repetidamente através dele. - O que você tem com todo esse tão bom humor? - Nero ajustou o Winter de volta em seus pés. Zhim enfiou as mãos nos bolsos. - Galen pediu-me para encontrar esta mulher humana que o ajudou no covil de Catalyst. - Ryan? - O coração de Winter pulou uma batida. - Você a encontrou? Ou a localização de Zaabha? Ou qualquer ligação em Dayna? A boca de Zhim se torceu. - Não. Não houve informações sobre Dayna, e tentar encontrar Zaabha é como perseguir um mito. Há tantas ficções misturadas com migalhas de fato. É difícil separar os dois. - Ele passou a mão pelos cabelos. - E tentei entrar em contato com esta Ryan. - E? - Ainda não há sucesso. - Um brilho entrou nos olhos fascinantes e multicoloridos do homem. - Mas eu não estou desistindo. Eu sou o melhor. Winter sorriu e pegou Nero revirando os olhos. - Obrigada, Zhim. - Nós vamos deixá-lo, comerciante de informações. - Nero envolveu seu braço ao redor do Winter. - Temos outras coisas para fazer. Enquanto ele a arrastou pelo corredor, ela conseguiu dar um adeus a Zhim. Ela encontrou-se praticamente correndo para acompanhar os passos longos de Nero. - Qual é a pressa, bárbaro? - Ela estava sem fôlego. Ele a puxou para dentro de seu quarto. Quarto deles, ela alterou. Ele havia feito o pedido mais cedo quando ela estava entrando em seu quarto.


Ele fechou a porta para trás e depois a apoiou contra a madeira. Quando suas mãos se juntaram nas saias, empurrando o tecido para cima, ela ofegou. O desejo era um calor úmido entre as pernas. - A pressa é que eu preciso de você. - Sua voz era profunda e grosseira. - Você finalmente tem autorização dos curandeiros, e agora preciso estar dentro de você. Ela sentiu o ar girar em torno de suas pernas nuas. - Oh. Bem então. Ele empurrou as saias para a cintura, e logo seus dedos estavam rasgando tiraram sua calcinha. Ele a beijou com força e ela afundou as mãos nos cabelos, ondulando contra ele. Ela sentiu a forte pressão de seu pênis contra a barriga dela. Ele fez um som de rosnar, seus braços se envolveram ao redor dela. De repente, ela se encontrou atrapalhada pela sala. Ele a girou e a empurrou contra a parte de trás do grande sofá de couro no centro da sala. No segundo seguinte, ela se viu inclinada sobre a parte de trás do sofá, as saias empurradas sobre as costas e bunda nua exposta. As palmas grandes e calosas acariciaram uma bochecha, depois a outra. Então, dedos espessos mergulharam entre suas pernas, fazendo-a gritar. - Tão bonita e molhada. Ela ouviu o sussurro de couro atrás dela, e sabia que ele estava abrindo suas calças. A antecipação era afiada, como uma lâmina. Um segundo depois, ele empurrou para dentro dela. Suas mãos apertaram seus quadris, e então ele estava empurrando dentro dela com estocadas duras e medidas. Ela empurrou para trás contra ele. - Eu não sou frágil ou fraca, lembrese, Nero. - Não. Você é minha. - Então dê-me mais difícil, Nero. Mais rápido.


Com um gemido, ele fez o que ela pediu. Logo, a sala estava cheia com o som da carne batendo contra a carne. Deus, ele era tão grande e grosso. Ela ouviu os pequenos gritos escapar de sua garganta. - Seja minha. - ele resmungou contra sua orelha, seu corpo grande cobrindo o dela. - Seja minha amiga, minha parceira, minha mulher, meu coração. O calor inchou em seu peito. - Sim. - Não tenho clã, nem reino... - Eu só quero você, Nero. - Ela virou a cabeça, seus lábios se encontraram. - Eu não tenho nada para te oferecer além de mim e meu amor. Ele bateu para dentro dela mais algumas vezes e, um momento depois, chegou com Winter, seu orgasmo atirando nela como uma explosão. Ela sentiu os dedos de Nero apertados em seus quadris, e então ele estava se espalhando dentro dela com um gemido áspero. Sua boca encontrou a dela, e ele a beijou, descontroladamente. Assim como um bárbaro conquistador deveria beijar. Quando Winter pôde pensar de novo, ela ainda estava dobrada sobre o sofá, tentando puxar o ar para seus pulmões trabalhando. Seu bárbaro se moveu, pegando-a em seus braços. Ele a levou para a cama e colocou-a para baixo. Ele começou a tirar a roupa. - Eu quero ver você. - disse ele. - E eu quero ter você de novo. Seu olhar caiu para o pau longo que já estava se endurecendo mais uma vez. Ela se deitou na coberta e sorriu. - Não há queixas de mim. Ele pressionou o joelho até a cama, seu corpo grande e nu apareceu sobre ela. - Estou feliz que você me usou para sexo, Winter. - Estou muito feliz com a forma como funcionou também. - Ela o ajudou a empurrar seu arnês para fora de seu amplo peito. - Eu acho que vou continuar usando você para sexo. Para o resto das nossas vidas. Agora, menos conversas e mais ações. Ele se inclinou, um sorriso no rosto. - Qualquer coisa para você.

Anna Hackett barbarian ( galatics gladiadors #06 )  
Anna Hackett barbarian ( galatics gladiadors #06 )  
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