Page 1


Marty Edwards (BA) Graphic Design Year Two Contextual Theoretical Studies

How does  album  Covers  effect  the  way  that  the  public   perceive  and  react  towards  them?                            

Album covers  have  a  strong  way  in  which  they  effect  how  we  look  and  buy  the   music  of  artists  around  the  world.  These  can  be  changed  the  views  on  a  topic   through  the  hidden  and  underlying  fundamentals  of  an  image,  an  image  can   easily  mean  a  deep  life  changing  lesson  to  one  person,  yet  to  another,  just  appear   to  be  a  pretty  picture.  This  essay  is  going  to  show  how  there  are  many  functions   that  can  alter  the  value  and  the  eminent  of  the  album  covers.  There  will  be  a   range  of  sources  through-­‐out  this  study  to  show  how  these  not  only  denote  a   design  brand  of  an  artist,  which  they  would  be  recognized  for  but  also  how  the   album  artwork  covers  can  portray  connote  a  deeper  understanding  of  what  the   actual  music  itself  wants  to  portray  and  make  the  viewer  feel.  The  final  technique   that  will  be  implied  through-­‐out  the  reading  will  be  the  use  of  semiotics,  this  will   break  down  how  the  artist  may  have  used  encoding  and  decoding  to  get   messages  across  to  you  that  you  may  not  have  even  noticed.  All  of  these   techniques  are  used  everyday  and  after  reading  this  study  you  will  no  longer  be   as  objective  too.       Nick  De  Ville  states  that  there  is  four  functions  in  album  cover  design  these   consist  of  the  following     -­‐








In modern  society,  there  are  so  many  more  functions  to  what  an  album  cover  is   used  for  than  what  there  previously  was  in  the  past.  Album  covers  used  to  be   simply  a  commodity  to  which  the  artwork  offered  the  buyer,  However  as  people  

now illegally  download  music  and  the  market  no  longer  as  valued  as  highly  as  it   used  to  be,  more  functions  now  started  to  take  place  and  in  turn,  effect  how   album  covers  need  to  be  created.  The  artwork  can  offer  protection  to  the  band   that  in  turn  plays  a  part  with  the  advertising  aspect  of  this  through  the  logo   design  which  I  briefly  talked  about  in  the  introduction.  The  largest  function  of  an   album  cover  is  which  now  describes  how  it  all  can  work  is  down  to  the   accompaniment,  the  art  work  has  become  a  collectable  which  you  can  only   acquire  once  you  have  purchased  the  album  thus  linking  it  back  to  commodity.   All  of  these  functions  working  along  side  each  other  make  the  artwork  of  an   album  cover  as  much  of  a  crucial  factor  as  the  music  itself.       Fig.1  


This first  album  cover  was  created  for  the  band,  prodigy.  The  designer  “Alex   Jenkins”  was  trying  to  capture  the  feeling  of  fear  by  using  the  crab  as  the  key   feature  “for  many  of  us  the  crab  is  deeply  etched  in  our  subconscious  as  a   symbol  of  fear  from  paddling  in  seaside  rock  pools”    (Jenkins,  1997,  pg60)  This   album  cover  denotes  a  numerous  messages  in  everything  that  is  on  this  album   cover,  one  of  the  most  subtle  ones  is  the  small  ant  image  next  to  the  bands  name,   “the  ant  is  a  small  and  powerful  creature  like  the  band”  (Album  Covers,  1999,   pg60)  this  is  a  discreet  message  which  could  easily  go  over  looked  even  though   its  used  as  a  branding  function.  Another  purpose  for  the  crab  being  the  key   feature  of  this  album  cover  is  that  it  relates  strongly  towards  the  title  of  the   album,  ‘The  Fat  Of  The  Land’  suggests  that  there  is  spoils  to  be  had  from  the  land,   crabs  often  leave  the  water  to  venture  on  land  to  thrive  from  these,  another   design  choice  from  Alex  Jenkins.       Along  side  the  denotations  that  are  offered  from  the  design  there  is  also  the   contrasted  side  to  the  analysis.  Connotations  are  something,  which  make  this  a   famous  album  cover;  it  delivers  numerous  unseen  messages  such  as  the  blurred   background  of  the  sand  and  water  showing  that  it’s  a  very  high  paced  style  of   music.  All  the  colours  on  this  design  are  highly  impacting  so  that  the  outcome  is   much  more  dynamic,  the  tones  used  are  rather  neutral  and  discreet  where  as  the   tones  and  shades  used  for  the  crab  are  much  more  vibrant  and  striking  to  catch   the  eyes  of  the  viewer  “the  crab  is  a  strong  metaphor  for  the  band  –  Colourful,   full  of  energy”  (Album  Covers,  1999,  pg60)  This  gives  the  album  its  abstract   styled  outcome.    

