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[Título do documento] [SUBTÍTULO DO DOCUMENTO] VERYPDF


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UM ................................................................................................................................................................... 3 DOIS............................................................................................................................................................... 14 TRÊS .............................................................................................................................................................. 35 QUATRO ........................................................................................................................................................ 53 CINCO ............................................................................................................................................................ 66 SEIS................................................................................................................................................................ 81 SETE .............................................................................................................................................................. 97 OITO ............................................................................................................................................................ 112 NOVE ........................................................................................................................................................... 133 DEZ .............................................................................................................................................................. 145 ONZE ........................................................................................................................................................... 164 DOZE ........................................................................................................................................................... 177 TREZE .......................................................................................................................................................... 195 QUATORZE ................................................................................................................................................. 211 QUINZE........................................................................................................................................................ 230 DEZESSEIS ................................................................................................................................................... 245 DEZESSETE ................................................................................................................................................. 264 DEZOITO ..................................................................................................................................................... 278 DEZENOVE .................................................................................................................................................. 291 VINTE .......................................................................................................................................................... 304

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Um Eu não poderia ir para casa durante o verão. Eu simplesmente não podia. Ir para casa significaria olhares infinitos preocupados de minha mãe, e lembretes sobre o seguinte toque de recolher e os perigos do álcool e sexo antes do casamento. Meu pai ia me forçar a ser voluntária - que era um paradoxo, ensinar na escola dominical da sua igreja - e ameaçar jogar fora todas minhas roupas reveladoras. Como shorts. Porque usar shorts no verão era super escandaloso. Eu não podia lidar com isso, um verão inteiro em ruínas com suas boas intenções e suas altas normas que somente um santo pode viver. E eu não sou nenhuma santa. Então eu menti e disse a eles que eu estava passando o verão em Appalachia, numa construção de casas para os pobres com um grupo de missão cristã, quando eu estava realmente ficando em Cincinnati e trabalhando em uma churrascaria. Eu sei. Isso era uma espécie de mentira de merda. Mas foi a única coisa que teria funcionado, então eu tinha ido com isso e não havia como voltar agora. Manter minha liberdade valia um pouco de culpa, que eu não estava realmente ajudando as pessoas necessitadas, embora eu suponha que eu poderia argumentar que eu estava, pelo menos, alimentando a economia, servindo carne. Assim, a única coisa ainda por resolver era onde eu ia ficar por uma semana na brecha entre o momento em que eu tinha que deixar meu dormitório e quando eu poderia assumir uma sublocação em um apartamento, no dia um de Junho.

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Eu tinha um plano. Girando a maçaneta, entrei e avaliei a situação. Minha companheira de quarto, Kylie, estava aconchegada com o namorado, Nathan, que vivia no apartamento. Tyler e minha outra companheira de quarto, Rory, também aconchegados. O fator saliva na sala de estar era enorme, com Kylie no colo de Nathan, dedos entrelaçados, enquanto Tyler fazia aquela coisa estranha, que ele estava constantemente fazendo, brincando com o cabelo de Rory, que me deu vontade de bater a mão nele. Ela sempre parecia bem com isso, porém, vai entender. "Ei, Jessica!", Disse Kylie brilhantemente. "Top bonito." "Obrigada." Eu tinha colocado um top vermelho apertado distraidamente, então me perguntei se era tão decotado como o que eu tinha em mente, senti nojo de mim mesma por ter tido tal pensamento. Assim, então eu decidi não usar decote para minha autoestima e puxei uma camisa da Union Jack sobre o top. Aparência era um processo. "O que vocês estão fazendo?" "Eu estou vendo Bastardos Inglórios", veio uma voz da cozinha. "Todo mundo está entretido em suas preliminares. " Ugh. Tentando não suspirar, me virei e vi Riley Mann, irmão mais velho de Tyler, aparecendo com uma lata de cerveja. Ele não era quem eu queria ver. "Com inveja?", eu perguntei-lhe levemente, forçando um sorriso irônico. Tudo sobre Riley me incomodava, desde seu sarcasmo e sua incapacidade de ser sempre sério, para o fato de que ele era quente como o inferno e sabia claramente disso. Eu não o vi muitas vezes, desde que ele trabalhava em tempo integral na construção civil, que era perfeitamente bom pra mim. Era mais fácil respirar sem sua testosterona sufocando o quarto. Ele balançou a cabeça. "Não. Sexo não vale a dor de cabeça de um relacionamento. E a minha mão não dá conta de escrever vinte mensagens no dia seguinte”.

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Havia imagens mentais que eu não precisava, que eu não podia discutir com sua opinião de que relações era um enorme trabalho. Eu fiz uma careta. "Você está sempre tão encantador. Bill está aqui? " "Ele está estudando em seu quarto," Nathan me disse. "Ele tem uma prova final de física. Deus, eu estou tão feliz, eu já terminei com meus exames. " Os meus já haviam terminado também, por isso que a habitação estava se tornando um problema. Eu só tinha dois dias par desocupar os dormitórios. "Ok, obrigada." Andei pelo corredor até o quarto de Bill. "Você vai lá?" Nathan me chamou. "Eu estou te avisando, ele está em um estado de espírito." "Eu tenho certeza que ele está bem. Eu só quero dizer oi." Bill tinha sido abusado por seis meses, desde que sua namorada da época do colegial tinha trocado ele por um jogador de basquete no estado de Ohio. Nós tínhamos ficado algumas vezes, mas eu tinha sido totalmente clara sobre não querer compromisso. Eu não estava no mercado para um relacionamento. Sem bater, fui para o quarto de Bill. Ele estava em sua mesa, e com exceção dos livros e papéis espalhados na frente dele, o quarto estava limpo, como de costume, cama feita, nenhum sinal de stress pré provas. Até que você via seu cabelo. A tensão era evidente nos cachos flexíveis que iam para fora em várias direções, parecendo que não tinha visto uma escova de cabelo em dias. Seus óculos foram deslizando pelo nariz quando ele olhou para cima, e ele era uma interpretação muito bonita e moderna do gênio distraído. "Hey," ele disse, olhando distraidamente para mim. "Hey. Como os estudos estão indo? "Apoiei um quadril na esquina de sua mesa e sorri.

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"Não estão ruins, mas eu ainda tenho muito a revisar. Você precisa de alguma coisa, ou você só quer ficar? Porque não posso até amanhã ". "Eu queria saber se eu posso ficar aqui com você, no seu quarto, por alguns dias." Ok, então era mais ou menos uns oito dias, mas quem estava contando? "O quê?" Ele franziu a testa. "O que você quer dizer?" Ele bateu sua caneta em seus lábios e piscou para mim. "Eu preciso de um lugar para ficar até que eu possa entrar no apartamento que eu vou alugar. Não há nenhuma maneira que eu estou dormindo naquele sofá da sala de estar. É como cota de malha. Mas eu posso dormir na sua cama com você, certo?" Eu sorri e usei a ponta do meu dedo para empurrar seus óculos para cima. "Eu prometo que não vou expulsá-lo durante o sono, como eu fiz na última vez." Por um segundo, ele não disse nada. Então ele sacudiu a cabeça. "Não." Isso definitivamente não era a resposta que eu estava esperando. "O quê? Por que não? Ok, então eu sei que não posso prometer ter o controle sobre meus membros quando estou dormindo, mas você sempre pode me chutar para trás. Eu não me importo." Ele não poderia estar me dizendo não mesmo. Minha frequência cardíaca começou a aumentar, a ansiedade subindo sobre a minha nuca. "Eu não me importo se você me chutar, não é isso." Bill suspirou. "Olha, Jess, nós dois sabemos que não é nenhum segredo que eu, como você, sabia aonde isso iria e estou grato que você não devolveu o sentimento. Talvez seja loucura da minha parte dizer que não, porque às vezes eu me importo com você, mas eu não posso dividir a cama com você todas as noites por uma semana e não sentir nada sobre isso. Eu simplesmente não posso. "

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Meu queixo caiu e eu senti envergonhada, o que me deixou com raiva. Eu não tinha feito qualquer coisa para se sentir mal, apesar de que a opinião do meu pai seria contrária sobre isso. "Você faz isso soar tão fraco. Somos amigos. Nós ficamos quando ambos nos sentimos sozinhos, não porque eu estava desesperada e você era minha única opção ou porque eu senti pena de você. Eu não sou tão boa pessoa que eu vou ficar com você por pena. Eu só gosto de você como um amigo e eu acho você é bonito. Nós nos divertimos. Aparentemente, eu estava totalmente errada em pensar que você se sentiu da mesma maneira ". "Eu me sinto da mesma maneira", ele insistiu. "O problema é que eu me sinto mais do que isso, e eu não estou a fim de me torturar. Eu quero que você seja minha 'namorada.'” Ele fez aspas no ar. "Patético, eu sei." O pensamento de ser namorada de alguém me fez querer vomitar na minha boca um pouco. Não há nenhuma maneira que eu queria dar a um cara qualquer controle sobre minhas emoções e meu tempo. Eu tinha finalmente chegado longe pela primeira vez na vida. "Sinto muito. Não é patético, é só..." "É você, não eu." Ele revirou os olhos. "Eu sei. Você pode salvar o discurso meloso e deixar isso para outro cara, eu entendo.” Eu tinha que admitir que era uma espécie de alívio. "Isso é estranho", disse ele. "Provavelmente mais para mim do que para você", ele disse com uma risada nervosa. "Olha, você pode ficar no sofá aqui.” "Só que agora vai ser estranho." Já era. "Não, não vai. Eu não vou ser carente ou nada. Eu só preciso me auto preservar.” "Tudo bem, eu entendo." Eu entendia, mas era diferente. Eu não podia tocá-lo casualmente mais. Eu não poderia flertar sem sentir

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como eu estava levando-o, e eu teria que ter cuidado em torno dele. Eu lutei contra a vontade de suspirar. Por que tudo tem que ser tão complicado entre homens e mulheres? Malditos hormônios. "Boa sorte na sua prova final." "Obrigado." Ele me deu um sorriso, em seguida, ele voltou sua atenção para o seu livro. Sai do quarto, sentindo-se vazia e estranhamente triste por saber que Bill e eu não conseguiríamos ser amigos, da mesma forma que tínhamos sido. Mas, novamente, talvez nós nunca fomos realmente apenas amigos, porque eu sempre soube que ele gostava de mim. E porque, de repente, me fez sentir tão culpada? "Isso foi rápido", disse Riley assim que vim para a sala, os pés em cima da mesa de café, expressão entediada. "Eu acho que é por isso que eles chamam de uma rapidinha." "Cale a boca", eu disse, com mais veemência do que eu pretendia. Eu estava me sentindo mal, e eu não podia saber precisamente por que a rejeição de Bill tinha me incomodado tanto. Eu não precisava de Riley me julgando. "O que há de errado?", Perguntou Rory, se afastando do peito de Tyler, onde ela foi presa como o papel de presente. "Eu simplesmente não tenho qualquer lugar para ficar pela próxima semana, isso é tudo." Eu não queria dizer na frente de Riley que Bill tinha me recusado. Seria como entregar-lhe o material para uns de dez minutos de zoeiras de rotina às minhas custas. Não, obrigado. "Você pode ficar aqui", disse Nathan. "Obrigado, mas eu não acho que vai dar certo." "Por que não?", Perguntou Kylie. Eu atirei-lhe um olhar, esperando que ela entendesse o recado.

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"Você e o lerdo brigaram?", perguntou Riley. "Será que ele colocou o suficiente para você?" Realmente não era justo que um rosto tão bonito estava num cara idiota. Riley era um pouco mais baixo do que Tyler, assim como musculoso, mas Tyler tinha certa dureza no rosto, Riley foi presenteado com covinhas adoráveis e olhos grandes. Era quase trágico que ele era um idiota. Eu ignorei, mas não foi fácil, porque ele parecia ter um grande prazer em me irritar. Eu realmente queria jogar alguma coisa nele. Tal como o meu punho direito em seu rosto arrogante. "Você pode ficar na minha casa", Tyler ofereceu. "Os meninos e eu estamos indo para casa do pai de Rory por uma semana, então você teria uma cama para dormir.” Não era um pensamento ruim, embora fosse um pouco intimidante. "É seguro?" Eu perguntei, antes eu percebesse o quão rude realmente soou. Tyler e Riley viviam com seus dois irmãos mais novos em um bairro de baixa renda, em uma casa cujo banco estava em processo de encerramento uma vez que sua mãe tinha morrido. Riley tinha vivido em um porão antes disso, mas uma vez que sua mãe teve uma overdose, ele havia se mudado para lá. Eu nunca estive lá, mas eu estava imaginando um bairro ruim infestado de tiroteios e prostitutas em cada esquina. Meus pais viviam em uma mini mansão em uma cidade pequena, então eu não sei exatamente me defender na rua. Minha experiência com a pobreza foi limitada a filmes e episódios de séries Policiais no meu laptop. Era como um urso andando pelo deserto. Eu não tive nenhuma exposição anterior. "Quero dizer, não que os vizinhos vão pensar que eu estou invadindo e entrando?" Eu acrescentei, tentando encobrir minha mancada na pergunta inicial.

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"Princesa, eu não acho que alguém vai pensar que você invadiu nossa merda e está festejando." Riley disse, revirando os olhos. " Qualquer coisa, eles só vão pensar que você foi procurar drogas". "Rory fica comigo o tempo todo", acrescentou Tyler. "Ninguém vai nem perceber. As pessoas continuam a se isolar no bairro ". "Eu nunca me sinto insegura lá", disse Rory. "Mas, novamente, eu nunca estou dormindo sozinha. Tyler está sempre comigo. " "Eu nunca vivi sozinha", eu disse. Mesmo durante uma semana, o pensamento tinha certo apelo. Sem regras. Sem culpa. Não se sentindo mal que eu não pudesse cumprir as expectativas de ninguém. Parecia incrível e assustador. Eu queria experimentar, só para ver o que seria. "Isso soa muito bem, Ty. Obrigada pela oferta. " "Você falou tanto, não se esqueceu de algo?", Perguntou Riley, pegando sua cerveja. "O quê?" Eu disse, cautelosa. Eu só sabia que eu não ia gostar de tudo o que ele ia dizer. "Eu não estou indo para a casa do pai de Rory por uma semana como uma criança no acampamento de verão. Eu vou estar aqui, trabalhando. Vivendo em minha casa”. Oh, Deus. Eu não podia me conter. Eu fiz uma careta. O canto da boca de Riley se curvou para cima. "Isso é exatamente como me sinto sobre isso, princesa." "Eu acho que vai ser bom para vocês", disse Kylie, uma eterna otimista. Ou sofre de sérios delírios. "Vocês podem se tornar melhores amigos desse jeito."

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"Talvez a gente não queira se tornar amigos", disse Riley. "Talvez a gente não goste de gostar um do outro." Eu quase ri. Havia certa verdade nisso. Basicamente, eu senti como se eu tivesse visto tudo o que eu precisava ver para saber que eu não precisava ver mais. Mas se eu dissesse isso, a cabeça da Kylie explodiria. Ela era uma pessoa muito honesta e gentil, e ela nem sempre concordava com meu ponto de vista. Ou qualquer coisa que envolva matemática. "Quanto vocês vão mesmo se ver? Você tem tanto trabalho e a casa tem três quartos”, disse Tyler. "Parece estúpido dormir em qualquer lugar, quando não há espaço de sobra pela casa." "É até Riley," eu disse, porque isso só parecia justo. Era a sua casa. "Talvez ele queira algum tempo sozinho com todos vocês fora”. Eu não quis falar isso do jeito que soou. Ele riu. "Talvez isso venha antes do meu tempo pessoal 1e depois do jogo de bebidas2?" Ele se levantou e se aproximou do meu espaço pessoal mais do que era estritamente necessário. Foi um jogo de covardes, e eu perdi instantaneamente. Caramba. Ele sorriu em triunfo.

o

apoiando

"Eu vou ficar bem. Eu posso lidar com isso se você puder.” Eu estava jogando seu jogo e eu sabia disso, mas eu não conseguia parar. "Claro que eu posso lidar com isso. O que há para lidar?” Ele olhou para mim, as sobrancelhas levantadas, um desafio em seus olhos castanhos profundos. A barba em seu queixo era visível, e eu 1 2

Expressão “Me Time” Expressão “Circle Time”

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podia sentir o cheiro sutil de sabão e um pouco de perfume. Ele olhou e ele tinha um cheiro muito, muito masculino, e de repente eu estava ciente do meu corpo de uma forma que me fez sentir irritada. "Traga um pouco de cerveja." "Eu não tenho vinte e um." Não que isso nunca tenha me impedido de beber, mas eu não ia dar a Riley qualquer coisa que eu não precisava. Eu não quero me sentir como se eu lhe devesse. Foi Tyler, que tinha feito a oferta de um lugar para dormir, por isso, se alguém merecia meu agradecimento, era ele, e não seu irmão arrogante. Por um segundo, os olhos de Riley percorreram meu peito, como se ele pudesse avaliar a minha idade por meus seios. Tão clichê. Mas, então, ele apenas disse: "Você pode pedir minha identidade.”. E eu não podia ajudá-lo. Eu ri. "Porque nós somos praticamente gêmeos." Ele acenou com a cabeça. "Ainda que eu esteja um pouco melhor o futuro." Eu bufei. "Eu tenho um cabelo melhor." "Eu posso beber mais uísque do que você." "Eu sou mais esperta." "Eu sou mais forte. Devemos lutar na lama para que eu possa provar.” Mordi o lábio para não atirar uma resposta mordaz de volta para ele, ou pior, rir. Ele não fez para merecer a atenção, ou saber que ele tinha chegado sob a minha pele, que era o que ele queria. Mas, por uma fração de segundo eu me perguntei se eu deveria dormir no sofá depois de tudo. Porque Riley parecia ser a única pessoa

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que poderia obter uma resposta emocional fora de mim, mesmo que fosse apenas raiva. E as emoções eram perigosas. Elas levavam a prisão, como minha mãe, na casa muito cara do meu pai. Eu nunca ia deixar isso acontecer. "Eu tenho direito do banheiro pela manhã", disse Riley. Então, para que ele saiba que ele não me intimida, e que eu estava sempre no controle, eu me virei e me afastei.

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Dois Eu deveria ter aceitado a oferta de carona de Nathan. Em vez disso, eu tinha decidido dar continuidade a minha independência, eu estava indo aprender a usar o transporte público. O que eu não entendi era como que o ônibus da cidade não era nada como o ônibus fretado que me levou para o acampamento da igreja. Quando você era membro da congregação New Hope, você não podia sacrificar o conforto, na busca de seu relacionamento com Deus. Meu pai gostava de dizer que, mesmo Jesus usava sandálias ao invés de ir descalço. Eu realmente não acho que foi exatamente a mesma coisa que dizer a uma criança que tinha uma casa de seis mil metros quadrados, com um armário cheio de roupas de grife, mas quando eu tinha sugerido ficar na cidade aos treze, eu tinha perdido o uso do meu celular por um mês. Já que você é tão rápido em apontar suposta hipocrisia dos outros, ele tinha dito, deixe-me eliminar a sua para você. É claro que, no final, tudo o que ele fez foi me sentir uma hipócrita. Eu apenas recitei as regras de sua igreja e nada mais. Eventualmente, quando ele descobrisse a verdade, e ele iria porque estava se tornando mais difícil e mais difícil esconder quem eu era, ele iria me tirar da sua vida. Eu sabia que isso era tão certo como eu sabia que ele tinha uma garrafa de vodca escondida em sua gaveta do criado mudo. Assim, quando o inevitável aconteceria, eu precisava estar pronta. Eu precisava ter visto o mundo real, ou pelo menos uma parte maior do que o do ponto de vista estreito. Eu tinha sido criada dentro de suas asas. Então o ônibus. Sim, não é uma ideia tão brilhante quando você está arrastando duas grandes malas rosa com você e você nunca andou em transportes públicos em toda a sua vida.

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Um homem idoso babava enquanto resmungava e fazia um gesto para mim repetidamente. Eu me encolhi no meu lugar, malas encravadas contra a janela ao meu lado, porque eu não conseguia entender nada do que ele estava dizendo, e eu realmente não queria entender. Dois adolescentes com seus jeans justos em torno de suas coxas mantiveram empurrando um ao outro e rindo enquanto faziam gestos de boquete em minha direção. Os ignorei. Se eu soubesse o que eles eram, teria reclamado, mas achei que era possível que eles tinham armas naquelas calças insanamente desleixadas, ou, pelo menos eles não hesitariam em me assediar. O ônibus fedorento com o arcondicionado ligado que só serviu para flutuar o odor ao redor. Continuei checando meu celular compulsivamente pelo mapa de rotas de ônibus, verificando as placas de rua cada vez que ele virava, com medo de perder a minha parada. Eu tinha mandado uma mensagem para Riley para que ele soubesse que estaria chegando em torno de seis horas, e ele tinha respondido com, "Yippee". O sentimento era mútuo. Por minhas estimativas, foi apenas uma viagem de ônibus de trinta minutos para o cruzamento mais próximo da casa de Tyler e Riley. O gráfico do ônibus mostrava a chegada às 06:03h, e eu ficava olhando para o tempo, desejando que eu não estivesse usando chinelos e shorts. Eu me senti como se as pessoas do ônibus estivessem se esfregando em mim do assento e ao chão. Meus calcanhares e panturrilhas sentiam-se vulneráveis. "Ei, menina loura", um dos adolescentes disse, movendo-se na parte de trás do ônibus para sentar no assento atrás de mim. Ele provavelmente estava se referindo a mim. Olhando para ele, eu disse, "Hey", e voltei para o meu telefone. Eu não queria ter uma conversa com ele, mas eu sabia que se eu o ignorasse totalmente, ele estaria me chamando de puta arrogante. Às vezes, não havia realmente como sair ganhando como menina.

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"Aonde você vai? Isto não se parece com o seu bairro. " "Eu vou morar com meu namorado", disse a ele, sem rodeios. Deixei ele pensar que eu tinha um namorado fodão, do tipo traficante. Suas sobrancelhas se ergueram e parecia que ele não tinha acreditado em mim. Ele tinha cerca de quinze anos e mais atitude do que qualquer outra coisa, já que ele provavelmente pesava menos do que eu. Eu podia ver suas costelas através da sua camisa de basquete. "Seu namorado mora aqui?" Eu não respondi por que percebi que o motorista do ônibus não estava diminuindo a velocidade e já estávamos na rua onde deveria ser minha parada, a poucos metros à frente. "Ele não vai parar aqui?" Eu disse, em pânico, começando a me levantar, passando minha bolsa sobre a minha cabeça como uma bolsa-carteiro. Ela era muito curta para fazer isso e cortou em minha axila, mas eu precisava de ambas as mãos para a bagagem. E talvez para enfrentar o motorista se ele não parasse, porque o meu pequeno experimento social havia terminado. Eu não queria estar no ônibus mais. Minhas axilas estavam suando, apesar de terem sido congeladas pelo ar-condicionado, porque eu estava um pouco estressada, eu tinha que admitir. O garoto olhou para mim como se eu fosse um idiota completa. "Se você quer sair, você tem que puxar." Ele estendeu a mão e puxou uma corda do tipo de varal acima das janelas e eu imediatamente ouvi um ding. "Oh". Duh. Acho que o motorista não era vidente. "Obrigada." O ônibus começou a diminuir a velocidade, então comecei a puxar minhas malas no corredor, lamentando o "Pare de me seguir. Siga Jesus.” Etiqueta que Kylie comprou para mim como uma brincadeira e agora tapava um buraco na frente da minha mala.

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Por alguma razão, eu esperava que o garoto fosse se oferecer para ajudar, já que ele era tão claramente interessado em flertar comigo. Mas ele realmente passou em torno de minha bolsa como se fosse nada mais do que um obstáculo, ao mesmo tempo em que se sentava de lado no banco da frente. Seu amigo o seguiu. O ônibus parou. Eu estava tropeçando e arrastando minha mala ao mesmo tempo em que gritava “Eu vou descer nessa parada!” para o motorista de ônibus, caso ele não olhasse para trás. Ele olhou para mim em seu grande espelho retrovisor, obviamente impaciente com o tempo que eu estava tomando para sair. "Obrigada", eu disse, sem fôlego, basicamente caindo da escada em uma avalanche de cabelo e bagagem. Uma vez no meio-fio, eu ajustei para que eu pudesse puxar cada mala com uma mão e tentei ignorar o fato de que os dois adolescentes tinham ido apenas ali na esquina, olhando, sem nenhuma pressa especial para ir a qualquer lugar, cintos mal segurando as calças, os braços já ostentando um par de tatuagens. Estava quente na calçada, o ar uma mistura úmida de fumos de gás do ônibus e um restaurante de frango. A parte de trás do meu pescoço ficou úmido quando eu comecei a andar. Imediatamente, eu sabia que os rapazes estavam me seguindo. Então, fiz uma pausa e tirei o meu telefone, confirmando a direção que eu estava indo. Então eu apertei um número e liguei para Riley, apoiando o telefone no meu ombro para que eu pudesse continuar caminhando. Eu não achei que ele iria responder, porque eu não conheço nenhum cara que atendesse o telefone, mas eu estava começando a ficar preocupada. O bairro era o que eu tinha esperado, e enquanto ele não parecia nada além de um bairro de classe baixa, eu me senti muito estranha, como uma forasteira. Haviam lojas vazias, um restaurante sujo, um estúdio de tatuagem, um caixa eletrônico, um quiosque e buracos do tamanho de um Fusca na estrada. Na rua eu andei para baixo, as casas eram próximas, pequenas, algumas delas degradadas. Se alguém tinha grama, agora estava marrom e empoeirada, ou o que era um terreno fértil para as ervas daninhas.

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Algumas estavam tão altas como meus joelhos enquanto eu andava pela calçada, minha bolsa batendo meu peito a cada passo. Riley realmente atendeu. "Olá". "Hey! É Jessica. Hum, eu estou quase na sua casa. Eu, uh, peguei o ônibus, e eu estou na sua rua e mem..." Eu praticamente podia ouvir as sobrancelhas atirando-se em descrença. "Você pegou o ônibus?" "Yeah. E eu acho que esses caras estão me seguindo”, murmurei tão baixo de uma voz possível. "O quê? Merda.” Houve sussurro. "Mantenha o passo. Eu vou pegar você.” "'K." Eu deixei cair o telefone na calçada quando eu tentei terminar a chamada com o meu dedo ainda entrelaçado em torno da alça da mala. Inclinando-se para recuperá-lo, eu olhei para os caras. Um tinha um boné de baseball de lado, e agora que eles estavam fora do ônibus, eles tinham despido suas camisetas no calor. Um estava bronzeado, o outro brilhando de tão branco, totalmente sem pelos, e piscando contra o sol, ele se parecia com uma toupeira bebê. Agora que eu sabia que Riley estava apenas um ou dois minutos distante, eu me sentia mais irritada do que com medo. "Por que o seu homem não vem buscá-la?" Aquele com o chapéu perguntou. Levantei-me, vendo um carro subindo a rua. "Ele está." Aliviada, vi que era Riley enquanto puxava e colocava o carro na vaga. Deixando ele ligado, ele abriu a porta e saiu. Ele não estava usando uma camisa e eu balancei minha cabeça para tentar tirar meu cabelo suado dos meus olhos, desejando que eu pudesse apreciar plenamente o seu peito. Mas eu estava mais preocupada com entrar no

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carro e ir para longe de Beavis e Butt-Head. Eu já estava arrastando minha mala fora pelo meio-fio, quando Riley mal me deu um aceno e foi pegando a outra. "E aí", disse ele casualmente para os caras, mas eu podia ver que seus ombros estavam rígidos enquanto rolava a mala atrás dele, fazendo questão de virar as costas para eles. Eles não pareciam com qualquer ameaça à Riley, dado que ele era duas vezes a sua largura, e eu me senti melhor. "Sua cadela está bem", disse o magricela. Caramba! Agora minha vida estava completa. Eles pensavam que eu era atraente. Revirei os olhos quando abri a porta de trás do carro de Riley e empurrei minha mala para dentro "Obrigado", foi tudo que Riley disse. Eu percebi que ele estava fazendo um gesto com a mão esquerda para eu dar a volta e entrar no carro, então eu fiz. Ele carregou minha outra bolsa para o banco de trás. Então ele se levantou e falou com eles em um tom muito casual, amigável. "Se você vê-la andando no bairro de novo, você vai atravessar para o outro lado da rua, você me entendeu? Você não olha para ela, você não fala com ela. Fique pelo menos quinze metros de distância dela, ou eu vou te foder seu merda, sem perguntas ". "Ei, nós não queremos nenhum problema", disse um deles, levantando as mãos e olhando alarmado. Eu quase me senti mal por eles. Quase. Mas a verdade era que a sua intenção era me assediar, o que era besteira. A mulher deve ser capaz de andar na calçada sem ouvir porcaria. "Boom". Andando de volta, Riley tirou o carro da vaga mais próxima, enquanto eu puxava minha bolsa e enfiava o braço direito para fora da janela para arejar.

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Levantando o cabelo do meu pescoço, eu o torci em um nó e o prendi para que ele durasse, pelo menos, até chegar na casa. "Puta merda, está quente aqui fora. Obrigado por me pegar." "Por que diabos você estava andando de ônibus?" Riley olhou para mim, e ele estava balançando a cabeça em descrença, divertido. "Você sabe quem anda de ônibus?" "Os adolescentes e os Homens de idade que cheiram a xixi?" "Exatamente." Ele me deu uma pequena risada. "Bem-vinda ao paraíso, Jessica." "Não foi horrível", eu disse a ele, o que era verdade. Foi mais irritante do que realmente horrível. Especialmente agora que eu estava em seu carro e sem perigo a vista, o ônibus não parecia tão ruim em tudo em retrospectiva. Na verdade, eu me senti um pouco triunfante que eu tinha conseguido isso sozinha. Bem, quase. Eu suponho que sem Riley isso poderia ter tido um resultado mais irritante, mas eu não acho que esses caras eram realmente perigosos. Então, novamente, Kylie sempre me disse que eu subestimava o problema, e eu acho que era verdade. Afinal de contas, eu estava entrando na casa de Riley em um bairro merda quando eu deveria estar fora, na construção de novas casas para os financeiramente necessitados. Isso traria problemas com os meus pais, não duvido, se eles descobrissem. Embora, ao parar a casa de Rilley, eu pensei que, provavelmente, os meninos Mann se qualificavam para o título de carentes financeiramente. E, para ser totalmente honesta, era uma merda, uma casa que ninguém se importava por um longo período de tempo. Exatamente o que eu estava esperando, mas como o bangalô caiu no calor, que era inegável. "Você tem bolas, eu vou te dar isso", disse ele.

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"Você está me elogiando?" E por que está querendo me agradar? Isso não era exatamente uma observação brilhante. Mas, novamente, eu tinha orgulho de ser forte, e deixei ele pensar que não poderia tirar isso de mim. "Se eu estou, não se preocupe, é passageiro," ele me assegurou quando estacionou o carro. "Agora, por que você parece que está pronta para estudar na Europa por um ano? Achei que você está aqui por apenas uma semana." Como explicar sem mentir? Eu só queria manter algumas das informações pra ele, sem ser totalmente desonesta. Mas eu não queria que ele soubesse que eu estava mentindo para os meus pais. "Isso tudo é meu material de dormitório. Bem, um monte dele. Kylie levou alguns para casa para mim, mas eu não poderia pedir a ela para arrastar tudo para casa dela. Não caberia no carro de Mark.” "Quem é Mark?" Isso foi o que ele tirou desse número? Yay. Essa foi uma pergunta fácil de responder. "Ele é um cara que Kylie e eu estudamos e quem tem um carro no campus. Ele geralmente nos dá uma carona, se os nossos pais não nos pegar." Então eu estava imediatamente arrependida de ter mencionado os pais. Eu não queria que o Riley perguntasse sobre o meu. Mas ele pareceu perder o interesse na conversa em geral, saindo do carro, dando-me uma excelente vista de sua bunda perfeita num jeans que se encaixa como deveria em um cara, não muito solto, não muito apertado. Eles estavam caindo ligeiramente em seus quadris, os músculos das costas claramente delineados como ele. Merda. O que eu estava fazendo? Era para eu ignorar a sua gostosura. Foi um pacto mental que eu tinha feito comigo ao longo dos últimos dois dias enquanto eu embalava as coisas do meu quarto. Foi a única forma para justificar minha permanência com Riley, tive de jurar ao meu favorito par de

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jeans Guess que eu não ia prestar atenção a nada sobre ele além de notar como ele era chato. Abri a porta de trás para pegar a segunda mala, mas ele já estava arrastando-a através do assento. "Obrigada", eu disse. "Não tem problema." Ele estudou o adesivo sobre ela e prendeu um sorriso. "Então, aqueles eram seus amiguinhos no ônibus com você?” "Sim. Acho que eles estavam me seguindo." "Oh, definitivamente. Você se destaca como um polegar rosa. " "Ha ha. Você não acha que eles eram perigosos, não é?" A menos que eu estivesse enganada quanto à forma de esconder uma arma, eu não tinha visto nada sobre esses dois. Então, novamente, seus jeans eram como sacos de lixo, de modo o que eu saberia? "Não para mim. Para você? TALVEZ. Você foi inteligente em me chamar. " "Obrigado, pai." Peguei uma mala para leva-la pela garagem, mas ele me dispensou e ficou com ambas. "Seu sarcasmo é irritante", ele me disse. "Por quê? Porque você lembra de si mesmo?" Brinquei com ele, caminhando sobre o cascalho e até a entrada meio desmoronada. Por um segundo, eu quase questionei sua solidez estrutural, mas depois eu percebi que seria rude. "Isso é perfeitamente possível", admitiu. A porta não estava trancada. Ele empurrou-a aberta e fez sinal para eu entrar. "Mi casa de merda es su casa de merda."

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"Você precisa de um capacho com essa frase," eu disse a ele, provocando-o, determinada a não olhar para o seu peito, ou os olhos, sendo que ambos estavam muito mais perigosos para a minha saúde do que os caras no ônibus. Meu braço tocou seu peito apesar de meus esforços, e sua pele estava quente. "Se tivéssemos um capacho, ele seria roubado", disse ele. Entrei no calor sufocante da sala de estar. Não havia arcondicionado. Bosta. Ele cheirava a cigarros antigos e menino. Às vezes eu podia tolerar menino, mas os cigarros eu não podia. Franzindo o nariz, eu andei para frente, olhando para uma pequena cozinha enquanto tentava não desistir. "Você tem certeza que quer fazer isso?", Questionou. Olhei para trás para vê-lo me olhando com cuidado, minhas malas em posição de sentido em cada lado dele. Não, eu não tinha certeza. "Rory não se importa de ficar aqui, mas Rory está apaixonada pelo Tyler. Por alguma razão bizarra, as pessoas estão dispostas a colocar-se com um monte de merda quando estão apaixonadas. Eu sei que este lugar é um lixo, por isso ainda há tempo para que você possa se salvar. " Era tentador. O tapete era marrom sujo, manchado, com anos de sujeira da rua e lama e que vai se saber mais o quê. O sofá tinha um afundamento em cada almofada, e algo que poderia ter sido uma manta vermelha desbotada, mas era difícil dizer exatamente. A mesa de café de carvalho estava coberta de caixas de videogame e um cinzeiro carregado com bitucas. Não havia cortinas, apenas uma folha que havia sido pendurada com tachinhas. Eu queria correr, eu não vou mentir. Mas era muito rude. Se eu tivesse absorvido algo de positivo da minha infância, era como ignorar certas coisas. "Não, está tudo bem.

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Eu gosto. Você concordando com este acordo, uma vez que foi ideia de Tyler e você e eu não somos exatamente os melhores amigos.” Ele deu de ombros. "Não é grande coisa. Há espaço de sobra com os meninos fora.” "Bem, obrigada." Isso foi verdadeiro, então eu esperava que ele pudesse ouvir a minha sinceridade. "Seja bem-vinda." No entanto, eu não pude deixar de dizer: "Posso abrir uma janela? Eu tenho asma, e a fumaça me incomoda." O que não era exatamente a verdade. Em Tudo. Mas se eu ia começar a tossir em dez minutos, era melhor ter um pouco de ar fresco. Riley me deu um olhar incrédulo. "Você não tem asma. Você só está dizendo isso porque você acha que fede aqui dentro." Bingo. "O quê? Claro que tenho. Por que eu iria mentir sobre ter asma? E como você sabe, se eu tenho ou não? "Talvez isso foi me defender muito apaixonadamente. Fechei minha boca, minhas bochechas apenas um pouco quentes por ele ter pego a minha mentira. "Eu sei por que eu vi você lá fora no meio do inverno, eu já vi você dançar a noite toda em um clube, e eu vi você falar o suficiente para fazer doer seus dentes, mas eu nunca vi uma vez que você usar um inalador. E você nunca mencionou isso antes, e Tyler e Nathan fumam no apartamento todo o tempo.” Caramba. Por que ele não poderia ser mais idiota? Seria muito mais fácil manipulá-lo dessa forma. "Tudo bem, Você está certo. Mas eu sou sensível à fumaça. Além disso, a abertura da janela irá permitir que uma parte do calor saia. " "Ela permite que o calor entre"

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"Não, isso não acontece. Como é que isso ainda faz sentido? " Sentei-me no sofá e minha bunda quase caiu no chão. Eu afundei tão profundamente. Era como ser um marshmellow abraçada por um urso. "Quantas casas sem corrente alternada você já viveu?" O que eu poderia dizer sobre isso? "Nenhuma. Mas isso não muda o fato de que sua lógica é ilógica. " "Essa é uma afirmação absurda. E é verdade. Você deve manter as janelas fechadas e cobertas durante o dia e abri-las para a brisa da noite.” "Então, por quanto tempo eu possa abri-las? Existe um tempo determinado? Ou será que elas simplesmente se abrem automaticamente no pôr do sol?" Tossi, que foi realmente um acidente. A névoa de fumaça realmente estava ficando ruim para mim. Ou talvez eu só precisasse de um pouco de água, mas de qualquer forma, foi um mau momento. Riley deu uma gargalhada. "Oh, princesa, você não vai ganhar nenhum Oscar, mas eu vou lhe dar pontos por tentar. Olha, eu acho que nós precisamos de algumas regras na casa. " "Oh, goodie". "Vamos sentar lá fora por um minuto, e podemos discutir isso." Por que eu me sentia tão desconfiada? Eu olhei para ele. "Por quê?" "Porque lá não fede. Bem, não há fumaça de qualquer maneira." "Você está sendo atencioso?", eu perguntei, brincando, mas meio comovida. "Sim, eu suponho que eu sim, então é melhor apreciá-lo enquanto você pode."

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Então, novamente, eu não tinha certeza de como foi realmente atencioso quando ele pegou um maço de cigarros na mesa de café. Talvez uma regra da casa possa ser que ele deva vestir uma camisa, porque sua pele nua estava mexendo com minha cabeça. E os meus hormônios. Ele tinha a mesma tatuagem como Tyler, as palavras Família True em seu bíceps em um script tribal. Rory tinha me dito que T.R.U.E. eram as iniciais dos rapazes, destinada a manifestar a sua solidariedade. Como eles estavam sempre lá um para o outro, apesar do fato de que seu pai estava na prisão e sua mãe morta, apesar de que antes ela havia sido uma drogada e ele, negligente. Qual seria a sensação de ter um irmão como esse, em vez da falsidade que eu tinha recebido? Qual seria a sensação de ter Riley Mann fiel a você? Um arrepio percorreu-me, apesar do calor, e eu me concentrei em sua outra tatuagem, o crânio gritando que manchava sua lateral e a estranha coisa em seu peito, que pode ou não pode ter sido um lobisomem alado. Eu o segui até a cozinha para a porta dos fundos, onde sentou-se em uma velha e apodrecida mesa de piquenique. Sentei-me devagar, no lado oposto, preocupada com estilhaços na minha bunda ou, pelo menos, envenenada pela tinta com chumbo de onde estava sentada e onde estava com as mãos apoiadas. Riley acendeu seu cigarro e soprou a fumaça para longe de mim. Ele fumava a mesma marca que o seu irmão, e ele se parecia o suficiente com seu irmão, o que me fazia perguntar porque eu me sentia mais segura na frente dele do que na de Rilley. Voltando, antes de Tyler e Rory ficarem juntos, eu tinha tido relações sexuais com Tyler, mais de uma vez, e ainda assim eu pensava nele como um amigo, alguém que eu estava totalmente confortável ao redor. Minha reação ao Riley era diferente, e ela realmente não fazia nenhum sentido. Eu estava atraída por ele de uma forma que eu nunca tinha estado com Tyler, e era irritante. 26


Talvez fosse porque Tyler era mais sincero, onde Riley escondeu suas emoções por trás de um mal humor. Isso significava que ele poderia estar pensando ou sentindo nada. Era um tanto irritante e sexy. "Então, as regras da casa?" Eu perguntei a ele. "Eu não posso esperar para ouvir aonde você quer chegar com isso." Eu tinha certeza de que iria me irritar, e a raiva era melhor do que ficar sentada lá pensando em como ele fazia o meu corpo arrepiar. "Eu não quero ser um idiota", ele começou. Promissor. "Mas a coisa é, é a minha casa e eu deveria ser capaz de fazer qualquer merda que eu quero na minha própria casa”. Perfeito. "Se isso não é ser um idiota, eu não posso esperar para ouvir o resto desta conversa." Ele fez uma careta e deu outra tragada no cigarro. "Mas, enquanto estiver aqui, não vou fumar em casa. É verão, e não há nenhuma razão pela qual não posso vir para fora. Sinceramente, Tyler é o verdadeiro viciado em nicotina em casa de qualquer maneira. Eu só fumo dois ou três por dia." Isso foi realmente muito, muito bom. Provavelmente a coisa mais bonita que ele já me disse, e eu não tinha uma resposta espertinha para ele. "Obrigada.” Mas então eu não poderia deixar de acrescentar: "Se você só fuma dois ou três por dia, por que fumar?" Ele fez uma careta para mim. "Quem pediu sua opinião?" Já que comecei, eu poderia muito bem terminar meus verdadeiros pensamentos sobre o assunto. Era uma coisa para arruinar seus próprios pulmões, mas as crianças nunca têm uma escolha. Eles são forçados a viver como seus pais ou quem quer que vá criá-los. "Eu tenho que dizer, eu não acho que o fumo passivo é bom para Jayden e Easton" 27


Seu irmão mais novo Jayden tinha dezoito anos, e ele tinha síndrome de Down. Ele estava sempre sorrindo e rindo, e ele era fácil de gostar. Easton tinha apenas onze anos, e seu pai parecia ser um mistério. Ele fica quieto e sério, e as poucas vezes que eu o tinha visto, ele me deu arrepios, eu não posso mentir. Mas isso não quer dizer que ele merecia câncer de pulmão aos onze anos de idade por causa de seus irmãos. “Regra da Casa, Regra número um: Cuide da sua vida." "Isso é meio vago," eu reclamei. "Quero dizer, eu vou ficar em sua casa, então eu sou uma espécie de ‘sua vida’ de forma não intencional.” "Que tal isso? Você vai ficar aqui e eu vou deixar você. Se você criticar a maneira que eu estou cuidando dos meus irmãos, eu vou jogar você e sua bagagem rosa para fora, na maldita rua." E ele soprou uma enorme nuvem de fumaça bem na minha cara. Ok, talvez eu tinha ido longe demais. Eu não queria, na verdade, implicar que ele estava fazendo um trabalho de merda com seus irmãos. Bem, eu acho que eu tinha em conta a questão do fumo, mas isso não foi uma declaração geral sobre sua paternidade substituta. "Entendi. Sinto Muito.” "Matou você dizer isso, não é?", Ele perguntou, com um sorriso repentino. Sim. "Claro que não. Eu estava errada. Só porque isso não é saudável para os meninos, não significa que eu deveria apontar isso para você." Hmm. Isso não era realmente um grande pedido de desculpas. Eu tentei canalizar minha personalidade de New Hope Estudo Bíblico, educada e gentil e sem julgamento. Mas essa parte de mim parecia estar faltando, sempre que eu não estava na minha cidade, e na maioria das vezes eu gostava do outro caminho. Riley revirou os olhos. "Regra número dois: não me irritar."

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"Eu estava pensando que essas regras seriam mais parecidas com os dias de lavar as louças sujas e trancar a casa quando você sair. Você sabe, coisas específicas. Eu me sinto como se estivesse me pedindo pra falhar." "Eu me sinto como se estivesse me arrumando para ter uma úlcera." Ele apertou o peito como se estivesse com dor e fez uma careta. "Ou ter um ataque cardíaco." Eu ri. "Agora, quem quer um Oscar?" "Eu me levanto às sete para o trabalho." "Da manhã? Ew." "Então, eu apreciaria se você não fizesse uma tonelada de ruído depois das onze da noite, uma vez que vou estar na cama." Por que um arrepio percorreu minha espinha? Estava oito milhões de graus lá fora. Oh, sim, eu sabia o porque. Foi Riley mencionar a palavra com ‘C’. Agora eu estava imaginando-o nu com um lençol até a cintura. "Claro, não há problema. Eu costumo trabalhar até as 10:57, então eu vou ficar quieta quando eu entrar " "Você não está pensando em tomar o ônibus de volta aqui à noite, não é?" O próprio pensamento parecia ter aumentado a dor em seu peito. "Não. Eu posso tomar um táxi. Só vai ser, tipo, dez dólares." "Você pode dormir no quarto de Jayden e Easton. Tem um AC de janela." Sim. Sim, sim, sim. "Sério? Oh meu Deus, eu te amo." Eu estava me imaginando dormindo suada, minhas coxas grudadas. "Onde você vai dormir?"

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"Oh, eu tenho uma unidade no meu quarto também. Apenas o quarto de Tyler não tem um.” Eu teria preferido dormir no quarto de Tyler em vez de onde um casal de adolescentes e pré-adolescentes meninos estavam vivendo, mas o ar frio ganhou ao longo de um ambiente livre de sujeira. "Como é que Tyler não tem um?" "Porque ele é um idiota." "Bem, tem que limpa-lo." Revirei os olhos, puxando minha camiseta para que ar circulasse pelos meus seios. "Você pode usar qualquer coisa na cozinha, mas eu não sei por que você iria querer. Mas existem realmente coisas reais de cozinha, agora que Rory está sempre por perto. Ela cozinha e tal." "Eu não vou cozinhar." Eu prefiro fazer qualquer outra coisa, francamente. "Isso não me surpreende. Você e Rory não são muito parecidas, não é? " Dei de ombros. "Acho que não, na superfície. Ela não é boa em sarcasmo ou provocação." "Você tem isso dominado, eu diria." "Você também." Sorrindo para Riley, acrescentei: "Eu sinto que nós devemos dar um high-five aqui ou algo assim.”. "Não se empolgue." Minha língua saiu antes que eu pudesse impedi-la. Mas ele apenas sorriu. "Em troca de não fumar na casa, eu estou pedindo para você manter sua merda de menina para fora do banheiro.”

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Merda de menina? "Se eu não posso manter minhas coisas no banheiro, onde mais poderia colocar?" Eu perguntei, achando graça. "Você sabe o que eu quero dizer. Eu não quero ir para escovar os dentes e não ter uma polegada de balcão para usar, porque você tem cremes e equipamentos e qualquer outra coisa.” "Equipamento?" Eu bufei. "Eu não utilizo ferramentas eléctricas para ficar pronta de manhã. Mas bem, eu vou colocar meu secador de cabelos fora após cada utilização. E eu prometo nunca lhe pedir para pegar uma caixa de tampões para mim no caminho do trabalho para casa.” O horror em seu rosto me fez rir. "Não me diga que você nunca comprou tampões antes?" Ele balançou a cabeça. "Eu sou um cara. Por que eu iria comprar absorventes?” "Para uma namorada." Parecia óbvio para mim. Ele jogou o cigarro no quintal. Eu podia ver que haviam, literalmente, centenas de bitucas em algo que já foi um quintal em 1965. Havia tanto orgulho na casa e no trabalho aqui. "Não. Eu provavelmente teria se ela estivesse sangrando no assento do carro, mas caso contrário, não." Ele era de verdade? "Você é tão ridículo. Você não está falando de uma ferida de bala. Não seja grosseiro.” "Você é a única que trouxe tampões. E por falar em toda aquela coisa de menina...”. Estávamos? Eu não acho que nós estávamos, mas isso pode ser interessante. "Sim?"

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"Se você tem um acompanhante ou alguém por aqui, tudo bem, que seja, apenas mantenha ele no andar de baixo, ok? E lave os lençóis do meu irmão no dia seguinte. Lavandaria está no porão ". Meu queixo caiu tão rápido que agora ele estava no meu colo. "Eu realmente não tinha parado para pensar nisso. Uma vez que é apenas uma semana, eu acho que consigo adiar. Mas sinta-se livre para fazer qualquer coisa que queira. Você nem precisa mantê-la aqui em baixo. Eu tenho tampões de ouvido. Kylie ronca”. O que diabos eu estava dizendo? Tampões amontoados em meu crânio não iam abafar o som de sexo se eu soubesse que existia o som do sexo. A última coisa no mundo que eu queria era o maldito Riley se batendo numa garota a poucos metros de uma parede fina de mim. Mas por que é que exatamente? Não era como eu quisesse me bater nele. Não realmente. Um pensamento horrível me ocorreu. Com a casa para si mesmo, talvez Riley tinha se programado para uma semana livre de seus irmãos. Talvez ele tinha uma namorada. Ele podia. Como eu poderia saber? Não, espere. Ele disse que não queria um relacionamento, por isso não há uma namorada. Isso não significava que ele não tenha sido pego com uma qualquer, no entanto. Eu me perguntava qual era o tipo para Rilley. Eu percebi que eu não tinha ideia. Então, novamente, eu não tinha certeza se eu sabia qual era o meu próprio tipo. "Isso é muito atencioso de você", ele disse secamente. "Eu sou assim", eu disse a ele. "O que eu posso dizer?"

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"Então você não se importa se eu tenho uma menina aqui?" Ele estava me estudando, os olhos castanhos indecifráveis. Sim. "Não." Eu acenei minha mão. "Deus, por que eu me importaria? Quero dizer, é a sua casa. Você deve ser capaz de fazer o que quiser, certo? Regra da casa número um. " Riley assentiu lentamente. "Certo. Obrigado pelo entendimento." Era eu, por ser uma grande pessoa. Eu queria bater a merda fora de mim mesma por ser tão estúpida. Este era o pior pesadelo possível. Posso querer jogar latas de cerveja no Riley, mas eu não quero vê-lo fazendo com outra qualquer enquanto ri no sofá. E ela seria uma ‘qualquer’, tinha certeza. Ela também seria bonita e eu a odiaria por isso. E agora eu estava com ciúmes de uma menina imaginária. Fabuloso. Eu me levantei. "Eu preciso de um pouco de água ou algo assim. Minha garganta está super seca. Se você pensar em quaisquer outras regras, deixe-me saber." Eu precisava ficar longe dele. "Acho que vou correr para a loja e obter alguns itens essenciais, como iogurte diet e chiclete." Possivelmente um odorizador de ambiente, ou dois. "E como é que você vai chegar à loja, princesa?" Riley não era fácil de lidar, mas eu fui pra cima. Eu dei a ele um sorriso articulado. "Eu estava esperando que você poderia me emprestar seu carro? "Mostrei muitos dentes e puxei meus ombros para cima. Isso geralmente funcionava com a maioria dos caras. Ele balançou a cabeça e deu um escárnio de uma risada. "Você é fodidamente irreal. As chaves estão no na mesinha." Caramba. "Sério? Obrigada!" Eu impulsivamente joguei meus braços ao redor de seus ombros nus e dei-lhe um meio-abraço.

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Foi um erro. Ele cheirava a pele, e seu corpo era duro sob o meu toque. Ouvi um forte inalar de sua respiração perto da minha orelha. Eu me afastei rapidamente, meus mamilos de repente apertados. "Obrigado, Riley," Eu repeti. Ele só me dispensou, sem olhar para mim. "Traga cerveja." "Vou tentar". Quando saí, vi que ele estava puxando outro cigarro do maço. Interessante.

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Três Sem saber a quem a cama pertencia, eu tinha escolhido a mais próxima do aparelho de ar condicionado pendurado na janela. A segunda janela estava nua de persianas ou cortinas, por isso eu tinha prendido meu moletom com fita nela, braços abertos como um crucifixo Abercrombie. O pensamento me fez rir reflexivamente, vinte anos de formação religiosa. Meu pai teria um ataque cardíaco e morreria se eu dissesse algo como isso em voz alta. A janela tinha cobertura improvisada porque eu tinha certeza de que a mesa de piquenique lá fora dava vista e eu não gostava da ideia de que Riley poderia estar sentado lá me assistindo passear no quarto dos irmãos. Não é que eu pensava que Riley era um estranho, mas isso só me fez sentir melhor. Iria evitar o sol da manhã também. De volta da loja, eu me encostei na parede sobre a cama e liguei para Kylie, sabendo que isso era demasiado importante para só mandar mensagem. Eu precisava ouvir que ela entendia como isso era importante. Examinando o quarto, o telefone tocou, eu tentei imaginar Jayden e Easton aqui, e eu não conseguia. Não havia realmente nada de pessoal para o quarto. As paredes eram em branco, os lençóis genéricos, os cobertores antigos em malha laranja e preto. Combinação horrível. Eu percebi que eles poderiam ser feitos para representar uma equipe de futebol, Cincinnati Bengals, mas isso não desculpava o fato de que eles eram apenas feios. O armário tinha roupas, mas a maioria estava no chão em uma pilha. Eu só vi um par solitário de sapatos, que me fez pensar como dois caras sobreviviam com três pares de sapatos entre eles, assumindo que atualmente ambos tinham sapatos em seus pés. Havia uma cômoda no canto que tinha sido pintada de preto, mas foi raspada em todos os lugares, mostrando a mancha de carvalho original abaixo dela. Havia 35


algumas coisas em cima, como fones de ouvido, um par moedas, e um recibo para o posto de gasolina. Uma barra de Twix e um Dr Pepper. Sim, eu olhei. Não era nada como a maneira que eu tinha crescido, boneca pessoal de minha mãe de se vestir e mostrar, a abrigar um tributo a Deus e todo-poderoso dólar. "O que se passa!", Disse Kylie quando ela atendeu. Sua energia me surpreendeu. Ou talvez tenha sido sua incapacidade de jamais se sentir deprimida. Eu invejava isso dela, e às vezes me perguntava se nós éramos amigas mesmo, porque eu queria ser sanguessuga da sua positividade. Mas eu não podia ser tão egoísta, poderia? Eu amei Kylie como uma irmã e tínhamos sido amigas desde ensino médio, quando ambas fizemos parte da equipe de vôlei, e tínhamos sido um par inseparável sempre desde então. Na faculdade tínhamos apenas acrescentado Rory a nossa amizade. "Hey. O que você está fazendo? Você não vai jogar minhas coisas fora, não é?" O plano era que a Kylie iria guardar algumas coisas minhas uma vez que tinha muito espaço. Kylie vinha de uma família que tinha uma casa colonial típica de subúrbio, de um tamanho decente, mas nada como a minha casa, mais ela tinha três irmãos mais novos, de modo que sua casa foi carregada com equipamentos desportivo. "Não, eu vou fazer isso amanhã. Hoje à noite eu vou jantar com os meus pais. " "Ok, legal. Lembre-se que você tem que dizer para a minha mãe. Meu pai não vai estar lá durante o dia, então você não vai ter que vêlo. Você tem que dizer a minha mãe que eu vou ligar de Appalachia.” "Eu sei. Não se preocupe. Não vou estragar isso.” Kylie e Rory sabiam a verdade, claro, mas Kylie foi a única que eu confiava de pedir para falar diretamente no meu nome. Eu confiava nela totalmente, mas o problema era que, com Kylie, você nunca sabia 36


quando ela poderia por tudo a perder. Às vezes, as palavras dela se moviam mais rápido do que os seus pensamentos, e isso era obvio para momentos "Oops”, como aquele na escola, quando ela tinha dito a um cara que acabei de conhecer que o meu pai era um ministro. Ou quando ela tinha dito a Rory que tinha oferecido dinheiro a Tyler para dar em cima dela. Ou disse a Nathan que ele acabou com sua cabeça como um cachorro molhado durante o sexo oral. "Você não pode, de maneira alguma, forma ou método, dizer a minha mãe que eu ainda estou em Cincinnati. Jure.” "Eu juro. Deus! ". "Ou eu vou estar morta. Vou ser posta em prisão domiciliar até que eu tenha vinte e um e que é quase oito meses a partir de agora.” "Eu sei." Eu praticamente podia ouvi-la revirando os olhos. Ainda suando, tirei minha camiseta e fiquei na frente do ar condicionado, deixando a explosão fria em frente ao meu estômago e peito. "Quando você vai iniciar o estágio? Na próxima semana, certo? " "Yeppers. Vai ser incrível.” Kylie estava indo para trabalhar no hospital, em posto de enfermagem, fazendo a sua porcaria servil. Ela soava como uma nova dimensão do inferno para mim, mas Kylie amava as pessoas, e ela estava animada para dar orientações aos familiares que visitam e oferecendo picolés para pessoas doentes. Houve uma batida na minha porta, e eu disse Kylie, "Espere." Então eu chamei na direção do hall, "Sim?" O que eu não esperava era de Riley realmente abrir a porta. Sim não significa aberto. Sim não significava olhe para mim em meu sutiã, deixando que o ar-condicionado congelar meu suor em córregos de fedor entre meus seios e desaparecer no meu umbigo. Eu quase deixei cair meu telefone quando eu me virei e o vi de pé na porta, com os

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olhos fixos no meu sutiã. Certo, não era nada que um biquíni não havia mostrado. Eu nem estava mostrando muito, porque eu tinha shorts, mas não me fez me sentir menos nua. Especialmente tendo em conta a forma como ele estava olhando, suas narinas dilatadas. "O quê?" Eu perguntei, irritada. Ou ligada, o que você queria chamá-lo. Seus olhos finalmente levantaram e encontraram os meus, mas eles eram escuros e sexy, intensos. "Eu pedi uma pizza quando você estava na loja. Está aqui, se você quiser alguma.” "Ótimo. Obrigada.” Eu estava tentando ser casual sobre a coisa toda, mas depois percebi que essa era uma oportunidade perfeita para estabelecer uma regra própria. "Você provavelmente não deve entrar no meu quarto a menos que eu diga ‘pode entrar' " Mas descobri que era a coisa absolutamente errada a dizer. Ele sorriu, e suas mãos deslizaram para os bolsos frontais da calça jeans. Ele ainda não estava usando uma camisa, não que eu pudesse culpá-lo, uma vez que a casa estava quente. Agora ele não parecia com pressa para recuar ou olhar ainda mais para o meu peito. Ele apenas ficou lá sorrindo. "Ora, o que você está fazendo aqui que você precisa de uma porta trancada e um casaco para a janela? " "O que você quer dizer?" Embora eu soubesse exatamente o que ele quis dizer. "Ou você está cozinhando metanfetamina ou filmando um vídeo sexy para o YouTube." Eu bufei. "Não. Agora vá embora. Estou no telefone."

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"Tudo Bem. Depressa, ou eu vou comer toda a pizza sem você." Ele se virou, as pulseiras de metal cravadas no seu pulso balançando quando ele puxou a mão do bolso. Sentindo-me corada, eu levantei meu telefone de volta ao meu ouvido. "Olá?" Kylie tinha desligado. Bom. Mas ela mandou uma mensagem. Riley? HAWT3. Revirei os olhos, mas até mesmo eu senti uma negação, estava totalmente de acordo com ela. Pegando minha camiseta, eu fui para uma fatia de pizza, sabendo que iria me inchar, mas eu estava com fome. Era ruim não ter acesso ao refeitório no centro da universidade, não importando o quão perigosa o carne teriyaki era. Além disso, ele parecia estúpido para ser ignorado quando eu poderia estar lutando com ele. Era muito mais divertido. Especialmente quando eu tive a satisfação de andar para a sala de estar certa de quando Riley passou com a caixa de pizza, ativando o refrescante odorizador automático que eu tinha comprado na loja. Ele pulou. "Que porra é essa?", Ele perguntou como se ele tivesse cobras ao longo de seu quadril. "É um odorizador. Ele liga automaticamente quando há um odor ou movimento ". Ele olhou para mim como se isso fosse a coisa mais estúpida que ele já tinha ouvido falar na existência de coisas estúpidas.

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Having a wonderful time. Ou, no caso, chamando o Riley de Sexy.

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"Espero que não tenha custado mais de um dólar ou você o roubou." "O sol está se pondo, de modo que eu tenho permissão para abrir as janelas?" Eu perguntei, já caminhando para fazer exatamente isso. Entre uma brisa e outra, talvez o quarto cheirasse menos como um velho cinzeiro e mais como menino obsoleto. "Não." Então, ele sorriu quando eu parei no meu caminho e me virou para encará-lo. "Eu estou brincando. Pode bater4." "Eu prefiro bater em você ." "Malvada". Riley pegou um pedaço de pizza e mordeu um pedaço tão grande, literalmente metade da fatia desapareceu na sua boca. Eu senti como se instantaneamente ganhasse 5kg na minha bunda apenas olhando para ele. Então, não é justo que a gente não possa comer o que quer. Inferno, Rory poderia comer o que quisesse, também, que nunca suas coxas se pareceram com tronco de árvores. Mas eu tive que lutar para ficar em forma, com grandes quantidades de aulas de cardio e treinamento de força. Se você me jogasse na zumba eu o faria, porque parecia que eu passei metade da minha vida em as aulas de pseudo-salsa. Suspirando, eu deslizei a janela aberta e me prometi só comer um pedaço de pizza. Não foram usados pratos. Ou guardanapos. Riley estava limpando os dedos em seus jeans e descansando sua fatia na caixa fechada. Mas, dado o estado da superfície da mesa de café, foi, provavelmente, o melhor plano. Poeira e cinzas de cigarro, provavelmente, não eram bons temperos. Levantando a tampa com cuidado para que seu pedaço não deslizasse para o chão, peguei minha própria fatia e sentei-me ao lado dele no sofá. A pizza era carregada com tudo, incluindo pequenas almôndegas, e minha boca começou a salivar.

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Piadinha que não tinha como traduzir direito sem ficar ruim, desculpa.

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"Obrigada por compartilhar." "Você é bem-vinda." Ele terminou a fatia em mais uma mordida e estendeu a mão para outra. Algo sobre o movimento ativou o odorizador novamente à sua esquerda. "Cristo". Ele acenou com a mão ao redor. "Esse cheiro é horrível." "Você acha que o purificador de ar cheira pior do que este quarto?" Eu estava assustada. Na minha opinião, já cheirava melhor o senhor brisa do oceano e o ar soprando através da janela aberta. "Essa coisa cheira a velha senhora." Eu ri. "Chama-se brisa do oceano." "Nenhum oceano em que já estive cheirava a isso." "Quantos oceanos você já esteve?" Ele sorriu. "Nenhum.” "Você já cheirou uma velha senhora?" "Provavelmente." "Não, você não cheirou. Ou se você tivesse, eu teria de sair, porque isso faz de você um tarado " Arrumando minha fatia de pizza no joelho, eu peguei uma almôndega fora dela e coloquei na minha boca. Talvez se eu comesse lentamente, eu encheria e eu não comeria demais. "Eu não sou um tarado. Mas eu jogo com mulheres velhas ainda vivas, eu juro. Elas estão apenas encostados nas máquinas caçaníqueis, abandonadas por suas famílias ". Havia uma imagem. "Eu nunca fui a um cassino."

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"Eles são ambos muito divertidos e maciçamente deprimentes. Cheio de velhos que pensam que a sua sorte está prestes a mudar. Eu não acredito em sorte a menos que seja má sorte.” "Você nunca foi sortudo? Você nunca ganhou alguma coisa ou teve um dia em que parece que tudo deu certo?” Tirei um cogumelo e mastiguei. Riley deu uma risada. "Olhe ao seu redor, princesa. Parece-lhe alguma coisa sobre a minha vida ser sortuda? Exceto por essas semanas em que se eu tiver sorte, eu posso pagar todas as minhas malditas contas." Eu não sabia o que dizer sobre isso. Ele tinha um ponto. Ele não parecia amargo, não realmente. Apenas na defensiva. Cansado. "É uma merda que Tyler teve que abandonar a escola." Tyler tinha recebido uma bolsa para que ele pudesse ser um EMT, mas então ele tinha sido preso pelo porte de drogas de sua mãe, e ele teve que sair. Rory tinha me dito que Riley e Tyler tinha contado com Tyler ter um emprego estável para trazer dinheiro, e agora isso se foi. "Sim". Riley olhou para os meus joelhos. "Que diabos você está fazendo? Você vai comer isso ou apenas belisca-lo até a morte? " "Eu realmente não estou com fome", eu menti. Ele balançou a cabeça. "Eu posso ouvir seu estômago roncando. Você está preocupada com o ganho de peso? Cristo, vocês, meninas, me deixam louco.” "Fácil para você dizer, mas todos nós sabemos todo mundo odeia a gorda." "Você está quente. Pare de se preocupar com isso.” "Obrigado, eu acho." Eu mordisquei um peperoni.

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"Estou falando sério. Você tem um grande corpo.” Eu não tinha certeza de como reagir a isso. Ele não parecia em nada com ele estava flertando comigo. Ele parecia mais como um melhor amigo, como Kylie ou Rory. Nenhum dos meus amigos homens, que nunca se preocuparam em me tranquilizar, e meu amigo gay Devin apenas me disse que eu poderia tornar-se uma novilha se eu não tomasse cuidado, que estava em meus genes. Eu carregava a cadeia de DNA novilha predispostos aparentemente. Mas enquanto eu estava tentando chegar a uma resposta sarcástica, ele se inclinou, colocando um grande pedaço de sua pizza na minha boca. “Morda.” Eu comecei a rir, tentando me afastar. Eu tentei dizer "Pare com isso", mas soou como "Stpack" por causa dos meus risos e o queijo e mais massa na minha boca que eu iria colocar. Agarrando seus pulsos, tentei forçar uma saída, mas ele era forte, sua pele quente, os olhos dançando com riso. Finalmente as minhas opções eram morder e mastigar ou mordaça, então eu mordi e ele se afastou. Enquanto eu mastigava, eu disse: "Você me disse uma vez que eu tenho preenchimento em abundância." Ele não tinha necessariamente tentado ferir meus sentimentos, porque eu tinha tomado que ele estava apenas sendo um idiota, mas ainda assim, eu não posso dizer que adorei ouvi-lo ou, até mesmo como uma brincadeira. "O quê?" Ele olhou para mim sem entender. "Quando eu disse isso?" "Quando estávamos no trenó. Eu estava com medo de cair, e você me disse para não se preocupar em ficar ferida, que eu tenho preenchimento em abundância "

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"Eu não me lembro disso. Mas se eu disse isso, eu tenho certeza que foi uma piada. Não é como se eu chamei de gorda ou qualquer coisa." Ele parecia um pouco na defensiva. Mas lembrei-me, e ele deveria saber disso. "Eu não duvido por um minuto que você quis dizer isso como uma piada, mas você quer saber por que eu não vou comer três fatias de pizza? É porque praticamente todos os dias alguém diz algo para mim, e para todas as meninas que eu sei, que é uma piada casual ou comentário descuidado, e depois de cerca de mil daqueles que está aqui”, eu bati minha cabeça" se você quer que ele seja ou não. Cada revista, cada anúncio de TV, é tudo sobre magro e lindo, e as meninas se preocupam eles não podem comparar. " Ele ficou em silêncio por um minuto, então ele jogou a fatia de pizza que tinha mordido no topo da caixa. "Desculpe. Eu nunca pensei sobre isso dessa maneira.” Dei de ombros. "É uma doença da sociedade, o que posso dizer? As meninas têm a pressão de ser tamanho zero como vocês constantemente são chamados veado, bichano, bicha, menina, todos esses nomes horríveis e ofensivos para fazer você se sente fraco e inadequado. É estúpido.” "Você está certa. É muito estúpido." Ele se virou para mim. "Mas só sei que enquanto você está aqui, você pode comer três fatias de pizza, se quiser, e eu nunca vou pensar que você é nada menos do que linda. Mesmo se você mastigar com a boca aberta.” Eu ri, apreciando seu elogio e o fato de que ele parecia tenso. "Eu não mastiguei com a minha boca aberta!" "Eu nunca disse que você fez. Mas você pode, se você quiser.” Parecia ser um convite, por isso peguei o pedaço de pizza e dei uma mordida saudável. Deus, era bom. Foi como uma onda de gordura proibida, e meu paladar se levantou e fez uma dança feliz. Yay.

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Mastiguei ao ponto de colocar minha língua para fora, para ter certeza que Rilley tivesse uma boa vista. "Bom", disse ele em aprovação. "Foda-se comer como uma merda de pássaro. Você está com fome, eu também. Feche a rodada com um arroto e eu acho que você é, basicamente, a mulher perfeita”. Eu não tinha arrotado alto desde... Sempre. Minha mãe teria derretido em mortificação, em seguida, conseguiria recompor-se novamente só para me punir, geralmente doando minhas roupas favoritas para caridade. Meu pai teria me forçado a esfregar o chão da cozinha. Por alguma razão, tinha sido sua forma preferida de disciplina, não tinha escapado de mim como eu cresci e que eu era uma subserviente da posição de joelhos. Arrotos em público não era uma liberdade que eu tinha abraçado desde que eu tinha vindo para a faculdade porque não era sobre rebelião para mim, era sobre fazer o que eu queria, e, francamente, eu nunca tive o desejo de arrotar em voz alta. Mas por que não? Se eu ia fazer isso com alguém, Riley parecia o candidato perfeito. Nós não estávamos exatamente amigos, e não tínhamos mais nada. Por isso, tomei um gole de cerveja e tentei trabalhar um. Engoliu em seco, abri minha boca e segurei minhas mãos, mas nada aconteceu. "Que diabos você está fazendo?", Questionou. "Parece que você está dando à luz." "Cale a boca!" Eu ri. "Estou me concentrando." "Constipação é mais parecido com isso." Nojento. Foi uma coisa boa que eu não estava tentando impressioná-lo. "Você é o único que quer me ver arrotar”. "Um arroto deve ser espontâneo, natural." Ele deixou um burp. "Assim."

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"Eu simplesmente não tenho o seu talento, o que posso dizer?" Eu tentei de novo e, um arroto forçado fraco saiu. "Eca". "Sim, você vai precisar trabalhar nisso. Mas temos a semana toda.” Por que ele realmente me faz feliz? Eu não queria realmente pensar sobre isso, mas havia algo totalmente diferente em estar com ele sozinho. Eu não me senti tão desconfortável com a sua esperteza como eu tinha antes, e havia algo realmente, tipo de libertador sobre não dar a mínima sobre o que ele pensava. Eu poderia simplesmente ser eu mesma e isso não importava. Quando foi que eu realmente fui eu mesma? Eu não estava mesmo certa. Meu telefone tocou na mesa de café. Eu olhei para a tela, e minha diversão desapareceu. "Oh, merda, essa é a minha mãe. Eu tenho que responder isso." Eu peguei meu telefone e dei a Riley um olhar suplicante. "Por favor, não diga nada, ok? Basta dar-me cinco minutos.” Suas sobrancelhas se ergueram. "Claro, não há problema." Eu teria pensado que ele iria se levantar e sair da sala, mas ele não o fez. Claro, ele estava em sua casa e com sua pizza, então não havia razão para ele mudar-se para a cozinha. Meu coração martelando no peito, eu atendi o telefone, levantando-me para que eu pudesse andar pela sala. "Olá?" "Oh, Jessica! Estou surpresa que eu fui capaz de encontrá-la. Eu estava esperando o seu correio de voz”. De alguma forma, minha mãe sempre fez isso soar como uma acusação que eu sempre perdia seus telefonemas.

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No entanto, se eu não atendesse, ela estaria igualmente irritada. Não há forma de vencer, sempre. “Sim, bem, estamos no ônibus. “Sim". "Sim, o quê?" Eu perguntei sem entender. "Sim, não, sim. Isso não é uma palavra.” Caramba. Eu apertei a mão em um punho e respirei fundo. "Desculpe. Sim, estamos no ônibus. Esta pode ser a minha última chance de recepção decente”. "Oh, tudo bem. Bem, eu só tenho um minuto. Eu só queria que você soubesse que nós temos um bilhete para você e um convidado para a arrecadação de fundos em três semanas para a nova ala na igreja do papai. É importante para você estar lá.” Ugh. Eu preferia ter uma depilação brasileira a ter de passar cinco minutos em um daqueles eventos horríveis onde todos sugavam o meu pai e ele encantava sem dinheiro. "Mãe, eu não posso ir para isso. Como eu devo voltar?" "Eu tenho certeza que você conhece alguém que pode ajudá-la. Isto é muito importante, Jessica. Nós estivemos trabalhando para nisso há dois anos. A congregação paga essencialmente para a sua educação, por isso o mínimo que você pode fazer é colocar um vestido e um sorriso por uma hora.” Ah, é claro. O Senhor dá e o Senhor tira. Meus pais estavam me dando apoio financeiro e eles poderiam levá-lo a qualquer momento, e minha mãe gostava de lembrar-me disso, em uma base regular. "Eu entendo isso, mas eu estou em West Virginia. Eu não posso simplesmente pegar carona até Troy para a noite. Pessoas estão contando comigo." O que era besteira, e eu odiava mentir, mas eu odiava ser manipulada ainda mais. "Seu pai vai ficar muito desapontado." Houve um suspiro de desaprovação, então, acrescentou: "Bem, deixe-me saber o mais cedo possível.”

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Eu meio que já tinha deixado saber. O que mais? "Tudo Bem. Vou tentar ligar na próxima semana. Por sinal, Kylie está trazendo as minhas coisas para a casa amanhã.” "Tudo bem, tudo bem", minha mãe disse, claramente terminando a conversa, agora que ela tinha começado a sua culpa viagem dentro "A empregada pode deixá-la entrar Comporte-se, Jessica." "Eu sempre faço." Isso só depende da sua definição de se comportar. "Tchau, mãe." Não houve resposta. Minha mãe era notória por apenas terminar a chamada sem um adeus. Normalmente, ela passava o telefone para seu assistente para dobrar de volta para dentro de sua bolsa Louis Vuitton. Suspirei e coloquei meu celular no bolso da minha bermuda. Riley estava me olhando. "Sim", eu perguntei na defensiva, embora eu soubesse o que ele estava pensando. "Você está em West Virginia, hein?", Ele perguntou, parecendo divertido. "E o que é que você está fazendo em West Virginia?” Mordendo minha unha, eu olhei-o desafiadoramente, desafiandoo a me criticar. "Construção de casas para os pobres." Riley soltou uma risada sufocada, e ele bateu com o punho no peito, com os olhos lacrimejando. "Puta merda, você está brincando comigo?” "Não. Era a única maneira que eu poderia deixar de ir para casa para o verão. Eu sei que é uma mentira horrível, mas não pode ser evitada.” "Então é por isso que você não tem um lugar para ficar."

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"Sim." Eu fui para a mesa de café e dei outra mordida na pizza mastigando duro, irritada. "Você não entende. A casa dos meus pais é como uma prisão.” "De alguma forma eu duvido disso. Mas talvez pudéssemos pedir a Tyler para compará-los.” Merda. Eu imediatamente me senti mal. "Eu não quis dizer isso. Tenho certeza de que foi horrível para Tyler passar um tempo real na prisão, e não há comparação, eu sei. Mas em casa, eu não posso ser eu. Eu tenho que ser o que a sua versão de mim é. “E eu só soou como uma chorona, princesa mimada”. “Não importa”. É estúpido. " Mas Riley apenas balançou a cabeça. “Não estou te julgando Jess. Se você não quer ir para casa, você não quer ir para casa. E eu tenho que dar o braço a torcer por você ter escolhido a única coisa que ninguém pode argumentar, apesar de que não acredito que seus pais caíram que você estaria subindo drywall e rejuntando telha.” "Eu poderia fazer isso. Se alguém me mostrasse." Eu não era completamente inútil. Apenas um produto da minha atmosfera. Ele bufou. "Eu tenho certeza que você poderia. Mas, perdoe-me se eu não entregar-lhe uma pistola de pregos a qualquer hora em breve.” Isso é para pintar as unhas?” Perguntei em uma voz de menininha caipira, inclinando a cabeça e piscando meus olhos. "É antilascas? Riley sorriu. "O que você está estudando na faculdade, atuação?" Ele se jogou no sofá e tomou outro gole de sua cerveja. "Não." Como se meus pais fossem pagar por isso. Mas eu não estava a ponto de lhe dizer em que eu realmente estava me formando. "Há mais cerveja na geladeira, você sabe."

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"Por que começar minha própria quando eu posso beber a sua?" "Por isso eu não estou em um relacionamento,” ele disse. “Nós, homens, não podemos nos conter contra o jeito bobo das meninas." Jeito bobo? Eu não poderia ajudá-lo. Ele me fez rir. "Eu me sinto muito triste por você.” Tirando meu chinelo, eu puxei meus pés para cima do sofá e apoiei contra o braço de Riley, querendo mesmo um apoio para a cabeça. "Aqui já não cheira melhor?" "Cristo", ele murmurou. "Eu estou indo jogar vídeo game. Você pode jogar comigo ou você pode ir embora. Está muito quente para você estar me tocando.” "Você sabe como lisonjear uma menina." "Eu já te chamei de quente e linda esta noite. Eu conheço minha cota." Ele me cutucou com o ombro nu para minha cabeça cair um pouco. "Pare com isso." "Fique longe de mim." Ele me empurrou de novo, erguendo o braço para tomar um novo impulso. Eu peguei um cheiro de suor e desodorante misturados juntos e tossi. "Você fede." "Oh, estou fedendo, mesmo?" Ele me pegou pelo pescoço, me pegando de surpresa. "Eu darei fedor a você." Eu gritei e tentei me afastar para longe, mas ele tinha um controle firme sobre o meu cabelo e parte de trás do meu pescoço, e ele levantou o braço, enterrando meu rosto em sua axila peluda e com mau cheiro. "Pare, eu vou desmaiar!" Eu disse, rindo, tentando fugir para o sofá.

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Quando de repente ele me deixou ir com um suspiro eu acabei caindo de costas, rindo, comecei a tossir e respirar profundamente. "Você é nojento." Mas então ele se inclinou sobre mim e minha diversão morreu completamente. Ele estava sorrindo, mas havia outra coisa em sua expressão. Seu olhar caiu para os meus lábios, seus dedos entrelaçando nos meus. Eu tinha certeza de que ele ia me beijar e eu abri minha boca em antecipação reflexivamente, e por bem, por qualquer razão que eu queria que ele me beijasse. Não fazia sentido, não era inteligente, mas eu estava arqueando minhas costas e inclinando a cabeça e molhando meus lábios em antecipação... E ao invés disso ele fez o som de rugido na parte de trás da sua garganta. Oh, inferno não. "Não se atreva," Eu o avisei, meu dedo chegando a apontar em seu rosto. Ele. riu. "Isto é incrível. Eu começar a transar com você seria como a irmã mais nova que eu nunca tive." Irmãzinha. Ele só queria se envolver comigo como se fosse uma irmã mais nova. Eu estava esperando, ou talvez mais precisamente, na esperança de um beijo, e ele só queria balançar saliva sobre o meu rosto ao ouvir o meu grito. De repente, percebi que era por isso que eu sempre odiei Riley mesmo sem estar consciente disso. Eu sabia que eu achava que ele era quente, enquanto ele pensava em mim como uma irmã, era um pouco chato. Não era um rótulo que eu estava familiarizada. E eu não gostei mesmo. "Se você cuspir na minha cara, eu vou dar uma joelhada em suas bolas," Eu avisei.

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Ele esfregou minha cabeça como se eu fosse um cão. "Eu não ia cuspir em você. Se acalme, princesa. " Foi a última coisa que eu queria que ele fizesse ou dissesse. E talvez eu só estava cansada, ou talvez eu estava sozinha, mas eu me ouvi dizer em uma rabugenta e arrogante, voz de cadela: "Eu vou tomar um banho." "Obrigado pelo anúncio de serviço público", disse ele, sentandose e pegando o controle da TV. "Feche a boca lá ou você vai se afogar. Sua mandíbula poderia usar o resto, eu tenho certeza.” Pela primeira vez, eu estava em branco sobre um retorno apropriadamente mordaz. Ele estava dizendo que eu falo demais ou tinha de abrir minha boca por um motivo totalmente diferente? Eu decidi não provoca-lo, porque sinceramente, eu não queria ouvir a sua opinião. Certificando-me que meu celular não estava pulando para fora do meu bolso, eu só passei por ele. O odorizador espirrou sobre a minha coxa enquanto eu me dirigia para a cozinha para tomar uma bebida. Riley riu.

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Quatro Eu não vi Riley por alguns dias. Quando me levantei na manhã seguinte, ele se foi, e eu saí antes que ele voltasse para casa. No momento em que eu estava de volta do trabalho, ele estava na cama. Mas a evidência de nossa convivência ímpar veio a partir das nossas janelas e o ar refrescante. Depois do trabalho, eu escancarei as janelas na sala de estar e cozinha. Quando me deparei com a cozinha na parte da manhã para o café, já estava fechada. Eu comecei a pensar que Riley estava escapando de seu quarto como um protetor ninja de janelas, depois que eu as abria, para fechá-las de novo, porque a casa sempre parecia velha, um odor permanente que me fez lembrar da área em frente a garagem do aeroporto. O fator eca foi elevado. Talvez se ele não continuasse a esconder o odorizador, os resultados teriam sido mais positivos. Mas depois de perceber que ele tinha ido embora eu achei a coisa estúpida no armário, e, em seguida, escondido no banheiro, por isso, enquanto ele estava no trabalho eu colocava-o de volta na sala de estar, na frente da mesa de centro. E ele sempre escondia novamente. A segunda manhã eu acordei porque ele abriu a porta e entrou, purificador na mão, sorriso profano em seu rosto. Através dos olhos semicerrados, eu o assisti na ponta dos pés descalços vindo à minha direção da sala, sem saber que eu tinha acordado quando ele virou a maçaneta. Fechando os olhos rapidamente, eu ouvi ele depositar o purificador de ar ao lado do meu telefone celular na cadeira ao lado da cama, de modo que iria pulverizar quando fosse pegar o meu telefone, normalmente a primeira coisa que fazia. Imbecil. Um imbecil divertido.

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Era difícil não sorrir, mas consegui me segurar até que ele foi embora. Então, eu rolei para a cadeira e puxei o lençol mais próximo ao meu redor, totalmente divertida. Em seguida, ele estaria amarrando meus sapatos juntos ou colocando pó de mico nas minhas camisetas. Ou realizar uma incursão pelas minhas calcinhas, como se estivéssemos na sexta série, em um acampamento de verão. Embora falando de calcinha, me pareceu irônico que eu sabia muito bem que eu estava vestindo só minha calcinha e um top quando ele entrou no meu quarto, e ele poderia se importar menos. Ele não tinha sequer olhado para mim. Na minha experiência, se você flertou, não era exatamente difícil conseguir um cara querer pelo menos ficar com você, mas Riley não parecia me achar atraente. Claro, ele tinha elogiado, disse que eu estava quente, e era um bom clássico. Mas ele disse da maneira que você diz que sua irmã é bonita, não quando você fala sobre uma garota que você quer transar. Tinha sido um longo tempo desde que eu não me senti desejável. Talvez fosse uma coisa boa. Talvez, pela primeira vez na história da minha vida póspuberdade, eu poderia realmente ser amiga de um rapaz. Duvidoso. Mas hey, coisas estranhas tinham acontecido. Não era como se meu irmão e eu fossemos amigos, totalmente o oposto. Paxton tinha, praticamente, tornado o trabalho de sua vida me meter em encrenca. Se eu fosse a decepção de minha mãe, a filha, que poderia nunca ser a perfeita (na sua opinião, pelo menos) uma mulher como ela, meu irmão era o seu precioso filho perfeito. Ele era o que era, mas totalmente não tínhamos o tipo de relacionamento de irmão que você via na TV. Evitei ele, e ele postou comentários imbecis na minha página do Facebook. Essa foi a extensão da nossa interação. Então, eu estava tentando aproveitar a dinâmica estranha com Riley e parar de analisá-lo.

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Eu não tinha que trabalhar, então eu li no deck, e depois de uma hora ergui os olhos do meu livro para o cinzeiro no quintal eu não aguentava mais. Eu não penso em mim como alguém com TOC ou algo do tipo, mas eu sou apenas organizada. Indo para a garagem, o que era ainda mais quente do que do lado de fora e cheirava a óleo de motor, eu encontrei uma vassoura velha e patética e uma pá de lixo. Varrendo como se fosse o meu trabalho, eu consegui coletar cerca de cem pontas de cigarro em uma pilha e empurrá-los sobre a pá de lixo. Então eu joguei-os para a lata de lixo, sentindo-me muito melhor sobre o meu ponto de vista. Havia ainda bitucas aleatórias, espalhadas aqui e ali, mas nada que fosse causar um incêndio, não havia nenhuma maneira de pegá-los todos. Hey, foi uma melhoria. Então, porque eu estava curiosa, decidi que estava quente demais para continuar sentada ao sol, e fui para a casa e comecei a abrir os armários de cozinha. Havia uma variedade de talheres, copos de plástico de refrigerante ganho em postos de gasolina e canecas de café lascadas. Eu já tinha descoberto que os talheres estavam em uma gaveta ao lado da pia e que as colheres, que eu costumava comer o meu iogurte, iriam dobrar se você estivesse mesmo em um dia agressivo. Imaginei que esta foi definitivamente uma educação em como viver com pouco dinheiro, e eu poderia realmente precisar do conhecimento algum dia. Bem-vindo ao mundo real, doce Jessica. Embora eu não pudesse alegar que ver como as pessoas reais sobrevivem, não tivesse na a ver com a minha ida para corredor para espiar o quarto de Riley. Isso foi apenas pura curiosidade. Eu não tenho certeza o que eu estava esperando. Pornografias espalhadas por todo lugar? Algum tipo de visão virtual de Riley Mann? Tudo o que eu vi foi um quarto escuro com uma toalha estendida sobre a janela, a cama de laca preta dos anos 80, a cabeceira da cama, uma monstruosidade em verniz preto que parecia que cabia todos os membros de uma banda de cabeludos com calças de couro enquanto faziam chifrinhos com as

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mãos. É que não se parecia em nada com algo que Riley iria realmente comprar, e foi assustador. Mas então eu vi a foto emoldurada sobre a cômoda, um retrato dos anos oitenta de um baile, vestido azul aquático com mangas poofy engolindo a pequena morena com o arco de balões atrás dela, e eu percebi que este deve ter sido o quarto da mãe de Riley. Sentindo-me culpada pela espionagem, eu recuei, coração batendo forte com medo de que eu seria pega e alguma outra coisa que eu não conseguia interpretar. Havia quadrados mais claros sobre a pintura para o corredor, mostrando que um dia houve fotos penduradas nas paredes, e eu me perguntava como tinha sido a casa uns vinte e tantos anos atrás, quando os pais de Riley eram jovens e apaixonados, querendo um lugar para criar sua família. O que tinha acontecido? Ou eles estavam sempre apaixonados? Eram meus pais apaixonados? Será que o amor ainda existe? Eu não tinha certeza. Parecia que luxúria levava ao amor, o que levava à infelicidade. Incapaz de estar sozinha em um espaço que não era meu, eu mandei uma mensagem para Bill. O que você está fazendo? Então eu imediatamente me odiei por ter cutucado. O que eu estava pensando? E por que eu precisava de garantias de que Bill ainda gostava de mim, mesmo que ele não quisesse que eu ficasse em seu apartamento? Ele também me lembrou de que Riley estava realmente sendo muito, muito bom para me deixar ficar com ele. Eu decidi que precisava fazer alguma coisa para dizer obrigado. Não havia muita coisa que eu pudesse oferecer a ele que ele iria

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aceitar. Se eu oferecesse dinheiro, ele diria que não. Ele era muito orgulhoso para isso. Se eu lhe oferecesse o pagamento em cerveja, ele poderia dizer que sim, mas seria um presente caro. Eu queria fazer algo que fosse feminino, que ele iria lembrar que tinha vindo de mim. E tudo bem, talvez fosse apenas uma compulsão para melhorar a grosseria da casa, mas eu queria suaviza-la. Ou, pelo menos um quarto. A sala parecia um pouco avassaladora desde que não havia nenhuma maneira que eu pudesse substituir o mobiliário sujo ou o tapete. Mas uma olhada sob o canto do tapete mostrou pisos de madeira lá embaixo. A cozinha parecia mais fácil. É, basicamente, só precisava de um pouco de tinta e acessórios. A atualização masculina agradável. Tinta fresca só iria acabar um pouco com o cheiro da fumaça. A mesa da cozinha era de um velho carvalho retangular, e eu tinha notado um dia que, em algum momento, os rapazes tinham começado a escrever nela com uma Sharpie. Havia notas aleatórias um para o outro, como "Compre leite" e insultos fraternais como "Tyler chupa pau." Havia desenhos de rostos e animais. Havia mesmo uma receita para o bolo de queijo, escrita com a letra de Rory. Eu a invejava por pertencer a este lugar com eles, um pouco de camaradagem estranha, e eu os invejava por ter a liberdade de escrever em um pedaço de móvel com marcador permanente, se quisessem. Não que eles não tinham pagado o preço por isso, eu sabia disso. Mas havia algo sobre a sua irmandade que me fez sentir deixada de fora. Me fez querer colocar um grande e velho "Jessica esteve aqui" do outro lado da sala. Eu mandei uma mensagem para minha amiga Robin, a única de nossas companheiras que estava passando o verão em Cincy. Quer ir para a loja de ferragens comigo?

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É que é, um novo clube? Eu bufei. Não. Eu quero dizer para loja de ferragens real. Para pintura e outras coisas. Oh. Claro que eu acho. Uma hora mais tarde, fomos passear pelos corredores da loja de ferragens, parecendo muito fora do lugar entre os casais e trabalhadores idosos, vestidos com roupas sujas e seus olhos cheios de curiosidade. Poderia ter sido o vestido colante azul brilhante tubo de Robin. Ele não exatamente gritava ‘obras na casa’. Pessoalmente, eu senti como se eu deveria estar usando botas de biqueira de aço em vez de chinelos, mas eu ia fazer o melhor dele. Eu só queria amostras de tinta para a cozinha e um pincel para testá-los na parede. "Então, por que está fazendo isso exatamente?", Perguntou Robin, seus brincos balançando enquanto ela se inclinava para puxar um leque de tintas rosa-choque para fora da prateleira. "Eu só quero fazer algo de bom para Riley desde que ele me deixou ficar lá." "Você poderia ter relações sexuais com ele. Seria mais fácil e mais divertido.” Eu não tinha dúvida disso. "Ele também me colocaria no limite de ser uma prostituta. O sexo nunca deve ser como um favor ou um agradecimento. Eu tenho que traçar uma linha em algum lugar.” "Isso é uma vergonha", brincou ela, indo para outro leque de pintura. "Olha, este combina com minhas unhas. Você está escolhendo todas as cores chatas." Eu estava entre o cinza-aço e o azul-cinza, querendo fazer algo moderno e chique e masculino sem virar um território homem-caverna. "É uma casa de quatro rapazes. Eu não posso fazer uma cozinha cor de limão e amarelo.”