This album  cover  overall  delivers  a  strong  message  about  the  band  and  how  it   communicates  the  mixed  range  of  messages  to  the  audience.       Fig.2  

  This  second  album  cover  has  a  large  amount  of  the  same  techniques  used  in  the   same  manner  as  with  the  prodigy  album  cover.  The  main  connotations  that   appear  upon  looking  at  this  album  cover  is  upper  class  and  high  authority,  the   logo  which  is  placed  on  the  tail  fin  of  the  plain  was  created  to  resemble  the   Harley  Davidson  motorbike  brand  logo  which  is  ranked  highly  in  the  eyes  of  the   public.  Then  you  have  the  expensive  looking  plane  that  comes  across  being  a   private  jet  due  to  the  branding  on  the  back  of  the  plane.    If  you  switch  the  album   cover  around  to  the  back  you  are  then  witness  to  the  plane  which  has  crashed  

into a  mountain,  this  again  is  a  way  to  get  how  the  beastie  boys  want  to  be   perceived  in  society  “brave,  yet  dangerous  image  to  flaunt,  its  fascinating,  life’s   not  all  “plane’  sailing”  (Album  Covers,  1999,  pg90)  The  front  cover  also  offers  a   strong  denotation  of  messages,  mainly  this  is  picked  up  from  the  front  cover  of   the  executive  fin,  if  you  don’t  look  hard  enough  and  concentrate  on  what   meanings  are  trying  to  be  force  fed  towards  you  then  they  can  be  missed.  When   the  album  cover  is  looked  at  all  together  you  are  able  to  see  how  “the  front  cover   looks  safe  enough  –  the  tail  plane  of  a  luxury  executive  jet,  but  when  the  cover   is  viewed  as  a  whole,  we  see  the  plane  has  crashed  into  the  side  of  a   mountain.”  (Album  Covers,  1999,  pg91)  Semiotics  also  influence  the  publics   views  upon  this  album  cover,  the  outcome  of  this  ranges  from  person  to  person,   some  have  said  it  to  be  “really  cool”  (Steve  Byram,  pg91)  where  others  were   offended  as  it  delivered  some  phallic  implications  “if  you  look  at  the  cover   sideways  it  looks  like  a  penis  with  pubic  hair”  (Rick  Rubin,  1999,  pg91)     Even  though  there  are  these  implications  in  the  design,  it  still  remains  notable  to   many.  This  proves  that  not  only  is  the  band  creating  a  strong  image  for  itself  but   the  commodity  of  this  album  cover  is  holding  its  place  in  the  viewers  eyes  and   thus  enabling  itself  to  become  a  strong  accompaniment  to  the  music.              


Storm  Thorgerson  created  this  abnormal  album  cover  design  for  Pink  Floyd,  this   album  cover  is  much  more  recent  than  the  previous  two  yet  still  follows  the  same   style  of  messages  which  is  connotes  and  denotes.  There  are  so  many  hidden   messages  in  this  album  cover  as  they  are  now  used  to  be  more  meaning  full,  so   instead  of  just  being  an  album  cover,  they  now  tell  a  story.       The  lights  are  something  which  stand  out  as  they  are  in  the  centre  of  the  design,   the  message  which  this  connotes  is  how  the  two  heads  are  talking  to  each  other,   this  could  be  for  them  to  continue  talking  about  the  songs,  on  a  more  simplistic   view  it  could  just  be  there  to  represent  the  teeth  of  the  statues,  this  gives  the   statues  a  certain  personification  about  them,  especially  when  the  targets  are   used  as  eyes  too  give  that  penetrating  stare!  There  is  a  concept  which  was   created  a  while  ago  which  originated  from  two  silhouettes  staring  at  each  other,  

this is  called  “the  vase  effect”  (Album  Covers,  1999,  pg51)  this  is  one  of  the  areas   which  this  design  came  from.  These  however  are  a  copy  from  the  drawings   created  by  designer  Keith  Breeden.  This  album  also  denotes  a  message  about  the   band  and  how  they  grew  up  with  the  background  being  an  image  of  Cambridge,   this  being  were  Pink  Floyd  grew  up.    Then  we  have  the  statues  which  show  the   activities  which  Pink  Floyd  enjoy,  this  being  flying  there  own  jets,  hence  why   there  is  the  sculpture  painted  to  look  like  the  metal  plates  of  a  plane.       Fig.4  