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"Eu não vejo por que não. O amarelo é uma cor feliz. Você vai colocar isso em sua carteira de design? " "Eu provavelmente deveria." Eu não tinha pensado nisso, mas era um projeto perfeito, até eu contar meus centavos. "Mas eu não estou planejando gastar mais do que setenta e cinco dólares por isso não tenho certeza quanto isso levará.” "Pense nisso como um desafio design. Deixe-me saber se você precisar de um pouco de arte. Posso fazer algo para você.” Robin também foi na aula de projeto comigo, mas ela estava se concentrando em artes visuais. Seu amor era pintura, mas ela estava sendo prática, obtendo um grau duplo em design gráfico e arte. Nada sobre meu diploma duplo era prático a menos que você pedisse a minha mãe. Eu estava me graduando em estudos religiosos e Design de Interiores. Então, basicamente eu estava me formando em ‘A Mulher do Futuro Pregador. ’ Sua visão para mim foi que após a formatura, eu poderia usar estêncil de passagens bíblicas na parede da minha sala de jantar do marido para jantares de angariação de fundos. Mas concordar com seu curso de estudo foi a única maneira que estava disposta a me deixar frequentar uma universidade estadual, em vez de um colégio cristão privado. Fiz design por amor, tanto de interior como de moda. Mas isso me fez sentir culpada, porque parecia tão frívolo. Kylie queria ensinar na escola primária. Rory queria ser médica. E lá estava eu, querendo livrar o mundo do tapete e spandex marrom. Não é exatamente uma mudança de vida. Então, novamente, em alguns casos, pode ser, sem dúvida. "Isso seria incrível", eu disse a ela. "Algo com tipografia. Talvez alimentos relacionados... justo como um grande pedaço que diz "COMER", ou "YUM YUM", esse tipo de coisa.”

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"Você quer que eu pinte YUM YUM para a parede da cozinha dos irmãos Mann? Agora que está singularmente surpreendente.” Eu ri. Isso me pareceu um pouco estranho. "Talvez comer é uma aposta mais segura." "Oh, o inferno não. Onde está a diversão nisso? Apenas deixe-me saber as cores que você quer e eu posso fazê-lo em uma hora. " "Ótimo. Ok, eu estou indo para obter estas amostras e então nós podemos ir.” *** A reação quando Riley chegou em casa não era o que eu estava esperando. Eu tinha pintado quatro quadrados na parede da cozinha em branco estava estudando como eles secavam, tentando decidir o que eu mais gostava. Francamente, qualquer coisa seria melhor do que as paredes brancas amareladas e sujas com dezenas de arranhões e manchas. "Que porra você está fazendo?" Riley me perguntou, em nível de saudação. Ele olhou suado e quente e cansado, o nariz queimado do sol. Ele estava vestindo uma camiseta branca que estava tão imunda como as paredes da cozinha, seu cinto de ferramentas na mão. Eu nunca me vi como uma garota que se atrai por um homem com ferramentas elétricas, mas não houve uma resposta imediata, apenas meu corpo estava tentado ao cinto e as botas de trabalho. Foi como um instinto animal e eu sabia que em um apocalipse zumbi, eu teria mais chance de sobreviver do que a Riley com todo o seu equipamento. "Eu estou escolhendo uma cor de tinta. Qual deles você mais gosta? "

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"Eles todos parecem o mesmo para mim. Mas não há nenhuma maneira que você está pintando esta cozinha. É do caralho, sem sentido. "Ele deixou cair o cinto em cima da mesa e foi até a geladeira, lama seca caindo das botas enquanto ele andava. "Por quê? É uma forma muito barata para refrescar um quarto." "Obrigado, Martha Stewart, mas eu não estou gastando um centavo na casa. Outros seis meses, o banco estará nos expulsado. É um desperdício de dinheiro." Ele puxou uma cerveja e bateu na guia. "Oh, e você nunca mais vai desperdiçar dinheiro?" Eu perguntei, olhando incisivamente para a cerveja na mão. Seus olhos se estreitaram, antes dele tomar um longo gole. Ele soltou um som batendo os lábios com satisfação. "Ah, que gosto incrível. E nós nos casamos quando eu não estava olhando? Porque você parece um inferno de muito parecida com a esposa irritante que jurei nunca ter.” Ele pode ter um ponto. Mas eu também "Olha, é a psicologia simples. Nosso ambiente afeta nossa humor. Este é um ambiente deprimente. Um investimento de setenta e cinco dólares espalhados pelos seis meses que você ainda pode estar vivendo aqui é quase três dólares por semana e pode ter um enorme impacto sobre sua atitude.” "Você é de verdade agora?" Ele balançou a cabeça. "Se isto é um ambiente tão deprimente você não tem que ficar aqui, você sabe. Você pode ir para o Nerd Boy e convencê-lo a dormir com você.” Aquilo doeu. Ferida, eu ataquei de volta para ele. "Não seja um imbecil. Estou tentando fazer algo de bom. E para que conste, eu não estava esperando que você pagasse pela pintura, que era suposto ser um presente." "Eu não preciso da sua caridade maldita e eu não preciso da cozinha pintada." Riley pousou a cerveja, e ele foi até a uma parede

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em branco onde os meus quadrados de tinta fresca estavam secando. Eu pulei quando ele chutou a parede com o calcanhar, amassando o drywall. "Esta casa deve ser queimada até o chão. É uma porra de uma fossa, e antes que o banco nos chute, eu estou usando uma marreta nela." Ele chutou mais duas vezes, finalmente tendo sucesso em colocar o calcanhar contra a parede. "Isso é sobre não dar a mínima sobre esta casa.” "Tudo bem", retorqui. "Faça isso em seis meses. Mas talvez nesse meio tempo todo mundo que mora aqui gostaria de desfrutar de seu entorno.” "Você não vive aqui", disse ele. Como se eu precisasse lembrar. Como eu queria. "Eu quis dizer Tyler, Jayden, e Easton". "Você é realmente irritante." "E você é estupidamente teimoso. É como se você estivesse determinado a ser infeliz.” "O que você sabe sobre ser miserável, princesa? O que você sabe sobre ter a sua mãe apedrejada para fora de sua mente, pregando-lhe na cabeça com uma frigideira, hein? O que você sabe sobre entrar e ver o seu irmão de oito anos de idade, comendo pão mofado e bebendo leite estragado?" "Nada", eu disse, frustrada com ele. Frustrada que ele não respondeu a mim do jeito que os outros caras fazem. Por que não podia simplesmente aceitar que eu estava tentando ser legal? Por que ninguém pensava que eu fosse capaz de ser agradável e, em seguida, quando eu estava, era rejeitada? "Mas quando Rory vem aqui e assa biscoitos, isso faz você bravo? " "Não." "Será que os meninos gostam deles?"

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Mordeu a unha e olhou para o chão. "É claro que eles gostam. São cookies”. "Então, qual é a grande coisa sobre uma pequena melhora na casa? Eu prometo que não vai ser feminino. Parecerá como se quatro caras vivessem aqui.” Houve uma enorme pausa, e eu esperei, na expectativa, ansiosa. Isso era importante para mim, por qualquer motivo. "Tudo Bem. Para os meninos." Sua mandíbula flexionou, mas ele ainda conseguiu dizer: "Obrigado." Eu sorri, aliviada que ele tinha dado uma dentro. "Não me agradeça ainda. Eu vou precisar de sua ajuda. Eu não tenho nenhuma experiência estou pirando com essa pintura.” Ele bufou. "Portanto, o seu presente está causando trabalho para mim?" Oopsie. Um pouco de um movimento da Kylie. "Vai valer a pena", eu prometi. "Eu só preciso de alguns conselhos, não o poder do homem real. Embora eu estou determinada a gastar o mínimo possível, para que eu possa precisar de algum gasto de emergência, agora que penso nisso." Eu dei-lhe um olhar suplicante. "Por favor?" Riley balançou a cabeça. "Inacreditável. Eu juro, você testa a paciência de um santo." "Se não fosse um santo, definitivamente eu testava a paciência de um pregador. Basta perguntar a meu pai." "Seu pai é um pregador?" "Sim." Ele iria saber mais cedo ou mais tarde, então eu percebi que eu deveria simplesmente acabar com isso. Deixe as piadas começarem. Mas Riley só balançou a cabeça. "Eu acho que faz sentido." 63


"O que isso quer dizer?" "Só que eu posso ver agora por que você não pode querer ir para casa para o verão. É provavelmente difícil lidar com todas essas expectativas. Você tem que ser uma boa menina, certo?” Desconfiada, eu assenti. Esta não era a reação normal que eu tinha. Normalmente os caras faziam piadas sobre filhas dos pregadores e, o mais divertido era como se você tivesse relações sexuais com ele, fazia você mais perto de Deus. O habitual comentário estúpido. "Você não acha que eu sou uma boa menina, não é?" Eu perguntei, já sabendo a resposta. Ninguém realmente pensava que era uma boa menina, embora eu não ache que eu era uma menina má. Onde estava o rótulo para o moralmente ambíguo? Não que eu tivesse machucado alguém, mas não posso dizer que eu estava contribuindo com um lote inteiro para o bem maior da humanidade. Mas eu percebi que podia esperar até que eu estava no meu próprio mundo, quando eu não estava caminhando nesta linha fina de agradar meus pais e ainda ter espaço suficiente para respirar. Riley me entregou a cerveja pela metade, me confundindo. Mas antes que eu pudesse perguntar por que, ele me olhou nos olhos e disse, "Jess, eu não tenho nenhum negócio para julgar ninguém. Mas eu posso oferecer-lhe alguns conselhos, se você não se importa.” "Claro." Embora minhas mãos antecipação do que ele poderia dizer.

começarem

a

suar

pela

"Nunca peça a alguém para dizer-lhe quem você é. Diga a eles.” A ironia se foi, eu tinha pensado que eu estava fazendo isso quando eu tinha vindo para a faculdade, mas eu percebi que Riley foi direto. Minha mensagem de que eu estava, não estava claro para ninguém, nem mesmo para mim. Um gosto quente de insatisfação

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encheu minha boca. "Sim, eu entendo isso. Mas não é tão fácil com o meu pai." "Tenho certeza que não é. Mas você está por sua conta, certo?” Eu balancei a cabeça e tomei um gole da cerveja. "Eu estou bebendo isso." "É por isso que eu dei a você. E se você quiser me oferecer conselho de volta, aqui está sua chance.” Ele abriu a porta. Ele se inclinou sobre o balcão da cozinha, cruzando os tornozelos e os braços, um sorriso malicioso no rosto. Me perguntei o que ele achava que eu iria dizer. Ele certamente demonstrava que eu parecia ser previsível. Era difícil estudá-lo, porque eu não entendia minha reação a ele. Aborrecimento ainda estava lá, fervendo sob a superfície, querendo bater a arrogância do seu rosto, mas não havia mais sentimentos complexos lá agora também. Um estranho tipo de parentesco, a atração, definitivamente, e talvez algo que, só de pensar iria me fazer querer vomitar um pouco. Foi esse último que me levou a dizer: "Sim. Eu tenho alguns conselhos. Use protetor solar para enfrentar o trabalho amanhã. Você não quer acabar perdendo metade do seu nariz aos quarenta de melanoma." Primeiro, seus olhos se arregalaram de surpresa, depois riu, assim que aproximou acariciando a pele vermelha no nariz. "Eu não previ essa. Obrigado, mãe. Eu estou indo para ir tomar um banho." No seu caminho para fora da cozinha, ele casualmente bateu na amostra de pintura na extrema esquerda. "Eu gosto mais deste." Esse simples gesto me fez sentir um pouco mole por dentro. Então, depois que ele foi para a cama, coloquei meu frasco de protetor solar sem cheiro em cima do balcão no banheiro com uma nota que dizia Primeiro, proteção <3.

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Cinco Uma pequena parte de mim esperava um comentário espertinho em resposta a minha nota, mas eu não recebi um. Eu estava desapontada? Sim, eu não vou mentir. Se Riley não podia me prever, eu não poderia prevê-lo também. Mas eu tinha o suficiente para me manter ocupada. Eu procurei on-line para obter instruções passo a passo sobre como pintar uma parede, e eu fiz uma lista de suprimentos. Eu decidi tomar o ônibus de volta para a loja de ferragens, o que me fez um pouco, bem, muitonervosa, mas eu não poderia pedir a Robin para me levar de novo, e Riley tinha levado seu carro para trabalhar. Eu não queria esperar para começar, porque agora que eu tinha uma luz verde de Riley, eu estava animada com a reforma da cozinha Mann. Eu queria fazê-la imediatamente, se não antes. Então, colocando a minha carteira na minha mochila, eu jogueia sobre os ombros, colocando o trocado para o ônibus em um bolso, meu telefone com as linhas de ônibus carregadas nele no outro. Mantendo um olho atento para os gêmeos, desci a rua para pegar o ônibus às 10:55h. Eu estava soada, minha camiseta já estava aderindo a minhas costelas. No momento em que eu subi no ônibus, a parte de trás do meu pescoço estava molhada e eu estava pensando que talvez fosse hora de comprar um carro de baixa qualidade. Era uma festa de suor. Mas quando cheguei à loja, ignorando os olhares de dois caras desalinhados no estacionamento e um atendente com sobrepeso da loja, eu realmente me diverti muito. Foi um desafio descobrir o que comprar tudo por mim mesma, em vez de apenas ter as coisas milagrosamente aparecendo da forma que elas faziam na casa de meus

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pais. Se a minha mãe queria ter a casa redecorada, ela contratava alguém. Se o meu pai precisava de seus ternos lavado a seco, ele os colocava no degrau da frente e alguém vinha e apanhavam, em seguida, dois dias depois, eles reapareceriam. Nossa governanta fazia todas as compras de supermercado, e o jardineiro aparava a grama. Esta era eu, estudando rótulos e preços para encontrar o melhor negócio em pincéis, e foi estupidamente libertador. Toda a minha vida a minha mãe estava me elogiando por ser bonita, por ter genética decente, havia elogio para mim, que era um tapinha nas suas próprias costas por dar à luz o que ela considerava uma criança bonita. Eu queria ter o crédito por algo que eu tinha feito, algo que eu tinha o controle, uma conquista, não por ter nascido com o cabelo louro. "Qual é a diferença entre escovas e pincéis de espuma regulares?" Eu perguntei a um funcionário, um homem em seus cinquenta que parecia amigável e útil, mas não assustador. Ele não sorriu muito grande ou olhou para o meu peito, de modo que eu me senti confortável de me aproximar dele. "O que você está pintando?", Questionou. "Espuma tende a ser para pequenas áreas, por estêncil, ou por imagem, quadros e coisas assim”. "Oh. Estou pintando uma cozinha toda. Bem, eu vou tentar pintar uma cozinha toda.” "Você vai ficar bem", ele me assegurou. "Mas vá com um pincel para as bordas e um rolo para o resto." Ele me acompanhou até a prateleira e apontou cada item. Sentindo-me ridiculamente orgulhosa de mim mesma, eu marchei de volta para Riley com um galão de tinta cinza nas minhas mãos, o restante dos suprimentos em minha mochila. Entrando pela porta da cozinha, eu espalhei tudo sobre a mesa como se eu tivesse em joalherias ou lojas de maquiagem. Eu queria ver tudo. Me abraçar na

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expectativa de uma transformação de vinte e quatro horas para o incrível, eu estava planejando o segundo dia de viagem de compras. Eu iria nocautear a pintura hoje, então na primeira hora amanhã, eu seria capaz de ir à loja de acessórios, que seria a verdadeira diversão. Três horas mais tarde, quando eu tive que parar e tomar um banho para o trabalho, eu percebi que eu era uma idiota. Isso ia me levar uma semana, e não uma tarde. Depois de limpar todos os rodapés, seguindo as instruções da internet, eu só tinha conseguido por fita na metade da parede. Eu não tinha sequer aberto a lata de tinta ainda. Indo para o banheiro, me despindo para tomar um banho o tirar cheiro de perdedor de cima de mim, sentindo-me derrotada. Eu Tinha um texto de Bill no meu telefone, uma resposta muito atrasada para o texto que eu havia enviado ontem. Quer sair hoje à noite? Será que eu queria? A resposta era não sei. Mas o que mais eu iria fazer? Voltar aqui e procurar o purificador de ar, enquanto Riley dormia? Claro. Então, eu coloquei o meu telefone no balcão, de repente sentindo algo estranho que eu estava respondendo mensagens de texto de Bill, enquanto eu estava nua no banheiro de Riley. Que não fazia sentido algum. Mas, depois de apenas pegar um café no fim da noite com Bill e ouvir alguém tocando violão em um café local por uma hora, eu bocejei e pedi para ir embora, alegando que eu tinha que trabalhar cedo no dia seguinte. Eu não tinha ideia de por que fiz isso. Mas, sentada ali, a minha perna saltando, minha camisa do trabalho ainda cheirando levemente a molho BBQ, a porta da frente da loja mantida aberta para deixar entrar a brisa da noite, eu só queria voltar para

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Riley. Eu queria medir o espaço da parede e olhar para cima nas melhores lojas para comprar copos barato e cinzeiros. Se fumar tinha que acontecer, isso deve ser feito em grande estilo. Eu tinha dito a Robin que queria que a obra de arte em amarelo e azul royal, e eu mandei uma mensagem para ela com um link para a fonte que eu gostava. "Você está bem?" Bill perguntou enquanto ele me levava de volta, levando na esportiva em sair à meia-noite. "Você parece... nervosa”. "Eu estou bem." "É por causa do que eu disse no outro dia? Eu sinto muito, eu estava estressado com exames e eu não deveria ter apenas deixado escapar toda essa merda desse jeito." Quando ele parou em frente da casa, ele colocou o carro na vaga e me deu um olhar sério, empurrando os óculos para cima do nariz. Suspirando, e não sei por que, eu odiava esse mau humor repentino que me tinha assumido. "Não, está tudo bem. Era muito pedir isso." Engraçado, embora eu nunca esperasse que ele dissesse não. Eu não queria pensar que eu usava o sexo para controlar, mas não era em preto e branco. Eu esperava que a tentação de sexo todas as noites durante uma semana faria Bill concordar sem hesitação, com a língua de fora. Isso me fez sentir como uma merda. "Isto não parece com um bairro muito bom", disse Bill, olhando ao redor. "Você tem certeza que você está bem aqui?” O apartamento de Bill e Nathan não era exatamente em um código postal do glamour, mas não me preocupei em apontar isso. "Sim. Riley está aqui. Obrigado pela carona. Vou falar com você em breve."

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Eu comecei a abrir a porta, mas Bill tocou meu ombro. "Jess." "Sim?" De alguma forma eu tinha a sensação de que eu não ia querer ouvir o que ele tinha a dizer. Mas ele apenas balançou a cabeça. "Localidade: Não importa." Minha primeira reação foi pressionar, mas então eu decidi que eu tinha dado o passe livre. Tudo o que ele estava pensando que eu não ia gostar. Então eu saí antes que ele pudesse mudar de ideia e caminhei até o cascalho, decidindo tentar a porta da frente, uma vez que as luzes brilhavam claramente na casa. Eu me perguntei se Riley ainda estaria acordado. A resposta era óbvia. Quando eu abri a porta da frente, o cheiro de tinta fresca tomou conta de mim. Espantada, eu fui para a cozinha, que estava acesa e o som de metal, música alto tocando do telefone de Riley. Ele tinha pintado três das quatro paredes já. As mais difíceis. Aquelas com os armários e aquela com a porta dos fundos e a janela, as que eram necessárias todas as fitas, que eu tinha guardado para o final. Só que ele não tinha usado fita. Ele tinha, obviamente, apenas desviado à mão livre pintando nas bordas. Foi impressionante. A única parede restante foi a completamente em branco e ele já estava abordando-a com o rolo, espalhando cinza na frente dos meus olhos quando eu entrei no quarto. A cor parecia incrível, mas não tão incrível como ele. "O que você está fazendo?" Eu perguntei, atordoada. "Você não tem que fazer isso. Esta foi a minha ideia. Eu não precisava de ajuda para fazer a pintura em si. Eu só queria um pouco de ajuda pra pendurar a arte.” Mas ele deu de ombros, os músculos de seu braço saliente enquanto rolava eficiente. "Não consegui dormir. E eu tenho essa coisa que eu não posso sentar minha bunda e assistir a uma menina trabalhando em meu nome. Faz-me sentir como um idiota.”

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Tocada além de qualquer coisa que era inteligente ou emocionalmente saudável, eu disse: "A cor parece ótima, você não acha?” "Ela não se parece com bunda", foi sua avaliação. Eu fiz uma careta, e ele olhou para mim e sorriu. "Tudo Bem. Parece bom. Mas isso é o máximo sentimental que eu fico, princesa. " Impulsivamente, eu passei meus braços ao redor de sua cintura por trás e o abracei, pressionando meus seios em suas costas. "Obrigada". Ele endureceu, depois disse: "Tudo bem, acalme-se, ou eu vou deixar cair este rolo.”. Soltando rapidamente, porque eu gostei do jeito que meu corpo se sentiu contra seu, e muito, eu disse: "Posso ajudar?" "Pegue o pincel e pinte o último canto. Basta ir para cima e para baixo. Você não precisa de um monte de experiência.” "Tudo bem." Eu peguei o pincel que estava deitado na bandeja da pintura, e eu mergulhei e cuidadosamente levantei. Ele pingou no chão. "Merda." Limpei o chão com o dedo. "Use uma toalha de mão. Elas são, basicamente, trapos de qualquer maneira ". Elas eram. Substituí-los já estava no meu orçamento mental. Peguei uma toalha suja e limpei o meu dedo. Então eu mordi meu lábio, coloquei o pincel no canto e arrastei para baixo, sentindo um prazer absurdo ao cobrir o branco sujo. "Eu não sou tão indefesa como eu pareço," eu disse a ele, porque eu queria que ele entendesse que eu era capaz, apenas, bem, agradecida. "Eu simplesmente não tenho muita experiência prática na vida."

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"Agora há algo que eu nunca teria imaginado." "Ha ha." Eu mergulhei o pincel de novo, sendo mais cuidadosa para não sobrecarregá-lo e deixá-lo escorrer neste momento. "Eu acho que as únicas vezes que eu tive de fazer qualquer coisa que poderia ser considerada trabalho manual era quando eu era castigada.” "Você foi muito castigada?" "Claro. É impossível ser perfeito." Eu cuidadosamente subi na ponta dos pés para chegar até onde eu podia. "E apesar do conceito cristão de que Deus não comete erros na nossa criação, meu pai tem orientações muito específicas para o que faz uma boa pessoa.” Puxei uma cadeira da cozinha pelo chão para me sustentar. Eu não conseguia chegar à quina. "Você é a filha rebelde?" "Não. Eu tentei muito para agradá-lo, na verdade. Eu não sou mesmo sarcástica com ele." Riley riu. "Agora que eu acho difícil de acreditar." "É verdade." Eu terminei o meu canto e coloquei a cadeira de volta ao seu lugar. "Mas é como andar sobre cascas de ovos, sabe? " "Confie em mim, eu sei o sentimento." Riley estava se movendo cada vez mais para perto de mim, com ele trouxe o rolo para cobrir o canto que eu tinha acabado de pintar e acabar com a parede. "Minha mãe geralmente nos ignorou, que eram os melhores dias. Outros dias ela chorava e precisava de tranquilidade, ou ela estava doente por causa das drogas. Os piores dias foram os únicos onde foi violenta, foi quando ela ficou viciada Era como prender a respiração todo o tempo, à espera da próxima grande explosão.” Seus olhos passaram da parede para mim enquanto ele cobria o último pedaço de branco, seu braço direito firme. Senti-me presa no

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canto, com o corpo quente, a luz forte, cheiro forte de tinta. Mas tudo que eu podia pensar era ele. A forma como seus lábios se moviam quando ele falou, a cor café rico de seus olhos, e na sombra da sua barba. "Isso soa como uma péssima maneira de crescer", eu disse calmamente. "Eu não estava tentando comparar." Senti-me chorosa ao pensar na comparação, mesmo que eu só estivesse tentando explicar porque eu não sabia fazer nada particularmente útil. "Eu sei. Não seja tão sensível, porra." Ele trocou o rolo para a mão esquerda e me cutucou com seu ombro direito. "Nós estamos apenas compartilhando, Jess. Falando sobre nossos sentimentos. Conhecendo o outro agora que somos colegas de quarto e amigos de pintura.” A maneira estúpida que ele estava olhando para mim, sua expressão pateta tão ao contrária as suas palavras, me fez rir. "Idiota". Eu dei um passo para trás e examinei a cozinha. "Ótimo trabalho de pintura, no entanto, eu não posso acreditar o quão rápido você fez isso. Você sabe, eles vendem galões de tinta mais baratos se for diretamente com o fornecedor. Poderíamos pintar totalmente a sala de estar, também." "Não." "Por que não?" Eu perguntei, sorrindo para ele com o que eu esperava ser um entusiasmo encantador. Eu não fiquei surpresa que ele disse que não. Eu estava esperando por isso e, principalmente, eu só disse isso para irritá-lo. "Eu não preciso de uma razão. Apenas não. E limpe essa bandeja de pintura e pincel na pia do porão.” Blech. Isso soou infeliz. "Limpe-os como?"

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"Com a água", disse ele devagar e claramente, como se estivesse falando com um idiota, fazendo um gesto de esfregar. Ele balançou a cabeça. "Deus nos ajude." Eu mostrei a língua para ele. Movendo-se com uma destreza que eu não sabia que era possível, com a sua mão, ele segurou minha língua entre os dedos. "Heth!" Eu disse, tentando dizer hey, mas sem uma língua imobilizada saiu errado. Rindo, Eu golpeei-o pelo braço e tentei puxar de volta. "Merda, cuidado!", Disse ele, os olhos arregalando em diversão, sua mão apontando por trás da minha cabeça. "O quê?" Virei-me e vi que sua mão era a única coisa que impedia toda a parte de trás do meu cabelo de tocar a tinta molhada. "Oh, merda!" Eu não tinha percebido o quão perto da parede eu estava. Quando se aproximou, ele puxou sua mão para trás e me mostrou que os nós dos dedos estavam cobertos de tinta cinza. "Assim que é." "Sinto muito." Então eu arruinei o pedido de desculpas por rir. "Acha que é engraçado?" Eu balancei a cabeça. "Só um pouco." Riley levou os nós dos dedos molhados e estendeu a mão para mim, um brilho nos olhos. Eu não poderia ter visto enquanto eu tentava arremessar para o lado, ele me bloqueou. Então, antes que eu percebesse o que estava fazendo, ele tinha tinta molhada manchando o meu lábio superior como um bigode. Eu gaguejava. Ele. ria. "Droga, agora que é engraçado." Eu só podia imaginar o quão não sexy eu parecia. Ainda segurando o pincel na minha mão, eu a trouxe até o seu peito e pintei um X sobre ele. No meio da minha ação, ele percebeu que eu estava 74


fazendo e agarrou meu pulso de modo que a segunda linha saiu desajeitadamente fora do lado da sua camisa. Eu ri. "Você deixou isso pior.” "Eu gosto desta camisa!", Ele protestou, olhando para ele. "Você está brincando? Essa camisa é uma camiseta branca do Wal-Mart. Ou, na verdade, era branco em uma vida. Agora é a cor de um saquinho de chá.” "Você está exagerando." Ele olhou para cima e me estudou, muito sério. "Jessica?" "Sim?" "Eu ‘bigode’ você uma pergunta." Meu lábio tremeu. "Deixe-me ‘mullet’sobre isso". Nós dois perdemos. Ele pegou seu telefone. "Precisamos de uma foto disto." Eu queria guardar uma foto minha com um bigode grisalho pintado? Não necessariamente. Mas queria uma foto minha com Riley, e eu queria ver como ela se parecia. Houve certamente mais fotos embaraçosas minhas flutuando em torno da Internet, por que todos os amigos insistem em postar fotos com os olhos fechados? "Você não pode me marcar", disse a ele. "Você não parece tão ruim assim." "Não é isso. Eu tenho que estar em West Virginia, lembra?” Ele sorriu. "Oh, sim, é isso mesmo. Vem cá, pecadora. Espere, me dê um 'Stache’ em primeiro lugar." Riley ficou imóvel enquanto eu artisticamente mergulhava o pincel sobre o rosto. "Isso é difícil, porque você tem barba legítima. "Eu também estava consciente de quão perto de mim, ele estava de pé. O quão perto minha boca estava da sua.

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Ele me olhou sem se sentir afetado. "Sua vida é tão difícil." Só por isso, eu dei-lhe um bigode, pintando cachos nas pontas com um floreio. "Você parece incrível.” "Tudo bem, posar comigo. Sem cara de pato. Eu odeio cara de pato. Vou estourar seus lábios com um alfinete, se você fizer cara de pato.” "Diga-me como você realmente se sente." Riley jogou o braço em volta de mim e segurou o telefone com a outra. Debrucei-me contra seu ombro, e dei um olhar sério Hercule Poirot, uma sobrancelha levantada, um dedo fingindo girar meu bigode. Riley me agarrou e posamos. Mal olhei. Ele estava adoravelmente bonito, sorrindo com suas covinhas, olhei cada centímetro dele, apesar da tinta cinza. Nos ver juntos fez algo estranho para mim. Eu respirei fundo, coração batendo, e eu tentei rir, mas soou mais alto do que eu pretendia. "Eu, Riley Mann, aprovo esta mensagem", disse ele. Ele não pareceu notar que eu estava agindo como uma aberração. "Isso é porque você parece bom e eu assustadora", disse a ele. "Sim". Claro. Eu tinha totalmente entrado nisso. Eu o empurrei. "Envieme isso, idiota." "Mandar a foto que você não gostou?" "Eu não disse que eu não gostei. Só que eu me ressinto que você está melhor que eu.” "Acostume-se com isso. Agora é melhor você lavar seu rosto antes de eu ter que esfregar com aguarrás.”

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"Parece quente." Eu não tinha pensado sobre o fato de que a tinta estava secando. Apressando-se para o banheiro, eu lavei o meu rosto com esfoliante. Acabei cor de beterraba vermelha com a pele crua, mas a pintura saiu. Riley estava atrás de mim esperando a sua vez. Eu estava tão determinada a conseguir tirar a tinta rapidamente que eu não percebi que ele estava apenas parado na porta, me observando. Ocorreu-me em um ponto que ele parecia estar olhando para a minha bunda, mas dado que a sua expressão não mudou, não pareceu ter muito impacto sobre ele. Virei-me para ele. "A pia é sua." Olhei como se eu tivesse levado um tapa com um macarrão molhado, minha pele pungente, mas eu estava sem tinta. "Posso usar isso?" "Você quer esfoliar?" "Eu quero que a tinta saia." Ele pegou o tubo de fora do balcão. "Como faço para usar isso?" "Você esfrega," eu disse secamente. "Em seguida, lava." "Você pode fazer isso por mim?" Ele segurou o tubo para fora para mim. Se fosse qualquer outro cara, eu acho que isso seria um pedido estranho. Mas este era Riley. Ele poderia muito bem estar me pedindo para espremer sua espinha ou cavar uma lasca para ele. Não havia nada mesmo remotamente sexual em sua expressão. Talvez ele não gostasse de loiras. Talvez ele gostasse de morenas exóticas. Eu me perguntava como que eu ficaria com o cabelo escuro.

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Então eu fiz uma careta mentalmente. Estúpida. Isso é o como eu ficaria com o cabelo escuro. Como uma desesperada tentando demais. Que diabos havia de errado comigo? Com o creme no rosto, eu esfreguei vigorosamente em sua pele, tentando não fazer contato visual ou pensar sobre o fato de que eu estava pensando em que tipo de garota que ele pensava que era quente. "Eu não vou sugerir enfermagem como uma carreira para você", ele comentou. "Você não tem exatamente um toque suave." Pegando uma toalha – uma das minhas, eu poderia acrescentar – eu tirei o creme. Forte. "Faça você mesmo se você não gosta do jeito que eu faço isso." Ou talvez deva conseguir uma morena para fazê-lo. Ugh. Por que eu estava sendo uma puta louca? Eu joguei a toalha e passei por ele. "Licença”. "Claro." Ele ergueu as mãos. "Não estava tentando impedi-la. Você vai para a cama?” "Sim, se estiver tudo bem pra você." Essas coisas apenas continuaram saindo da minha boca, e eu não conseguia pará-las. "Eu não tenho opinião sobre isso de uma forma ou de outra." O que era exatamente por isso que eu estava tão irritada. Eu queria que ele tivesse uma opinião sobre mim. Sobre a cama. Sobre mim na cama. "Boa noite." Parei na porta e me forcei a ser racional. "Obrigada por pintar a cozinha.” "Nossa, foi um prazer", disse ele, me olhando pelo espelho. É. Esse foi o sarcasmo mais óbvio ainda. Porque eu sabia que eu estava sendo uma idiota, eu só recuei para meu quarto temporário. Onde eu fiz algo realmente ridículo. Abri a imagem que Riley tinha me 78


enviado, e eu olhava para nós dois enquanto estava deitada na cama, completamente vestida, luzes apagadas. Durante o zumbido do ar condicionado, murmurei para mim mesmo, "Riley Mann," e, em seguida, me senti a maior idiota desde o ensino médio. Eu não tinha quedas por homens. Eles que tinham por mim. Então o que diabos havia de errado comigo? Eu chequei meu aplicativo de controle menstrual no meu telefone para ver se eu podia culpar o ataque seiva aos hormônios, mas não tive essa sorte. Ainda faltava uma semana inteira até meu período. Rolando do meu lado, eu fiz algo igualmente bizarro. Eu enviei a imagem para Rory com o título "Roomies". Ela mandou uma mensagem de volta um minuto depois. LOL. Tyler quer saber que droga vocês estão fumando. Vocês parecem que gostam um do outro. Nenhuma droga. Apenas cheiro de tinta. Você pintou a cozinha?? Yep. Uau. Incrível. É. Isso era eu. Me sentindo terrivelmente estúpida. Eu apaguei o texto de Riley com a imagem do bigode em um momento de poder. O que era besta porque eu sabia que ela ainda estava lá na mensagem que eu tinha enviado para Rory. Não estava quente no quarto, mas meu corpo parecia que estava aquecendo de dentro para fora. Não havia maneira que eu pudesse tirar a roupa, sem risco de extrema excitação. Fiquei ali, telefone no meu peito, pernas cruzadas, recitando passagens da Bíblia sobre a morte e destruição para mim até que eu finalmente adormeci.

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Sonhei que um enxame de gafanhotos, tinha o rosto de Riley. O que era talvez a imagem mais profundamente perturbadora que eu jรก encontrei na minha vida.

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Seis Existe um problema sobre mentir sobre sua localização. Você tem que avisar todos a sua volta que é um segredo ou você vai parecer psicótica. Tendo em conta que eu não queria admitir a todos que eu sabia que era para eu estar suando com uma pistola de pregos, eu estava soando como uma puta raivosa. Assim, não só eu não estava doando parte do meu tempo livre para ajudar os outros, eu estava sendo desagradável com os meus amigos. Yay, Jessica. "Não faça check-in!" Eu disse a Robin enquanto nos sentávamos em nossas cadeiras no parque aquático. "Por que diabos não? Talvez alguém possa nos encontrar aqui.” "Eu não me sinto à vontade para lidar com as pessoas hoje." Falei, passei protetor solar em meus braços e tentei pensar em uma razão melhor, mas meu cérebro não estava funcionando em plena capacidade depois da minha estúpida noite, sono de porcaria, onde Riley me tocou em um sobrevoo de inspiração do tipo bíblica erótica. Muito perturbador. Era como se eu tivesse caído em um filme de terror B. Eu meio que esperava acordar e encontrar Prostituta da Babilônia riscado em minha pele com uma agulha. "Você está de ressaca? Porque você está agindo como uma puta?". Eu suspirei. "Sinto muito. Estou exausta. Eu acho que estou ficando com frio." Mentira... No entanto, outra mentira em cima do bolo de mentiras já existente. Robin era minha amiga, e, francamente,

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eu não tinha muitos amigos próximos. Com Rory e Kylie fora durante o verão, eu ia estar sozinha se eu não tratasse Robin apenas um pouco melhor. Enquanto Robin amarrava seu cabelo escuro em um coque e ajustava seus óculos de sol, eu passei mais protetor solar. "Tudo bem, a verdade é que eu menti para os meus pais sobre ficar aqui neste verão. Eles pensam que estou construindo casas com um grupo de missionários em West Virginia." Seus olhos se arregalaram. "Você está brincando comigo?" "Não. Infelizmente. Eu simplesmente não podia ir para casa, mas eu realmente não pensei sobre o quão difícil é esconder meu paradeiro com as mídias sociais. Meus pais não estão verificando exatamente a minha página de perfil, mas o meu irmão o faz. Eu tentei bloquear, mas ele disse à minha mãe e ela me fez desbloquear ele." "Você tentou bloquear seu irmão?" Robin parecia divertida pelo próprio pensamento. "Eu deveria ter pensado nisso. Meus irmãos gostam de postar fotos de homens peludos e obesos na minha página e me dizem que é como eu vou parecer aos quarenta." Ela estudou os braços tristemente. "São os genes latinos. Passei metade da minha vida na depilação." Aliviada que ela não parecia horrorizada por mim, eu disse: "Então você não vai contar? E você não acha que eu sou um ser humano ruim?" Ela deu de ombros. "Não. Quero dizer, quem não quis evitar seus pais em um ponto ou outro? E eu fui criada em uma família enorme Latino-Católica, e todo mundo está sempre em seu negócio. Deve ser bom se afastar por algumas semanas. Eu estou meio com ciúmes de você." "Eu acho que todo mundo tem seu drama familiar." Ajustei o top do biquíni amarelo que eu estava usando, soltando as tiras de cima e

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colocando-as na taça, para que eu não ficasse com as esquisitas linhas de bronzeado. "Yep. Minha avó está furiosa que eu tenho um D em espanhol. Ela não parecem entender que falar isso e ser capaz de compreendê-lo em sua maior parte é totalmente diferente do que escrevê-lo gramaticalmente correto. Na verdade, eu sinto que tenho uma desvantagem, porque eu tinha tudo isso quase no fundo da minha memória. Mas, para ela, isso significa que eu estou cuspindo em minha herança. "Ela tomou um gole de sua garrafa de água. "E me dá uma dor de cabeça." "Isso é um saco." Estávamos na beira da piscina de ondas, e um milhão de crianças estavam gritando, mães gritando para eles a desacelerarem. Peguei minha revista de moda e folheei à toa, tentando encontrar um artigo que me chamasse atenção. "Gatinhos, onze horas," murmurou Robin. Olhei para cima. Eu vi um monte de gel de cabelo e óculos escuros espelhados. Havia três deles e eles vieram nos olhar. Era difícil distinguir um do outro com seus músculos volumosos e a gigante sunga floral. "Eu vou deixar você com ele", eu disse a Robin. "Eu não estou de bom humor." "Você não escandalizada.

está

com

vontade

de

flertar?"

Ela

parecia

Eu tinha que admitir, era uma ocorrência rara eu não querer conhecer novas pessoas. Eu gostava de sair, me mover através de uma multidão, exigindo que eu me divertisse. Mas hoje eu só queria me esconder atrás dos meus óculos de sol e da carranca. "Não. Eu não estou. Ei, quando você pode me entregar o quadro de tipografia?" "Amanhã. Só vai me levar uma hora, então ele tem que secar por uma hora ou duas." "Ótimo. Obrigada." 83


"Claro. Ah, aqui vêm eles." Robin sentou-se um pouco mais reta, seu top de biquíni vermelho chamando atenção. "Ei, e aí?", Disse Mala #1. "Senhoras", Mala #2 disse. "Esta cadeira está ocupada?" Disse o Mala #3. Sim, por isso que não estava disposta. É por isso que quando o Mala #1 disse: "Quer uma cerveja?" Eu concordei. Então, eu estava arriscando ser presa por beber. Esta foi à única maneira que eu estava indo passar o dia sem ser consumida por pensamentos de Riley Mann, o bastardo tentador. Eu tinha uma terrível sensação de que, pela primeira vez em bem, nunca, eu estava sofrendo com a insanidade de uma paixonite não correspondida. Era uma merda. Gigante. Felizmente, o Trio de Malas foi inteligente o suficiente para disfarçar suas cervejas com canecas. O Mala #2 me garantiu que tinham vinte e um, mas eles não queriam ser expulsos. "Eu nem tenho vinte e um," eu disse a ele. "Então você está realmente flertando com o perigo aqui." "Esse é o seu nome?", Perguntou ele com uma piscadela. "Perigo?" Oh, Deus. "Sim. Jessica Danger." O porra, meio que parecido comigo. Muito mais adequado do que Jessica Sweet 5 . Todos nós sabíamos que era um nome irônico para mim. Seis horas e eu não tinha certeza de quantas cervejas depois, eu deixei ele me dar um beijo molhado de língua no estacionamento e eu me odiava por isso. Mas eu estava cansada, bêbada, confusa com os meus próprios sentimentos em relação a Riley, e parecia mais fácil 5

Danger = Perigo /.Sweet = Doce

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simplesmente permitir do que protestar. Mas eu o afastei quando ele ficou muito entusiasmado. Eu não senti nada. Eu olhei para ele e senti absolutamente nada. Sem atração. Não havia memória do seu nome ou uma única palavra do que ele tinha falado comigo durante todo o dia. "Posso pegar seu número?", ele perguntou, segurando o telefone para mim. "Não", eu disse logo, subindo no carro de Robin e batendo a porta fechada. Tranquei ele para fora e fechei meus olhos, lágrimas quentes atrás de minhas pálpebras. O que eu estava fazendo? E eu não chorei. Eu nunca chorei. Ele bateu na janela, olhando chateado, mas eu o ignorei e ele se afastou, provavelmente calculando quantas cervejas tinha desperdiçado em uma menina que não estava levando para cama. Meu coração não estava exatamente sangrando por ele. Eu tinha dado a zero encorajamento e conversa meia-boca o dia todo. Robin entrou um segundo depois e jogou a bolsa de praia no banco de trás. Eu estava vestindo shorts jeans sobre o meu biquíni, mas Robin não tinha sequer se preocupado com isso. Quando ela ligou o carro e o AC ligou, eu pulei, arrepiada. "Você está bem?", Ela perguntou. "Você parece totalmente perturbada." Eu fungava, irritada. Deus, o choro aquecendo meus olhos. Como menininhas faziam isso o tempo todo? "Estou com fome", eu disse a ela. "Podemos ir ao posto de gasolina? Eu quero uma barra de chocolate." "Claro." Muito sol. Muita cerveja. Muito tempo com caras malas que eu não estava interessada enquanto eu espiava meu celular, a foto do cara que eu estava interessada. Em resumo, um dia desperdiçado. "Eu acho que eu devo um pedido de desculpa a toda garota que já revirei os olhos por gostar do cara errado." 85


"Você não fez isso, de verdade, como aquele cara, não é?", Perguntou Robin, assustada, saindo com o carro do parque aquático. "Você disse que acabou de beber muita cerveja." "Eu bebi. Por sinal, você deveria estar dirigindo?" "Eu só bebi duas cervejas e a última foi a três horas atrás. Você me humilhou com a bebida." "Oh, tudo bem. E não, eu realmente não gosto desse cara. Eu nem me lembro do nome dele. Nem tenho certeza se ouvi o que ele estava dizendo, pra você ter noção do quanto eu me importei." "Eu acho que era Rico." Eu bufei. "Então, de quem você gosta, se não é do Rico?" Se eu não tivesse meio tonta, eu nunca teria admitido isso. Mas eu estava, então eu disse com tristeza, "Riley." Robin fez um som de engasgo de horror. "Oh, merda. Isso provavelmente não é bom." "Não." Eu balancei a cabeça em concordância, enquanto entravamos no posto de gasolina. "É idiota. Ele me trata como uma irmãzinha chata e eu deveria estar feliz, de verdade. Se eu não tiver relações sexuais com ele, eu acho que a minha vagina explodiria." Rindo, Robin estacionou e saiu do carro. "Eu quero uma bebida. E se eu fosse você, eu arriscaria minha vagina explodir por uma noite com aquele pedaço de carne de homem. Riley é quente. Ele foi marcado em uma foto com Rory e Tyler e eu senti que eu precisava de um babador." Nem brinca.

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Vinte minutos depois, Robin me deixou e eu lutei com todas as sacolas. Antes de irmos para o parque aquático eu tinha pedido a ela para parar em uma loja de desconto de coisas para casa e eu tinha ido as compras para a cozinha, então eu tinha três sacolas sobre o meu braço direito, além de um saco cheio de doces e bebidas energéticas do posto de gasolina e um saco de fast food com os restos de uma refeição de frango do Drive-Thru. Tendo passado a mão em meu rosto, eu estava decididamente menos bêbada, mas eu não teria me classificado como sóbria, o que era óbvio quando eu bati minha canela na mesa de centro, no escuro, e bati na parede do corredor duas vezes. "Maldição." Eu disse isso para o meu quarto e acendendo a luz. Eu estava congelando por ainda estar usando o traje de banho molhado, então tirei minha parte de baixo e coloquei calcinha e calças de pijama. Em seguida, puxando a minha blusa de moletom com capuz de onde estava presa na janela, eu tirei a fita adesiva fora dos punhos e coloquei-a sobre o top do meu biquíni amarelo, deixando-a meio aberta. Eu queria me aconchegar no tecido quente, como se fosse receber abraço. Ela era velha e foi lavada uma centena de vezes, um presente de Natal no segundo ano do colégio. Minha mãe tinha ameaçado queimá-la quando eu estava em casa no feriado de Natal, dizendo que ela estava tão desbotada e puída que ela não iria sequer sonhar em doá-la para o abrigo. Mas eu a adorava e agora sabia que era exatamente o que eu precisava. Voltando para a cozinha para terminar de comer, porque eu não queria que meu quarto cheirasse a batatas fritas velhas na parte da manhã, eu acendi a luz da cozinha e gritei. "Puta merda!" Riley estava sentado na cozinha, que estava no escuro até que eu tinha acendido a luz. "Oh meu Deus, o que você está fazendo?" Eu respirei de alívio. "Você assustou a merda fora de mim." Mas, apesar de meus próprios restos de álcool, pude ver imediatamente o que ele estava fazendo. 87


Havia um cinzeiro sobre a mesa com uma bituca de cigarro nele, um copo meio vazio ao lado dele, e uma garrafa vazia de Jack Daniel completando o trio. Riley estava sentado largado na cadeira, com os olhos sem brilho, vestindo apenas uma cueca boxer preta. Eu não sabia o que era mais perturbador para mim, a garrafa vazia de bebida ou o ponto de vista de seu peito musculoso e coxas, sua pulseira cravejada de metais e a cruz de ferro ainda contra sua pele nua. A mesa estava bloqueando parcialmente a visão de sua cueca, e eu decidi que era uma coisa boa. Eu estava em uma posição onde nada de bom sairia se eu fosse dar uma olhada nas suas partes. "Desculpe", disse ele. "Não queria assustá-la." "Por que você está bebendo sozinho no escuro?" Eu coloquei os sacos em cima da mesa e tirei um isotônico Depois de tomar um gole, eu segurei a garrafa para ele. "Quer um pouco? Parece que você precisa.” Eu pensei que ele iria realmente rejeitá-lo, mas ele pegou a garrafa e bebeu um pouco antes de olhar para minhas outras sacolas. "O que tem aí?" "Nuggets de frango. Batata frita. Três barras de chocolate e um saco de chips." "O que, você está de TPM ou algo assim?", Ele perguntou, fazendo um esforço mínimo para alcançar e pegar o saco com um dedo e arrastá-lo em direção a ele. Ele procurou pelas batatas fritas e comeu metade da porção. Todo meu autocontrole desapareceu vendo aquele abdômen "Não. Talvez eu seja apenas uma porca." Ele finalmente olhou para mim, olhando para a minha roupa. "Esse é o seu sutiã?"

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Se ele não estivesse claramente bêbado eu teria ficado irritada. "Não. É o meu biquíni. Fui para o parque aquático hoje." "Oh". Seus olhos se estreitaram em meu peito. "Amarelo". Obrigado, Capitão Óbvio. Eu lutei contra a vontade de revirar os olhos. "Tem alguma razão em particular para você está tendo uma festa sozinho?" Ele ergueu o cigarro à boca e deu uma tragada profunda. Quando ele soltou fumaça, ele fez um gesto para alguns papéis sobre a mesa. "Isso." Meu coração caiu. "Estamos sendo expulsos pelo banco?" Quando alcancei os papeis me perguntei se fiz o uso correto da palavra ‘nós’. "Não. Isso vai demorar um pouco ainda. Trata-se de Easton. A assistente social está chegando na próxima semana para fazer uma inspeção na casa." Oh, não. Ele estava preocupado com Easton, o que era pior. Muito pior. Eu sabia que Riley tinha pedido custódia de Easton quando sua mãe morreu. Jayden tinha dezoito anos e era considerado um adulto, mas Easton tinha apenas onze anos. Riley pegou a garrafa e bebeu diretamente a partir dela. "Eles vão levá-lo de mim, eu sei isso." Sua voz falhou no final de sua sentença e, de repente, havia lágrimas em seus olhos. Eu não sabia o que dizer ou fazer. Ao vê-lo tão vulnerável, tão claramente com dores, me surpreendeu. Eu não era a garota que você procurava para um abraço. Eu não era a amiga que sabia a coisa certa a dizer. Eu não podia acalmar e confortar e fazer tudo ficar bem. Eu era apenas Jessica, sarcasmo sendo meu único superpoder. Mas meu coração doeu por ele, e eu não me senti bem, então, eu faria qualquer coisa para fazer o bem para ele, mesmo que tivesse

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de tirar minha cabeça para fora da Bud Light e ser uma amiga verdadeira, honesta para ele. "O que faz você pensar que eles vão levá-lo embora?", eu perguntei. "Você é o irmão dele e você tem um trabalho. Ele viveu com você quase toda a sua vida. Esta é a sua casa. Eu acho que a estabilidade conta para alguma coisa, certo? E ninguém está contestando custódia, né? " Ele balançou a cabeça, levantando o cigarro à boca novamente. "Não. Minha tia Jackie desapareceu um mês atrás, provavelmente presa com um traficante. Seu filho está na prisão, e eles são a minha única família, além de um bom e velho pai, que não é elegível para liberdade condicional por mais dez anos. Mas olhe em volta de você, Jess. Quero dizer, você sabe disso, esse lugar é, claramente, um lixo. Ele cheira mal, e assistente social vai dar uma olhada ao redor e pensar que meu irmão pertence em algum orfanato do caralho com pessoas que não dão a mínima para ele." Sem aviso, Riley pegou a garrafa de uísque e arremessou-a na porta de trás, onde ela quebrou, líquido âmbar arrastando para baixo pela madeira. Eu pulei. "Sete anos", disse ele apaixonadamente. "Sete malditos anos tenho ido trabalhar para me certificar de que as crianças não acabariam no sistema e agora eu vou a falhar e ele vai pagar o preço por eu não ser homem suficiente para salvá-lo." "Hey," eu disse suavemente, chocada com a sua auto aversão e pelo peso que ele tinha claramente carregado por muito mais tempo do que vinte e cinco anos de idade. "Vocês não falharam. Temos alguns dias. Um par de latas de tinta, vamos puxar o tapete até se livrar do cheiro, não é grande coisa. Ninguém espera que você forneça algo mais do que um ambiente limpo e seguro para Easton, e você está fazendo isso. "

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Ele não disse nada. "Eu acho que Easton tem muita sorte de ter você. Ele pode ter tirado um cartão de merda quando se tratava de seus pais, mas ele tem você e você vai salvá-lo, Riley. Ele vai ficar bem, e você pode se sentir orgulhoso de si mesmo por tudo que você fez e sacrificou." Eu quis dizer isso. Tantos caras teriam endoidado, mas Riley estava pronto para o longo percurso. "Tyler é melhor para a coisa pai substituto do que eu." Ele tomou a última tragada no cigarro e o tirou de sua boca. "Eu não sou bom em toda a lição de casa, banho e bancar o médico. Eu acho que perdi o gene do carinho." "Você e eu", disse ele. "Eu não tenho certeza se estou formada para ser uma mãe." Eu nunca tinha admitido a ninguém. Isso me fez sentir como uma idiota. Mas eu não tinha certeza que eu seria uma boa mãe. Eu não podia me imaginar cantando canções de ninar ou limpando ranho. "Eu não quero ter filhos." Ele cavou no meu saco de compras e tirou um pote de manteiga de amendoim. "Posso comer isso?" "Claro." "Eu acho que ter filhos é a maior aposta da sua vida e, se você acabar com isso, você não está apenas brincando com sua própria vida, mas de um outro ser humano. Isso é muita responsabilidade." "Isso é porque você vem criando seus irmãos por anos. Talvez você mude de ideia algum dia." Eu dei-lhe um sorriso suave. "Quando você encontrar a garota certa." Isso não é o que todos sempre diziam? Você a conhece e de repente você está imaginando cercas e carrinhos de bebê? Era difícil imaginar isso acontecendo comigo desde que nunca tive exemplo de algo que se aproximasse de amor. Riley foi o primeiro cara que eu realmente tinha ficado interessada desde sempre e, no entanto, ele poderia ser o primeiro 91


amigo legítimo que eu já tive. O que você tinha conversas verdadeiras e pensamentos e emoções genuínas compartilhadas. Eu não queria estragar isso. "Não, eu duvido. Mas sim, tem sido difícil. Mas eu não me arrependo de cuidar de Easton, eu não quis dizer isso. Eu faria qualquer coisa por aquele garoto, e Jayden, também. Eles são crianças impressionantes, apesar de toda coisa com minha mãe de merda, e eu trabalhei duro para ter certeza de que eles tenham comida e um teto sobre suas cabeças." Ele deu um rápido sorriso, mas seus olhos estavam preocupados. "Por enquanto, pelo menos. Mas eles merecem mais do que eu posso dar a eles, e isso me deixa com raiva." "Pare de se bater. Seu pai está na cadeia. Sua mãe era uma viciada em drogas. É um milagre nenhum vocês são assassinos em série ou drogados. Eu acho que se você conseguir criar Easton até os dezoito anos, e vai ser um cara decente, então você vai ter feito um trabalho muito bom. E se ele acabar em um beco com uma agulha em seu braço, não é culpa sua." Talvez isso não fosse exatamente a coisa certa a dizer. Riley parou de encher sua boca de chocolate por tempo suficiente para levantar a cabeça e dizer: "Agora há uma imagem. Obrigado por isso " Eu corei. "Desculpe. É por isso que eu não posso ser mãe. Dou conselhos terríveis." Mas Riley riu. "Não, você está bem. Eu aprecio o esforço. A maioria das meninas teria se escondido em seu quarto, ou me dito para engolir tudo, ou tentado me distrair com o sexo." Bem, não era como se a última parte não tivesse passado pela minha cabeça. Ele estava praticamente nu e estávamos tontos e eu estava oh, talvez caindo completamente de cabeça por ele.

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Eu ignorei isso. "Eu vou te ajudar com a limpeza da casa. Fico feliz em ajudar. Nós temos o fim de semana. Este lugar vai brilhar como o topo do Edifício Chrysler." Ele me deu um sorriso torto. "Venha aqui". "Venha aqui, onde?" Eu perguntei, desconfiada. "Aqui." Ele estendeu a mão. "Você vai me dar uma dedada molhada na orelha ou algo assim?" Eu perguntei, relutantemente me levantando e indo para ele. Peguei a metade restante do copo da manteiga de amendoim da sua mão e comi. "Yum." "Sente-se." Ele apontou para seu colo. Oh, de jeito nenhum. Não, não e não. Eu não ia sentar no colo dele enquanto ele estava em nada mais que cuecas boxer, olhos ainda vidrados de álcool. Eu não era conhecida por resistir à tentação. Quando criança, se você colocasse doces na minha frente, eu teria trocado a minha família por um saco de Jolly. Eu tive que admitir que eu não tinha certeza que eu poderia controlar meus sentimentos, quando ele era tão tentadoramente bom ao meu toque. "Absolutamente não", eu disse a ele, desapertando a tampa da bebida energética para esconder a minha expressão de seus olhos. Mas enquanto eu estava tomando, ele me agarrou e me puxou para baixo, em cima dele. "Riley!" Tentei manobrar para longe, mas já era tarde demais. Eu cai em cima de uma tora e percebi que ficar me mexendo era pior do que parada. "O que?" "Você realmente vai me ajudar a limpar esse lixo?", Ele perguntou, de repente, olhando sério.

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Estudei-o por um segundo, meu coração apertou. "Sim. Eu já estava fazendo isso, agora é apenas um pouco mais, mas ainda não é grande coisa. Nós vamos ter este lugar incrível e eles vão te dar a guarda de Easton. Eu prometo." É claro que eu não podia prometer tal coisa, mas eu não queria vê-lo mal. Ele sorriu. "Obrigado. Você é uma boa pessoa, você sabe disso?" Eu balancei minha cabeça. "Eu não sou, não mesmo. Eu não sou horrível, mas não sou tão boa, na verdade." "Você é. Você está me ajudando, não?" "Isso é o que os amigos fazem." Eu coloquei meus braços em seus ombros, porque eu estava perdendo o equilíbrio. "E nós somos amigos, certo?" "Yeah." Sua mão estava quente nas minhas costas. "Somos definitivamente amigos, Jess. Embora só agora eu tenha percebido que não sei seu sobrenome.” "Sweet." Eu toquei seu colar, gostando de estar tão perto dele. Isso nunca poderia acontecer de novo, então eu estava aproveitando a oportunidade. Calor irradiava dele, e eu podia sentir o cheiro do uísque em seu hálito. "Irônico, não é?" "Sério, esse é o seu sobrenome?" Eu balancei a cabeça, as bochechas queimando por algum motivo. Eu não corava mais do que chorava. Tão chato. "Eu acho que é apropriado. Você é, na verdade, muito doce. "A mão de Riley mudou sob o meu capuz na minha pele nua, e eu tremi. "Isso é o que eu penso." "Eu acho que você está bêbado." Por que ele tem que me tocar assim? Sua mão estava descansando nas minhas costas, seu polegar se movendo para frente e para trás preguiçosamente.

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Nós estávamos em uma posição perigosa, e ele não parecia ter noção. Por um longo minuto, ele estudou-me, seus olhos escuros na luz dura da cozinha, e eu prendi a respiração, imaginando o que ele estava pensando, querendo que ele dissesse alguma coisa... importante. "Talvez." Seu olhar caiu. "Eu nunca percebi o quão grande são seus peitos. Caramba, todo esse amarelo está me distraindo." É. Não era isso. Enjoada, eu pulei fora de seu colo. "Depois dessa, eu estou indo para a cama. E você deveria fazer o mesmo. Nove horas da manhã, amigo, você precisa estar na sala de estar pronto para trabalhar." Ele me cumprimentou e estendeu a mão para os cigarros. "E não pode fumar aqui!" Eu fechei o meu casaco. "Nós acabamos de pintar esta cozinha!" Com um som de exasperação, eu joguei as minhas mãos para cima e sai da sala. Então eu tive uma ideia. Voltando para ele, eu acrescentei, "Não tente limpar a garrafa esta noite. Você está muito bêbado e você vai se cortar. Nós podemos fazer isso de manhã." O canto de seus lábios estava levantado. "E você não acha que é um bom material para mãe. Eu acho que ele está lá, você apenas esconde sob toda essa peruca loira." Como se isso não tivesse me deixado sem palavras, ele escolheu aquele momento para se levantar. Riley sentado de cueca era ruim o suficiente. Mas quando ele subiu em um desabrochar de gostosura nu, de pé em frente de mim como todas as fantasia de menina, minha boca ficou seca. Eu meio que esperava água cair de repente do teto e aterrissar nele para um pacote completo de pele molhada onde ele poderia acabar comigo. A bruxa má não tinha vantagem nenhuma sobre mim quando se tratava sobre como derreter.

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"Coloque uma calça," eu disse a ele. Ele apontou um cigarro apagado para mim e sorriu. "Está vendo? Bem ali. Mãe. Isso foi perfeito." Primeiro ele disse que eu era como sua irmã mais nova. Agora como uma mãe? Ele estava indo de mal a pior.

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Sete Eu não esperava que Riley saísse da cama antes do meio-dia, mas lá estava ele, na cozinha, às nove em ponto, fazendo café e parecendo sexy em toda a sua ressaca. Ele tinha uma barba crescendo e olheiras sob seus olhos, seu cabelo espetado em todas as direções, com os pés descalços e usando um jeans surrado. Sem camiseta, claro. Eu estava começando a pensar que eu ia ter que comprar-lhe um pacote de camisetas para o meu próprio bem. "O que está acontecendo?" Ele disse, sua voz soando como se tivesse passado a noite engolindo pedras. Ele tossiu, o que fez meu estômago revirar. Eu não estava me sentindo fabulosa, e o som de pigarro que ele estava fazendo não ajudava. "Hey". Pegando uma cadeira, eu debati sobre o que comer. "Quer um café?" "Não, está muito quente para café." "Mas é bom para a ressaca, já que é o que tenho." Ele apontou para si mesmo, seus cotovelos no balcão e esfregou a testa de forma agressiva. "Será que eu realmente matei um quinto do Jack?" "Exceto o que você jogou contra a porta, o que não era muito. Então, sim, basicamente." Eu fiquei de pé, decidindo que precisava comer algo, mais cedo ou mais tarde. Peguei um iogurte da geladeira, Eu perguntei: "Então você não se lembra de nada?" Fiquei desapontada com isso. Parecia que tínhamos compartilhado algum tipo de momento de união e, por mais estúpido e coxo que parecesse, eu não queria ter ido embora. "Eu me lembro de tudo. Eu só estava

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tentando me convencer de que eu realmente não fui estúpido o suficiente para beber muito." "Oh. Ei, isso acontece." Riley se serviu de uma xícara de café e, basicamente, bebeu tudo de um gole só. "Merda, isso tá bom." Ele se apoiou sobre o balcão. "Então, o que vamos fazer hoje? Você é o cérebro por trás disso, eu sou os músculos. Apenas me diga o que fazer." Bem que eu queria. Mas em termos práticos, em termos de casa, eu tinha um plano. "Eu vou terminar de limpar a cozinha. Comprei novos puxadores para os armários, e eu tenho algumas coisas para pendurar. Você que vai pendurar eles, porque eu não tenho ideia de como fazer isso. Então vamos rasgar o carpete na sala de estar." "Tudo bem." Ele fechou os olhos por um segundo, como se estivesse se concentrando. Então, ele os abriu e levantou, batendo a mão sobre o balcão. "Vamos fazer isso. Você planeja o que precisa. Vou pegar minha furadeira e uma faca para cortar o tapete.” Aparentemente, ele tinha uma broca e uma faca em seu quarto. Isso me pareceu mais do que um pouco estranho mas, talvez, fosse uma questão de segurança com Easton e Jayden ao redor. "Por que não manter isso na garagem?" Eu pergunte enquanto saia do meu quarto com as sacolas das lojas. "Você está brincando comigo? Ele seria roubado em dez minutos. Você já esteve na garagem? A Única coisa lá é um cortador de grama que não funciona porque alguém roubou o motor de arranque, e os velhos trenós de plástico." "Há uma vassoura lá também." Eu comecei a abrir os sacos de plástico individuais com os novos puxadores de níquel escovado. Os puxadores coloniais dos anos oitenta eram brutos e precisavam ir embora. "Eu encontrei ela outro dia."

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"Eu tenho certeza que ela estava feliz em ver a luz do dia, já que ninguém tem usado isso a cerca de uma década." Riley estava limpando o vidro da garrafa quebrada com as próprias mãos, agachado de uma maneira que fez seu jeans arrastar para baixo. Eu enrolei o recibo de compra dos puxadores e atirei para ele. Minha pontaria foi surpreendentemente boa, e pousou em seu cofrinho antes de saltar para fora. "Ponto", eu disse a ele, rindo. Não importa o quão sexy o cara fosse, humor besta sempre consegue matar o clima. "Ei, você está transformando meu corpo em um objeto?", ele perguntou, sem se preocupar em puxar para cima as calças. "Sim." Eu comecei a desaparafusar os puxadores existentes, surpresa com o quão firmes estavam presos. Levou cinco minutos para conseguir tirar um. "Tente isso", disse Riley, abrindo um armário e me mostrando a volta do parafuso. Ele segurou a broca e empurrou algo e bam, assim, o parafuso saiu e o puxador caiu a frente do gabinete. "Interessante", eu disse a ele. Mas quando ele me entregou a broca eu mal conseguia segurá-la, muito menos alinhar com a ponta do parafuso. Quando eu finalmente consegui, eu apertei o botão e me assustei, indo para trás, alinhando novamente com o parafuso mas nada acontecendo. "Hm". Riley só assistiu eu tentar uma segunda vez, as sobrancelhas levantadas. "Não me julgue", eu disse quando a broca caiu novamente com efeito nulo no parafuso. "Eu nunca segurei uma ferramenta poderosa na minha vida " "Não é uma serra de mesa. É uma broca de mão." Mas ele pegou a broca e ficou atrás de mim. "Você pode fazer outra coisa. Vou tirar isso ou nós ainda estaremos aqui daqui a duas horas."

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Eu comecei a tentar mostrar minha língua para ele mas me lembrei do que aconteceu da última vez que eu tinha feito isso. Então, enquanto ele fazia um trabalho rápido na remoção de puxadores, eu retirei a Sharpie que eu comprei e fui trabalhar na mesa da cozinha, cobrindo os palavrões com curvas e arabescos. Eu não queria destruir seu quadro de mensagens, mas eu não acho que o assistente social queria ler sobre paus sendo chupados onde um garoto de onze anos de idade sentava, comendo seus Cheerios. Então, quando terminei, eu coloquei um pote de biscoitos em forma de a Máquina do Mistério do Scooby Doo no centro da mesa. Depois, enchi com biscoitos comprados em lojas. Riley jogou os antigos puxadores no lixo e levantou a tampa do pote, pegando um cookie. "Sério? Um pote de cookie? Isso é brega, Jess." "Eu acho que é uma coisa positiva", eu disse. "Por sinal, quando esses cookies acabarem, peça a Rory para assar mais. Eu não sei fazer isso." "Então tá." Ele beijou o topo da minha cabeça, deixando migalhas no meu cabelo. "Todos nós temos o nosso papel, baby." O meu, aparentemente, era ser sua irmã / mãe. Como no inferno eu me meti nessa posição? Isso era tão estranho para mim como o celibato. Desde que a cozinha agora era cinza, eu queria detalhes em azul e amarelo, então eu tinha comprado vasilhas amarelas para armazenar a farinha, o açúcar e café e, depois de limpar cada coisa aleatória que estava bagunçada e coloca-las em um armário, eu organizei os recipientes. Eu coloquei um recipiente com sabão ao lado da pia e pendurei as toalhas azuis e amarelas em ganchos de prata que eu fiz Riley furar na parede. Montei uma pequena estação de café com canecas azuis e um açucareiro amarelo. Apenas para me livrar das coisas estranhas que tinham em volta, quero dizer, quem precisa de um livro de telefone e dezessete isqueiros? – A cozinha já estava melhor. 100


Com os meus acessórios parecia que mesmo a cozinha sendo velha, alguém que se importava e a usava. "Mais pra cima. Para a direita. Direita, Riley ", eu disse, exasperado quando ele moveu a arte que eu tinha comprado para a esquerda, não para direita. "Mostre-me qual é a sua mão direita." "Foda-se", era a opinião dele. Mas ele moveu a peça para a direita. Ele já tinha dado a sua opinião sobre o sinal de paz feito de placas, chamando-o "merda hippie esquisita", mas eu realmente pensei que deu um pop legal de cor para o quarto. Pop de cor era o mesmo que a proteína em uma refeição balanceada -Ele era um dos grupos alimentares básicos. Na verdade, esse quadro era meu, algo que eu comprei em um festival de arte quando tinha treze anos, precisando de um símbolo de paz. Minha mãe achou que era um pedaço de lixo horrível, então eu tinha corajosamente exibido ele em meu quarto durante todo o ensino médio e o trouxe para a escola comigo sabendo que eu deixasse para trás, ela iria atirá-lo no lixo. Eu não queria pendurá-lo no meu quarto, mas eu queria mantê-lo por razões sentimentais. Quando eu olhei para ele, senti como se tivesse treze anos novamente, apaixonada pelas cores do arco-íris, glitter e patriotismo. Eu tinha um plano, eu queria visitar todos os cinquenta estados com o meu símbolo da paz e bloggar sobre isso. O que aconteceu com essa garota? Eu me perguntava. Quando eu fiquei cínica? Mas, novamente, talvez eu não fosse, porque eu estava aqui, pendurado o sinal de paz na parede de uma casa que era refúgio de Easton. "Esta peça é minha, na verdade", eu disse a ele. "Eu comprei isso em um festival de arte por vinte dólares quando eu tinha treze anos. Eu vou deixar você pegar emprestado, como se fosse uma galeria. Algum dia eu posso querer levá-la de volta."

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"Marque onde você quer que ele fique pendurado", disse ele. "Meus braços estão me matando." Exasperando, peguei um lápis e fez uma marca na parte superior onde eu queria que ele pregasse. Fiquei triste que ele não disse nada pessoal. "Tudo bem. Aqui." "Jesus, obrigado", ele suspirou. Ele colocou-o no chão e pegou sua broca. "Você tem bom gosto, você sabe. Parece incrível aqui, eu não vou mentir. " "O que foi isso?" Eu perguntei, colocando minha mão ao meu ouvido, satisfeita com o elogio. "Eu não ouvi nada além do som da broca e do seu grande ego." Ele eficientemente perfurou um parafuso na parede e pendurou o sinal de paz. "Eu disse, você tem bom gosto. Veja, eu posso admitir isso. Ninguém diria que é a mesma cozinha." "Obrigada." Eu estava embasbacada. Eu podia sentir isso. Eu não poderia evitar. Eu estava desejando a sua apreciação. Quão completamente patético que era isso? Ele virou-se e apontou a broca na minha direção. Eu gritei. Que, naturalmente, o fez sorrir e se aproximar ainda mais perto de mim. "Pare com isso", disse eu, nervosa com o som e com a ponta em espiral apontando para mim. Eu poderia perder um olho ou alguma coisa. "O quê?" Ele empurrou-o em direção ao meu rosto. "Qual é o problema?" Corri para longe, rindo, e tropecei na lata de lixo. Eu caí contra a parede e o sinal de paz caiu. Riley pegou e pendurou-a de volta. "Muito bem, Jess. Você quase matou a paz." 102


Antes que eu pudesse responder algo desagradável, houve uma batida na porta dos fundos. Riley foi abrir, e eu vi que Robin estava ali, vestindo shorts curtos e um top azul brilhante. Eu tinha mandado uma mensagem e ela estava lá para entregar a obra de arte. "Hey", disse Riley, com uma voz de surpresa e intrigada. "Posso ajudar?" Eu percebi que ele nunca conheceu Robin. Eu também percebi que Robin era uma morena exótica. Que me fez perceber que pedir a ela para vir era uma ideia muito estúpida e idiota. Para seu crédito, ela não ia babar sobre o peito de Riley do jeito que ele estava babando em cima dela. Ela apenas disse: "Oi, eu sou o Robin. Jessica está aqui?" "É para você", disse ele sobre o meu ombro. Mas sem se mover para fora do caminho, ele estendeu a mão. "Sou Riley. É muito bom conhecê-la.” Nojento. Eu chutei ele para fora do caminho. "Hey, Robin. Entre. Riley, mova sua bunda." Robin o contornou, olhando com curiosidade para mim, a tela em suas mãos. "Eu não posso ficar, mas aqui está." Tomei a tela e a girei ao redor. Estava escrito YUM YUM, soletrada em embalagens de doces em um fundo cinza. Era perfeita. "Decidi que apenas a pintura era chato." Ela deu de ombros. "Pode ser muito fofa para uma casa de homens, mas eu não pude resistir." "É incrível", disse a ela. "Vai ficar perfeita ao lado do sinal de paz, porque eles são de cores semelhantes. Você não acha isso, Riley?"

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"Claro." Ele acenou com a cabeça. "Embora eu não possa garantir que Jayden não vai puxar esses embrulhos na esperança de ainda ter uma partícula de chocolate." Eu zombei. "Ele não faria isso." "Você não o viu ao redor de coisas com açúcar. Ele lambe tudo como um tamanduá." Enquanto eu brincava com o quadro na parede, Riley colocou seu velho café no micro-ondas e aqueceu. "Obrigado por fazer isso, Robin", disse ele. "Isso foi muito legal. E Jess e eu estávamos indo almoçar." Estávamos? "Você quer vir com a gente?" Não. Diga não. Eu tentei projetar mentalmente para Robin. Eu provavelmente teria um chilique clássico de menina se o primeiro cara que eu estava realmente atraída depois de três anos pegasse uma das minhas melhores amigas. Felizmente, eu tinha dito a Robin no meu estupor bêbado na noite anterior que eu gostava de Riley. E ela sabia o código de garota. Ela balançou a cabeça. "Oh, não, obrigado. Eu tenho que trabalhar hoje e eu tenho uma tonelada de coisas para fazer antes disso." Yay, Robin. Eu devia a ela uma cerveja por isso. Inferno, uma caixa de cerveja. "Oh, isso é uma pena." Pausei um pouco. "Mas obrigada, você é incrível. Eu mando mensagem para você mais tarde." Então dê logo o fora. Ela sorriu para mim. "De nada." Ela estendeu a mão e me deu um abraço, o que era estranho, porque eu não dava abraços e ela sabia disso. Mas foi uma manobra para sussurrar no meu ouvido. "Santa gostosura. Totalmente válido de uma explosão vaginal." "Nem me diga."

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"Vocês esperançoso.

duas

vão

se

pegar?",

Perguntou

Riley,

soando

Olhei em volta, procurando algo para jogar com ele, mas não achei nada. O quarto estava muito limpo para arriscar quebrar algo, de qualquer maneira. "Deixe-me levá-la para fora", disse Riley a Robin quando ela andou para a porta. "Eu não quero os vizinhos tendo ideias." Engraçado como ele não parece ter um problema comigo indo e vindo por conta própria. Mas não havia nada que eu pudesse dizer que não soasse insano e eu não poderia exatamente segui-los. Então eu só fiquei na cozinha e me senti puta. O cômodo parecia incrível, cento e dez por cento melhor, com os puxadores e todos os outros toques novos, e ainda, eu estava descontente. Talvez minha mãe estivesse certa, eu nunca fui grata. Ele tinha ido embora há muito tempo. "Você realmente quer almoçar?" Eu perguntei quando ele finalmente voltou, cheirando a fumaça. "Ou foi apenas uma maneira de tentar chamar Robin para sair?" "Sim, eu quero o almoço. Estou morrendo de fome. O uísque queimou um buraco no meu intestino e eu preciso preenchê-lo." Ele começou a descer o corredor para seu quarto. "Sua amiga é bonita." "Eu sei", eu gritei amargamente da porta da cozinha. "E ela é única", acrescentei, apenas porque eu era um masoquista e eu queria ver a sua reação a essas informações. E talvez porque se ele pegar ela, eu só queria acabar logo com isso. "Isso é uma vergonha, eu acho. A menos que ela quer ser solteira, então isso é bom." Ele ressurgiu de seu quarto, vestindo uma camiseta do AC/DC.

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"Eu não tenho ideia do que ela quer", eu disse, tentando soar digna mas soando mais como se eu tivesse um pedaço de pau enfiado na minha bunda. "Você está bem?", Ele perguntou, parecendo duvidoso. "Eu acho que você deve estar com fome, também. Você parece Jayden quando ele esqueceu de comer." Eu realmente não podia discutir com isso. "Eu estou bem. Por que não estaria bem? E se você quiser ligar para Robin, vá lá, ela tem um grande corpo." Agora, por que diabos eu disse essa última parte? Era um erro de principiante, erro que eu vi menina atrás de menina cometer e eu sempre revirei os olhos para a sua ingenuidade. Nunca deixe sua emoção ditar o que sai de sua boca. Era uma lição lógica dos princípios de como se portar com um cara. No minuto em que você faz isso, você perde o controle. Caramba. Suas sobrancelhas se ergueram. "Você quer me juntar com a sua amiga? Isso é muito generoso da sua parte. Eu aprecio você procurando uma pista de pouso para meu pau.” "Não seja bruto," Eu retruquei. "Você é a única que estava sugerindo que eu pegasse ela cinco minutos depois que eu a conheci." "Não importa." Eu fui para o meu quarto para pegar minha bolsa e joguei-a sobre a minha cabeça para que ela pendesse sobre meu quadril. Eu estava usando uma camiseta velha com um desenho de pasta de amendoim cumprimentando um pote de geleia e shorts, mas eu não dava a mínima. Não era como se colocar roupas mais bonitas iam mudar o resultado deste dia. "Você está com ciúmes da sua amiga? Porque isso é uma péssima coisa para apoiar uma amizade."

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"Por que eu estaria com ciúmes dela? E o que você sabe sobre amizade?" O vômito verbal oficialmente começou. Peguei um cookie da Máquina do Mistério e coloquei todo na minha boca apenas para me calar. "Aparentemente, nada." Fomos pegar sanduíches, e Riley comeu seu inteiro e metade do meu, junto com dois sacos de batatas fritas e um refrigerante que era mais ou menos do tamanho da lixeira do meu quarto do dormitório. "Você tem fotos de sua família em seu telefone?" Eu perguntei, uma ideia surgindo na minha cabeça para o longo corredor que levava aos quartos. "O que você quer dizer?" "Você sabe, como foto dos meninos. Aquelas onde ninguém está olhando para câmera." Ele sorriu. "Isso pode ser uma tarefa difícil." Mas ele obedientemente pegou seu celular e começou a rolar através de fotos. "Aqui está uma do Easton em seu aniversário. Eu comprei um cupcake gigante." Ele entregou para mim. Easton estava sorrindo, seus olhos escuros brilhando, enquanto segurava seu cupcake gigante até sua boca, prestes a dar uma mordida. "Perfeita." "Aqui está Jayden com Rory." Jayden estava com o braço pendurado no ombro de Rory, e ambos estavam sorrindo. Mais uma vez, eu senti uma pontada de inveja. "Isso é bonito." Em seguida, o sorriso de Riley caiu de seu rosto quando ele folheou mais fotos. Eu perguntei "O quê?". 107


"É a minha mãe." Ele estudou a tela de seu telefone. "Eu sei que soa estranho, mas eu sinto falta dela em de um jeito." Ele virou o telefone para mim. "Talvez seja porque eu me lembro dela antes das drogas, mas ela não era uma má pessoa. Não como o meu pai. Ele só é um idiota. Mas minha mãe era, bem, uma viciada." Pensei na foto dela em seu quarto, no dia de sua formatura, e eu olhei para a imagem que ele estava me mostrando. Ela parecia encolhida, frágil, só um pouco mais alta que Easton, enquanto ela o puxava para um abraço. Ele estava fazendo uma cara engraçada, mas ela estava sorrindo, como se tivesse sido pega em uma risada, sua boca aberta para mostrar dentes inferiores que estavam faltando, sua pele pálida. Mas não havia felicidade genuína lá em seus olhos. "Eu entendo," eu disse a ele. "Ela é sua mãe. Tenho certeza que ela amava todos vocês." "Ela amava. Ela simplesmente não conseguia ficar longe da heroína. E isso a matou." Ele trocou de foto. "Então, por que a pergunta, afinal?", ele disse, colocando mais batatas fritas em sua boca. "Nós podemos revelar algumas dessas naquele Wal-Mart e pendurá-las no corredor. Vai ficar ótimo, e é pessoal. Você sabe, deixe o assistente social ver que vocês são uma família de verdade." Eu tive essa ideia. "Vamos tirar uma em close-up da sua tatuagem e podemos usar essa também. É uma tatuagem que diz que vocês amam uns aos outros." Ele fez uma careta. "Você faz parecer tão idiota." Eu ri. "Desculpe. Quero dizer, é um símbolo muito forte, indicando que você vai chutar a bunda de qualquer um que mexa com o seu irmão. Está melhor?" "Com certeza."

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No momento em que voltamos para a casa com mais suprimentos, eu já estava exausta. Então nós começamos rasgando o tapete, e eu decidi que eu precisava encontrar uma carreira onde eu pudesse ficar bonita, porque essa merda era trabalho duro. "Oh meu Deus", eu estava ofegante, puxando a peça Riley tinha cortado e que eu deveria estar enrolando de volta. Suor escorrendo pelas minhas costas, e as luvas de trabalho que ele tinha me dado escorregavam enquanto empurrava o tapete. "Isso foi ideia sua", ele me lembrou, usando a bota para segurar uma seção enquanto ele puxava onde ele tinha cortado com a faca. "Eu sou uma idiota." Uma idiota exausta. Deitei-me no tapete sujo para recuperar o fôlego. "Crie bolas.". "Eu não sou um homem." "Percebi." Bem, isso era alguma coisa. Rolei para o meu lado e desejei que uma limonada gelada aparecesse em minha mão. "Os homens não reclamam tanto quanto você." Ótimo. "Você não conheceu meu irmão", eu disse a ele. "A propósito, esta é uma oportunidade perfeita para uma foto", disse Riley. "Você deveria estar reformando casas, Certo? Aqui, você está. Desta forma, você pode provar. Pode não ser a mesma situação que você disse a seus pais, mas é alguma coisa." "Boa." Eu cavei meu telefone fora do meu sutiã. "Tire minha foto." "Você precisa manter seu telefone em seu sutiã?" Ele o pegou de mim. "Uau, isso está pegajoso." Ele o limpou em suas calças de brim.

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"Você pode querer sair do chão se quiser parecer que está trabalhando duro." "Mandão." Eu levantei do chão e, em seguida, voltei a enrolar o tapete velho de joelhos enquanto Riley tirava uma foto. Uma hora depois, todo o carpete estava fora, no gramado da frente, para coleta de lixo e nós estávamos no meio de um inferno empoeirado. Tossindo e agitando as mãos na minha frente, eu abri as janelas, arriscando à ira de Riley. Eu fui até o chão com a vassoura para recolher as pilhas de tapete desintegrado que havia sido deixada para trás enquanto Riley arrancava as placas que cobriam as bordas da parede, tirando os pregos. Mais uma hora e tínhamos limpado o chão e colocado os móveis de volta e realmente parecia muito melhor. O chão não era perfeito. Tinha sulcos e arranhões, mas era uma grande melhoria sobre o carpete desagradável, e agora a casa cheirava limpa e fresca. Eu caí no sofá. "Eu tenho que sair para o trabalho em trinta minutos. Esta vai ser uma noite do inferno." "Sinto muito, menina." Ele parecia estar se sentindo mal por mim. "Eu posso levá-la para o trabalho." "Obrigada. Você vai tirar uma soneca quando você voltar, não é?" Eu perguntei, sentindo-me muito invejosa. "Provavelmente não." Então ele sorriu. "Ok, sim, totalmente." Mas ele não só me levou, ele me pegou as onze, quando eu já estava me arrastando. Eu coloquei minha cabeça em seu ombro e bocejei enquanto ele dirigia. "Pobre princesa", disse ele, e ele realmente parecia sincero. Adormeci antes mesmo de voltar para a casa e não acordei até que ele me levantou em seus braços. Whoa. Sério? Isso me acordou. "Você não tem que me levar", eu disse. "Eu estou acordada." Mas eu me aconcheguei mais perto de seu

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peito. Pode ser que eu nunca tivesse outro momento como este para sentir seu corpo perto do meu. "Babe, se alguém está lhe oferecendo uma carona, aceite-a." Ele tinha um ponto. "Eu sou muito pesada", disse, porque isso é o que as meninas falam. Nós amamos a ideia de que um cara pode nos carregar, mas depois nos preocupamos que ele vai começar a pensar que cada passo que desse era muito mais peso do que ele estava esperando e que talvez você devesse cortar o sorvete. Também era uma forma passiva agressiva de buscar a garantia que precisávamos. Tóxica, claro, mas saiu antes que eu pudesse me impedir. Mas Riley não jogava esse jogo. Não havia segurança. Ele apenas disse: "Cala a boca, Jessica." As palavras eram duras, mas sua voz não era. Fato é que, quando eu olhei para ele, vi algo que me tirou o fôlego. Quando ele me pôs no degrau da frente para abrir a porta, eu arrumei minha camiseta, que tinha se amontoado, e toda sonolência tinha ido embora porque eu sabia o que ele estava pensando. Ele queria me beijar. Eu conhecia aquele olhar. E era inconfundível. E eu queria que ele me beijasse mais do que eu tinha desejado quando qualquer outro cara me deu esse olhar. "Não seja mau.", eu murmurei. Ele segurou meu rosto com a mão e disse: "A última coisa que eu sinto agora é maldade." E, apesar do ar quente da noite, eu tremi no escuro, a fraca luz da varanda brilhando sobre nós, insetos colidindo contra ela "Bom", eu disse, e eu sorri para ele. 111


Oito Por alguns segundos, ele só me estudou, até que eu comecei a ficar nervosa. O que ele estava pensando? Eu disse: "O que você está fazendo? Vamos entrar ou vamos apenas ficar aqui a noite toda?" E se ele não estivesse sentindo o que eu achava que ele estava? Riley não era tão fácil de descobrir como os outros caras. "Estou me perguntando se eu te beijar, de alguma seu pai vai saber e vai me castigar. Essa é a palavra, certo? Castigar? Castigado?" Castigado? Não, isso não tinha acabado de sair de sua boca. Mas meu corpo começou a formigar em antecipação, alívio passando através de mim. Ele estava pedindo encorajamento. Eu poderia fazer isso, não havia problema, porque eu definitivamente queria que ele me beijasse. "Você vai me beijar?" Eu perguntei, completamente confiante de que ele faria agora, com um pouco de persuasão. "E não, você não seria castigado. Meu pai é um pregador, não de Deus." "E se eu te beijar? Você concorda com isso?" "Eu concordo com isso, mas eu achava que você me odiava," Eu brinquei com ele, me apoiando moldura da porta para fora de seu toque, divertida que ele estava pedindo permissão. Isso me fez sentir mais confiante, menos em desvantagem, que eu provavelmente gostava dele mais do que ele gostava de mim. "Você disse que eu sou como uma irmã mais nova para você." Eu queria que ele me beijasse, mas eu também queria ouvi-lo dizer em voz alta que ele era atraído para mim. Ei, os caras não são os únicos que precisam ter seus egos aumentados.

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"Ódio é uma palavra tão forte", disse ele, estendendo a mão e tocando a cruz que eu usava em volta do meu pescoço, que tinha sido um presente do meu pai para o meu aniversário de dezesseis anos. De ouro puro. "Eu nunca disse que odiava você." Desejo começou a ferver quando ele se inclinou mais perto de mim, enquanto eu antecipava o beijo que eu sabia que chegaríamos no final da semana, ou pelo menos tinha esperado. Abri a boca e cruzei meus tornozelos, uma dor apertada entre as minhas coxas. Então ele arruinou. "Quero dizer, eu te acho meio chata e malcriada, mas eu não te odeio." Mesmo? Eu tentei me afastar, mas ele colocou as mãos na parede em cada lado de mim, prendendo meu corpo contra a casa enquanto ele sorria para mim. "Você é um idiota", eu disse. "Eu estou apenas sendo honesto. Porque você é malcriada, mesmo você tem que admitir isso, mas eu também acho você inteligente, sexy como o inferno, e forte. Eu gosto que você pegue o ônibus público, mesmo que você não tenha ideia do que você está fazendo e está com medo. Eu gosto que você prefere ficar nesse lixo mesmo quando você poderia, provavelmente, chamar o papai e conseguir dinheiro para um hotel, mesmo que ele não saiba onde você realmente está." O último ponto não estava nem perto da verdade, mas eu estava muito ocupada curtindo seus elogios para corrigir. Porque Riley estava certo, eu era todas essas coisas. Eu poderia ser chata e malcriada, mas eu gostava de achar que era um pouco inteligente, e eu sabia que era forte e tenaz. Ele me viu por quem eu era e isso fez coisas estranhas ao meu interior que não tinham nada a ver com sexo.

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"Eu admiro que você está disposta a levantar e puxar um tapete desagradável para me ajudar a manter o meu irmão." "Não é grande coisa." Mas foi um grande negócio. Tudo isso. Tudo isto. Seus lábios mal encostaram nos meus para o beijo mais inocente que eu tinha compartilhado desde o ensino médio. Ele me fez tremer novamente. "Agora você pode me dizer o que você gosta em mim", ele pediu, enquanto eu estava ali em silêncio. Era difícil pensar com seus braços me envolvendo como estavam, sua boca tão perto da minha. Eu queria correr meus dedos através da sua barba por fazer e morder o seu lábio inferior. Mas eu consegui me concentrar tempo suficiente para dizer: "Você é definitivamente um idiota, mas o que eu gosto é por ser tão responsável, você toma conta de seus irmãos, você faz o que tem que fazer, e ainda assim você ri. Você tem um senso de humor, e você não se levar muito a sério." "Eu acho que somos fodas, não?", Questionou. Eu balancei a cabeça. Em seguida, sem qualquer sinal claro um do outro, nós dois fomos para o beijo, e foi uma colisão quente de bocas e dentes. Estava quente e úmido e perfeito. Uau. E então wow um pouco mais. Sua barba era áspera na minha pele, suas mãos me agarrando com força, e sua boca lutando para dominar a minha. Foi sexy, um beijo hábil, e eu estava ofegante e querendo mais quando ele fez uma pausa. "Eu estava com vontade de fazer isso a semana toda", ele murmurou. "Ah, é?" Eu realmente não tinha percebido. Eu queria isso, mas eu não tinha certeza se ele queria também. Ele tinha feito parecer como se fôssemos amigos e nada mais, e eu tinha acreditado nele. Eu

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nunca tinha estado mais contente de estar totalmente errada na minha vida. Sentindo-me um pouco presunçosa, eu corri minha língua em seu lábio inferior. Ele deu um gemido suave. "Yeah. Toda noite eu fui bater meu pau como se ele me devesse dinheiro." Mesmo? Eu bufei. "Cala a boca e me beija. Você é melhor nisso do que falando." Mas a verdade é que eu não me importava com o que ele estava dizendo. Eu estava animada, aliviada, pronta para pegar o que ele estava oferecendo e dar-lhe tudo o que ele queria, porque eu tinha conseguido cair duro por ele, rapidamente, de uma forma que eu nunca fiz. Ele riu. Riley me pressionou contra a casa, com fome de me beijar, eu segurando em sua camiseta, apreciando a sensação de seu peito duro. Eu sempre fui uma menina que gostava de um cara – não daqueles ratos de academia - mas um corpo como o de Riley, ganho pelo levantamento de materiais pesados e suor de um dia de trabalho manual. Indo mais baixo, eu coloquei minhas mãos sob a camisa, gemendo um pouco em seu beijo quando meus dedos tocaram a pele lisa, quente de seu abdômen. "Sinta-se livre para continuar mais baixo", ele murmurou, puxando seus lábios dos meus. Divertida, eu disse: "Isso é tão gentil de sua parte." "Eu sou um doador." Mas, então, ele puxou sua cabeça para trás. "Mas talvez devêssemos entrar na casa antes dos vizinhos ficarem com ciúmes." Ele tinha um bom ponto. Ele pegou minha mão e me puxou para dentro, fechando a porta suavemente atrás dele. Deixei ele me empurrar de volta contra a porta, com os dedos entrelaçados com os

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meus, sua boca fazendo coisas deliciosas para minhas entranhas quando ele me beijou de novo, e de novo. Nem todo homem pode beijar, e não era cada indivíduo que sabia como usar a sua língua, mas Riley e eu parecíamos ter um ajuste perfeito, nossas línguas provocando em um perfeito dar-e-receber. Eu deixei minha mão passear e eu achei sua ereção, dura e grossa em seu jeans. "Hmm, o que é isso?" Acariciando-o, senti o puxão de desejo e me perguntei se estávamos realmente fazendo isso, avançando para mais do que apenas um beijo. Eu o queria fisicamente, não havia dúvida, mas parecia haver uma falta de urgência de sua parte. Mas isso era Riley. Ele fazia tudo com essa arrogância e aquele sorriso, por que isso deveria ser diferente? No entanto, eu tinha visto ele explodindo em raiva e eu pensei que, de alguma forma, que ele iria me atacar com paixão. Ou talvez fosse apenas a minha fantasia, que ele me queria tão forte que ele tinha que me ter agora. Ao contrário, ele agora estava preguiçosamente acariciando meu pescoço e mantendo as mãos bem acima da minha bunda. No entanto, eu era a única a acariciar seu pênis. De repente me fez duvidar, eu me perguntava o que ele realmente queria, como ele realmente se sentia por mim. Assim, ele não me odiava. E ele gostava de certas coisas sobre mim. Mas era isso mesmo? Eu tinha medo de perguntar, então eu fui com o que eu sabia que iria quase garantir uma resposta positiva. Eu abri o botão de seus jeans, esperando uma reação mais agressiva. "O que tem aqui?" "Eu não acho que você vai ficar desapontada." Isso é o que todo cara dizia. Eu tinha certeza que no seu caso era verdade, dado o que eu podia sentir debaixo da minha palma da

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mão, mas eu queria algo mais dele, e eu não tinha certeza do que era, exatamente. Então eu continuei a pesca. "Você tem um piercing como o Tyler?" Eu quis dizer isso como uma provocação sexy, mas seus lábios se acalmaram no meu pescoço e ele se afastou. "Tyler tem o seu pau perfurado?" "Sim", eu disse, surpresa. "Você não sabia disso?" "Por que eu saberia o que meu irmão faz com o seu pau?" Riley parecia repugnado pelo próprio pensamento. "E, a propósito, como você sabe?" Uh-oh. Ele não sabia que eu tinha dormido com Tyler. Como ele poderia não saber? "Bem ..." "Eu não posso acreditar nas merdas que você meninas falam. Eu me pergunto se Tyler sabe que Rory está derramando a sua vida sexual. E não, eu não estou perfurado. Eu não tenho nenhum desejo de ter uma agulha empurrada através do meu pau." Eu não tinha certeza do que fazer. Eu tinha que dizer a ele a verdade, ou ele iria saber mais tarde e iria morder minha bunda, mas exatamente como eu diria isso? Então, novamente, não foi nada demais. Ele não era nada demais. Ele foi pré-Riley e eu e é isso que importa, não é? Então eu lhe disse: "Rory não me disse." Agora, sua expressão tornou-se confusa. "Então como você..." E então ele conseguiu. Ele recuou para longe de mim. "Oh meu Deus! Você está me dizendo que você teve relações sexuais com o meu irmão?" "Sim", eu disse, porque eu não era uma mentirosa e eu não tinha vergonha. "Eu pensei que você soubesse."