This  is  the  final  album  cover  that  I  will  analyze,  this  is  the  “Origin  of  Symmetry  by   Muse”  this  is  something  which  has  a  lot  of  connotations  and  denotations,  some  of   the  messages  that  this  album  denotes  to  its  audience  is  what  looks  like  a  mixture   between  antennas  and  a  scarce  forest,  It  has  the  illustrated  style  of  drawing  to   show  how  things  don’t  need  to  be  neat  or  precise  to  be  created  into  an  album  

cover. The  real  meaning  that  Muse  wanted  to  be  connoted  was  “the  concept  was   intended  to  mirror  the  albums  theory  of  symmetry  of  the  universe”  (NME   MUSE  Collectors  Magazine,  2010,  pg38)  this  shows  how  the  encoding  that  the   designer  has  created  and  the  de-­‐coding  that  has  been  made  from  the  public  can   easily  get  lost  in  translation.  The  designer  William  Eager  wanted  to  base  his   work  on  the  concept  of  alien  rugby  post/aerial  look,  this  is  the  style,  which  I  sort   of  gathered  yet  not  something  that  I  would  expect.     “A  collection  of  the  work  of  14  artists  who’ve  all  been  given  that  same   title,  so  even  thought  each  piece  is  in  a  radically  different  style,  you  get   a  sense  of  there  being  some  form  of  continuity  through  different   peoples  perceptions  of  the  same  theme”  (Matt  Bellamy,  2001,  Link  1)      This  then  also  shows  that  even  though  there  was  meant  to  be  some  unity  with   there  work  there  was  still  them  ends  which  could  have  that  confusion  and  this  is   where  the  viewer  can  get  confused.  

Overall I  think  that  this  message  really  communicates  that  you  have  to  expect  the   unexpected  with  Muse  as  they  really  have  a  strong  way  to  communicate  with   there  audience  using  a  lot  of  semiotics  in  there  work,  this  gives  them  a  really   conceptual  visual  for  there  audience  to  look  at,  This  helps  to  draw  the  attention   of  them  whilst  still  communicating  a  message  which  in  most  ways  delivers  the   message  that  the  album  holds.        

There has  been  a  range  of  album  covers  that  have  been  analyzed  through  the  use   of  encoding,  de-­‐coding  also  semiotics  and  finally  Denotation  and  Connotation.   These  are  both  big  ways  in  which  I  could  make  these  entire  album  covers  relate   to  each  other  even  though  they  are  a  range  of  such  a  broad  amount  of  years.    The   meaning  of  a  album  as  I  have  stated  in  each  of  the  descriptions  of  the  covers  can   be  confused  when  using  the  Encoding  and  Decoding  style  from  Nick  De  Ville,  one   thing  can  be  meant  yet  another  depicted  from  a  person  artwork  or  messages   themselves.  This  links  in  with  how  Album  Covers  have  been  made  to  be  more   conceptual  to  deliver  a  create  image  which  draws  in  the  attention  of  the  viewer   yet  still  has  a  message  and  meaning  hidden  within  it.       Album  Covers  use  a  mix  of  all  of  the  above  techniques  to  deliver  this  complete   package  which  now  is  more  of  a  accompaniment  to  the  cd  and  someone  which   has  become  a  commodity  giving  you  a  reason  to  want  to  own  the  album  artwork   as  in  this  modern  day  you  can  easily  download  the  music  illegally  for  free,  this  is   the  artists  work  to  try  and  counter  this  and  give  you  more  of  a  reason  to  want  to   purchase  there  work  and  have  it  as  a  collectable.  This  also  shows  how  the  album   covers  have  advanced  from  when  they  first  started  out  “the  first  batch  of   records  had  been  packaged  in  paper  sleeves”  (Nick  De  Ville,  2003,  pg32)     All  of  these  techniques  mixed  together  have  changed  the  way  that  people  react   towards  buying  an  album  in  a  more  positive  light;  the  commodity  of  an  album   cover  may  not  be  enough  to  make  this  the  most  effective  method  but  along  with   the  other  functions  which  Nick  De  Ville  Speaks  about  in  his  lectures  they  all  start   to  make  sense.    


Roger Morton (2010) The Great Leap Forward, MUSE special collectors magazine, Limited Edition, Sep,

Storm Thorgerson & Aubery Powell (1999) One hundred best album covers, London, A Dorling Kindersley Book,

Muse Wiki  (2011)  Origin  of  Symmetry,  London,,  (date  accessed  20.01.12)     Nick  De  Ville  (2003)  Album  style  and  image  in  sleeve  design,  London,  Mitchell   Beazley     ECM,  (1996)  Sleeves  of  desire,  London,  Lars  Muller  Publishers       Ian  Inglis  (2001)  Nothing  you  can  see  that  isn’t  shown,  London,  Cambridge   University  Press        

completed album cover essay  
completed album cover essay  

this is my complete album cover essay which needed to be handed in for the preliminary deadline