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"Por que eu saberia disso?", Ele perguntou, com as mãos subindo para empurrar através de seu cabelo. "Eu não tenho registros detalhados da vida sexual de Tyler. Deus! Eu não posso acreditar que você ia me deixar fazer isso sem saber." "Eu pensei que você soubesse!" Eu disse, começando a ficar irritada. Não houve enganação nem encobrimento. Nathan e Kylie e Rory todos sabiam, então eu apenas assumi que Riley também. Eu ainda estava contra a porta quando avancei, mas ele deu dois passos para trás, as mãos levantadas em uma postura defensiva, como se eu fosse atacá-lo ou algo assim. "Qual é o problema?" Eu perguntei, chateada que eu tinha aberto minha boca e dito qualquer coisa, chateada que em vez de tê-lo olhando para mim como se eu fosse incrível, como ele olhou há dez minutos, ele estava me olhando como se eu fosse uma aberração saída do circo. A menina mais vagabunda do mundo. "Você comeu o meu irmão! Isso é um grande negócio!" Riley cruzou a sala em passos largos enquanto ele ia para a mesa de café e tirava um cigarro de um maço. Eu não tinha visto ele fumar o dia todo, por isso foi um claro indicador de que ele estava estressado. Colocando-o em sua boca, ele olhou por cima para mim enquanto acendia com um isqueiro. "Ele... tocou em você. Isso é confuso." "E daí?" Eu ainda não entendia por que ele estava tão chateado. "Foi antes mesmo de eu conhecer você." "Ele é meu irmão!" Ele chupou duro o cigarro e soprou. "Este não é apenas um cara qualquer. Toda vez que eu olhar para ele eu vou lembrar do fato de que ele te comeu. Que ele colocou seu pau em você em primeiro lugar." Que jeito de ser rude sobre isso. "Ok, eu entendo isso. Mas o que eu devo fazer? Foi o que aconteceu. Somos adultos. Rory não tem problema com ele e nós somos melhores amigas. Tyler não tem problema em ficar em torno de mim sabendo que eu sou a melhor

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amiga de sua namorada. Nenhum de nós fazemos disso uma coisa estranha. Por que você está tornando isso estranho? Nenhum de nós anda por aí pensando nisso." Balancei minha mão na minha frente para quebrar a nuvem de fumaça. "E eu pensei que você não ia mais fumar dentro de casa. " "Isso requer nicotina." A raiva fervia sob a superfície de sua expressão, e ele olhou para mim. O que ele tem o direito de ficar puto sobre? "O que você quer que eu diga?" Eu retruquei. "Eu não poderia prever que acabaria aqui. Tyler é meu amigo e ficamos juntos algumas vezes." "Você parece que fodeu uma enorme quantidade dos seus amigos." Oh, não, ele não o fez. "Desculpe-me?", eu perguntei, estreitando os olhos, a minha voz fria. Ele estava a uma palavra errada de distância de encontrar minha mão em seu rosto. Eu nunca bati num cara antes, mas este poderia ser a oportunidade perfeita de ir toda Scarlett O'Hara em cima dele. "Você já fodeu o Nathan? Eu sei que você já fodeu o Bill. E o meu irmão. E sobre Grant? Eu sou o único com quem você não tranzou? Esqueça pinto amigo, está mais para diversos pintos amigos ." Era isso. Minha mão voou para cima dele, sem eu sequer pensar nisso, e se conectou com seu rosto no tapa mais gratificante, pele na pele. Ele cuspiu o cigarro de sua boca e sua cabeça virou bruscamente para o lado. Fiquei chocada pois eu realmente fiz isso, mas ao mesmo tempo, eu estava feliz. Lágrimas de raiva e humilhação flutuavam nos meus olhos e eu pisquei, difícil fazê-las desaparecer. Eu não chorei. Eu não chorava. Ainda mais sobre um cara. Isso não ia acontecer.

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Quando seu rosto voltou, seus olhos estavam escuros e com raiva. "Nunca se refira a mim com nada ligado a uma puta." Eu me inclinei e peguei o cigarro aceso do recém-revelado piso de madeira e apaguei-o no cinzeiro transbordando, que eu tinha planejado limpar, a minha mão trêmula de fúria. "Jessica..." Ele disse, parecendo arrependido. "Guarde isso", eu disse a ele. "Eu estou levando minha bunda sacana para cama. Você pode ir se foder, porque eu nunca vou te ajudar com isso." Com isso, eu pisei no corredor. Ele começou a me seguir. "Espere, eu não quis dizer isso da maneira que soou." Eu andei mais rápido. "Você quis dizer exatamente do jeito que soou." Quando senti o braço estendendo a mão para mim, eu comecei a correr. Uma vez no quarto de Jayden e Easton, eu bati a porta na cara de Riley e a tranquei. "Eu sinto muito." Ele tentou o botão e, em seguida, bateu na porta. "Deixe-me entrar, Jess. Sinto muito. Eu não acho que você é uma vadia." "Sim, você acha! Agora vá embora." Eu enxuguei as lágrimas do meu rosto com as costas da minha mão, meu estômago revirado. Cuzão. Ele não tinha o direito de falar assim comigo. "Venha! Precisamos conversar sobre isso." "Converse com alguém que dá a mínima." Decididamente, eu coloquei meu telefone no dock com alto-falante, explodindo música pop saltitante que eu sabia que iria irritar o inferno dele. Depois de um minuto, as batidas na porta pararam e eu percebi que ele tinha recuado para fugir do mormaço borbulhante da Britney 120


Spears. Eu praticamente podia ouvir o som dele abrindo uma cerveja, que é o que eu sabia que ele ia fazer. Durante essa semana eu realmente conheci Riley. Ou assim eu pensava. Ok, eu podia ver que ele podia achar estranho ouvir falar de mim e Tyler naquele momento particular, mas o que ele estava esperando? Não havia nenhum anel de pureza no meu dedo, e o que eu fiz antes dele não era assunto de ninguém, mas meu. Eu poderia ter mentido sobre isso. Mas eu queria ser totalmente honesta com ele e o que isso tinha me restado? Sentada na cama de Easton, costas contra a parede, odiando os homens e suas lógicas. Quando o vidro da janela, de repente, se abriu, eu pulei. A cabeça de Riley apareceu no espaço aberto. "Que diabos você está fazendo?" Eu exigi, levantando-me para desligar a música. "Você está louco?" Ele empurrou a janela completamente. "Você não iria abrir a porta", ele disse, como se fosse algum tipo de explicação. "Nós não terminamos com essa conversa." "Oh, eu terminei." Mas eu assisti fascinada enquanto ele arrancava a tela e ele desaparecia atrás dela, e, em seguida, jogou os braços sobre a moldura da janela e começou a subir o corpo para o quarto. "No que você está apoiado?" Essa janela é alguns metros acima do chão. "A mesa de piquenique." Recusei-me a pensar que isso era quente. Não era. Ou se era, ainda não muda o fato de que ele era um idiota. Não importa que ter um cara invadindo meu quarto para conversar seja sexy, de um jeito totalmente masculino e bruto. Ele era muito grande para a janela. Ele parou no meio do caminho e, em seguida, ele parecia chapado, braços e cabeça para o

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lado de dentro, ombros presos. Houve um distinto som de rasgar vindo da sua camiseta de algodão quando pegou o alumínio. Bem feito. "Um pouco de ajuda aqui", disse ele. "Eu estou preso." Ajuda? Sim, eu poderia ajudá-lo. Então eu o empurrei. Ele mal se moveu, mas ele teve a minha atenção. "Hey! O que você está fazendo?" "Eu estou te ajudando para fora da janela", eu disse, e empurrei de novo, mais forte dessa vez, e ele foi para trás, seu ombro, finalmente livre da moldura da janela. "Isso é o que você pediu." Porque ele serviu tão bem para aliviar a minha frustração, eu coloquei minhas mãos em seus ombros e empurrei uma terceira vez. "Pare com isso, Jess", alertou, enquanto lutava para se segurar, perdendo o equilíbrio, os pés batendo na mesa de piquenique. "Ou o quê?" Eu o empurrei mais uma vez, no topo da sensação de estar no controle depois do que ele fez comigo. Seus olhos se estreitaram, e eu podia ouvir o bater de suas botas na casa, podia ver o branco dos nós dos seus dedos, enquanto tentava subir e não cair de bunda na mesa de piquenique. Pelo menos seus ombros não estavam mais presos. Ele devia estar feliz. Ele não respondeu exatamente a pergunta, o que foi um ponto para ele. Em vez de me ameaçar, ele simplesmente disse: "Eu não vou recuar até que você fale comigo." "O quê?" Eu perguntei, levando a minha mão ao meu ouvido. "Eu não posso ouvi-lo sobre o barulho da minha vagina frouxa." O canto de sua boca se elevou, e ele quase riu. "É isso que é esse barulho?", questionou. "Eu pensei que fosse o ar condicionado." Ha ha. "Você é um idiota." Eu peguei uma revista, determinada a ignorá-lo. Folheando-a, eu tentei me focar nas muitas maneiras 122


sensuais do estilo de Selena Gomez e do seu cabelo, mas eu estava muito distraída por Riley pendurado na janela. "Estou entrando, quer você goste ou não", ele me disse. "Agora você pode abrir a porta para mim ou eu posso rasgar a moldura da janela para fora e subir desta forma. A escolha é sua." Eu pensei sobre isso e decidi que tinha uma solução perfeita. Sem dizer uma palavra, levantei-me e fui até a porta para o corredor e a abri. "Bom", disse ele, parecendo surpreso. "Ótimo. Eu estarei aí em um segundo." Prestando atenção, eu ouvi suas botas batendo no pátio de trás, em seguida, o ouvi abrir a porta dos fundos e entrar na cozinha. Naquele momento eu voltei para cima e fechei a porta de novo e tranquei-a. Um segundo depois, ele percebeu que eu havia enganado. "Jessica! Droga!" Seu punho bateu na porta. Eu sorri. Eu não consegui evitar. Foi divertido estar por cima. "Sim?" Então ele fez algo que eu não estava preparado. Ele disse: "Por favor, abra a porta. Eu realmente agradeceria a chance de me desculpar com você cara-a-cara ." Merda. Como eu poderia continuar a ser intolerante se ele ia ser razoável? Era uma maneira infalível de arruinar a minha capacidade de retrucar. Com um suspiro, eu fui para a porta mais uma vez e abri. "Sim", eu perguntei, encostada na porta. "Estou muito ocupada lendo sobre penteados sensuais de verão." Ele me deu um sorriso malicioso. "Você tem cabelo sexy de verão." Ele estendeu a mão e colocou meu cabelo atrás da minha orelha.

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Me seduzir não estava funcionando. Bem, ele estava trabalhando um pouco, mas ele ainda tinha algumas explicações fazer. Eu apenas dei-lhe um olhar de pedra. Riley deixou cair sua mão. "Sinto muito sobre o comentário que fiz. Eu não tive a intenção de sugerir aquilo de você. Bem, de qualquer forma, eu sinto muito. Eu estava fora da linha." "Sim, você estava." Então, porque eu não ia guardar rancor, eu disse: "Desculpas aceitas." Ele acenou com a cabeça. "Obrigado." Então ele olhou para sua mão. E o chão. E por trás do meu ombro. Eu esperei, curiosa para saber o que iria sair da sua boca. "Eu disse isso, não porque eu acho que você é uma puta, mas porque bem, eu estava chateado que você teve relações sexuais com meu irmão." Minhas sobrancelhas levantaram e eu cruzei meus braços sobre o peito, a revista de moda brilhante ainda em minhas mãos. "Eu ouvi isso." "Mas você não entende, não é?", Perguntou ele. "Não, não realmente." "Pense desta maneira. E se eu lhe dissesse que tive relações sexuais com sua irmã?" "Eu não tenho uma irmã." Ele fez um som de impaciência. "Você sabe o que eu quero dizer. Ok, vamos dizer que você descobriu hoje, quando estávamos brincando que eu tive relações sexuais com Kylie no ano passado. Como você se sente sobre isso?"

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Uma pontada de ciúme perfurou meu peito e eu perguntei, antes que eu pudesse me parar. “Você teve?" "Ha, exatamente", disse ele em triunfo. "Não, eu não fiz sexo com Kylie, mas sua primeira reação foi um pouco de raiva. Você não queria pensar que eu fiz, porque a verdade é que nenhum de nós quer pensar que alguém que nos preocupamos ficou nu com alguém nos sentimos atraídos. Imagina eu com Kylie. Como isso faz você se sentir?" Eu tive uma imaginação bem ativa. Antes que eu pudesse colocar os freios sobre ele, uma imagem de Riley sobre a minha companheira de quarto subiu em meu cérebro. Ele estava entusiasticamente dando-lhe sexo oral. Foi um visual que eu poderia ter ficado sem. "Tudo bem, eu entendo. Sim, eu ficaria chateada. Puta da vida." "Isso realmente me pegou de surpresa", disse ele. "E a coisa toda do piercing no pênis..." Na verdade, ele estremeceu. "Nojento. Está tudo mexendo com a minha cabeça, me fazendo ficar com ciúmes." A contragosto, eu afrouxei o aperto da morte sobre a minha revista. "Tudo Bem. Mas você deu um passo longe demais. Você não disse a palavra 'puta', mas você definitivamente implicou ela, em alto e em bom som. Quero dizer, desleixada? Ouch." Eu queria que ele entendesse onde eu estava indo. "Eu não preciso ser julgada, Riley. Eu tive os meu pais julgando minha moralidade toda a minha vida e eu não tenho paciência para isso." "Você está certa, e eu sinto muito. Eu estava sendo um idiota. Mas eu não entendo. Por que você e Tyler tiveram relações sexuais? Não é como se vocês já tiveram sentimentos um pelo outro." Então ele fez uma careta. "Não tiveram, não é?" "Não." Eu balancei minha cabeça. "A coisa é, um monte de caras e meninas são atraídos um pelo outro em algum ponto. Mas isso não é o mesmo que estar realmente atraído por eles, se é que você me entende."

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"Eu não tenho ideia do que você quer dizer", disse ele, sem rodeios. Talvez eu também não. Eu tentei explicar, frustrada por ele também estar frustrado. "Não se trata de sentimentos emocionais. Trata-se de sensações físicas." Eu ter de explicar isso para um cara parecia estúpido. Parecia que ele propositalmente não estava me compreendendo. Rapazes eram todos sobre a coisa física. Mas talvez o que era tão difícil para ele compreender é que uma garota poderia considerar isso, da mesma forma que um cara fazia. Era um bom argumento usado pelas feministas, onde poderiam ter as mesmas condições para o sexo. "Então você só teve seu clitóris lambido e pronto?", ele perguntou secamente. Bingo. Embora eu pudesse dizer sem o tom de desprezo. Eu não sabia de um cara vivo que não gostasse de fazer isso, embora quando eles pediam e eu recusava, eles ficavam chocados "Por que é tão difícil para você entender? Caras tranzam com meninas o tempo todo e eles não se importam com elas. Talvez, e eu sei que é difícil de acreditar, mas talvez, algumas vezes, as meninas façam a mesma coisa. Talvez, apenas talvez, as meninas gostem de gozar, pela única razão de se sentirem bem." Abri a revista e comecei a apontar para garotas aleatórias em páginas aleatórias. "Eu aposto que ela gosta de ter orgasmos. Aposto que ela também. E eu aposto que esta ainda se masturba." Baixei voz. "Você pode acreditar nisso?" Ele fez um som de impaciência e cruzou os braços sobre o peito. "Eu não estou dizendo que as meninas não têm relações sexuais. Estou contente que elas tenham. Eu aprecio o entusiasmo. Mas eu acho que para mim faz sentido querer estar com alguém que você está em um relacionamento ou estar com um caso de uma noite. Eu não entendo essa coisa de cruzar a linha de amizade. Como você mantem separado? Parece-me que simplesmente você coloca o dedo onde não deve."

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Mordi o lábio, me sentindo triste. Ele não entendeu. E se ele não entendesse, ele me respeitaria? E por que importava que ele o fizesse? Além de não querer ser categorizada como uma mulher que os homens não se importavam. Porque eu não merecia isso. "Talvez para mim faça mais sentido estar fisicamente íntima com um amigo, alguém que você conhece e que se preocupa com você, que você confia, do que ter sexo com um estranho que conheceu em um bar." Ele acenou com a cabeça, mas ele não disse nada, com a testa franzida. "Então o que estamos fazendo aqui, Riley?" Eu perguntei, lutando comigo mesma, um sentimento intenso de decepção caindo sobre mim, um cobertor de emoção negativa. "É difícil me classificar como uma ficada tendo em conta que eu estou vivendo em sua casa." "Oh, eu não fico", disse ele, e seus braços caíram para os lados. Algo sobre o jeito que ele estava olhando para mim... Eu senti o meu ritmo cardíaco subir exponencialmente. "Não?" "Não. Eu nunca fiz." A revista tornou-se, de repente, um escudo entre nós. Agarrei ela mais apertado contra meu peito, bem consciente dos arrepios levantando os pelos em meus braços e a forma como os meus mamilos estavam duros. "Você nunca teve uma ficada de uma noite?" Eu tentei parecer tranquila, mas soou como uma risada trêmula. "Sério?" "Não. Não é a minha praia. Eu concordo totalmente com você. Eu não gostaria de ter relações sexuais com alguém que eu não conheço, não confio, não me preocupo." Minhas bochechas estavam quentes e eu lambi meus lábios nervosamente, inclinando meu queixo para cima para que ele não visse como, de repente, me senti vulnerável. "Então eu acho que você entende a coisa de amigos com benefícios melhor do que você percebeu. Ou talvez você teria se eu não tivesse sido interrompida. " 127


Mas ele balançou a cabeça lentamente e eu tremi. "Nah. Eu ainda não consegui." "Bem, então você não faz nenhum sentido", disse-lhe sem rodeios, nervosa com o jeito que ele estava olhando para mim. Quando ele estendeu a mão e tocou minha bochecha, acariciando as costas de sua mão na minha pele, eu me afastei. Por alguma razão, eu queria acreditar que ele estava tirando sarro de mim. No entanto, eu tinha quase certeza de que ele não estava. O que significa que, em vez de ser capaz de recuar para trás, com raiva e a indignação, eu ia ter que enfrentar algo que parecia assustador como o inferno. "Eu acho que o que podemos concluir é que, por mais que eu não tivesse dito em voz alta, meus pensamentos estavam girando mais na linha de um relacionamento." "Oh," eu disse, embora meu cérebro tivesse parado de funcionar no minuto a palavra começada com R saiu de sua boca. "Então, o que você acha? A princesa e o vagabundo... poderia dar certo. Ou, pelo menos, poderíamos dar uma chance." Minha boca se encheu de ansiedade. "Você quer ter um relacionamento comigo?" Eu perguntei, a própria ideia fazendo meus pensamentos irem para outra direção. Por um lado, o conceito me fez querer fugir gritando, batendo a porta atrás de mim. Por outro lado, havia algo super quente sobre ter Riley Mann como meu namorado, mesmo que a palavra me fizesse querer engasgar com minha saliva. "Eu pensei que você havia dito que você não tinha relacionamentos." Ele disse a Nathan e Bill, muito claramente. Talvez ele estivesse brincando. Mas eu não podia entender porque ele realmente queria ficar comigo, da maneira que você está com alguém em que você é exclusiva. Eu também não conseguia entender essa parte de mim que queria ir direto para os seus braços e dizer sim a ele. Eu não cedia controle assim desse jeito.

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"Eu não. Ou eu não tenho um a um bom tempo. Talvez não devêssemos chamá-lo de um relacionamento, não exatamente. Quero dizer, faz apenas uma semana que temos essa visão de fora. Talvez seja mais parecido com um namoro." O alívio que senti foi realmente assustador. Era como quando você derrapa durante a condução na neve e está indo bater no guardrail ou em outro carro e, em seguida, você não está mais e, de repente, faz sua frequência cardíaca diminuir e você precisa de ar. Relacionamento = risco. No entanto, por mais que estivesse aliviada, eu estava desapontada. Que diabos havia de errado comigo? "Qual é a relacionamento?"

diferença?",

Perguntei.

"Namorar

não

é

um

Riley balançou a cabeça. "Nah. É totalmente diferente. Namorar é o que você faz pré-relacionamento, para ver se você quer um relacionamento. Você sai, se diverte junto." "Isso não é uma amizade?" Iríamos realmente ter esta conversa? "Não." Riley se inclinou sobre a cômoda e balançou a cabeça, parecendo totalmente confiante em sua lógica. "Porque quando você está namorando, há um entendimento de que ambos estão pensando que você gostaria que fosse mais que amizade. Assim, mesmo que você não está fazendo sexo, você quer e pretende." O que? "Espere um minuto. Você não faz sexo quando você está namorando?" Eu não tinha certeza se eu entendi essas categorias. "Mas você não estava planejando fazer sexo comigo agora?"

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Ele deu de ombros, parecendo um pouco envergonhado. "Eu poderia ter sido um pouco precipitado. Tentando ignorar um dos passos." Revirei os olhos. "Então, fazer sexo agora, pré-relacionamento ou namoro, faria de nós uma amizade com benefícios e não podemos ser isso." "Não! Nós não somos realmente amigos, você sabe. Você não pode ser amigo de alguém que você quer fazer sexo, você simplesmente não pode." "Você está dizendo que somos amigos durante toda a semana! Então, se nós não somos realmente amigos, então você quer que eu seja sua ‘rapidinha’." Eu sabia que ele não queria, mas toda a sua insistência de que nós colocássemos um rótulo no diabo que estávamos fazendo era completamente irritante. E nós não éramos amigos? Não eram pessoas em relações supostamente amigos? Ou eu estava ainda mais em pânico sem noção do que eu pensava? E eu não gostava de ter oferecido amizade por ele, algo que eu tinha realmente gostado e apreciado, e agora ele estava tirando isso de mim. "Não, maldição. Uma rapidinha é alguém que você acabou de fazer sexo, nada mais. Sem sair, sem conversa. Você só manda mensagem e faz planos para se verem." "Eu estou supondo que você não passa a noite também." "Não, claro que não." Ele parecia frustrado, que era exatamente como eu me sentia. "Você pensou tanto sobre isso que me assusta." Joguei minha revista no chão e eu fui pra cama. "Você é pior que uma menina e eu cansei dessa conversa." Eu não tinha certeza por que eu me senti mal, mas eu me sentia. Isso parecia com regras, como uma maneira dele me controlar. Eu sabia na minha cabeça que ele não quis dizer isso, ele só estava 130


tentando ser claro, mas isso só me fez nervosa, como se fosse certo ficar longe de relacionamentos, porque eu não sabia como fazer isso. Por que tem que ser assim tão complicado? Quando ele se aproximou e tentou sentar-se na cama comigo, eu o mandei embora. "Vamos deixar isso assim, Riley, sério. Estou exausta e eu não posso fazer isso agora." "Não é possível fazer o quê?", Ele perguntou, a voz exasperada. "Estamos discutindo a gente." "Não há nenhum `nós`," eu disse a ele, me sentindo irritadiça e amarga. "Você acabou de dizer que não somos mesmo amigos." "Você está distorcendo as minhas palavras, e você sabe disso." "Vá. Fora." Eu me senti como se eu pudesse ter um colapso em cima dele, se ele não me deixasse em paz. E quando eu tinha colapsos, eu dizia coisas ruins. Elas simplesmente voavam para fora da minha boca, como dardos, e eu não podia impedi-las. Por isso era melhor, no longo prazo para nós dois, se ele desse saísse agora do meu caminho. Por uma batida do coração, ele hesitou. Então, ele apenas balançou a cabeça por alguns instantes. "Tudo bem. Boa noite." Rolando para a parede, eu fechei os olhos juntei minhas mãos como uma prece. "Noite." Sim, eu estava consciente de que eu deixei a parte "boa" de fora. O que posso dizer? Ele era o único que parecia pensar que eu era merecedora do meu sobrenome. Eu sabia que quando eu estava machucada, eu não era tão boa. E ele tinha me cortado profundamente em vários pontos.

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O que significava que ele tinha o poder de me machucar desse jeito, eu estava caindo forte por ele, e era melhor se nós não começássemos por um caminho que ia resultar em eu sendo patética. Era pequeno o conforto que nesse momento eu estava me prevenindo de um futuro ganho de peso devido a um coração quebrado. Um dia minha bunda ia me agradecer, mas agora era apenas um saco.

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Nove Depois de oito horas de sono, saí do meu quarto, esperando que Riley e eu pudéssemos simplesmente fingir que a noite anterior não tinha acontecido e voltar ao nosso companheirismo fácil. Mas ele não estava em casa. O que me surpreendeu, porque era domingo, e ele não tinha que trabalhar. Vínhamos planejando terminar a limpeza da casa, antes dos seus irmãos voltarem para casa na segunda-feira. Eu olhei em volta, mas não havia nenhuma nota na cozinha, nenhuma mensagem dele no meu celular. Ele simplesmente não estava lá, e a casa vazia me fez sentir solitária. O que era estranho, porque eu tinha estado sozinha em casa antes, mas isso era diferente. Senti-me desamparada, no rescaldo da nossa luta, se você pudesse chamar ela assim. Depois de comer iogurte e de beber um refrigerante, tomei banho e decidi que, com Riley ou não, eu iria terminar o trabalho que tinha começado. Durante dez minutos, eu arejei a merda de sofá para tirar o cheiro de fumo. Joguei o cinzeiro no lixo de trás e, depois enxaguá-lo com a mangueira, coloquei-o na mesa de piquenique. A sala de estar não seria mais usada como fumódromo enquanto eu pudesse interver. Peguei as fotos que tinha revelado na farmácia, no tamanho de oito por dez por menos de vinte dólares, e o rolo de fita adesiva azul com bolinhas brilhante que eu tinha comprado, e comecei a pendurálas no corredor. Não havia nenhuma maneira que nós poderíamos nos dar ao luxo de comprar molduras para oito fotos, então imaginei que a

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fita adesiva decorativa teria que servir. Seria algo como uma escolha de design, que não é barato. Ficou fantástico, tenho que dizer, uma linha elegante de fotos de família em preto-e-branco, todas pelo corredor, momentos de alegria e união. Eu estava orgulhosa de dar aos irmãos Mann um ambiente mais agradável para se viver, para exibir suas fotos exclusivas na parede, para dar-lhes um sentido visual do que eles já sabiam. Mas, ao mesmo tempo, isso me fez me sentir sozinha mais uma vez. Riley tinha insistido em revelar a nossa com bigode de tinta, recompensa pelo trabalho duro que estava fazendo, e eu merecia estar na parede, mas agora me sentia fora de lugar. Mesmo que eu colocasse no passado, logo antes de abrir a porta do quarto para Riley, onde os garotos nunca realmente o viam, eu ainda sentia como se estivesse me intrometendo entre as brigas de Tyler e Jayden e Easton, jogando conversa fora e tatuagem de Riley, em close-up. Solidão não combinada comigo. Me fazia fazer coisas que não deveria. Como, por exemplo, mandar uma mensagem para o Bill com ‘Vamos sair’ e receber uma resposta escrita ‘Estou indo’. Sim, eu sou muito estúpida. Mas eu não podia simplesmente passear naquela casa, sozinha, entediada. Não havia nenhum lugar para ir. Robin estava na casa de seus pais para ir à igreja e a um jantar de domingo. Eu não tinha carro, e nenhum desejo de descobrir o horário do ônibus para me levar para qualquer lugar. Eu não tinha para onde ir. Riley poderia estar em casa a qualquer momento ou não voltar até amanhã. Eu não tinha ideia de onde estava ou por que ele tinha saído sem uma palavra. Bill estava oferecendo uma distração. Eu estava aceitando ela.

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Não que eu tivesse qualquer intenção de brincar com ele, eu estava confusa sobre meus sentimentos com relação a Riley, e mesmo assim, Bill não tinha fechado nenhuma das portas de nosso relacionamento. Relacionamento. Era uma palavra carregada. Uma que eu nunca tinha gostado e agora, depois da bagunça quente da noite anterior, eu odiava. Imaginei que Bill poderia vir, me ajudar a pendurar as cortinas na sala de estar, então nós poderíamos sair e ir ao cinema ou algo assim. Mas Bill não sabia nada sobre pendurar cortinas. "O que eu pareço, um faz-tudo?", ele perguntou, vestido em shorts xadrez e uma camisa polo. "Eu sou um estudante de engenharia química." "É por isso que você deve saber como fazer isso", eu disse, empurrando as instruções na mão. "É tudo de matemática e acuidade espacial. " "Esqueça isso." Ele nem sequer olhou para elas. "Tenho certeza de que eu poderia descobrir isso, mas a resposta é não". Enxugando a testa, ele abanou-se. "Foda-se, está quente aqui." "Você é mau", eu disse. Mas foi num tom indiferente. Realmente, por que diabos ele iria querer colocar cortinas na casa de Riley e Tyler? Às vezes, eu esquecia que só porque eu queria que algo acontecesse nos próximos cinco minutos, isso não significava que alguém mais compartilhava meu entusiasmo ou foco. Eu também percebi que eu realmente não queria que Riley voltasse para casa e visse o Bill lá. Independentemente de o quão inocente foi, agora que Bill estava de pé aqui, eu sabia que não iria descer bem para o Riley.

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Bill apenas riu. "Jessica, eu admito, geralmente funciona pra mim, mas está muito quente aqui para fazer nada. Está quase quarenta graus nesta casa. Como você está vivendo aqui sem sofrer exaustão por calor? " "Meu quarto tem ar-condicionado. Deixe-me ir me trocar e pegar minha bolsa e então nós podemos sair. Vamos." Eu indiquei para ele me seguir. Eu não queria que ele derretesse por minha causa. "Oh meu Deus, isso é melhor", disse ele quando entramos no santuário do meu quarto. Ele puxou sua camisa. "É como sair vestindo só uma toalha molhada." "Eu acho que estou me acostumando com isso." Sinceramente, não me incomodava tanto quanto eu esperava. "Então, como é, vivendo aqui com Riley?", perguntou Bill, sentado na minha cama. Dei de ombros. "Está tudo bem." Vasculhando a minha mala, eu encontrei um top mais bonito do que a camisa que eu tinha dormido. "Feche os olhos", disse a ele. Ele obedeceu, mas ele disse: "Eu já vi você nua". "Eu sei. Mas é diferente agora. Nós somos apenas amigos, não vamos tocar nesse ponto." "Eu posso lidar com vê-la em seu sutiã." Por que isso soava vagamente insultante? "Você é o único que queria que nós fôssemos apenas amigos. Estou tentando respeitar isso." Que diabos havia com os caras? Não importa o que eu fizesse, eles queriam algo diferente. "Mas você não tem que agir como se eu não conseguisse me controlar."

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Oh, pelo amor de Deus. "Tudo Bem. Abra os olhos. Eu não dou a mínima." Idiota. Puxei meu short de malha para baixo para que eu pudesse colocar um short jeans, e dei a volta na minha mala de sutiã e calcinha. Foi como vestir um traje de banho, e ele estava certo, ele tinha me visto nua. Eu não tinha vontade de discutir ainda mais. Por que as mulheres sempre são acusadas de serem as únicas que querem complicar as coisas? Falar até a morte? Ambos Riley e Bill estavam me deixando louca, determinados em definir o que estávamos fazendo. E um olhar sobre a cama mostrou que Bill não estava exatamente afetado, apesar de sua vangloriada reivindicação. Ele estava olhando para a minha bunda. "Então por que você está pendurado cortinas, ou tentando me convencer a colocar cortinas na casa de Riley?" Dei de ombros. "Porque ele precisa de ajuda para limpar antes da assistente social fazer uma visita a casa." Eu não queria ir muito fundo na situação real. Era negócio de Riley, e eu não sabia o quanto ele gostaria que compartilhar. "Como você se sente sobre Riley?" Fiz uma pausa, minha camiseta sobre a minha cabeça, pronto para ser puxada. Eu olhei para Bill, de repente, sentindo sua suspeita. "O que você quer dizer?" Bill recostou-se sobre os cotovelos na minha cama, encolhendo os ombros. "Parece-me que talvez ele seja o tipo de cara que pode levá-la a se abrir um pouco." "Eu abri muito para você", eu disse-lhe friamente. Onde ele queria chegar? Eu não gostei da virada que esta conversa estava tomando.

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"Isso não é o que quero dizer. Você nunca me disse nada sobre si mesma. Eu não conheço nada sobre você, Jessica, não de verdade." "Eu não sou nenhum grande segredo." "Posso te perguntar uma coisa sem você me agredir?" "Bem, isso é promissor." Nervosa, tirei minha camisa e coloqueia para baixo sobre o meu peito. "Claro, por que não? Eu venho sendo insultada ultimamente, por que não manter a tendência? " "Estou falando sério, e isso é como seu amigo. Por que você tende a afastar os caras?" "Eu não afasto caras. Esse é o verdadeiro problema, de acordo com algumas pessoas ", disse ironicamente. Ele me deu um longo olhar. "Tudo bem, tudo bem. Você não quer falar sobre isso comigo. Isso é legal. " "Falar sobre o quê?" Eu perguntei, totalmente exasperada. "Você gosta de Riley, não é? Eu sempre achei que você gostasse." Isso me pegou de surpresa, e eu senti meu rosto aquecer. "Não, eu nem sempre gostei de Riley. Após esta semana, estou mais confortável em torno dele, mas não há nada lá, confie em mim. Ele acha que eu sou uma vagabunda.” Bastou dizer isso em voz alta para me deixar amarga de novo, e eu podia ouvir o balanço na minha voz. "Venha aqui." Bill deu um tapinha na cama ao lado dele. Eu obedeci, minha bermuda na minha mão. "Você não é uma puta", ele me disse quando me sentei. "Eu sei." Eu coloquei minha cabeça em seu ombro, querendo o conforto que ele estava oferecendo. "Mas por que eu me sinto tão mal?" 138


"Porque ter sentimentos por alguém é uma experiência muito infeliz, é por isso." Ele trouxe seu braço em torno de minhas costas e me abraçou ao seu lado. Eu ri. "Aparentemente". "Eu acho que um monte de gente, inclusive eu, ficamos mais confortáveis em tirara a roupa com uma menina do que falar sobre nossos sentimentos. O sexo é mais fácil do que a emoção." O sexo é mais fácil do que a emoção. Isso era precisamente assustador. Eu me atrapalhei para puxar os meus shorts por cima de meus tornozelos, minhas panturrilhas, joelhos, coxas, para cima, para cima, para cobrir eu mesma. De repente, me senti mal de estar falando sobre isso com Bill só vestindo minha calcinha. Porque ele estava certo. Eu poderia tirar a roupa com qualquer cara que eu estivesse atraída. No entanto, eu nunca mostrei a ninguém quem eu realmente era. É irônico que nua era mais coberta do que coberta. A batida na minha porta me saltar. "Oh, merda", eu murmurei, sabendo que estar em meu quarto com Bill não ia descer bem em Riley. Tateando para fechar meu short, meus dedos tremendos, eu ainda estava tentando processar o que Bill havia dito. O que isso significou para mim. "Jess?" "Sim", eu respondi. Mas Riley já estava abrindo a porta. "Ei, as fotos parecem realmente boas..." Suas palavras cortadas quando ele enfiou a cabeça e avaliou a situação. 139


Meus dedos ainda estavam no botão do meu shorts, tendo finalmente chegado o zíper para cima. Tentei puxar minha camisa, como que é o que eu estava fazendo o tempo todo, mas Riley não estava acreditando. Ele olhou para Bill, a cama desarrumada, estávamos sentados, a minha mão, e sem dúvida a minha expressão de culpa, e explodiu. "Você está brincando comigo?", Ele gritou. "Jesus! Este é o quão rápido você segue em frente?" "Nós vamos ao cinema, isso é tudo", disse a ele. "Acalme-se." "Cara, ela está dizendo a verdade. Nós somos apenas amigos." Bill estendeu as mãos de uma forma conciliadora. Riley parecia que queria chutar a porta. Na verdade, seu pé realmente levantou, como se ele fosse fazer isso. Não querendo mais danos na casa, eu pulei da cama e corri para ele. "Riley, pare!" Ele fez uma pausa e correu os dedos pelos cabelos em frustração clara. "O que diabos está acontecendo? De verdade? Na noite passada, você me disse que não há eu e você, mas isso é o que você realmente quer? Me pede para deixá-la em paz para que você possa fazer o que? " A raiva, não, a dor em sua voz me deixou sem palavras. Bill encheu o silêncio constrangedor que eu deixei pendurado. "Eu só vou ir. Jess, falo com você mais tarde. " Normalmente eu teria protestado, dito que ele não tinha que sair, que ninguém estava afugentando um amigo meu. Eu teria tomado uma posição, desafiado. Mas eu não podia. Porque Bill era meu amigo, assim como Riley. Não importa o que ele disse sobre a amizade ser sombria entre homens e mulheres, que eram amigos, porque é isso que você chama alguém que se preocupava, certo? 140


Eu me preocupava com ele. "Obrigado, Bill. Falo com você mais tarde." Bill passou através da porta. Riley não saiu de seu caminho, mas em vez disso olhou para ele. Para crédito de Bill, ele não reagiu, e ele não vacilou ou mudou seu caminho. Ele apenas acenou para mim sobre seu ombro e foi embora. "Ele não fez nada de errado", eu disse a Riley, com medo que ele iria socar Bill em algum ponto. "Você não tem que olhar para ele assim." Riley apenas deu de ombros. "Eu posso olhar para o Nerd Boy de qualquer jeito que eu queira. É a minha casa." Felizmente, Bill estava longe o suficiente, do outro lado da sala de estar, então ele não ouviu o insulto. Eu queria que Riley dissesse que ele estava sendo um idiota, mas isso seria apenas levar a conversa longe do assunto principal. "Na noite passada eu estava chateada porque eu não entendia o que é que você queria de mim ", eu disse a ele. "Primeiro você quer sexo, então você quer um relacionamento, então você disse não faz sexo, apenas quando está namorando. Eu não entendi. Mas eu gosto de você, Riley. Eu realmente gosto de você. Então, não, eu não quero exatamente que você me deixe em paz, mas eu não posso ter todos esses rótulos e expectativas e regras colocadas em tudo o que estamos fazendo. " "Você pode fechar botão de seus shorts?" Riley recusou-se a olhar para mim. Essa foi a resposta que recebi? A raiva passou por mim. Eu empurrei o seu peito. "Você é um idiota!" "O quê?" Ele parecia colocar para fora. "É perturbador!"

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"Eu estou tentando compartilhar meus malditos sentimentos, algo que eu não faço com qualquer um, você sabe, e você não está ouvindo! Você está obcecado com o fato de que eu poderia ter feito algo com Bill apesar de que nós dois dissemos que nada aconteceu." Ele me lançou um olhar culpado. "Bem, eu não posso fazer nada! A ideia está me matando." "Eu disse que não aconteceu nada! Eu acabei de dizer que eu gosto de você! Você sabe quantas vezes eu já disse isso com todas as palavras para um cara que eu não estava junto?" Furiosa, eu levantei meu dedo indicador. "Uma vez! Na minha toda a vida! E foi para você agora, então obrigada por estragar isso." Girando, eu estava preparada para ir embora. Para ir para onde, eu não tinha ideia, mas em algum lugar onde eu não tinha que olhar para o rosto dele, porque eu queria dar um soco em sua mandíbula. Ou, pelo menos, empurrar ele de novo, e eu não queria perder o controle assim. Mas ele agarrou meu braço e me impediu de recuar. "Você gosta de mim?" Foi realmente incrível como os caras podiam ser cabeça dura. "Duh. Pensei que tínhamos estabelecido isso ontem à noite." "Mas você ficou com raiva de mim." "Porque você estava sendo confuso pra cacete. E eu estava exausta. E então esta manhã você não estava aqui e não havia uma nota ou um texto ou qualquer coisa e eu não tinha ideia de onde estava. Achei que você estava chateado comigo." "Eu fui malhar e, em seguida, para o supermercado. Eu comprei Diet Coke e iogurte grego para você. E mais um refil para o purificador de ar."

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Ele comprou? Minha raiva começou a descongelar. "Eu não achei que você iria querer saber onde eu estava. Eu não achei que você, bem, se importa." Dando uma bufada indignado, eu disse: "Então você é estúpido." Ele. sorriu. "Obviamente. Então Nerd Boy veio aqui realmente apenas para ir ao cinema?" "Sim. Eu estava entediado e solitária." Então vamos lá. "Eu não queria pegar o ônibus e ele tem um carro e se ofereceu para me pegar. É isso, embora eu não sei por que você é tão ciumento quando não está me oferecendo nada." Isso não era justo, mas eu queria informações. Se eu estava pescando com uma vara e linha em um barco antes, agora eu estava na parte rasa do rio, um arpão na mão. Eu poderia muito bem ter dito: "Clique em curtir se você quiser me namorar." Patético. Mas eu precisava de uma resposta, um sim ou não sólido para que eu pudesse seguir em frente de qualquer maneira. Finar no limbo não funcionava para mim. Riley fez um som de exasperação. "Jessica, você me deixa louco. Eu disse que quero sair com você. O quão não claro é isso? " Parte de mim queria pedir esclarecimentos, mas eu estaria fazendo exatamente a coisa que tinha me deixando louca. Então, eu só encolhi os ombros, puxando meu braço de seu toque para cruzá-los. "Nada, eu acho", foi a minha resposta estrelar e petulante. Mas eu não podia ajudá-lo. Ser emocionalmente vulnerável era desgastante. Era por isso que eu nunca me aventurava desse lado. Riley estendeu a mão e arrancou os braços do meu peito. "O que você está fazendo?" Eu perguntei, sentindo-me ainda mais fora de controle com o peito descoberto, meus braços forçados

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para baixo para os meus lados. Na verdade, eu virei a cabeça, incapaz, estando totalmente exposta. Mas ele segurou minhas mãos e colocou-as em sua cintura. Então ele suavemente inclinou minha cabeça para trás em direção a ele, sua mão segurando meu queixo enquanto eu lutava contra a vontade de fechar os olhos. "Hey," ele murmurou. "O quê?" Eu estava lutando contra o desejo de fugir. Mas então ele disse: "Eu gosto de você também. Na verdade, eu gosto muito de você. Então vamos fazer essa coisa, ver o que acontece. Você está bem com isso? " Havia um caroço na minha garganta. Era como se eu tivesse engolido um marshmallow. Então, eu só assenti.

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Dez Riley me deu um beijo suave e gentil que me desarmou. Eu nunca fui beijada assim. Namorados beijavam suas namoradas dessa maneira, com uma sensação suave de adoração. Caras tendem a adorar os meus peitos mais do que a minha boca. Eu poderia ter suspirado. Ou talvez eu apenas imaginei que eu o fiz. Eu não tenho certeza. Eu só sei que algo mudou em mim naquele momento, algo que me disse o que estava acontecendo entre Riley e eu... era real. Eu pisquei, sem saber o que dizer ou fazer. Isso tudo era um território novo para mim. Eu não tinha tido um namorado desde meu primeiro ano no ensino médio. "Desde que você queria ir ver um filme, eu posso levá-la", ele disse. "Nós não queremos ver você aborrecida. Você pode decidir pintar a mesa de piquenique ou algo assim. O que significa que eu vou ter de pintar a mesa de piquenique." Ar deixou meu peito com um assobio. Ele tinha deixado o momento normal de novo e eu estava malditamente contente. Eu não sabia bem como fazer longos olhares nos olhos um do outro. E se ele começasse a brincar com meu cabelo como Tyler fazia com Rory, eu ia ficar inquieta. Então, não é o meu estilo. Filmes e leves zombadas sobre mim? Sim, isso funcionava. "Agora que você mencionou, a mesa de piquenique está gasta. Porém, sinceramente, acho que devemos usa-la para fazer uma fogueira e cozinhar Smores6". Riley riu. "Não." 6

Um doce feito com chocolate e marshmellow assados e colocados entre bolachas.

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"É só uma sugestão. Mas sim, eu gostaria de ir ao cinema. O que você quer ver? " Ele puxou o telefone e rolou através das opções de filme. "Deixe-me adivinhar, você vai querer ver uma comédia romântica. " Eu fiz uma careta. "Você está brincando? Não. Absolutamente não. Acho esses filmes embaraçosamente sentimentais. Kylie é a única que gosta dessas coisas. " "Graças a Deus. Porque eu ia ter de lhe dizer não. Eu não posso ver chick flicks. O que mais você não gosta?" "Filmes de terror". Ele parecia desapontado. "Por que?" "Porque eles são assustadores", eu disse incisivamente. "Duh." "Vamos lá, não são reais." "Como você sabe?" Eu tinha sido criada por um pai que estava absolutamente certo que mal e o diabo existiam. "Se você quer assistir a um filme de terror, você vai ter que levar Rory. Ela sempre assiste os crimes na TV. Toda vez que me viro, há uma autópsia passando em seu laptop. É brutal." "Ela é muito hard-core, não é?" "Sim. Pessoalmente, eu só quero ver os órgãos de pessoas vivas." Eu levantei minha cabeça. "Espere, não parece certo. Por que eu iria vender órgãos de qualquer maneira?" "Minha pele é um órgão." Suas sobrancelhas subiram e desceram. "Entre outras coisas". Revirei os olhos. Embora ele tenha tentado me divertir. Eu não estava realmente certa do porquê. "O que mais está passando?"

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“Algum drama sobre favelas." "Não." Minhas mãos saíram para enfatizar meus sentimentos sobre isso. "Por que não?" "Porque eu não quero chorar." Eu odiava choro, é por isso que eu tentava nunca chorar. "E o que isso nos deixa? Ação / aventura e comédia de variedade do Adam Sandler." "Eu vou escolher ação / aventura. Eu gosto de ver as coisas explodindo." "E você diz que a Rory é brutal." Mas ele leu uma sinopse de filme para mim. "Esse começa em 40 minutos, temos que correr para que possamos fazer isso. " "Ok, eu preciso da minha bolsa." Riley me seguiu até a porta do meu quarto. "Então, uh, por que você estava abotoando seus shorts exatamente?", ele perguntou, tentando soar casual. Sério? Peguei meu casaco e bolsa e lhe dei um olhar por cima do meu ombro. Até onde eu sabia nós já havíamos passado por cima disso. “Porque eu estava trocando de roupa. Fiz isso na frente dele." Ele parecia triste. "Caramba. Eu estava com medo que você fosse dizer algo assim. " "Então, você não deveria perguntar." Eu passei por ele na porta. "Porque, apesar do fato deu estar mentindo a meus pais sobre onde estou, eu tento ser honesta sobre meu comportamento. " "Você sabe que ele olhou. Eu olharia."

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"Se você vai ficar com ciúmes, nós vamos ter um problema. Portanto, tente manter tudo sob controle." Então, como a sombra da barba em seu queixo era fofa, eu passei meus dedos por ela, como você faz com um gato atrás de seus ouvidos. "Mas eu não vou dar nenhuma razão para ter ciúmes de agora em diante, já que estamos fazendo essa coisa, seja o que for, e o que quer que nós estamos chamando. Legal?" "Ótimo". Então ele fingiu morder meu dedo. Eu ri. Quando saímos, eu estremeci com o sol ofuscante e puxei meus óculos de sol da minha bolsa. Enquanto eu estava empurrando-os para o meu rosto, eu vi o vizinho à esquerda sentado em sua varanda da frente, sem camisa, sua barba cinza grisalha unida com a barriga nua arredondada. Ele me olhou com ousadia, então deixou um fluxo de marrom do tabaco voar a partir de sua boca sobre a terra-batida, dura e gramada do seu quintal. Ele não parecia reconhecer Riley da mesma forma. "Boa tarde," eu disse, com um aceno alegre. Se havia uma coisa que eu sabia fazer, era ser falsamente amigável com os vizinhos. Minha mãe tinha dominado isso como uma ciência. "Cristo", Riley murmurou enquanto ele entrou no carro. Mas o extra de um episódio de Duck Dinasty realmente levantou a mão e acenou, dizendo de volta “Quente como o inferno hoje, mas você é um colírio para os olhos." "Obrigada. Tenha um ótimo dia." Eu subi no banco do passageiro. "Eu nem sabia que o cara podia falar", disse Riley. "Em dois anos, ele nunca disse uma palavra." "Um sorriso atravessa um longo caminho."

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Ele bufou. "Sim, se você é uma garota loira com pernas longas. Se eu sorrir para ele, vamos acabar trocando socos." "Hm. Eu poderia precisar de alguma orientação sobre a dinâmica social do seu bairro, então. No meu bairro, todo mundo se cumprimenta. É um ritual afinado de hipocrisia e inveja. Eles vão felicitá-lo pela aceitação do seu filho para uma escola da Ivy League, em seguida, ele está falando merda atrás das suas costas, zombando de sua aparência ou sua inteligência. Ou o seu novo paisagismo, ou suas férias, ou o Botox, tudo o que foi feito recentemente." "Talvez essa seja a diferença aqui. Ninguém inveja ninguém, então não há nenhum motivo para conversar." Esse era um ponto de vista interessante. Eu ainda estava pensando nisso quando entramos no cinema. Havia uma honestidade no bairro de Riley. Ninguém dava a mínima para ninguém e isso ficou claro, ao contrário que no bairro do meu pai, todo mundo fingia se importar, mas eles realmente não faziam. Eu me perguntava se não havia qualquer lugar que as pessoas se importavam, e olhavam um para o outro, ou se isso era uma pequena cidade ideal que não existia. Era um pensamento deprimente. Mas então me lembrei quando o jovem filho de um membro da igreja havia morrido de câncer, e a mobilização, tanto emocional e financeira, para que a família tivesse ajuda. Havia milhares de pessoas no serviço memorial, e havia simpatia, um desejo real de aliviar uma dor que era inimaginável. Então, talvez houvesse uma coisa em comum com essa comunidade. Talvez fossem os pensamentos estranhos, melancólicos, mas quando Riley sugeriu ver o filme de terror em vez do de ação, na verdade eu concordei, não sei porque. Talvez o medo de que não era real poderia substituir o medo do assustador que era real e que era mais assustador do que o sentimento que tudo é uma grande piada cínica?

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Riley puxou a carteira para pagar os bilhetes enquanto eu procurava meu cartão de débito. "Não precisa pagar para mim." "Pode deixar", ele me disse. "Você nem quer ver esse filme então o mínimo que posso fazer é pagar." "Mas..." Eu queria dizer que eu sabia que ele não tinha muito dinheiro, mas isso soaria tão condescendente e elitista, não importando a minha intenção, então me cortei. "Mas nada." Ele entregou a menina atrás do balcão uma nota de vinte e conseguiu seu troco e os nossos ingressos. “Você já gastou muito dinheiro fazendo minha casa parecer menos merda. Eu posso levá-la ao cinema. " "Isso é diferente. Eu só gastei oitenta dólares. Isso é tipo o aluguel da semana que eu estive hospedada com você." "Aluguel?" Riley me lançou um olhar divertido enquanto entrávamos no lobby. "Isso é hilário." Eu comecei a ir em direção ao atendente para entrar, mas ele disse: "Espera aí. Preciso de pipoca." Ele comprou um balde de pipoca que era basicamente do tamanho de um barril de cerveja. E um refrigerante igualmente insano. "Quer uma bebida?", Ele perguntou como se ele quisesse incentivar o empregado a bombear mais óleo, manteiga falsa ou seja lá o que estava em sua pipoca. "Eu vou compartilhar a sua. Parece que vai ser muito." Especialmente considerando que os lanches custavam tanto quanto os próprios ingressos. Riley queria sentar no meio, tanto do cinema quanto do corredor, por isso tivemos de escalar um casal, que tinham por volta de cinquenta anos. Nós nos instalamos e ele se jogou na cadeira, com as

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pernas abertas, desligando o telefone e, em seguida, pegando um punhado gigante de pipoca para jogar na boca. Minha própria estava aguando. Eu não tinha almoçado e parecia muito gotosa. E ela cheirava bem. "Você não vai querer uma?", ele questionou. Peguei um punhado e coloquei na minha boca. Droga. Essa era uma delícia amanteigada. Manteiga falsa ou não, tinha gosto de vitória na boca. Como triunfo e glória, e a linha de chegada. Eu mastigava devagar, com medo que eu ia chegar e apenas enterrar meu rosto na banheira. Depois de um minuto excruciante, deixei-me pegar outro punhado e Riley não disse nada, o que eu apreciei. Eu estava lutando, e eu não queria ouvir a atitude de macho típico, que era "fazer dieta é estúpido ", mas eles não podiam negar que eles queriam as mulheres parecendo de uma determinada maneira. Todos esses vários pensamentos que eu tinha eram todos apenas um pouco inebriantes para uma tarde de domingo. Felizmente, Riley puxou minha mão na sua, o que foi o suficiente me distrair. Ele também me deu um beijo amanteigado e salgado, me puxando mais para perto de si, colocando meus pés sob os meus pés. "Mm", disse ele. Em seguida, ele jogou um pedaço de pipoca na minha boca e eu nem sequer podia contar as calorias. Eu só ri enquanto os créditos de abertura começavam. Vinte minutos depois, não haviam risadas acontecendo. O filme era assustador. Precisando esconder meus olhos, esse filme era assustador pra caralho. Eu estava praticamente sentada no colo de Riley. Ele colocou o braço em volta de mim e me puxou contra seu peito, mas não foi o suficiente para combater o fator susto, quando a menina no filme gritou o grito mais frenético na história de gritos. Um

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demônio foi possuí-la e, na mais terrível das ironias, o nome dela era Jessica. "Sério?" Eu tinha perguntado a Riley quando tinha aprendido primeiro nome dela. Ele apenas riu. "É um nome comum." Embora eu nunca tivesse visto O Exorcista, este me pareceu o mesmo filme, mas com efeitos especiais modernos e ângulos de câmera diferentes. Eu não tinha certeza de que eu acreditava em possessão demoníaca, mas eu não poderia dizer com toda a certeza que não existiam, e se isso acontecesse, eu imaginei que seria exatamente assim: dor, suor e seus membros vistos por ângulos estranhos. Algo disparou outro lado da sala no filme, e eu pulei. Talvez eu tenha choramingado, porque Riley moveu a pipoca para o lado oposto para que ele pudesse me puxar para mais perto. "Você está bem?", ele sussurrou. "Eu acho que não", eu sussurrei de volta. "Eu acho que eu vou correr para fora do cinema aos berros." "Basta lembrar que não é real. É apenas uma história." Alguém no cinema nos silenciou. Fiquei tentado jogar pipoca para eles. Eu estava tendo uma crise aqui, um pouco de simpatia, por favor. Além disso, o que você precisa ouvir em um filme de terror? Os diálogos eram todos focados nas pessoas normais sendo incrédulas, ou seja, "Basta voltar para a cama, Becky. É o vento.” E então a criatura/personagem do mal sussurrava ameaçadoramente, "Assassinato, assassinato, homicídio." Ou o que quer que fosse. Neste filme era coisas como: "Eu tenho observado você, Jessica" e "Estamos juntos nessa, Jessica, de corpo e alma." Como eu precisava disso? Até três quartos do filme, eu tinha minha cabeça enterrada no ombro de Riley e eu estava segurando sua camisa com ambas as mãos.

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Não foi bonito. Mas também não era Satanás. No momento em que as luzes se acenderam no teatro, eu estava suando e respirando com dificuldade, minhas mãos úmidas. Quando eu liberei a camisa de Riley, havia manchas molhadas de meus punhos ansiosos nele. "Talvez essa não tenha sido a melhor escolha", admitiu, esfregando meus braços. "Eu estou arrependido." "Você acha?" Eu disse, realmente tremendo de medo. "Você realmente está com medo. Eu pensei que você estava exagerando. " "Eu não exagero", eu disse com grande dignidade. Ele bufou. "É como o trenó mais uma vez. Eu não sabia que você era realmente covarde. Eu pensei que você estava inventando." Oh, sim, o trenó. Eu não acho que foi tão estranho ter vinte anos de idade e ficar com medo de descer uma colina em um pedaço de plástico rachado, mas ele parecia pensar que eu estava apenas protelando para ser irritante. Então, Riley tinha me empurrado, e eu tinha quase desmaiado por falta de oxigênio, um grito congelado em meus pulmões. "Bem, a partir de agora, você deve acreditar em mim." À medida que se levantou e deixou o cinema, acrescentei: "E eu não sou uma covarde. Há apenas certas coisas que eu tenho medo: altas velocidades e possessão demoníaca sendo dois deles. Você tem que ter medo de algo também, todo mundo tem." "Não". "Tanto faz." Revirei os olhos para dar ênfase. "Você não tem medo de alturas ou espaços pequenos ou aranhas?"

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"Não." "Voar?" "Eu nunca estive em um avião, por isso não estou cem por cento de certeza, mas muito provavelmente não." "Morte?" "Não muito. Estou muito ocupado tentando viver." "Você é antinatural", declarei. "Todo mundo tem medo de alguma coisa." Riley segurou a porta aberta para mim enquanto saíamos para o calor e a luz do sol. "Você sabe do que eu tenho medo." Olhei para ele, e eu sabia o que estava falando sobre perder Easton. "Isso não vai acontecer", disse com firmeza. "A casa parece ótima e Easton está feliz. Ele se sente seguro com você, e ele vai dizer ao assistente social isso." Riley assentiu. "E os demônios não vão possuir você, Jess. Eu não acredito em garantias, mas neste caso, eu estou disposto a garanti-lo." "Estou disposta a garantir que você está indo pendurar aquelas cortinas quando voltarmos para casa." Ele fez uma careta. "No que você está se formando eim? Administração? Porque você é realmente boa em me dizer o que fazer, enquanto você assiste." "Ha ha." Eu hesitei em dizer-lhe o meu grau, porque soou tão estúpido para mim. Como um desperdício de uma pilha gigante de dinheiro. Por mais de um ano, eu ainda não tinha dito Kylie e Rory que eu estava me forçando a ter dois diplomas, sendo um deles em Estudos Religiosos. Elas tinham pensado que eu era uma estudante de design até Rory começar a ficar desconfiada no motivo deu estar tendo tantas aulas de teologia e eu tinha confessado a verdade. 154


Eu não tinha certeza que eu queria fazer pós-faculdade exatamente, e que me senti como um fracasso. Ele me fez sentir culpada também, que outras pessoas não têm o luxo de conseguir um grau. Eles tinham que pagar contas e sobreviver e lá estava eu, obtendo de um grau para aplacar o papai. A liberdade que eu estava trabalhando tão duro para garantir não era realmente tudo o que iria me libertar, se eu estava passando por coisas como as minhas aulas, e sem propósito. Eu estava no meio do caminho com a faculdade e sabia menos sobre o meu futuro do que eu tinha quando eu terminei o ensino médio. Isso era uma merda assustadora. Felizmente, Riley não era o tipo de cara que queria cuspir todos os meus dados pessoais ou os meus sentimentos. Provavelmente porque ele não queria fazer isso em troca. Havia uma segurança em passar tempo com ele, rindo, revirando os olhos e o provocando, com momentos ocasionais de conversa séria. Mas não havia curiosidade, sem julgamento. Ele estava fazendo vista grossa. Talvez porque sabia que ele ficaria muito melhor do que a foto que estava atualmente pregada na parede. Ou talvez ele só queria me fazer calar a boca. De qualquer maneira, em 10 minutos, ele tinha os suportes montados na parede e os pregos no lugar. Eu aplaudi. "Parece incrível daqui." Eu tinha jogado fora os travesseiros no sofá quando ele não estava olhando e os tinha substituído por duas almofadas vermelhas que tinha conseguido na loja de dólar por cinco dólares. Principalmente, o meu objetivo não era ter algo novo, e sim reduzir o cheiro de fumaça. "Eu tenho que admitir, ela se parece muito melhor. Você é um gênio, minha amiga." Mas ele golpeou minha mão quando eu tentei abrir a janela. "Para baixo, menina." "Argh! Sua lógica não faz sentido! Está fervendo aqui dentro!"

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"Você é bonita quando você está irritada," ele me disse, e beijou a ponta do meu nariz. Maldito. Esqueci-me da janela. "Beije-me", eu pedi. "Lá vamos nós com a coisa mandona de novo." Mas ele obedeceu, levando-me em seus braços e me beijando exaustivamente. Tudo dentro de mim se derreteu e eu esfregava meus seios contra seu peito enquanto sua respiração ficava mais lenta, mais alta, nossas bocas colidindo com uma intensidade quente, os dedos agarrando o meu cabelo na parte de trás minha cabeça. Eu tentei alcançar seu zíper. Riley me parou. "Uh-uh. Estamos apenas nos beijando. Sem pular etapas." Quais os passos que estavam faltando? Beijar levava a ficar nu, o que levava ao sexo. Eu não tinha certeza o que mais era para ser, mas eu não queria entrar em um colapso na dinâmica entre namoro e encontros sexuais novamente. Essas conversas eram chatas e irritantes. Então, eu só mudei minhas mãos para a parte baixa de suas costas e mordi o lábio inferior para mostrar o que eu pensei nisso. "Ow". "Fique quieto", eu disse em resposta a seu falso choro de dor. "Não foi tão duro." "Você sabe, é outra coisa que eu tenho medo ", disse ele, os olhos castanhos enrugando em diversão. "O quê?" "Você." Isso lhe rendeu um tapa no peito.

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Ele riu, e que foi o fim do nosso beijo romântico. Ele afastou-se e pegou seu telefone do seu bolso. "Estou morrendo de fome. Vou pedir comida chinesa. O que você quer?" A pílula mágica que me permitisse comer tanto quanto ele. Jesus. "Legumes no vapor." "Nojento". "Como seu rosto." Ele. riu. "Touché, gatinho." Inferno, se isso era namorar, eu poderia fazer isso, sem problemas. Não era muito diferente de como nós estávamos vivendo nesses dois dias. Senti-me um pouco mais relaxada sobre o peso da palavra "relacionamento". Obviamente, isso significava coisas diferentes, dependendo das pessoas envolvidas, e Riley e eu não éramos normais, nem iriamos esculpir nossos nomes com facas no antebraço um do outro. Nem precisávamos ser constantemente acariciados, nem ficar cuidando um do outro como Tyler e Rory ou usando palavras inventadas em voz de bebê como Kylie e Nathan. Nós éramos incríveis, como Riley havia afirmado, e nós comíamos comida chinesa (bem, ele comeu comida chinesa, e eu mordisquei brócolis) e jogamos vídeo game, sua respiração controlada matando meu desejo de meter as duas mãos nas embalagens de alimentos e joga-las em minha boca. Riley me beijou carinhosamente, com suas mãos longe de tirar minha roupa, mantendo elas na minha cintura. Eu tenho que admitir, estava me deixando louca, mas de um jeito bom. Ele estava mexendo a minha excitação, fazendo ferver, e eu sabia que se continuasse assim, eu estaria fervendo. Tentei arquear meus seios como uma tentação, mas ele ignorou.

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Então, ele sorriu para mim. "Eu preciso ir para a cama. Eu tenho que levantar às seis amanhã para estar no local as sete." Eu pisquei. "Você está falando sério? São apenas dez." Eu sabia disso porque eu tinha olhado no relógio durante a nossa guerra das janelas. Eu tinha acabado de abrir a sala de estar uma meia hora antes. "Eu sei. Mas eu quero chegar em casa mais cedo amanhã e fazer alguma coisa com os meninos quando eles voltarem. Jayden ama o jardim zoológico, e eu odeio o zoológico, então eu preciso de uma boa noite de sono para ter paciência. Caminhada, merdas de animais e Jayden apontando para as suas bolas em uma voz que é muito alta para o público." Bom. "Isso parece divertido. Mais ou menos. Eu não posso dizer que estou tão interessada em testículos de girafa." Percebi que eu não sabia qual era o meu papel em nada disso. "Eu provavelmente deveria arrumar minhas coisas esta noite. Vou ver se Robin pode me levar para o apartamento que eu estou alugando." Era para eu sair no dia seguinte, quando os meninos voltassem para casa. Isso é o que tínhamos acordado. Mas agora isso não parecia mais tão agradável. Eu não queria estar em um apartamento sozinha com um companheiro de quarto estranho. Eu queria estar aqui. "Quer ir ao zoológico com a gente?" "Eu tenho que trabalhar." "Chatice." Era uma chatice. Tudo isso. Eu não esperava que ele oferecesse para que eu ficasse. Onde eu ficaria? O único quarto que eu poderia ficar implicaria estar com Riley e isso era basicamente como viver juntos. Convivência real. Isso era pular etapas, e talvez não era apropriado para Easton. Claro, Rory ficava lá o tempo todo, então o que diabos eu estava preocupada? Isso não era realmente o ponto. O ponto era que você não se muda para viver com alguém que você

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começou a namorar cinco minutos antes. Além disso, Riley sabia que eu tinha alugado este apartamento já. Pareceria estranho se ele sugerisse para eu ficar. Então, por que eu queria que ele sugere que eu ficasse? Ele estava me transformando em uma aberração neurótica. Talvez fosse melhor eu sair. "Quando vou ver você de novo", ele perguntou. "Quarta-feira é o meu primeiro dia de folga." Hmm. Isso era muito tempo para não ver o outro. Em uma semana eu tinha me acostumado a ter ele ao meu redor, e eu senti um drama chegando. "Me mande mensagem com seu novo endereço e eu vou buscá-la depois do trabalho, e nós podemos fazer alguma coisa. O que acha?" "Yep." Mais ou menos. Eu acho que teria que ser. "Boa noite." Ele beijou minha testa. "Falo com você amanhã." Então, aparentemente, era para eu dormir no meu quarto. Eu não tinha certeza de como eu me sentia sobre isso. Na verdade, sim, eu sabia. Eu achava que odiava. Eu realmente odiava quando ele fechava a porta de seu quarto e eu percebi o quão escuro e silenciosa a casa era. Levantei-me e verifiquei as portas da frente e de trás. A frente já havia sido trancada, mas a cozinha não estava, e eu fiz uma busca rápida dos armários e despensa para certificar de que ninguém estava à espreita lá, tendo escapado em enquanto a porta estava destrancada durante toda a tarde. Então eu fechei a janela da sala de estar porque realmente, qualquer um poderia simplesmente retirar a tela para fora e entrar, ao contrário da janela do quarto. Tentando assistir TV, eu mordi minhas unhas e disse a mim mesma que não havia tal coisa como demônios e que o som estranho veio do gato que ia e vinha ao acaso através da porta de estimação. Ele devia ter voltado a entrar na casa. Meus pés estavam sobre a mesa de

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café e estava quente, agora que eu tinha fechado a janela, mas eu tremia como se algo tivesse tocado a parte de trás do meu pescoço. Me virando, eu esperava ver o gato na parte de trás do sofá, mas não havia nada. De repente, o quarto tinha sombras em todos os lugares, e a cozinha parecia um grande buraco negro, o vidro da porta traseira emitindo um brilho reflexivo estranho. O coçar ficou mais alto, e eu fui de pouco nervosa e com medo para um nível de puro pânico. Quando o arranhar foi seguido pelo que eu juro que era um sussurro sinistro, eu desliguei a TV, saltei fora do sofá, e desci pelo corredor, minhas costas deslizando contra a parede para que nada pudesse me atacar por trás. Alcançando o quarto de Riley, meu coração acelerado, eu sussurrei, "Riley?" Ele não respondeu. Eu batido levemente. "Riley?" Eu tinha que manter minha voz baixa. Eu não queria que o demônio soubesse onde eu estava precisamente. Ou o assassino em série. Qualquer que seja o que era. Quando ele ainda não respondeu, eu girei a maçaneta e lentamente abri a porta. "Riley?" "Sim?" Graças a Deus. Ele não estava morto em sua cama. "Eu ouvi um barulho. Na sala de estar. Como um sussurro de voz desencarnada." Eu não esperei por sua resposta. Eu já estava entrando em seu quarto, fechando a porta atrás de mim e trancando-a. "Eu acho que alguém está na casa." Ele suspirou. "Ninguém está em casa." "Como você sabe?" Eu tropecei em algo no escuro e cai na cama. "Merda." Eu subi na cama, acidentalmente colocando meu joelho em sua canela.

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"Ai, Jesus, o que você está fazendo?" "Eu estou com medo." Eu comecei a subir em Riley, tentando passar por cima dele para o lado livre da cama. Éramos um emaranhado de pernas, o meu equilíbrio meio fora quando balançamos um pouco. "Por que estamos em movimento? OMG, isso é um colchão d'água? Quem tem camas de água?" "As pessoas cujas mães tinham catorze na década de oitenta e amavam bandas com faixas no cabelo." A luz do seu brilho, de repente, escuro. Eu podia ver seus olhos parecendo menos do que satisfeito. Meu cotovelo entrou em seu estômago e ele fez um som glamoroso quando o ar deixou seus pulmões. "Desculpe. Mas há alguém na casa." Riley me ajudou a sair dele, me colocando ao seu lado. "Não há ninguém na casa." "Você continua dizendo isso, mas você não tem nenhuma maneira de saber se isso é verdade ou não. Ouvi barulho de coçar." "Esse é o gato." Puxando o lençol sobre mim, eu joguei minha perna sobre a dele, querendo a garantia de seu corpo masculino. Ele provavelmente poderia bater a merda fora de um serial killer. Ou, pelo menos, empatar para que pudéssemos escapar. Já com um demônio eu não tinha certeza, mas eu ainda me sentia muito melhor estando ao lado dele. "Os gatos não sussurram." Riley suspirou. Seu telefone ficou escuro, e eu podia ouvir ele colocando o celular na mesa de cabeceira antes de se sentar. "Eu nunca mais vou te levar para ver um filme de terror de novo." Graças a Deus. Eu agarrei o braço dele. "O que você está fazendo?" Eu sabia que estava sendo insana, mas eu não podia ajudá-lo.

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Eu estava com medo e eu não queria que ele fosse morto. Nem eu quero ser deixada sozinha. "Eu estou indo verificar a casa para lhe dar paz de espírito e me dar sono." Comecei a me levantar, também, mas ele acrescentou: "Fique aqui." "Isso é o que eles sempre dizem a protagonista feminina no filme antes deles serem mortos. " "Você não vem comigo. Apenas deite e eu estarei de volta em dois minutos. " Eu não me acomodei, mas eu obedeci, apesar da minha vontade desesperada de pular em suas costas como um bebê macaco. Isso iria impedi-lo de lutar contra um assassino, então eu amaldiçoei minha estupidez em ter deixado meu telefone na sala de estar e fiquei de joelhos, olhando pela porta aberta, tentando ver e ouvir o que estava acontecendo. Eu estava balançando por causa da cama de água, mas Riley ligou as luzes quando ele passou, o que ajudou o meu estado de espírito. Em um minuto, ele estava de volta, enchendo a moldura da porta com o seu eu sensual, quase nu, e desligou a luz do corredor. "Não há nada e ninguém na casa. O gato não está aqui." "Oh. Você tem certeza?" "Eu nunca tive tanta certeza de algo na minha vida." Riley foi para a cama, me balançando ainda mais. Eu segurei na cabeceira da cama para o equilíbrio. "Bem, isso é bom." "Venha aqui, princesa." No escuro, os braços estenderam para mim.

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Grata, eu caí de costas na cama com ele, deixando-o me puxar contra ele. Seu braço estava pesado e reconfortante debaixo do meu peito, com as pernas quente, o algodão de sua cueca boxer suave contra minhas coxas. "Você está bem?", Perguntou ele, sua respiração um sussurro quente acima da minha orelha. Ele parecia sonolento. "Sim. Obrigada." Eu não estava planejando ir para a cama tão cedo, mas eu estava relutante em voltar lá fora por mim mesma. Eu sabia que se ouvisse outro ruído aleatório, eu surtaria novamente. Além disso, era bom estar com ele assim. O ritmo da cama era reconfortante. Eu gostaria de poder tirar o meu sutiã, mas eu não queria perturbá-lo mais do que eu já tinha. Sentindo-me um pouco envergonhada, mas principalmente aliviada, eu envolvi meu braço em volta dele e aconcheguei minha bunda em sua virilha. Não era para ser um convite e ele não respondeu dessa forma, a sua respiração suave na parte de trás do meu pescoço. Era mais porque eu queria estar perto dele. "Noite, Pita," ele murmurou. "Pita? Eu sou parecida com um pão sírio?" Era melhor do que princesa? Eu não tinha certeza. "Significa: enchedora de saco." "Ah." Eu nem estava particularmente insultada. Eu era um pé no saco. Apesar de não querer ser. Ele beijou meu ombro nu. E parecia mais íntimo do que o sexo oral. Eu tremi no escuro.

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Onze Quando Riley saiu da cama em alguma hora, seu alarme tocando como um vicioso grito, eu vagamente respondi com um "Hum", quando ele disse adeus. Então eu imediatamente caí para trás, dormindo e não acordei até que ouvi gritos e portas batendo e barulho demais por ainda ser antes do meio dia. Parecia que os meninos estavam de volta do seu passeio no subúrbio. Eu abri meus olhos e desejei que um café milagrosamente aparece em minha mão direita. Eu não era assim uma pessoa matutina, mas com a cafeína, todas as coisas são possíveis. Bocejando, eu comecei a me levantar quando eu percebi havia um par de olhos olhando para mim da porta. Easton. O garoto se movia como fumaça. Era assustador. "Onde está o Riley?", Ele perguntou, olhando para mim como se eu tivesse engolido seu irmão todo. "Ele está no trabalho. Como foi na casa da Rory?" "Tudo bem. Quem é você?" Sim, eu precisava de café. Sentei-me. "Eu sou Jessica, colega de quarto de Rory. Nós nos encontramos algumas vezes." "Hm." Parecia que ele pensou que eu estava mentindo. Sobre tudo isso. Seus olhos castanhos me encararam, sem piscar. Eu olhei para trás, não sabendo o que dizer. Eu não tinha o jeito de Rory com crianças. Isso não vinha naturalmente para mim. Depois

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de um segundo, ele virou as costas e foi embora. Ele deve ter acreditado em mim, porque Tyler apareceu. "Hey". "Ei. Como foi o ar fresco?" "Meio frio com a desaprovação do pai de Rory. Mas eu tenho que dar crédito ao cara, ele está tentando ignorar o fato de que sua filha está namorando um criminoso condenado." "Bem, você é inocente." Eu bocejei e estiquei os braços. "Eu não tenho certeza quanto isso importa. Então o que diabos aconteceu com a casa? Parece quase boa." A cabeça de Jayden apareceu atrás Tyler, sua boca se abriu em um sorriso. "Está foda!" Eu ri. "Estou feliz que você gostou." Jayden desapareceu novamente, provavelmente de volta para a cozinha. "Você fez isso, obviamente", disse Tyler. "Riley nunca iria pendurar a palavra YUM em qualquer lugar exceto, talvez, em seu pau." Revirando os olhos, eu sai da cama. "Sim, as ideias foram minhas. Riley fez o trabalho." Tyler tossiu e baixou a voz. "Então, uh, por que você está dormindo aqui? Suas coisas estão no outro quarto. Você e Riley..." Ele fez um gesto que deveria indicar o sexo, obviamente, mas mais parecia que ele estava trocando um pneu. "Não. Nós não." Eu imitei o gesto para que ele visse o quão estúpido parecia. "Mas estamos fazendo alguma coisa. Só não é isso. Ainda. E PSC, eu tive que dizer a ele que nós tranzamos, e ele não

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ficou nada feliz sobre ISSO. Ele não sabia e eu não ia esconder isso dele." Tyler fez uma careta. "Estranho." "Muito", eu concordei. "Então, você gosta dele ou o que?", ele perguntou, claramente curioso. "Ele gosta de você?" "Eu acho. Você teria que perguntar a ele. Mas sim, eu gosto." Senti-me mais do que um pouco defensiva. "Você está bem?" Ele deu de ombros. "Sim, claro. O que fizer vocês felizes. Eu só não achei que vocês dois iriam nessa direção." "Nem eu", respondi com sinceridade. "Não quebre o coração dele, Jessica, isso é tudo que eu estou pedindo." Eu o encarei. "Você não deveria estar preocupado com o meu coração sendo quebrado? Eu sou a garota aqui." "Sim, mas você não é exatamente sensível. Riley realmente não sai muito, você sabe. Ele não é um homem para se envolver com alguém de ânimo leve.” Tyler coçou a tatuagem, a que representava sua família, assim como Riley. Eu me perguntei se ele mesmo percebeu que ele estava fazendo isso, um gesto inconsciente do quanto ele se preocupava que eu pudesse estripar seu irmão emocionalmente. "Eu acho que você está me dando mais poder do que eu tenho." Verdadeiramente. "E por que todo mundo acha que eu sou assim hardcore? Eu tenho sentimentos, também." Eu tinha. Enterrado no fundo, debaixo de uma camada de autobronzeador. "Você pode lidar com você mesma."

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"Obrigada." Concordei. "Agora você vai se mover para fora do caminho, ou eu estou presa aqui o dia todo?" "Está vendo? Você não tem medo de dizer o que você pensa." Eu não fiquei lisonjeada. "Eu não tenho medo de bater em qualquer um." Tyler colocou as mãos na frente do rosto, estilo boxer, e saltou de pé, sorrindo. "Me dê o que você tem, Jess." "Esquisito. Agora eu preciso de café antes de eu matar alguém." Jayden e Easton estavam na cozinha, a mão de Jayden no pote. "Você viu isso, Jessica?", ele me perguntou. "Cookies!" Pelo menos ele se lembrava de mim. Seu espanto me fez sorrir. "Eu sei, legal, hein? Eu disse a Riley que quando ele estiver vazio, você deve pedir para Rory fazer um pouco mais." "Exceto que Rory não vai estar de volta até o próximo mês e não tem como estes durarem muito tempo", Jayden disse seriamente. Tyler riu. "Estes não vão durar até amanhã. Devagar, U." Eu ainda não entendia por que, por vezes, Riley e Tyler chamavam Jayden de U, mas eu tinha desistido de tentar perguntar para descobrir isso. "Então gostaram da casa? Estou feliz. E eu disse a Riley para não fumar em casa mais." Eu dirigi isso em Tyler. "Os cinzeiros estão na mesa de piquenique." "O que, você pintou a cozinha e de repente você é a chefe?", ele perguntou. "O assistente social está chegando amanhã", eu disse a ele, tentando soar casual. "Provavelmente um bom motivo para começar a manter o fumo passivo do lado externo."

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Ele fez uma careta. "Merda. Ok. Você está certa. Parecia inútil fumar fora antes porque minha mãe sempre fumou na casa. Ele só se tornou um hábito." "Bem, com o tapete fora, o cheiro está quase acabando também, por isso este é um novo começo, por mais clichê que isso soe." "Como é que Riley baixa, chegando perto de filtro de café. Nós dois dedilhando as embalagens metros de distância.

não me contou?" Tyler perguntou em voz mim para perguntar enquanto eu tirei um estávamos muito conscientes de Easton de doces sobre a arte YUM apenas alguns

"Eu não sei. Ele provavelmente não queria estragar suas férias." "Sim, mas eu preciso fazer com que pareça que eu não moro aqui. Você sabe que, mais uma vez, o toda a coisa do criminoso condenado." Tyler inclinou-se sobre a geladeira, com os braços cruzados, olhando preocupado. Eu ainda não tinha pensado nisso. "Ok. Vamos apenas pegar todas as suas roupas e outras coisas e levar para o quarto de Riley e eles vão assumir que é dele. Nós vamos fazer o quarto parecer vazio. Mas você não tem que dar um endereço para seu agente de condicional e coisas assim?" Embora, sinceramente, eu não tinha ideia do que eu estava falando. Que foi apenas uma suposição que eu estava fazendo baseado na TV. "Eu dei a eles o endereço de Nathan. Se eles aparecem lá em cima, Nathan apenas diz que eu estou no trabalho e, em seguida, me manda mensagem, apesar disso só ter acontecido uma vez." "Isso soa ilegal". "Eu prefiro violar minha condicional do que negar a custódia de Riley." Ele acenou com a cabeça em direção de Easton. "Ele não vai ficar bem em um orfanato."

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Não, eu não imaginava que ele ficaria. Eu não imaginava que qualquer criança ficaria, mas Easton era tranquilo. Ele seria um alvo fácil, sem seus irmãos lá para protegê-lo. "Tudo bem, deixe-me beber este café e então eu vou ajudá-lo a mover suas coisas." Eu despejei os grãos sem medir. "Sério?" Tyler pareceu surpreso. "Claro. Rory está presa em seu trabalho de verão com seu pai, e eu estou aqui. No que posso ajudar?" Ele estava olhando para mim como se eu tivesse acabado de separar o Nilo. "O quê?" Eu rosnei. "Nada." Ele balançou a cabeça. "Nada." "Então pare de olhar para mim desse jeito." Eu derramei um pouco de água a esmo na cafeteira. Sinceramente, eu tinha sido surpreendida que os Manns tinham uma cafeteira. Mas, aparentemente, tinha sido útil para esconder drogas, e sua mãe tinha comprado em uma venda de garagem, de acordo com Riley. Eu esperava que não houvesse qualquer resíduo de drogas lá dentro, mas eu era muito ingênua para realmente saber o que ela estava escondendo e/ou fazendo. Claro, eu apreciava um Vicodin aqui e ali e tinha fumado um baseado ou dois, mas não era como se eu realmente tivesse qualquer pista sobre ter um vício em drogas de verdade, além do que eu tinha visto nas intervenções. Desde que o funeral, eu tinha decidido que minhas ocasionais necessidades de uma pílula ou duas não valiam a pena o risco de dependência. Quem iria dizer se estava indo longe demais, e eu não quero fazer isso para mim ou para minha família. Portanto, não vale a pena.

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"Por sinal, as imagens no corredor?" Tyler sorriu para mim. "Ótimo toque, Jess. Isso significa muito." "De nada.", disse eu, sentindo-me desconfortável com o seu louvor. Eu estava acostumada a elogios sobre a minha aparência, não às minhas ações. Ele me estudou enquanto eu pegava uma caneca, olhando como se quisesse dizer mais. "Sim?", eu disse. Tyler riu. "Deus, você é uma idiota tão grande como Riley." Agora que eu estava mais confortável. "Tome cuidado com o que diz ou eu vou congelar sua cueca quando estivermos limpando seu quarto. Uma das muitas habilidades que aprendi no acampamento da Bíblia ." "Como você vai congelar uma cueca?" Jayden queria saber. Tyler revirou os olhos. "Oh, ótimo, Jess, obrigado, boa maneira de dar-lhes uma ideia." Eu sorri. "Você a ensopa em água e coloca no freezer, Jayden". Jayden gargalhou com o pensamento. "Cuidado, Tyler, ou eu vou congelar a sua roupa íntima, também." "Se alguém congela minha cueca eu vou bater a merda fora de você." Embora Tyler parecesse mais divertido do que chateado. A resposta de Jayden era para irritar seu irmão. Eu percebi que era tão bom o retorno como qualquer outra, então eu segui o exemplo. Jayden e eu nos entreolhamos e rimos. "Eu gosto de você", ele me disse, expressão honesta e sincera.

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Eu não posso nem começar a dizer o quanto isso mexeu dentro do meu coração e me agradou. Eu nunca tinha pensado em mim como particularmente sentimental, mas a aprovação aberta de Jayden me fez sentir incrível. Normalmente eu evitava abraços e contato casual a todo custo, mas eu encontrei-me estendendo a mão e, na verdade, comecei um abraço com Jayden, puxando-o para perto. "Eu gosto de você também." Foi uma disputa acirrada para ver quem era o mais surpreso, Jayden, ou Tyler. Easton não estava prestando atenção. Ele estava descansando a cabeça sobre a mesa e traçando seu dedo sobre o pote de biscoitos, falando baixinho para a Máquina do Mistério. E talvez pela primeira vez em toda a minha vida eu me senti protetora. Então eu me virei e me servi de uma enorme caneca de café. *** Naquela noite eu estava sentada no meu apartamento alugado e tentei me concentrar na TV. Quando eu tinha visto o apartamento, eu tinha gostado das duas meninas que viviam lá e da limpeza, seu mobiliário bonito e chique, os pratos na cozinha combinando. Mas agora, com minhas malas escondidas em um quarto, ele parecia cheio de babados e muito perfeito, e vazio. Solitária. A menina, Maggie, que morava no outro quarto, já estava na cama. Era meia-noite, e eu estava ainda tensa do trabalho, e preocupada com a visita do assistente social no dia seguinte. Mas eu sabia que não poderia mandar uma mensagem a Riley porque ele estaria dormindo. Então, eu não tinha nada para fazer a não ser sentar lá bem acordada e estressada.

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Meu telefone tocou com uma mensagem de texto. Riley. Acordada? Sim. Vc tá bem? Não. Não consigo dormir. Vai ficar ok, prometo. Queria q vc estivesse aqui Pita. Isso me fez inalar bruscamente, uma emoção vertiginosa. Era um sentimento novo. Normalmente, se um cara disse isso, eu ria ou revirava os olhos, sabendo que ele estava falando sobre sexo. Mas isso não tinha nada a ver com sexo. Eu também. Então eu me choquei, acrescentando, Me busca? Apenas duas pequenas palavras que ficaram pendentes, fazendome sentir despojada e vulnerável como nunca tinha me sentido. Quão egoísta, estúpido e patético foi esse pedido? Ele tinha uma visita do assistente social no dia seguinte. Ele não precisava estar lidando comigo. E por que ele iria quer sair da cama, vir até minha casa e me trazer de volta apenas para deitar juntos na cama? Eu sabia que ele não gostaria de ter relações sexuais. E, portanto, não era o momento certo para isso, especialmente para a nossa primeira vez juntos. Em pânico, eu estava indo para adicionar um "haha" para fazer parecer que eu estava brincando. Mas ele respondeu antes de eu pudesse. Estou ai em dez minutos. Huh. 172


K. Então eu coloquei uma muda de roupa na minha bolsa, junto com meu creme dental e desodorante, e fui no lobby para esperar por ele. Ele estava realmente lá em nove minutos e eu abri a porta do prédio e ele entrou "Hey," eu disse, um pouco sem fôlego de correr pelas escadas e dos nervos. "Hey". Ele se inclinou e deslizou a mão na parte de trás da minha cabeça antes de me beijar. "Obrigado." Descansando sua testa na minha, ele suspirou. "Pelo quê?" "Voltar." Eu gostei do som disso, como minha partida tivesse sido um grande negócio. "Você pode mudar de ideia quando você me ver de manhã, sem maquiagem." Ele deu uma risada suave e se afastou, colocando o carro na unidade. "Eu duvido disso. Você é linda, e eu vou continuar dizendo isso até que você acredite em mim." "Ok", eu concordei. Fiquei triste com isso. "Duas vezes aos domingos seria ótimo." "Pirralha." Por algum motivo estranho, eu estendi a mão e a coloquei na parte de trás do seu pescoço, acariciando seu cabelo. Eu não tinha ideia do por que eu estava tendo um dia tão meloso, mas ele parecia gostar. "Que horas que a assistente social que vem?" "Dez. Acho que assustei Easton. Eu estava tentando prepará-lo, treiná-lo, sabe? Eu estava dando a ele exemplos de perguntas que ela poderia perguntar a ele e como ele deve responder e ele começou a chorar. Então ele se negou e se trancou em seu quarto."

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"Bem, você tinha que dizer a ele o que estava acontecendo. E é claro que ele está com medo. Vocês estão com medo. Mas ele vai dizer a verdade e ele vai ficar bem." Eu massageava seu pescoço, sentindo a tensão em seus músculos. "Quero dizer, é triste dizer, mas desde que sua mãe morreu, não houve nenhum drama na casa. O que ele poderia dizer que iria prejudicar o seu caso?" "Eu não sei. E se ele cai numa armadilha ou algo assim?" "Eu duvido que será a primeira vez que um assistente social ouve uma criança." Ele suspirou. "Eu acho que posso especular toda noite. Vai mudar. Isso me tem pelas bolas. Eu não quero mais falar sobre isso.” Riley pegou um cigarro do pacote meio vazio perto da alavanca de câmbio. Eu nem sequer considerei reclamar da fumaça. Deixe-o ter isso. Era melhor do que o uísque da outra noite. "O que você quer falar, então? Posso recitar um poema para você, se você quiser." "Você não sabe quaisquer poemas de cor." Ele tinha um bom ponto. "Você está certo. Eu não sei. Mas eu sei versículos da Bíblia." "Oh, Deus". "Exatamente." Riley riu. "Acho que isso faz de você uma boa filha do pregador." "Boa é, hm, um termo abrangente e vago." "Você acredita em Deus?", Ele perguntou, parecendo genuinamente curioso, dando uma tragada em seu cigarro, que apenas iluminou.

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"Sim. Eu só não acredito em usar a religião como uma desculpa para odiar ou excluir outros, ou como um auto escudo da justiça." Eu tinha pensado muito sobre a hipocrisia das religiões, ou melhor, das pessoas que professavam a pratica. Eu não ficava bem sabendo que existia um cristão devoto que, em seguida, planejava uma vingança sobre o seu vizinho porque seu cão destruiu o seu jardim de flores. E esse era só um pequeno exemplo. "Eu não sei no que eu acredito." A fumaça subiu na frente de seu rosto, seus olhos perturbados, seu maxilar tenso. "Você acredita em seus irmãos." "Yeah. Eu acredito." Riley estacionou em sua garagem e desligou o carro. Ele olhou para mim. "Eu sei que minha vida, como ela é agora, é assim que sempre será. Eu estou bem com isso. Mas eu quero o melhor para eles." Eu balancei a cabeça. "Eu sei." Eu sabia. Eu podia ver a sua sinceridade. Sabia que ele viveu sua vida para cuidar de todos os outros, além de si mesmo. Até Tyler ser detido, a maioria das receitas de Riley tinha ido para pagar as aula de Tyler. Tinha sido o seu plano garantir Tyler um trabalho remunerado decente. Mas então sua mãe tinha enganado eles com o plantio de seus medicamentos em Tyler, para evitar a sua própria prisão. Ficou claro que Riley não estava realmente certo de como se adaptar à nova realidade, como criar um novo plano. Eu não sabia qual era o meu plano. Nós tínhamos isso em comum, apesar das suas apostas serem maiores. As minhas eram apenas meu próprio futuro, não a responsabilidade de outros seres humanos. "Às vezes eu imagino o futuro que meus pais querem para mim, e eu sinto como se estivesse me afogando", disse a ele." Mas eu acho que posso lidar com isso, me focando em viver o agora." "Que futuro que seus pais querem para você?"

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"Linda esposa para um ministro. Coordenadora social para a igreja. Solicitadora de doações." Suas sobrancelhas se ergueram. "Sério?" Eu balancei a cabeça. "Estou me graduando em Estudos Religiosos e Design de Interiores. Decisão deles, não a minha. Posso escolher o meu marido, mas somente a partir de um membro da igreja " "Puta merda." Ele olhou espantado. "Então o que você está fazendo aqui comigo?" "Vivendo no agora." Eu queria que ele entendesse, para ouvir o que ninguém nunca tinha ouvido falar. "Eu não vou ser capaz de fazer isso, você sabe. Eu vou falhar. Em algum momento, eu vou ser expulsa por minha família. É apenas uma questão de tempo, de quando descobrirem que eu nunca poderei ser boa o suficiente. Pura o suficiente." "Eles realmente vão te expulsar?" "Sem dúvida." Foi algo que eu nunca tinha dito em voz alta antes, mas era a verdade, eu sabia disso. Sua mão acariciou meu joelho. "Eu acho que nós dois estamos fodidos, né?" "Parece que sim". "Então eu acho que é uma coisa muito bom encontramos um ao outro." E era.

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Doze No momento em que Riley finalmente me ligou as 11:30h, no dia seguinte, eu estava suada por causa da ansiedade. Minha companheira de quarto temporária, Maggie, vinha tentando conversar comigo depois que Tyler me deixou essa manhã, mas eu tinha sido tão ridícula e chata, ela tinha desistido. "Olá", eu disse, já andando para lá e para cá na pequena cozinha. "Foi bom. A assistente social disse que tudo parece bem. Que era um ambiente limpo e 'agradável' para quatro caras da nossa idade." "Sim!" Eu comemorei, deixando escapar um suspiro de alívio. Ele riu. "Ela fez Easton ir através das imagens no corredor e lhe dizer sobre elas. Quando ele chegou na sua e minha, ele disse: 'Essa é Jessica. Ela diz que não é permitido fumar na casa. A assistente social disse que era uma boa regra." "Meu trabalho está feito aqui", disse a Riley, muito satisfeita. "Ainda que eu nem percebi que Easton tinha ouvido." Ou que se lembrava do meu nome. "Ele ouve tudo. É seu superpoder." "Qual é o seu?" "Você não viu isso ainda." Oh, meu. Na noite anterior tínhamos apenas dormidos juntos novamente. Sem brincar, sem fazer nada. Era como se Riley tivesse muito preocupado para se importar. Eu já havia tentado não achar

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estranho, mas a verdade é que eu achei estranho. A maioria dos caras que eu conhecia usava o sexo como uma desculpa para evitar toda e qualquer coisa. Ou era a única coisa que poderia distraí-los de algo que eles não querem lidar com. Riley era diferente. "Ah, e? Isso soa ameaçador." "Nah. Superpoderes são sempre uma coisa positiva." Houve uma pausa em que eu pude dizer que ele estava acendendo um cigarro, porque ouvi um ruído abafado do ombro conectado com o telefone. Eu me perguntava quando era seu aniversário, porque eu queria comprar-lhe um adesivo de nicotina. "O pote de biscoitos foi um toque agradável, por sinal. Jayden chegou e pegou uma e ele realmente lembrou-se de oferecer um para ela. Eu não sei como ele encontrou os modos mas foi no momento certo, valeu ouro." "Isso é incrível. Estou muito feliz que correu tão bem." Feliz e aliviada. "Obrigado, querida. Te devo uma." Esperava que fosse na forma de um orgasmo gigante. "O que você está fazendo agora?" Talvez pudéssemos comemorar. "Eu estou indo para o trabalho. Eu vou conseguir pagamento por pelo menos metade do dia." Ick. Tanto para os pensamentos de celebração. "Ei, eu esqueci de perguntar, como foi o zoológico ontem? Será que vocês realmente fizeram isso? " "Sim. E estava uns noventa graus lá. Era como dar voltas em uma bola. Vimos um gorila comer a sua própria merda e dois lêmures tranzando. " "Hm. Parece delicioso."

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"Mas por alguma razão Jayden e Easton adoraram. Eles devem ter visto algo que não vi." "Eu nunca gostei do zoológico também. É um saco olhar animais sujos e entediados." "Está vendo? Isso é exatamente o que eu estou falando. Como é que você e eu somos os únicos que acham isso?" "Somos uma ilha para nós mesmos." Eu andava de novo, subitamente tomada pelo desejo de cancelar o trabalho e estar em casa quando Riley chegasse. O pensamento era alienígena. Eu queria largar o trabalho muitas vezes, mas não pela simples razão de querer ver um cara. Era assustador. Eu estava compartilhando meus sentimentos com ele e queria estar com ele todo o tempo. Eu tinha certeza que isso significava que eu estava emocionalmente envolvida, também conhecido como emocionalmente ferrada. Ele riu e terminou em uma tosse, um som de pigarro real que não era normal para uma pessoa de vinte e cinco anos de idade. "Desculpe", disse ele quando parou. "A tuberculose é uma merda." "Ha ha. Talvez você devesse tentar parar de fumar." "Talvez você devesse tentar parar de ser irritante." Eu estava incomodada. Eu parecia uma esposa mal-intencionada. "Não significa que eu não estou certa." Deixe-o discutir com isso lógica. "Eu vou parar um dia. Só não hoje. Além disso, posso garantir que eu estou em melhor forma do que você. Eu transporto materiais de construção durante todo o dia e eu vou para a academia." "Você também come alimentos fritos. E eu sou razoavelmente atlética.", eu protestei. "Eu estava no time de vôlei na escola."

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"Eu vou fazer a Corrida do Guerreiro no sábado. Quer fazer isso comigo?" "O que é isso?" Eu perguntei, desconfiada. Eu tinha quase certeza de que eu estava sendo enganada em algo hediondo. "É uma pista de obstáculos, onde você escala um muro e coisas assim. Quando você terminar, dão-lhe cerveja. Pessoas de todas as idades e níveis de resistência fazem, e não há altas velocidades ou demônios." Ele era apenas um Jimmy Fallon regular. "Eu provavelmente poderia fazer isso." Embora eu não soasse entusiasmada. "Eu gosto de cerveja." "Você não tem que.", disse ele. "É preciso determinação e uma vontade de ficar sujo. Mas talvez você possa vir e apenas torcer por mim.” Olá. Só porque eu era loira não significava que eu estava sendo delegada para o papel de líder de torcida em uma t-shirt apertada. "Eu posso ficar suja. Estou determinada. Foda-se, Mann. Diga-me quando e onde." Eu praticamente podia ouvi-lo sorrindo. "Você é tão fácil de manipular." Tão divertido. Só que não. "Cuzão." Ainda que eu tivesse andado direto para a armadilha. "O quê?" "Você sabe. Mas tudo bem, eu ainda vou fazer isso. Agora eu tenho algo a provar e talvez você vai parar de me chamar de princesa. " "Eu já parei. Pita ."

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"E sem apelidos, a menos que eles comecem com a palavra sexy?" "Não. Isso não mostra nenhuma imaginação." Ponto. "Eu estou bem com o clichê, enquanto ele faz referência a minha beleza." "Podemos falar sobre a sua beleza mais tarde. Agora eu tenho que ir trabalhar." "O trabalho é uma merda." "Conte-me sobre isso. Eu ligo para você mais tarde. "Ele fez exagerados e desagradáveis sons de beijo para o telefone. Eu ri. "Oh, Deus, nunca faça esse som de novo." *** Quarta-feira depois que ele me pegou, voltamos para a casa dele e jogamos vídeo game na quente sala de estar. "Então, com quem você normalmente sai?", eu perguntei, polegares em movimento rápido no meu controle. "Eu não sei. Eu estou no trabalho, na academia ou com meus irmãos. Às vezes eu tomo uma cerveja com os caras com quem trabalho." "Talvez devêssemos convidar algumas pessoas aqui algum dia." "Você quer dizer, como numa festa?", ele perguntou, olhando para mim. "Não. Eu acho que nós realmente não podemos fazer isso. Nem com os meninos e assistentes sociais e tudo isso. Que eu quis dizer mais apenas como, talvez, você me apresentando aos seus amigos." No momento que isso saiu da minha boca, eu queria pegar as palavras de volta. Era tão "namorada". Tão necessitada.

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"Eu não tenho nenhum amigo. Tenho colegas de trabalho que eu tomo uma cerveja. Tenho Tyler e Nathan e só isso. Você está namorando um perdedor. Ainda há tempo para que você possa se salvar, se quiser." "Não seja autodepreciativo. Não é uma boa jogada para você." Eu me esquivei um míssil na tela. "Eu não tenho um monte de amigos de verdade também. Apenas Rory, Kylie e Robin." O resto era por obrigação. "Robin provocativa.

é

a

única

gostosa,

certo?",

Ele

perguntou,

voz

"Eu vou cortar você, se você disser isso de novo." "E você estava preocupada com o meu ciúme? Droga." "Talvez pudéssemos fazer um churrasco ou algo para seus amigos e os meus amigos." Por que eu ainda estava empurrando isso? Eu não tinha certeza do que eu estava empurrando. "Por que temos que estar com outras pessoas? Não posso simplesmente estar com você?" Ele pausou o jogo e colocou seu controle na mesa de café. "Vem cá, esquisita." Ele me puxou para seus braços e me acomodei , minhas costas contra seu peito. "O que você realmente está pedindo, Jess?" "Eu não sei", eu disse a ele honestamente. "Eu realmente não tenho ideia de como namorar alguém. Eu não tive um namorado desde o meu primeiro ano no ensino médio." "Bem, eu nunca tive uma namorada, então você está um passo à frente de mim." Oh, Deus. Revirei os olhos, mesmo que ele não podia vê-los. "Bonito."

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Tyler entrou na sala de estar, vindo da cozinha. Ele nos viu sentados juntos e fez uma careta. Eu perguntei "O quê?". "Sinto falta de Rory." "Se passaram dois dias", Riley protestou. "Quanto você pode sentir falta dela?" "Fácil dizer quando você tem a bunda de Jessica descansando em seu lixo." De repente Riley endureceu. "Ei, olha cara, eu sei que eu tenho que estar bem com o que você e Jess fizeram antes, mas a verdade é que eu não estou. Estou tentando, mas é difícil, por isso deixe bunda da minha namorada fora de nossas conversas, ok?" Minhas bochechas começaram a queimar. Eu queria protestar que Tyler não tinha dito nada sugestivo, que ele estava falando sobre a falta de Rory, mas minha intuição dizia que iria torná-lo pior. Em vez disso, eu só coloquei minha mão na de Riley, tentando transmitir que eu estava com ele e que ele precisava relaxar. "Namorada, é?" Era o que Tyler disse. "Eu nunca previ isso, mas eu tenho que dizer, vocês dois juntos fazem sentido." Agora eu estava realmente envergonhada. Virei-me para Riley. "Namorada?" Ele deu de ombros. "Você tem algum problema com isso?" Era tão absolutamente nada romântico eu ter sorriso, sentindome muito melhor ao perceber que ele estava tão embaraçado pelo comentário quanto eu. Não parecia mais tanta loucura que eu tivesse pedido para ser introduzida aos seus amigos. "Cara, você não tem chance.", Tyler disse a ele.

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"Foda-se", Riley respondeu. "Ela nunca quis namorar você, não é? No entanto, ela está me namorando." Felizmente, Tyler apenas riu, jogando as mãos para cima. "É verdade. Veja, tudo funcionou do jeito que era suposto. Agora você pode simplesmente aceitar que Jess e eu somos amigos, sempre fomos, e parar de fazer ela se sentir desconfortável?" "Você pode simplesmente ir embora?" Easton veio correndo para fora da cozinha vestindo nada além de um par de shorts de basquete, correndo para fora pela porta da frente. "Onde diabos você está indo?" Riley gritou atrás dele. "Ele está viciado em capturar de vaga-lumes, desde quando o pai de Rory lhe mostrou como pegá-los e liberá-los antes que eles morram." Por alguma razão, Riley suspirou. "Você sabe que a próxima vez que o assistente social aparecer, será uma visita surpresa." "Então?" Tyler deu de ombros. "Tudo vai ficar bem. Easton ganhou dez quilos desde que nossa mãe morreu e ele cresceu uns centímetros. Ele ainda fala muito. Seus professores no final do ano, disse que ele podia fazer melhor. Não cause problemas, cara." Achei interessante que a dinâmica da casa tinha mudado desde que os meninos estavam de volta. Riley estava menos relaxado. Enquanto ele estava preocupado com Easton e a iminente visita assistente social, ele não tinha estado tão na borda assim. Por Tyler sempre ser tão calmo, parecia fazer Riley mais sensível. Eu senti uma parede se formar no futuro próximo. Essa tensão, era por isso que ele não estava interessado em ter relações sexuais comigo. Isso é o que eu disse a mim mesma quando Riley me levou de volta para o meu apartamento uma hora depois e só parou o carro, dando um beijo de boa noite distraído.

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"Use roupas que podem ficar sujas para a Corrida do Guerreiro", disse ele. "Eu vou buscá-la às oito sábado de manhã." Nojento. Eu desejei que eu tivesse essa informação antes que eu dissesse sim. Eu também queria que ele mostrasse um pouquinho de interesse em me ver entre agora e sábado. Era só quarta-feira. E se tivéssemos que levantar ao romper da madrugada de sábado, não faria sentido para mim ficar com ele sexta-feira noite? E fazer sexo? Eu não tinha certeza de como abordar o assunto, além de usar meu olhar carente. "O que você vai fazer na sexta-feira?" "Trabalhar. Dormir.” Não era a resposta que eu estava procurando. Aparentemente, eu precisava de um pouco de romance. Não muito. Mas como uma colher. Mas eu não estava prestes a implorar para ele. Eu saí do carro. "Falo com você mais tarde." "Tchau". Era isso? Eu bati a porta atrás de mim, subindo as escadas para o meu apartamento com pisoes de raiva da minha sandália. Minha nova companheira de quarto estava em seu quarto e claramente não estava sozinha. O som de gemidos desesperados de prazer, intercaladas com grunhidos masculinos, enchiam o ar. Fabuloso. Todo mundo estava se divertindo, menos eu. ***

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"Eu acho que não fui claro sobre o código de vestimenta", disse Riley, de olho em meu sutiã rosa e calções de voleibol preto enquanto eu subia em seu carro na manhã de sábado. "O quê? Você disse que é uma pista de obstáculos. Esta é a minha roupa de treino." "Eu também disse que devia usar algo que você não se importa de ficar sujo. Isto parece que você está indo para filmar um vídeo de treino erótico." "Que diabos é um vídeo de treino erótico?" Eu levantei a caneca de café fora do suporte e cheirei. "Isso é de hoje ou é velho?" "É de hoje." Eu tomei um gole. "Sim, você pode tomar um gole." Mostrei a língua para ele. "Estou falando sério. Você devia ir se trocar." "Isto é ciúme de novo?" Ele correu os dedos pelos cabelos e esfregou as têmporas como se eu lhe desse dor de cabeça. "É só pegar uma camiseta. Por favor." "Não posso simplesmente usar a sua? Eu não tô com vontade de subir todas aquelas escadas de novo." Riley me deu um longo olhar. "Você não quer subir as escadas. Mas você está prestes a entrar em um percurso." "Eu estou guardando minha energia. Podemos dividir a camiseta. Como compartilhar tempo, apenas mais barato." "Você me faz querer beber e são apenas oito da manhã."

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"Então, meu trabalho está feito aqui." Olhei para baixo. Finalmente, ele suspirou e colocou o carro em marcha à ré. Ha. Eu ganhei. Só que foi uma vitória vazia quando eu vi o que o percurso de obstáculo realmente parecia. "Riley! Você não me disse que eu estaria rastejando na lama!" "Eu disse para usar roupas que pudessem ficar sujas." "Suja e coberta de lama da cabeça aos pés são duas coisas diferentes." Eu estava assistindo com horror quando pessoa após pessoa arrastava-se em suas barrigas por um obstáculo baixo, com bandeirinhas balançando. Em seguida, havia a parede de escalada. E ter de saltar por obstáculos. Mas que diabos? "E isso é para ser divertido?" "É suado, diversão bagunçada." "Sexo é assim." E nós não estávamos fazendo nada. Ele franziu o cenho para mim. "Você não tem que fazer isso." "Bem, é claro que eu vou fazê-lo. Eu só estou um pouco surpresa. Além disso, eu gosto de reclamar." "Sério? Eu nunca percebi." Ele entrelaçou os dedos nos meus. "Eu aposto que você faz este percurso de obstáculos sua serva." Ficar de mãos dadas em público era uma coisa nova para mim, e eu tinha uma nova estima pelas pessoas que faziam isso. Isso fez eu me sentir... querida. Cuidada. Eu não dia dizer que me sentia dessa forma há um longo tempo. Pelo outro lado, senti um pouco brilhante – como se quisesse que as pessoas olhassem para mim e para meu namorado gostoso. Mas eu estava bem com Riley, que tinha tirado a sua camiseta

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e passado ela pela minha cabeça. Eu não acho que foi uma total coincidência que ele fez isso depois de um rapaz na casa dos trinta estava me encarando. Com a mão livre, eu segui a tatuagem em seu peito, tentando dar sentido à figura escura e a todo o sombreamento. "O que é isso, afinal?" "Eu não vou lhe dizer." "Desculpe? Por que não?" Inclinei-me para estudar o peito um pouco mais perto. "Espere um minuto. Isso é um demônio? Com asas?" "Ele pode ou não ser um demônio ou pode ou não pode ser o diabo." "Puta merda!" Eu estava horrorizada. Eu tinha ficado apavorada com o pensamento de que era um lobisomem estranho ou um monstro de um jogo de vídeo ou uma história em quadrinhos. Mas o diabo? O grande S? O demônio final de todos os demônios? "Como é que eu vou abraçar seu peito sabendo que minha cabeça está descansando em Lúcifer?" "Não foi algo que eu particularmente planejei", admitiu. "Mas, se serve de consolo, significa conquistar seus demônios." Agora que eu sabia o que era, não havia como negar isso. Era difícil ver por que eu não tinha sido capaz de reconhecer aquela cara má, no meio de todo o preto. Eu olhei para ela tanto tempo, as linhas começaram a se confundir. O diabo tinha dentes particularmente ameaçadores. "Estou sem palavras." "Agora eu sei uma arma secreta para fazer você calar a boca." Eu torci seu mamilo. "Ow, Jess." Ele esfregou seu peito. "Você luta sujo." "Lembre-se disso." Olhei para o curso. "Ok, então, como isso funciona?" 188


"Você está na faixa etária de dezoito a vinte e quatro anos. Eles colocam concorrentes em cada faixa para que todos não estejam lá fora ao mesmo tempo." "Eu prefiro ir contra os jovens de 60 anos. Mas tudo bem, tudo bem." Ele explicou o percurso, e cinco minutos depois eles estavam nos chamando para a linha. Eu tinha esperado que pudesse ver Riley fazer antes, mas não tive essa sorte. "Você consegue.", ele me disse, soando muito mais confiante do que eu me sentia. Mas eu não era nada se não teimosa. Eu percebi que eu poderia agilizar o percurso. E foi o que eu fiz. Pular sobre o fogo não era grande coisa. O muro não era tão difícil, e eu ganhei espaço sobre alguns dos outros concorrentes, mostrando nenhuma hesitação em apenas saltar os cinco metros, aterrissando com glamour no chão macio. Apenas uma outra garota se jogava como eu. Os outros avaliavam a queda, e eu senti um certo triunfo. O que eu tinha amado sobre voleibol era o salto, o sucesso, o poder. A adrenalina pura que vinha em correr para rede e encher um oponente. O controle. Eu me esforcei mais, o zumbido nos meus ouvidos, a multidão gritando, e a corrida dos meus pulmões em chamas. Está bem, eu não vou mentir. Quando eu me deixei cair no poço de lama, o primeiro tapa de lama quente deslizando sobre mim me fez querer parar, e o exercício de se arrastar através de despejos é mais difícil do que parece. Mas usando meus cotovelos e minhas coxas, me puxei através dele e me levantei, meu cabelo caindo para fora do meu rabo de cavalo e me dando um tapa no rosto com uma camada de lama molhada. Por um segundo eu não podia ver, mas enquanto eu corria na direção da linha de chegada, eu enxuguei os olhos com o primeiro lugar

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no meu antebraço que foi limpo. Vi que Riley estava na linha de chegada gritando para mim, um sorriso dividindo seu rosto. Na minha onda de concorrentes, eu terminei em segundo atrás da garota que havia saltado comigo. Tropeçando até parar, eu suspirava entre algumas respirações profundas e bati nas mãos de Riley, que tinha levantado para um high five duplo. A dois metros de altura. "Babe, foi incrível!", Disse. "Você arrasou!" "Te disse:" Eu chiei. Então eu me inclinei para a frente e limpei as mãos enlameadas em seu peito. Em vez de estar chateado, ele riu. Ele agarrou minhas duas faces sujas e me deu um beijo. "Quando é a sua vez?", eu perguntei, ainda respirando com dificuldade. "Estou morrendo de sede e eu quero roubar a sua cerveja." "Acho que tenho alguns minutos." "Tudo bem." Eu tirei a camiseta e dei um tapa na bagunça lamacenta contra seu peito. "Aqui está sua camisa de volta." Ele inclinou a cabeça. "Oh, você está apenas pedindo por isso." "Sim, eu estou." Eu sorri antes de jogar meus braços em volta de seu pescoço, esfregando meu corpo contra o dele, a camisa encravado entre nós. "Me beija." Riley riu e passou a mão por todo o meu rabo enlameado antes de deixá-las descansar nas minhas costas. "Pena que tem uma centena de pessoas ao nosso redor." Isso era o que eu estava esperando ouvir - uma dica de que ele me queria do jeito que eu o queria.

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Mas seu beijo foi doce, não intenso. Maldita multidão. Quando o calor de Riley se foi, eu estava atordoada olhando para ele. Seu foco e intensidade eram irreais. Ele não olhava para qualquer um dos outros caras, e sua trajetória foi completamente em linha reta, com os pés comendo o percurso em alta velocidade. Ele foi até a parede em dois saltos, e desceu do outro lado. Eu me perguntei se ele tinha praticado esportes na escola, porque ele se movia como um atleta, com os braços dobrados perto de seu abdômen. Ao contrário de mim, ele não caiu na lama como um hipopótamo, mas ele se agachou e cobriu metade do percurso com um salto em frente. Sexy. Eu estava mais quente do que o sol batendo em mim. Cerrando meus olhos para que eu pudesse ver, eu escorreguei em entre duas mulheres em seus quarenta anos para vê-lo ultrapassar o cara na frente. "Gostoso", disse uma para o outra. "Eu amo meninos tatuados." Normalmente, eu teria apenas ouvido em silêncio, divertida. Mas eu senti uma onda de territorialismo e necessidade de reivindicar e me gabar. Era um sentimento estranho, e antes que eu percebesse que estava deixando escapar: "Esse é o meu namorado." Elas olharam para mim, sorrindo. "Ele é muito bonito", disse uma. "E com um corpo tão duro. O que é uma combinação perfeita. Aproveite." Ela estava certa, mas uau, isso foi pura objetivação do outro ser humano. Eu sabia que meus amigos achavam isso de mim, mas ouvir sobre Riley me fez perceber que as meninas não eram melhores do que os homens quando olhavam para o sexo oposto.

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Então eu disse: "Obrigada. Ele é muito doce." O que só as fez rir. Mas, então, eu não tinha tempo para elas, porque Riley terminou a corrida em primeiro lugar, parecendo acabado, sem fôlego. "Veja", ele disse quando eu fiz meu caminho até ele. "Fumar nem sequer me afeta." Eu bufei. "Essa é a pior justificativa que já ouvi." Mas eu peguei sua mão. "Mas isso foi um trabalho impressionante. Você foi como um ninja na lama lá fora." "Obrigado. Precisamos de uma foto de nós. Onde está o telefone?" "Na minha pochete." Eu brinquei. "No carro, onde é que você acha?" "Deus, você é uma pirralha. Vá buscá-lo enquanto eu pego minha cerveja. Da qual você não pode beber, porque é menor de idade." Como se ele não fosse dividir se eu lhe pedisse um gole. Sentindo-me feliz, pegajosa, e orgulhosa de mim mesma, eu peguei suas chaves e fui para o carro para pegar meu celular. Quando voltei ele estava segurando uma cerveja gigante e usando um chapéu de Viking. "Uau, você nunca esteve mais gostoso." E eu meio que quis dizer isso. "Você está em decido de um total de quarenta e cinco pessoas na sua faixa etária", disse ele. "Bom trabalho." "Obrigada. Isso não é ruim considerando que eu não sabia o que eu estava fazendo. Como você está na classificação geral?" "Em segundo lugar". "Woow." Eu dei a ele um outro high-five. "Você é incrível."

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"Obrigado." Ele me beijou, e eu provei a cerveja em seu hálito. "Então. Com sede. Morrendo." Ele sorriu. "Tome um gole, mas se você for pega, eu não estou te tirando da cadeia." "Sim, certo." Eu tomei um gole rápido, me protegendo da vista me inclinando e deixando meu cabelo cair na minha frente. A taça foi para baixo, ficando na altura de sua cintura. "Isso parece realmente inapropriado", disse ele. "Estou ficando com um tesão por causa disso." Já era hora. "Então, vamos para casa." Levantei-me e olhei para ele. "Estou me sentindo suja", eu disse em uma voz sedutora. Riley pôs o braço em volta de mim enquanto nos dirigíamos para o carro. "Nós podemos consertar isso." Era melhor ele consertar isso da maneira que eu queria. "O que você acha de um banho quente?" Eu não estava exatamente sendo sutil, mas ele não respondeu da maneira que eu queria. Ele apenas disse "Eu preciso de comida em primeiro lugar, eu estou morrendo de fome " "Claro que você está." Não era exatamente o que eu queria ouvir. Fui consolada pelo fato de que, quando chegamos no carro, Riley não mostrou preocupação com seu estofamento e me empurrou para trás, me beijando com uma ferocidade que não tinha mostrado desde a nossa primeira sessão, sua mão acariciando meu peito. Sim. Isso é o que eu queria. O calor que levava ao êxtase, o formigamento sobre a minha pele, línguas molhadas e mamilos apertados.

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Mas ele se afastou no momento que eu estava apreciando mais. Quando ele colocou a chave na ignição, eu estava de lado, joelho para cima, apoiada em meus cotovelos, sem fôlego e insatisfeita. Mas que porra?

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Treze "Esse é um bom visual para você", disse Tyler quando entrei pela porta da frente. Ele estava reclinado no sofá, o telefone na sua orelha, um saco de hambúrguer na mesa de café. "Por sinal, Rory quer saber por que você não está respondendo suas mensagens e se você está evitando ela por algum motivo desconhecido de garota. Essas são as minhas palavras, não as dela." Tirei meus sapatos na porta da frente. "Eu não estou a evitando." Não há muito tempo de qualquer maneira. Apenas ligeiramente, porque eu não queria falar sobre Riley com ela. Eu não sabia o que dizer. Nós gostamos um do outro? Isso me deixou para baixo. Eu não estava querendo compartilhar meu medo de que Riley não queria fazer sexo comigo. Rory diria que ele estava me respeitando ou alguma porcaria como essa, mas eu sabia que mesmo os caras que respeitam você queriam te foder. Além disso, eu não estava confortável compartilhando minhas emoções. O que eu estava sentindo era novo e diferente e eu queria mantê-lo em uma caixa pequena privada rotulada Minha, Minha e Minha. Se eu tentasse falar sobre Riley, eu não seria capaz de me expressar, porque eu nem sequer entendia completamente o que eu sentia. Mas eu não queria minha amiga pensando que eu estava brava com ela. "Me dá o telefone." Eu estendi minha mão. "Não. Você está coberta de lama. Além disso, estou falando com ela. Você pode ligar para ela mais tarde."

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"Rory, seu namorado é um idiota controlador", eu disse em voz alta para que ela pudesse me ouvir. "Ele está nos mantendo afastadas sem nenhum motivo." Tyler riu e jogou um guardanapo para mim. Eu o peguei. Riley colocou seu próprio pacote de fast food ao lado do de Tyler e estava prestes a sentar-se na poltrona quando eu disse: "Alto! Mude o seu Shorts em primeiro lugar." "Estou seco", ele protestou. "Não. Você vai arruinar e descamar todo o mobiliário." Eu não queria mexer com isso. Ok que eu não podia controlar sua dieta terrível, mas eu poderia forçá-lo a manter a casa limpa. "Quem é o idiota controlador nesta sala?", Perguntou Riley, mas ele apenas ficou sobre a mesa de café e começou a comer seu hambúrguer pairando lá. "Pode me emprestar algumas roupas limpas?" "Yep. Apesar de que tudo vai ficar muito grande em você." Riley deu outra mordida enorme de seu hambúrguer. "Tanto Faz. Estou indo tomando um banho." Fiz uma pausa, incisivamente. "Ok". Era isso. Riley ainda estava focado em sua carne. Tyler, que tinha conseguido desligar o telefone, parecia entender que eu estava estendendo um convite. Ele ergueu as sobrancelhas e olhou para o irmão como se ele fosse um idiota. Era um pequeno consolo. "Você pode vir comigo", eu disse, indo para o óbvio e direto. "Eu estou comendo." Ele colocou batatas fritas em sua boca.

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E isso seria o tapa frio de rejeição. Derrotada, eu girei em meus calcanhares e me dirigiu ao banheiro. "Tudo bem." "Cara, o que diabos está errado com você?" Tyler perguntou ele. Parei no corredor, espiando, querendo ouvir a resposta de Riley. "O que você quer dizer?" "Você está recusando um banho com sua namorada novinha em folha? E não me diga que é por causa de U e Easton, porque eles estão brincando com uma bola de tênis que encontraram na porta da garagem." "Cuide da sua vida." "Eu conheço Jess mais do que você." Riley bufou. "Não me diga". Ugh. Eu nunca ia ser perdoada por não ter as habilidades psíquicas que teria permitido evitar o sexo com Tyler antes de conhecer Riley. "Tudo bem. Eu só estava tentando ajudar." "Eu não pedi ajuda." Esse parecia ser o fim da conversa, então eu fui até o quarto de Riley e procurei através de suas gavetas por uma camisa e shorts de basquete. Eu escolhi uma camisa que dizia "Bacon não é a pergunta, é a resposta" com duas tiras de bacon sobre ele. De alguma forma eu não acho que ele iria sentir falta se eu não devolvesse para ele de imediato. Talvez eu tenha batido a gaveta mais forte do que era necessário. Minhas visões de um chuveiro pornô estrelando nós dois não ia acontecer, então eu fui até o banheiro e lavei a lama fora de meu corpo com uma eficiência agressiva.

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Quando eu saí, felizmente nadando em roupas de Riley, porque nenhuma garota quer descobrir que o tamanho das roupas do namorado está perto do seu, Riley estava satisfeito com compulsão alimentar. "Você pode me levar para casa?" Eu perguntei, penteando com os dedos meu cabelo molhado antes de torcê-lo em um coque para deixálo secar minha cabeça. Ele parecia confuso. "Você tem planos ou algo assim? Pensei que íamos sair." "Eu já tinha planos com Robin para ir a uma festa hoje à noite. Você e Tyler podem nos encontrar lá, se você quiser." "Onde?", perguntou Tyler. "Shit Shack". "Ok, legal." Mas Riley franziu o cenho. "Eu não quero ir para uma festa de faculdade em algum lugar chamado Shit Shack." "Eu fui para a Corrida do Guerreiro," eu apontei. Eu podia ouvir a maldade rastejando em minha voz, e eu queria ir para casa antes que ficasse pior. Meus sentimentos feridos eram notáveis, já que ele me deixou de mau humor, e eu não queria que Riley estivesse na mira do meu humor. "É verdade. Ok. Que horas?" "Dez, no mínimo." Riley se levantou. "Posso tomar banho antes de ir?" "Claro." Mesmo que eu realmente só quisesse ir para a cama no meu apartamento e me sentir mal.

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Quando ele passou por mim ele estendeu a mão e apertou ambos os meus seios. "Mm. Bacon.” Sim, isso não melhorou o meu humor. Eu me virei e Tyler estava me observando, e ele deu uma risada curta. "Não olhe para mim, sério. Eu acho que não estou autorizado a falar com você sobre, você sabe." Ele apontou o polegar na direção do banheiro Riley tinha entrado. Olhando para ele, eu disse: "Você deveria ser meu amigo." "Tudo bem, tudo o que eu vou dizer é isto, agora você sabe como é namorar você." "Que diabos isso quer dizer?" "Basta pensar nisso." Tyler se levantou e pegou seu maço de cigarros. "Eu vou lá fora fumar, e, francamente, eu não quero ficar sozinho com você. Eu não acho que brigar com Riley vai fazer bem para nosso caso de custódia." Segui-o, porque eu não queria ficar na casa quente, sozinha. Enquanto Tyler enegrecida seus pulmões, e Easton e Jayden jogavam algum jogo indeterminado envolvendo uma bola de tênis e uma triste piñata que parecia que tinha sido encontrada no lixo, eu me sentei na mesa de piquenique e refleti sobre as palavras de Tyler. Aparentemente, ele personalidades semelhantes.

achava

que

Riley

e

eu

tínhamos

Eu podia ver isso. Quimera. Emocionalmente fechado. Mas isso não explicava por que Riley estava me dando um gelo. Ele não tinha sequer tentado tocar em nada meu que estava dentro de doze centímetros da zona erógena. Bem, a menos que eu conte bater minha bunda em triunfo ou apertando meus peitos de bacon.

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Engraçado como uma coisa que eu sempre fui confiante com outros caras era a coisa que eu não tinha controle algum com Riley. A bola de tênis bateu na garagem e me acertou na lateral da cabeça. Porra, isso dói. Meus olhos se encheram de lágrimas. Easton olhou horrorizado como se eu fosse bater nele. "Desculpe, desculpe, desculpe!" "Está tudo bem. Acontece." O que provavelmente não era apropriado para dizer a um garoto de onze anos de idade. Virei para Tyler. "Tem cerveja? Acho que preciso de uma." *** Tomando uma cerveja as quatro da tarde foi como eu terminei bêbada antes mesmo de chegar ao Shit Shack, cambaleando enquanto andava. Usando Robin de apoio, já lamentando meus sapatos, eu abri a porta de tela e passei pela multidão, álcool zumbido nos meus ouvidos. Depois que Riley tinha me deixado, Robin apareceu com uma garrafa de vodca e suco de cranberry, e parecia que a cerveja tinha quebrado o selo e que era uma ideia fabulosa começar a beber. Tínhamos matado metade da garrafa, enquanto nos arrumávamos e comíamos um pacote de Reese`s. Considerando que eu não tinha realmente comido durante todo o dia, foi um milagre eu não me cegar com o meu rímel ou eletrocutar-me com o secador de cabelo, porque eu estava alegremente bêbada. Álcool - pior mecanismo possível. Mas pelo menos eu parecia bonita. Ou eu pensei que eu parecia bonita quanto estava na frente do meu espelho, afofando meu cabelo e ajustando o decote da minha blusa estilo tomara-que-caia vermelha. Estava em minúsculos shorts jeans e sandálias altíssimas com uma faixa cor de rosa e vermelho quente. Por alguma razão, me senti obrigada a

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colocar setenta e duas pulseiras e descartar meu colar de cruz sobre a cômoda. Eu não estava no humor para Jesus. Estava com vontade de dançar. Rir. Flertar. Talvez Riley não achasse que eu estava quente, mas os outros caras achariam. Não iria doer eu estar bonita e ter um pouco de apreciação. "OMG, está lotado aqui", disse Robin, seus brincos enormes balançando enquanto ela examinava a sala para a ação. "Bom". Levou vinte minutos para andar do meu apartamento para a festa, já que Robin estava sem condições de estar dirigindo. Você teria pensado que o meu zumbido teria abrandado desde que eu não tinha bebido nada desde quando saímos, mas eu tinha me sentido ainda mais bêbada quando comecei a andar. "Jessica!" Um grandalhão, musculoso me chamou segurando seus braços. "Dê-me um pouco de amor." Aaron era um cara de uma das classes que frequentei no último semestre. Como eu, ele também estava pegando um grau secundário em estudos religiosos. Como eu, ele também estava bêbado. "O que está acontecendo?" Eu perguntei, dando-lhe o abraço que ele estava pedindo. "Quer uma bebida?" Ele fez um gesto para o vaso sanitário no canto que tinha um barril nele. O Shit Shack tinha ganhado o seu nome devido os muitos vasos sanitários e encanamentos que sobraram de sua vida anterior como uma loja. Agora era um alugado para alunos da faculdade, onde alguns caras de fraternidade viviam, e era famoso por alguns dos produtos da loja que sobraram.

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"Claro", eu disse, porque minha boca estava quente e seca. "Este é minha amiga Robin." "Stellar". Aaron ergueu a mão para Robin para um high five. Ela riu e o cumprimentou, sua palma engolida por uma mão maciça. Ele deu-lhe um olhar de interesse sexual puro e entrelaçou seus dedos ao redor dos dela, para que eles estivessem de mãos dadas. Ela soltou. Fabuloso. Eu não estava com ciúmes da minha amiga, mas o que estava acontecendo ultimamente com esse Efeito Robin? Dez minutos mais tarde, eu realmente estava com ciúmes. Robin e Aaron estavam se pegando e eu estava tentando me empurrar pelo corredor estreito até a porta de trás, querendo um pouco de ar fresco. Minha cerveja transbordando sobre a borda do meu copo, quando alguém me empurrou. "Hey!" "Sinto muito." Ainda remotamente arrependido.

que

o

cara

nem

sequer

olhasse

Agarrei-me à parede e chequei meu telefone, quase deixando ele cair. Nenhuma mensagem de Riley. Isso só estimulou meu desejo de me divertir. Foda-se ele. Estes eram os meus colegas, e estávamos nos divertindo. Quando um cara que eu conhecia vagamente de festas anteriores me puxou para o pátio, onde todos dançavam, eu deixei. Ele tentou me agarrar e eu ri, empurrando-o para longe, mantendo um braço de distância entre nós. Então, ele mudou de tática, fazendo algum tipo de coisa de dança, me jogando ao redor e em torno de círculos de modo que eu estava sem fôlego e rindo muito. "Dançando com universitárias", ele gritou como num grito de guerra, me levantando na cintura e me girando ao redor.

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"Merda!" Eu gritei quando ele perdeu o equilíbrio e começamos a cortar pelo meio da multidão, cervejas caindo e corpos batendo. Ele acabou em sua bunda, e eu cai com um joelho em seu intestino. Mas não doeu, porque eu estava entorpecida. Mesmo vendo que meu outro joelho tinha atingido o chão e estava coberto de sangue e sujeira, eu realmente não sentia qualquer dor. Eu apenas ri e ofereci a mão para ajudá-lo a levantar do chão. Mas quando ele se levantou, sua risada morreu e ele foi para minha frente em um gesto de proteção. Olhei em volta de seu corpo para ver por que seu tom havia mudado e eu percebi que no meio de uma multidão de tops coloridos de meninas e camisas polo e shorts cargos dos caras, Riley e Tyler estavam ali em camisetas pretas e calças jeans. Parecia que uma banda de metal havia sido solta no campus universitário para um show gratuito. A camisa de Riley tinha Ozzy Osbourne em sua infame foto mordendo um morcego, e Tyler tinha um bloqueio em uma corrente ao redor do pescoço acima de sua camiseta do Metallica. Nem parecia que pertencia a aquele lugar. Nem parecia feliz. "Posso ajudar?" Perguntou o menino da fraternidade. "Sim, você pode", disse Riley. "Você pode sair do meu caminho para que eu possa dizer olá a minha namorada." Ele soava enganosamente calmo. Mas eu podia ver a tensão em sua mandíbula. Mas eu estava bêbada demais para perceber o perigo. Eu estava apenas estupidamente, ridiculamente feliz em vê-lo. Passei em torno do cara e disse: "Oi, querido", e joguei meus braços em torno dele, querendo um beijo. Ele me beijou, mas ele se afastou e encontrou meus olhos. "Você está bêbada." "Duh." Eu ri. "Então por que você estava no chão com esse cara?"

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"Nós caímos dançando." Eu olhei para o meu joelho com um estrabismo. "Eu acho que eu estou sangrando." "Sim, você está." Ele pegou minha mão com firmeza e virou-se para o irmão. "Você vê alguém que você conhece?" "Nathan está ali. E Bill." "Sério?" Eu disse, animada. "Eu não sabia que eles estavam aqui. Eu deveria dizer oi!" Eu não percebi que Riley parecia nada satisfeito, então ele provavelmente não estava satisfeito. Eu entendi quando ele franziu a testa. "Qual é o problema?" Eu perguntei, arranhando seu rosto e queixo, gostando da sensação de sua barba por fazer. Ele suspirou. "Isto não é realmente algo pra mim." "Você não curte coisas assim?" Eu perguntei sinceramente. No meu estado de embriaguez, eu estava lembrando dele dizendo que ele realmente não tem nenhum amigo, e eu me senti triste por isso. O canto da boca levantou. "Não. Quanto você bebeu?" "Um monte de vodca com cranberries. Mas tudo bem, porque eu comi seis xícaras de manteiga de amendoim." "Oh, sim, isso vai totalmente impedi-la de ficar no lixo." Riley balançou a cabeça. "Venha, vamos encontrar Nathan. Inferno, eu vou mesmo estar contente de ver o Nerd Boy nesta multidão. Eu sinto como se tivesse sido jogado na pré-escola. Eu nunca vi tanto algodão rosa em minha vida. E eu estou a ponto de engasgar com o cheiro de desperdício de dinheiro.” "Não há dinheiro bêbado aqui?", Perguntei. Isso fez sentido para mim. Mas Riley deu uma gargalhada. "Shh, Pita, não fale."

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Eu enfiei a língua para fora na parte de trás de sua cabeça quando ele me puxou junto no meio da multidão. Eu estava ciente dos outros foliões descaradamente olhando para nós, apesar de que eles se afastaram rapidamente, como se eles não quisessem entrar em contato com Riley. O meu namorado, eu murmurei para um grupo de meninas que estavam olhando escandalizadas. Então eu pisquei. Robin tinha vindo para fora com Aaron, que não parecia temer Riley. Ele me chamou, "Shalom, Jessica." "Pra você também." eu disse a ele enquanto apontava com meu dedo. Somente voltando para falar com eles, eu não notei que Riley parou. Eu corri para suas costas e mordi a língua. "Merda." Riley olhou para mim. "Que diabos você está fazendo?" "Eu estou andando." "Quando você ficou tão alta?", Ele me perguntou. Eu levantei meu pé para lhe mostrar minhas sandálias de salto alto, só que eu perdi o equilíbrio. Eu teria ido para baixo se ele não tivesse me agarrado e me segurado em pé. "Oops". Mas no movimento, eu tinha acidentalmente chutado um cara que estava parado na lata de lixo cheia de vômito de bebida, álcool que apenas os estúpidos tinham coragem de beber. Antes que eu pudesse me desculpar, ele me lançou um olhar irritado e disse: "Cuidado, sua puta bêbada." "Ah!" Fiquei espantada com sua observação venenosa. Normalmente eu teria uma resposta rápida, mas eu estava muito bêbada para ser perspicaz.

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Mas antes que eu pudesse fazer qualquer coisa, Riley tinha deixado cair a minha mão e deu um passo na minha frente. "Desculpe me?", ele perguntou ao rapaz. "Você me ouviu", disse o idiota, cabelo caindo em seus olhos, lábios em um sorriso de escárnio, enquanto ele me olhou. "Ela é uma puta." Em seguida, o rosto do idiota estava no álcool vomitado e foi a mão de Riley e seu braço que o empurrou para lá. Robin gritou, e Aaron me arrastou para trás, para fora dos espirros da briga. Tyler se colocou entre Riley e o cara, e ele estava dizendo urgentemente, "Vamos lá, cara, má ideia." Riley puxou a cabeça do cara de volta e o arrastou pelo cabelo, jogando-o para o lado. O idiota tropeçou e se sentou no chão, praguejando. "Imbecil!" "Você não chama a minha namorada de puta", disse Riley. "Você tem sorte que eu não bato seus malditos dentes para fora." "Lixo. Ela só está se divertindo, você sabe." Por um segundo, pensei Riley ia chutar o cara no queixo com sua bota, mas ele tomou algumas respirações profundas e fechou e abriu os punhos. Mais sóbria, eu percebi que a luta era a última coisa que Riley precisava agora. Estendi a mão e o toquei. "Ei, vamos lá, querido. Esse idiota não vale a pena." Eu me inseri entre eles e Riley andou para trás. Eu não tenho certeza que eu teria virado as costas para o cara no chão se eu não tivesse sido coagida a fazer amizade com vodca a noite toda, mas, felizmente, ele não fez nada em retaliação. Houveram alguns resmungos e exclamações, mas para a maior parte, todo mundo parecia querer ficar de fora, então nós cortamos todo o quintal. Eu

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tentei segurar Robin pelo braço em nosso caminho e ela resistiu, arrastando-se para fora do meu alcance. "Eu vou ficar. Vou pegar uma carona com Nathan. " "Ok. Me mande uma mensagem quando chegar a salvo em casa." "K." Ela me mandou um beijo. Eu tinha que andar rápido para acompanhar Riley, que estava comendo a calçada com passos largos. "Hey." Eu tentei pegar sua mão, mas ele me enxotou. Tyler apenas balançou a cabeça para mim, indicando que eu deveria deixar Riley sozinho. Meu tornozelo virou em meus sapatos idiotas, e foi Tyler que me pegou dessa vez, não Riley. Como eu não estava exatamente sóbria, e eu definitivamente não apreciava o tratamento do silêncio, eu parei de caminhar. "Eu vou voltar para a festa." Riley chegou a um ponto morto. Ele se virou e olhou para mim. "Você está brincando comigo?" "Bem, você está me ignorando." "Estou chateado! Estou tentando me acalmar para que eu não vá bater no rosto do cara lá dentro." "Eu não tive a intenção de chuta-lo", disse. Parecia que era a coisa certa a dizer. A carranca de Riley se suavizou. "Eu sei. É por isso que ele estava tão fora de linha."

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Tyler pegou um cigarro e acendeu-o. "Eu acho que Riley é um pouco velho para o Shit Shack, Jess. Ele não tem paciência com idiotas bêbados." "Como eu?" Finalmente, a tensão nos ombros de Riley se aliviou. "Não. Você é a única idiota bêbado posso tolerar. Todo o resto pode ir para o inferno." "Eu sinto muito." Senti-me triste, e eu não estava realmente certa do por que. Ele suspirou. "Você realmente quer voltar? Você estava se divertindo?" Eu estava? Não muito. Eu só tinha um bom momento e não queria desperdiçá-lo. Mas eu preferia estar com Riley. Eu balancei minha cabeça. "Não." "Se você não quer ir para casa ainda vou levá-la para um bar de caipira e podemos ligar o jukebox." Eu não tinha certeza se isso parecia divertido ou não. Eu não tinha certeza que eu sabia o que era um bar caipira. Em pé, lá, nem mesmo em movimento, ambos os tornozelos cederam do meu estupor embriagado, e eu caí. Riley riu. "Tudo bem, venha aqui. Segure em meus ombros. "Ele agachou-se e pegou o meu tornozelo. "O que você está fazendo?" "Eu vou tirar estes sapatos estúpidos fora de seus pés antes de você quebrar seu tornozelo." Eu segurei seus ombros, cravando os dedos no tecido da sua camisa para me estabilizar enquanto ele desfez as tiras em meus sapatos. "Eu estou bem." Na escala desse ‘bem’, eu estava no meio, e 208


isso era o suficiente para mim. "O chão é nojento. Eu não quero andar com os pés descalços." "Difícil." Então, meus sapatos estavam em sua mão e eu estava em terreno estável. Ou tão estável quanto o solo é quando você teve vodca sendo jorrada em seu sangue o dia todo. "Onde está o seu telefone?" Riley me perguntou. "Você trouxe uma bolsa?" "Oh, cocô!" Senti meus bolsos e meus seios. "Eu tinha ele preso em uma pulseira. Eu acho que eu deixei em um banheiro." "Você se lembra qual banheiro? Havia cerca de vinte no jardim daquele lugar.” Eu arrotei e tentei fingir que não o fiz. "O único rosa." "Tudo bem, vamos lá." Sapatos em uma das mãos, Riley usou a outra para me puxar de volta para o quintal. Tyler seguiu um passo para trás e eu me virei e fiz uma cara de pateta para ele, sem motivo aparente. Ele. riu e balançou a cabeça. Enquanto nós nos movíamos através da multidão eu notei que uma menina da minha sala de projeto estava deixando um cara tomar uma dose em seus seios. "Hooter Tooter!" Seus amigos estavam cantando. Ela estava rindo e se curvando com a cabeça inclinada para trás, de modo que a tequila e suas mamas caíram no rosto dele. Então, talvez eu pudesse ver por que isso não era uma espécie de festa para Riley. Apesar disso, Riley não disse nada. Ele apenas nos levou pelo meio da multidão de banheiro em banho. Eu queria ajudar, sabendo qual banheiro tinha sido, mas eu não conseguia me lembrar. Eu estava

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realmente duvidando que eu tinha mesmo deixado minha bolsa em um banheiro. Eu poderia ter deixado ela cair quando eu tinha enchido o meu copo. Ou quando eu estava dançando. Mas depois de alguns minutos, Riley apontou. "É esse?" Meu pequeno saco vermelho estava em um vaso sanitário com tampa rosa. Yay. "Sim!" Ele se inclinou e o pegou entre duas meninas. Uma olhou para ele, mas ele a ignorou. Eu estendi a mão para tirar a bolsa, mas ele só manteve escondido na palma da sua mão, juntamente com os meus sapatos pendurados em seus dedos. Eu estava começando a pensar que ele não confiava em mim para ter minhas coisas esta noite. Eu estava começando a pensar que ele poderia estar certo. Porque eu realmente entrei em um bar de bairro com Riley, descalça, sem preocupação com tudo o que poderia estar aderindo à sola dos meus pés.

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Quatorze "Ei, o que está acontecendo?" O barman disse a Riley quando entramos e ele apontou e tirou um banquinho para mim. Eu olhei para o barman, esperando que ele me pedisse identificação, mas ele parecia mais interessado em verificar o seu telefone do que prevenir que menores bebessem. Portanto, este era um bar caipira. Estava escuro, com uma exibição cheia de garrafas de bebidas alcoólicas por trás do bar, as cadeiras com o vinil rachado. Não era nada como os clubes de dança que sempre fui, mas mais como o que você vê em filmes, onde madeireiros cabeludos estão se apropriando de uma cerveja antes do apocalipse zumbi. Girando no meu banco do bar para obter uma visão do salão, eu perdi o equilíbrio e quase cai. Eu não sabia por que eu estava tendo tanta dificuldade para ficar em pé. Riley riu. "Acalme-se. Vou pegar uma cerveja. Eu não ia perguntar isso, mas você quer alguma coisa? " "Vamos beber uma dose", foi minha resposta brilhante. Parecia soar como uma ideia fabulosa. Teríamos Tyler fora de casa, e eu estava pensando que esta noite Riley e eu poderíamos finalmente ter relações sexuais. Eu estava pensando que uma dose poderia aumentar a probabilidade. "Só se eu puder beber isso sem a participação dos seus seios", disse ele, com um olhar que disse que pensou claramente que eu era tão barata e ridícula como outras. Ele deu um soco no ar, simulando os rapazes da festa. " Hooter Tooter. Imbecis. "

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"Ha ha". "Então, quem é sua amiga aqui, Mann?" O barman perguntou a Riley, olhando-me com curiosidade. "Talvez você devesse se sentar," Riley disse a ele. "Porque esta é Jessica, minha namorada." O cara riu, acariciando sua longa barba. Ele era careca e tatuado. "Não me diga?" Ele estendeu a mão para mim." Bem, é um prazer te conhecer, Jéssica. Sou Zeke. " Eu apertei sua mão e dei-lhe o que eu assumi que era um sorriso encantador. "Prazer em conhecê-lo, também." Então, eu cutuquei Riley. "Por que é tão difícil acreditar que eu sou sua namorada?" "Eu não trago as meninas para bares." "Então, como vocês se conheceram?", Perguntou Zeke. "No shopping?" Será que eu estava sendo insultada? Riley apenas riu. "Dane-se. Não, Jess é companheira de quarto da namorada de Tyler. Nós nos conhecemos a cerca de um ano, eu acho. " "Seis meses", corrigi. Ele deu de ombros. “Seis meses.” "Bom. Faça Tyler fazer todo o trabalho duro de encontrar uma menina, então você só pega a partir de seus amigos. Eu admiro isso. " O que, eu estava em um par de jeans? Mas eu tinha que assumir Zeke estava brincando. "Sim, bem, eu estou trabalhando com uma desvantagem aqui." Ele apontou para seu rosto, em seguida, olhou para mim. "Ok, que tal uma dose de vodca, uma vez que é o que você andou bebendo a noite toda? Zeke, você vai fazer uma com a gente? "

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"Por que não?", Foi sua opinião quando ele chegou de volta com uma garrafa. Copinhos de dose apareceram sob o balcão. "Agora, se você vai beber uma dose," Riley me instruiu: "você tem que fazer isso direito. Nada de saborear a porcaria. " "Eu sei como beber uma dose." Eu dei-lhe um sorriso sujo. "Só abrir minha garganta." Suas sobrancelhas se ergueram. "Você é boa nisso?" Seu joelho cutucou meu. "Oh, sim." Sim, eu estava flertando. Sim, eu estava mentindo. Eu poderia tomar uma dose sem nenhum problema, mas eu nunca fiz um boquete. Nunca. Portanto, a implicação era falsa, mas eu percebi que ele não se importaria, uma vez que estávamos nus e eu estava oferecendo alternativas. Com nossos três copos cheios, Zeke entregou um para mim. Riley tomou o seu e levantou-os. "Saúde!" Eu disse. Zeke apenas balançou a cabeça e levantou o copo aos lábios. Bati meu copo em Riley. Era para fazer um som de brinde. Em vez disso, eu superestimei a minha força e metade de seu tiro voou sobre o vidro em sua mão. "Oops. Sinto muito. " Eu me inclinei e lambi sua mão. "Troca comigo.". Troquei nossas doses e, em seguida, bebi a metade que havia sobrado. Ele bebeu seu em um gole, franzindo o nariz. "Você quer alguma coisa no jukebox?" "Bem, sim, eu quero." A vodca estava me aquecendo, para baixo em minhas coxas, e eu queria dançar com ele. Cheguei um pouco mais perto, me inclinando em direção ao seu banco, mãos no balcão, pés no suporte do banco, e o beijei.

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Ele me beijou de volta, a mão firme na parte inferior das minhas costas, mudando gradualmente para baixo em minha bunda. Ele se afastou. "Toda mulher aqui te odeia agora." "Por que? Porque eu estou beijando você?" Isso foi um pouco arrogante da parte dele. Não que isso não era verdade, mas sim. Olhei em volta e vi que das dez pessoas no bar, nove estavam nos observando. Todos os homens estavam na casa dos cinquenta anos, exceto por um e eles estavam todos boquiabertos. As mulheres tinham cabelos grandes, com jeans cheios de glitter e estavam me atirando olhares. O que eu fiz, além de ter um namorado quente? Riley deu um tapinha no meu bumbum. "Não. Porque você tem pernas com um quilômetro de comprimento e o par mais curto de shorts jeans na história do mundo em que está é muito quente. " "Oh". Bem, isso foi tudo bem então. Contanto que ele achava que eu estava quente. Lambi meus lábios. "Obrigada." "Você está me matando." Ele se levantou. "Vamos lá, vamos jogar sinuca." Nós jogamos. Ou melhor, ele jogou, e eu tentei, mas tudo o que conseguiu fazer foi quase arrancar meu próprio olho fora. Mas tinha a vantagem de forçá-lo a inclinar-se sobre mim e me ajudar com meus golpes. Ninguém no bar nos incomodou, e eu decidi que eu gostava de lá, no escuro, silencioso. Todo mundo estava desconsiderando a lei de não-fumantes e apenas dando baforadas, e enquanto eu não amava o cheiro, eu gostei da nuvem. Escuro e sedutor, que é o que era. A jukebox assumiu a negociação. "De jeito nenhum", disse Riley para uma canção pop. Eu virei e apontei.

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"Bobo. Não. Só por cima do meu cadáver ". "Você escolhe uma então", eu disse a ele, apertando-lhe o braço. "Hey. Você não pode simplesmente me beliscar". "Sim, eu posso." Eu fiz isso de novo. Ele entrelaçou os dedos nos meus, então eu não podia tocá-lo mais e sorriu. "Você está pedindo por isso." "Você diz isso o tempo todo", murmurei, "e nada acontece." "Você diz isso como se você quisesse que algo aconteça", disse ele, eliminando todo o espaço entre nós. Meus lábios se separaram. Ele se curvou, sua expressão intensa. Quando ele me beijou, ele mordiscou meu lábio inferior e eu fechei meus olhos. Eu queria tanto ele, o álcool fazendo meu corpo sentir líquido e quente, e eu mudei de modo que sua coxa estava entre as minhas pernas, meus quadris batendo contra ele. Seus olhos escureceram, o canto de sua boca inclinando-se. "Eu estou escolhendo a música." Ele escolheu e era algo que eu nunca tinha ouvido falar. Parecia que era uma música do estilo ‘me coma’ misturado com algo que parecia como uma balada de amor dos anos setenta. Ou melhor, uma balada de amor dos anos setenta mascarada como uma canção ‘me coma’. Algo assim. Riley puxou meus braços para cima para descansar em torno de seu pescoço, e ali mesmo, no bar estranho, com Zeke e mulheres estranhas assistindo, ele dançou lentamente comigo. Na verdade, ele tinha um bom ritmo. Eu suspirei. "Isso é melhor do que o baile do colegial." Meu acompanhante tinha sido Tweeter Brinkley e ele era bom o suficiente, embora com um sério problema de transpiração. Mas ele tinha se 215


apaixonado por Chelsea Zane e tinha passado a noite inteira a seguindo-a, enquanto eu tinha chegado bêbada no banheiro com Kylie. Em um ponto, eu tirei minhas extensões de cabelo e escrevi em meus braços com uma caneta brilhante: Último ano! Bailes são uma merda. E Troy Trojan também... porque ele cavalgou o cavalo errado. Meus pais não estavam contentes no dia seguinte, mesmo que eu tivesse insistido que eu tinha sido forçada, contra a minha vontade. "Eu não fui ao baile", disse Riley. "Você não perdeu nada." "O que eu estava perdendo era você.", disse ele. Minha respiração ficou presa. Tudo dentro de mim derreteu. Eu nunca tinha me sentido mais feminina em toda a minha vida, em seguida, e eu me senti mais suave, lânguida. Como se eu estivesse me apaixonando. "Vamos para casa", ele disse enquanto balançava no ritmo da canção, que agora era a minha música favorita desde sempre, porque tinha criado este momento. "Você sempre tem as melhores ideias." Riley me puxou em direção ao bar. “Quanto eu devo?", Ele perguntou Zeke. "É por minha conta", disse o barman, secando um copo na mão. "Obrigado pelo entretenimento.“ Eles deram um soquinho. "Pegou tudo?", Riley perguntou. "Deixei tudo no carro." Sua mão esfregou meu joelho durante os três minutos que a viagem de carro até a casa durou, e eu não teria pensado que tal coisa

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poderia ser tão erótica, mas foi. Ele só fez círculos lentos sobre minha pele nua e me senti como naquela sexy dança lenta. Enquanto íamos pelo corredor até seu quarto, Riley parou uma vez para me beijar, pegando meu rosto com as mãos. "Deus, você é tão bonita." Não só eu me sentia bonita com Riley, eu me sentia mais agradável, uma pessoa melhor, mais suave, como manteiga derretida. Talvez fosse a vodca, talvez fosse o corredor escuro ou nossas vozes sussurradas, os meninos todos dormindo, mas eu senti como se estivesse indo rastejar para fora da minha pele, se eu não conseguisse fazer sexo com Riley nos próximos cinco segundos. Quando ele tirou a camisa, depois de cuidadosamente fechar a porta e a trancar, eu puxei minha blusa e joguei-a no chão. Tirei meu sutiã fora, também. Ele virou para mim e realmente pulou um pouco. "Puta merda, Jess." Sua voz estava tensa. "O quê?" Eu desfiz o botão no meu short e comecei a abaixar o zíper. "Desacelere". "Não." Eu queria sentir sua pele na minha. Mas Riley me puxou para a cama com ele antes que eu pudesse terminar de tirar meu short e ele me beijou profundamente, com a língua, de modo que eu gemi, arqueando os quadris para satisfazer sua ereção. "Não esta noite, querida", ele me disse, respirando com dificuldade, seus olhos agonizantes. Eu congelei no ato, montado em seu corpo, meus seios raspando ao longo de seu peito. "O que você quer dizer?"

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"Eu quero dizer que nós não estamos tendo sexo hoje à noite. Eu não quero que a nossa primeira vez juntos seja com você chapada." Foi como uma bofetada. Humilhação correu em minha boca, a bile crescendo, e eu respirava profundamente, de repente me sentindo como se eu fosse ficar doente. "Eu não estou chapada", eu protestei. "Eu sei exatamente o que eu estou fazendo. " Mas ele ainda balançou a cabeça. "Eu não quero isso desse jeito." Ele não me queria. Isso é o que eu ouvi. Eu rolei para fora dele e me enrolei contra a borda da cama, sentindo-me rejeitada, como eu tinha me sentido quando eu tinha sido cortada da torcida na sétima série por causa de uma merda de uma cambalhota para trás. "Eu quero que você se lembre.", disse ele. "O que eu vou lembrar é que você é um idiota", eu disse venenosamente. "Não seja irracional." Ele tocou minhas costas e eu bati nele. "Não me toque." "Tudo bem." "Tanto faz." Eu fechei os olhos, desejando não chorar. Sem lágrimas. Jessica Sweet não chorava. Era a regra de ouro. Meu corpo estava doendo com a necessidade de um orgasmo e meu estômago estava agitado por causa do álcool. Eu tentei respirar rapidamente, para dentro e para fora, náusea aumentando. O colchão de água maldito estava se movendo, contribuindo ainda mais para a cama girar toda a bebida. Era como estar no convés de um navio. Por um segundo eu pensei que ia ficar tudo bem, mas depois Riley rolou e toda a cama ondulou. Eu agarrei a borda da cabeceira e senti meu estômago pesado em protesto.

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Fim de jogo. Sentei-me e cambaleei meu caminho para fora da cama e ao longo da parede. "Aonde você vai?" Eu não me incomodei em dizer nada, apenas arranhei a porta, até que abri-a e corri para o banheiro, em topless, minha bermuda aberta. Eu acendi a luz, cegando-me, e mal tive tempo de abrir a tampa do vaso sanitário antes de vomitar, o cheiro de manteiga de amendoim e chocolate me fazendo tossir e engasgar com vodca, Reese e bile sendo expulsos do meu estômago. Riley apareceu atrás de mim e eu acenei minha mão para ele, não querendo que ele me visse assim. Depois que o arfar parou, eu ainda me agarrava ao vaso sanitário, de joelhos, baba pendurada em minha boca. Ele levantou meu cabelo pesado do meu rosto e alisou sua mão sobre minhas costas. "Você está bem?" Eu balancei a cabeça. Tão bem quanto qualquer pessoa que vomitou e estava de topless na frente do seu namorado, sendo que ele não iria fazer sexo com você. Afundando para trás, eu mudei as minhas pernas e sentei-me na minha bunda, encostada na parede, limpando minha boca com o meu braço. Meus olhos lacrimejavam, e notei o quão machucado meu joelho realmente estava. Havia sangue seco escorrido em minha perna. A torneira ligou e, de repente, a mão de Riley estava em meu rosto, e ele estava limpando suavemente minha boca, olhos, bochechas com uma toalha. Então ele me secou e mudou para o meu joelho, enxugando a sujeira e sangue. Ele colocou uma camiseta sobre a minha cabeça e me vestia como uma boneca, empurrando cuidadosamente meus braços através dos buracos, eu não era de nenhuma ajuda para ele, mas não resisti também. Esperei as recriminações, os julgamentos que vinham por último.

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Mas ele não me disse que eu era estúpida. Essa era a voz na minha cabeça, não dele. "Você vai vomitar de novo?", ele perguntou, agachando na minha frente, os nós dos dedos acariciando suavemente meu rosto. "Eu acho que não." "Deixe-me ajudá-la a voltar para a cama, então." "Eu não posso dormir em um colchão d'água que está se movendo." Só a lembrança me fez engasgar um pouco. "Ok, você pode dormir no sofá. Vamos." Ele me levantou sob minhas axilas e me arrastou para meus pés. Com a sua ajuda eu tropecei no o sofá e cai, puxando um dos novos travesseiros debaixo da minha cabeça e suspirando. Fechei os olhos, mas isso fez o giro começar de novo, e assim mantive eles relutantemente abertos enquanto Riley colocava um cobertor em cima de mim. Estava quente demais para o cobertor, mas deixei-o, apreciando seus cuidados. "Sinto muito", eu disse. Na sala escura, ele se inclinou e me deu um meio sorriso. "Vodca faz isso. Não é grande coisa." Não foi isso que eu quis dizer. Eu estava tentando dizer a ele que eu estava triste por ser eu. Eu balancei minha cabeça. "Não. Por tudo." Por não ser boa o suficiente para ele, porque eu sabia que eu não era. Que eu era uma mentirosa e tinha medo de enfrentar os meus pais, passivos na minha vida, e muito disposta a colocar para fora em vez de fazer conexões emocionais com as pessoas.

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Meu sobrenome não deveria ser Sweet, deveria ser Sour7. Jessica Sour. Essa era eu. Uma grande torta ácida. Esse foi o meu último pensamento antes de adormecer, com Riley ainda acariciando meu cabelo.

***

Eu acordei de um sono inquieto, queimando de calor, boca seca. Eu me espreguicei e, então, percebi que era Easton que estava sentado na mesa de café me assistindo. "Hey," eu murmurei, minha garganta doendo. Eu chequei sob o cobertor para me certificar de que eu estava usando roupas, porque eu tinha uma memória de estar em topless enquanto vomitava. Mas eu estava vestindo uma T-shirt macia, então eu chutei o cobertor com os pés, fervendo, cabelo úmido com o suor. "Hey," ele disse. "Se você me der dez dólares, eu vou à loja e compro Red Bull. Essa é a melhor coisa para a ressaca, minha mãe sempre dizia isso." Maravilhoso. Eu estava dando a ele lembranças da sua mãe festeira. "Isso é bom, mas eu estou bem." Eu também pensei que o Red Bull era, provavelmente, uma má escolha para a desidratação, mas o que eu sabia? Não tinha havido uma grande quantidade de noites em que eu tinha atingindo um certo nível tal como na noite anterior. Ele se levantou. "Você tem certeza?"

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Sour = Azedo

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De repente, com suspeita, engoli em seco e o estudei, pegando no meu olho esquerdo algo que parecia ser rímel. "Você quer ir até a loja?" Eu perguntei com cuidado. Ele deu de ombros. “Não me importo.” "Você está enganando a Jessica?", Disse Riley, entrando na sala de calções de basquete, sem camisa. "Cai fora, punk." Easton me enviou um último olhar significativo que eu não entendi e passou correndo por seu irmão, saindo caminho enquanto Riley tentava esfregar o topo de sua cabeça. "Por que ele quer ir na loja?", eu perguntei, tentando me puxar para a posição sentada com um suspiro. "Ele fica com uma parte do dinheiro e compra doces. Além disso, eu acho que o cara na loja deixa ele olhar a última edição da Playboy." "Oh. Pelo menos ele é empreendedor." Riley riu. "Eu acho que você poderia chamá-lo assim. Como você está se sentindo? " "Como uma merda." Jayden entrou na sala. "Oh meu Deus!", Exclamou quando me viu. "O que aconteceu com você? Você se parece com um u! " Perfeito. Mesmo Jayden reconhecida uma bagunça, quando via uma. "U!" Riley franziu o cenho para ele. "Isso é uma coisa rude para se dizer a uma garota." "Oh. Sinto muito." Jayden olhou para mim, seu pedido de desculpas soando sincero. Mas, em seguida, ele acrescentou outra verdade: "Mas você está horrível."

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Eu não poderia ajudá-lo. Eu tive que rir. "Tenho certeza que estou. É por isso que vodca tem uma etiqueta de aviso." Jayden ou não entendeu ou não se importou. Ele perdeu o interesse em mim e virou-se para Riley. "Está quente pra cacete hoje. Podemos ir nadar? " Riley parecia que ele preferiria ter suas unhas arrancadas, mas ele balançou a cabeça. "Dê-me pelo menos uma hora. E não me perturbe sobre isso nesse meio tempo. Você me deixa louco quando você me segue como uma sombra." "Ok!" Jayden se afastou pelo corredor cantando uma música de Lady Gaga no topo de seus pulmões. Riley balançou a cabeça. "Deus, que música é essa? É uma coisa boa que eu os amo. Porque, senão, eu poderia levá-los para fora do país e deixá-los em um campo de milho. " "Você não iria." Minha cabeça latejava, mas eu sabia que ele estava cheio de merda. Ele faria qualquer coisa por eles. Ele já fazia. "Nah. Eu não." Riley mudou-se para a cozinha. "Eu tenho café para você", ele gritou quando ele desapareceu de vista. "E deixei ele gelado." Quando ele me trouxe uma xícara de café gelado e um iogurte eu fiz uma careta. "Beba. Coma. Você vai se sentir melhor, confie em mim. " Eu tomei um gole hesitante. Estava frio e molhado e tudo foi maravilhoso. "Obrigada. Onde está minha bolsa? Eu quero ver se Robin chegou em casa bem." Eu deveria ter mandado uma mensagem no bar caipira e avisado que estava dando um passeio. Mas eu estava muito fodida para pensar nisso. "Você jogou ela no chão quando voltamos." Riley se inclinou pela porta da frente e entregou para mim.

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Abrindo-a, tomei mais um gole de café e verifiquei meu telefone. Não haviam mensagens relevantes. Mandei uma para Robin e fechei os olhos de novo brevemente. "Sinto muito sobre a noite passada." "O que foi aquilo?", Ele perguntou, sentando na mesa de café onde Easton tinha estado antes, apoiando os cotovelos sobre as pernas. "Eu fiquei bêbada." "Não, quero dizer, o que foi aquilo, depois? Você estava muito chateada comigo por querer esperar? " Eu queria mentir e tornar isso menor. Mas o que ele fez me deixou incomodada. Muito. "Não, eu me senti rejeitada." "Por que isso fez você se sentir rejeitada?" Ele parecia genuinamente confuso. "Porque você não me quer." Se eu vinha me sentindo como jumento, e, obviamente, de acordo com Jayden, parecendo um também, eu nunca teria dito isso. Mas eu era muito bonita, e eu estava rastejando no chão sujo do bar caipira, então que diferença faz? Não era como se eu tivesse um pingo de dignidade. Seu queixo caiu. "Você está brincando? É claro que eu quero você! Eu te quero tanto, porra, que dói. Mas você foi carregada ontem à noite. Você não ia acordar hoje e achado que foi uma fantástica experiência sexual." "Não é apenas sobre a noite passada. Você nunca tentou... você sabe." Eu estava tendo um momento difícil de escolha de palavras com meu cérebro lento. "O quê? Enfiar em você depois zero esforço da minha parte? Colocar você sobre o sofá após cinco minutos de namoro? Não. Eu não vou fazer isso. Porque eu me importo com você. Eu quero levar algum tempo e te conhecer antes de unir outros órgãos." Ele se moveu para

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mais perto de mim, seus olhos castanhos sérios. "Eu quero explorar você e seu corpo, e não usá-lo. " "Ah." Eu não sabia o que dizer sobre isso, era tão totalmente estranho para mim. "Mas eu quero fazer sexo com você. Não me faça me sentir mal por isso. " "Eu não estou tentando. Eu acho que é incrível que você quer ficar nu comigo. "Ele levantou as sobrancelhas para cima e para baixo. "Confie em mim, eu estou olhando para a frente. Mas é como enfiar um cone todo de sorvete na minha boca e engoli-lo inteiro. Que bom tem isso? É grande e acaba em um segundo. Eu quero realmente prová-lo, lambê-lo lentamente. Quero saborear o sorvete, você sabe o que eu estou dizendo? " Caramba, estava ficando quente na sala de estar. "Então, isso não é sobre você me punir por ter dormido com outros caras antes de te conhecer?" Porque esse era o meu medo final. Riley pegou minha mão e colocou na sua para que ele entrelaçasse seus dedos com os meus. "Não. Absolutamente não. Mas eu tenho que admitir que eu quero ser importante. Não apenas um outro cara, mas ‘o’ cara. Mais importante do que o meu irmão, que Bill, e qualquer outro." Ele beijou meus dedos. "Eu quero ser o homem que você ama." O problema, eu acho que talvez ele já fosse. Quem mais poderia me fazer sentir desse jeito? Tão especial, tão bonita, tão acarinhada, quando eu estava deitada no meu suor, vômito ainda em meu cabelo, cheirando como o fundo de uma lata de lixo. Eu balancei a cabeça com entusiasmo, porque eu não confiava em mim para falar sem chorar. Houve um aperto no meu peito, minha garganta, e eu apertei os dedos com força. Pensei e descartei algumas coisas diferentes para não dizer algo errado ou algo muito cedo mas me decidi por: "Você é mais importante do que qualquer um deles. Sempre foi. "

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Pela primeira vez, tive um vislumbre de vulnerabilidade em Riley. Parecia que ele não podia falar agora, e ele fez um breve aceno de cabeça, o queixo tremendo. Então ele disse: "Ótimo. Está bem. Então, nós estamos na mesma página agora? " Eu balancei a cabeça. "Embora eu ainda quero ter rela��ões sexuais." Ele riu. "Eu também. Mas já se passaram dois anos, eu acho que eu posso durar mais algumas semanas. " Semanas? Deus salve a rainha, ele era de verdade? E espere um minuto. Ele não fazia sexo há dois anos? Isso fez com que meu autocontrole parece praticamente inexistente. Eu tive que investigar. "Oh eu também, é claro. Eu estava apenas testando você." "Jessica, você é incrível." Ele se inclinou e me beijou. "Agora coma o seu iogurte para que possamos ir para a piscina mais tarde. Você vem com a gente, né? " "Não perderia por nada." Eu balancei minhas pernas em volta e me forcei a ficar de pé. "Apesar de eu não ter um traje de banho comigo. " "Podemos parar em seu apartamento." Riley me deu uma olhada. "E talvez você deva apenas embalar uma mala. É um pouco inconveniente de ter as suas coisas lá quando você está sempre aqui. " Olá. Ele estava sugerindo que eu ficasse com ele. Não era exatamente viver com ele, mas sendo estendidos períodos de tempo em que eu não ia voltar para o meu apartamento. Isso pode parecer rápido, exceto pelo fato de que nós já tínhamos começado a viver juntos. Não parecia estranho para mim, ele só parecia incrível. "Bom ponto." Eu disse a ele, da mesma forma casual como ele era. "Agora eu tenho que ir fazer xixi."

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"Depois de toda a bebida eu estou surpreso que você não molhou as calças na noite passada. Eu tenho que dar o braço a torcer, você pode manter seu licor ". "Eu vomitei em seu banheiro. Como é que segurei a minha bebida? " "Mas você fez isso com estilo. Topless. Isso é clássico." Eu só podia imaginar. "Antes de toda essa coisa de jogar na minha cara, eu tive um grande momento com você. Bem, depois de você empurrar o rosto do cara em uma lata de lixo de bebida. Tudo entre isso é muito divertido." "Na verdade, eu me diverti no bar com você, também. Da próxima vez, vamos pular a festa da fraternidade e ir direto lá. " "Combinado.". Aliviada que não tinha arruinado a nossa relação, que parecia ter tomado o nível seguinte, mesmo sem sexo, eu fui para o banheiro e verifiquei o horror que refletia de volta para mim no espelho. Yep. Estragada. Meu rosto estava inchado e seco, rímel escorrendo pelo ambas as faces. Meu cabelo estava pegajoso e grudado na parte de trás. Lábios rachados. Nojenta, pés sujos e um arranhado no joelho. Yep. Adorável. Essa era eu. Eu não me incomodei em nem mesmo escovar o cabelo ou lavar o rosto. Imaginei que todo mundo já tinha me visto assim. Eu usei o banheiro e caminhei de volta para a sala de estar, agarrando o iogurte e café. Eu podia ouvir todos os garotos no pátio de volta e eu queria sentar-me com eles. O sol poderia ser bom. Estremecendo quando eu abri a porta e o sol bateu nos meus olhos, arrastei-me até a mesa e me sentei ao lado de Riley. Tyler estava do outro lado e ele deu uma olhada para mim e disse: "Uau. Bom dia, menina bonita. " "Eu te odeio", disse eu.

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Ele riu. Mas ele chamou seu irmão: "Ei, Easton, vá pegar seus óculos de sol para Jess. Ela precisa deles." Easton passou escorregando. "Esse garoto nunca anda, não é?" Eu disse, pegando um pouco do iogurte e forçando-o na minha boca, mesmo quando eu pensei que eu poderia vomitar. "Não". Riley estava ocupando o banco do lado, e ele estendeu a mão e começou a esfregar meus ombros, aliviando os nós bêbados fora deles. "Oh meu Deus, isso é tão bom." Easton voltou e atirou um par de óculos de plástico sobre a mesa antes de voltar para o pátio sem camisa para cutucar algo no canto com uma vara. "Obrigada," Eu disse para ele. Então eu os abri e percebi que eles tinham a forma de cifrões. Legal. Eu os coloquei no meu rosto e Tyler Riley começaram a rir. "Uau, grande cafetina, Jess." Riley tomou um gole do meu café. "Isso não ajuda com o brilho", eu disse. "Eu realmente não posso ficar pior, então qual é a diferença?" "Eu acho que você está bonita", disse Riley, estendendo a mão e escovando os dedos sobre o lábio. Oh, meu coração. Derretido. "Puxa-saco" Tyler tossiu na sua mão. Eu olhei para Tyler, pensando em como ele estava feliz com Rory, pensando em como eu realmente gostava dele como um amigo, mas agora, ao lado de Riley, ele era como, bem, um irmão para mim. Era quase impossível lembrar da sensação de vê-lo e senti-lo nu, o

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corpo dele dentro de mim e, em vez de empurrar isso, ignorando-o, eu queria examinar esses sentimentos e memórias. Eu queria ser honesta comigo mesma. Era uma frase estranha "dentro de mim" quando pensei sobre isso, como se o sexo fosse uma invasão. Um movimento estranho em seu corpo. Não levando em consideração o lado emocional do sexo. Porque eu sabia que nessa qualidade, ninguém nunca tinha estado realmente dentro de mim. Então, se eu soubesse o que eu sabia agora, eu ainda faria sexo com Tyler? Era difícil lembrar as circunstâncias exatas que me levaram a ele da primeira vez. Por isso, foi difícil dizer. Provavelmente não. Mas eu não tinha certeza. Tudo o que eu sabia ao certo era que como a tela desaparecia sob o sol, como a parte física do meu relacionamento com Tyler, e nenhum de nós jamais a perderia. De certa forma, já era como se nunca tivesse acontecido. O que me deu a resposta. Porque se você pode olhar para trás, no sexo com alguém e dizer que foi como se nunca tivesse acontecido, então ele nunca deveria ser lembrado em primeiro lugar. Deve importar. Assim, embora não me arrependesse, me senti como o sol que batia em mim no pátio e Tyler fumando, com seu cigarro sempre presente, eu sabia que eu estava olhando para a frente para mim e Riley. Para um relacionamento que importava.

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Quinze "Não estrague eles," Riley disse assim que eu deixei Jayden e Easton encher minha cesta na loja de conveniência com uma variedade de doces e refrigerantes. Easton parecia ter uma coisa para refrigerante de uva, e como eu poderia argumentar com isso? Ele era um cara que morava em meu próprio coração. "Não vai estraga-los deixando-os pegar algo para levar para a piscina. Eu não vou apenas comprar coisas para mim e, em seguida, comer e beber na frente deles. Isso é tão rude." Riley olhou para a minha cesta. "Alimento para ressaca?" "Sim". Haviam batatas fritas, batatas fritas, e mais chips lá. Além Twizzlers e suco de laranja e refrigerante de uva para mim, além de Easton. Jayden tinha escolhido chá gelado engarrafado, que me pareceu seriamente bruto. Você poderia ver coisas flutuando lá. Eu tinha tomado banho na casa de Riley, então tínhamos passado no meu apartamento e embalado uma das minhas duas malas. Não era incrível que eu estava pagando o aluguel em um lugar que eu quase nunca ia usar, mas que seja. O alto custo de um relacionamento. Mas agora eu estava no meu biquíni amarelo, moletom, shorts e, felizmente, usando meus próprios óculos de sol, fazendo nosso pit stop antes da piscina. Joguei duas revistas de fofocas e uma de moda na cesta. "Já acabou?", levantadas.

Ele

me

perguntou,

com

as

sobrancelhas

"Posso pegar chiclete?", perguntou Jayden. "Não", disse Riley. "Você já tem uma bebida e batatas fritas. O dinheiro não cresce em árvores, U.”

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“Deveria." Era a opinião de Jayden sobre isso. Eu ri. "Totalmente". Quando chegamos à beira da piscina, eu pisquei. "Caramba, há uma tonelada de pessoas aqui." Ok, eu posso admitir que eu nunca tinha ido a uma piscina pública antes. Por que iria? Meus pais tinham uma piscina como no clube de campo que meu pai jogava golfe. Mas isso era mais corpos seminus no mesmo lugar que na festa que tínhamos ido ontem. "É o fim de semana do Memorial Day", disse Riley. "Eu não estou surpreso que esteja lotado." "Cadeira". Tyler apontou para uma chaise livre e Easton correu para reivindicá-la, seus membros esqueléticos permitindo que ele se esquivasse em torno de outras pessoas. Ele mergulhou nela com um movimento digno de luta profissional. "Impressionante", eu disse. O que foi ainda mais impressionante foi que todos os quatro irmãos Mann concordaram que eu deveria ter a cadeira. Fiquei tocada no fundo do meu coração cínico. "Sério?" "Durma fora essa ressaca", Tyler disse-me. "Obrigado, pessoal." Eu abri a minha toalha e me sentei, em seguida, coloquei a sacola de plástico com o nosso lanche. "Quem quer suas coisas?" "Eu vou entrar primeiro", disse Riley. "Eu estou fervendo." Ele tirou a camisa e eu encarei os músculos e suas tatuagens. Gostoso. Mordendo um Twizzler, eu disse: "Coloque protetor solar.".

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"Jessica, eu estou no telhado de uma casa todos os dias sem camisa." Ele virou sua cintura para baixo para me mostrar a diferença em seu tom de pele. Sim, ele era mais branco lá em baixo. "Eu não acho que protetor solar vai importar neste momento. " "Nunca é tarde demais para prevenir o câncer de pele." "Coloque em Jayden. Ele é praticamente transparente. " Ele era. Seu tom de pele era pelo menos dois tons mais claros que Tyler e Riley. "Sente-se aqui, Jayden, e eu vou passa-lo em seus ombros. " Ele gritou em protesto quando eu espirrei protetor ele. "Está frio!" "Marica.", disse Tyler. "Cale-se". Esfreguei protetor em sua pele e Jayden fez sons de prazer. Riley sorriu. "Você deveria ver o rosto dele agora, Jess. Acho que ele está quase gozando." "Não seja nojento," eu disse a ele formalmente. "Você está constrangendo Jayden". "Não, isso é realmente verdade", disse Jayden, olhando para mim por cima do ombro. Seus irmãos quase morreram de rir. Ótimo. Limpei minhas mãos sobre a minha toalha. Easton estava cavando através do saco e vi que ele estava olhando para a minha revista de moda, que tinha uma modelo de topless na capa, cobrindo

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artisticamente seus seios. Eu lembrei do que Riley tinha dito sobre a Playboy e eu decidi que precisava de intervir. "Encontrou suas coisas?" Eu perguntei a ele, tirando meu moletom para que eu pudesse borrifar protetor solar no meu peito e braços. Ele apenas acenou com a cabeça sem olhar para mim e deixou cair o saco. "Pronto?" Riley perguntou ele, esfregando o topo de sua cabeça para que Easton balançasse para trás e para frente. Ele acenou com a cabeça novamente. Eu pulverizei o topo dos meus seios e comecei a esfregá-los. Riley fez um som na parte de trás de sua Garganta. "Precisa de ajuda?" "Não, obrigada." Eu não ia me sujeitar a esse tipo de contato em público. Eu já estava fervendo por ele e eu provavelmente estaria espumando pela boca no momento em que isso fosse feito. "Easton está esperando." Tyler estava tirando os sapatos e eu perguntei-lhe: "Ei, você já teve notícias de Robin? Eu estou ficando preocupada. Ela ainda não respondeu minha mensagem.” Ele parou de puxar a camisa. "Falando em Robin, eu a vi sair com Nathan." Havia uma expressão estranha em seu rosto. "O que?" Sua expressão era reservada. "Nada. Quê, o quê?" "Eu não sei. Você parece estranho." "Não". Ele largou a camisa e foi direto para a água. Huh. Isso não era normal.

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"Ponha a minha carteira atrás de sua bunda", disse Riley. "O quê?" Eu disse, distraída pela estranheza de Tyler e a do meu namorado. "Você acabou de dizer para eu enfiar sua carteira atrás da minha bunda? " "Sim. Assim, ninguém vai roubar. Meu celular, também." De repente, eu tinha o telefone celular de Riley amontoado atrás da minha bunda. Seguido por sua carteira de couro. Sim, isso era confortável. Mas eu achei que ele conhecia os riscos envolvidos com o de deixar objetos de valor em volta da piscina mais que eu, então eu coloquei meu telefone no top do biquíni. Não estava confortável também. Embora o sol estivesse quente e enquanto eu entrava e saia de um sono, o efeito do álcool ainda remanescia. Até que gotas geladas caíram sobre o meu estômago. Eu pulei, meus olhos voando aberto. Todos os quatro meninos Mann estavam de pé ao meu redor, todos molhado. "Será que ninguém percebeu que estão pingando em mim?", eu perguntei. Aparentemente, a resposta foi não, e eles não se importavam, porque ninguém disse nada. Riley passou a mão pelo cabelo e me cutucou com o joelho. "Venha aqui." "Ir para onde? Para o chão? Esta é uma cadeira para uma pessoa. " "Você pode confiar em mim." "Posso pelo menos tirar a sua carteira da minha bunda, então?"

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"Sim, coloque ela sob a cadeira." Riley colocou a perna atrás de mim, ficando em cima da cadeira enquanto eu me inclinei para a frente. Ele sentou-se. A água pingava pelas minhas costas. E eu juro que seu lixo me deu um tapa na parte de trás da cabeça. Quando eu me encostei em seu peito, com seus braços próximos ao meu redor, frio e úmido, eu estremeci quando arrepios subiram no meu corpo, mas eu realmente não me importava. Era fantástico estar aqui, confortável com ele, ter um lugar para passar um domingo. "Ah, este é um dia perfeito", disse ele, ecoando os meus pensamentos, beijando a parte de trás da minha cabeça. "Agora, apenas queria que um hambúrguer aparecesse na minha mão." "Tudo o que temos são batatas." Eu me inclinei para a esquerda e peguei um saco. Abrindo-o, eu segurei uma chip sobre meu ombro. Riley puxou-a em sua boca deixando suas mãos livres, sua língua passando rapidamente sobre meus dedos. O arrepio que passou por mim não tinha nada a ver com a água da piscina. Eu coloquei uma chip na minha própria boca. Suas mãos estavam descansando em meus quadris. Easton tinha se empoleirado na parte inferior da cadeira e ele estava inspecionando uma crosta sobre o joelho. Tyler e Jayden estavam colocando um par de toalhas no chão ao nosso lado, Tyler com uma camisa sobre o rosto. "Então Jessica Sour, né?" Riley perguntou, sua voz divertida no meu ouvido. Oh, merda. Eu tinha realmente dito isso em voz alta? "O que você está falando?" Eu me fingi de inocente. "Você não se lembra de chamar a si mesma disso?"

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"Não". "Mentira". Seus braços estavam presos juntos sob meus seios e ele me apertou. "Eu não acho que você se dá crédito suficiente. Eu acredito que nós temos os nossos nomes por uma razão. Quero dizer, pense nisso... Riley Mann. Eu certamente mereço esse título." Eu bufei. "E você é modesto sobre isso, também." "A verdade é a verdade", ele brincou. "E Jessica Sweet. É perfeito para você." "Se você diz que sim." "Eu sei que sim." "Mesmo que eu esteja mentindo para meus pais?" Eu podia sentir seu encolher de ombros. "Você tem suas razões." Eu me aconcheguei contra ele. "Se você pudesse fazer qualquer coisa no mundo, quero dizer, se você não tivesse que estar trabalhando em construção e pudesse ir para a faculdade ou o que fosse, o que você faria? " "Eu não faço ideia nenhuma. E quanto a você? E se você pudesse escolher o seu próprio curso na faculdade, o que seria?" Olhando para ele, eu sorri. "Eu não tenho ideia. Assim, parece inútil escolher sobre algo, se eu não tenho uma alternativa em mente. "Eu tinha pensado muito sobre isso e o que me interessava, e eu não tinha realmente chegado a qualquer conclusão. Isso me fez sentir preguiçosa e indecisa. Mas hoje eu não me importava de ser preguiçosa. Riley parecia gostar de mim exatamente do jeito que eu era. "Eu percebi que não vale a pena perder tempo pensando em algo que nunca vai acontecer. As coisas são o que são."

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"Isso te incomoda?" "Nah, não muito. Todo mundo tem um papel a desempenhar e esse é o meu. É o que você faz com isso. Às vezes eu deixo meu temperamento obter o melhor de mim e eu luto com isso, mas eu não posso reclamar. Não com sua bunda esfregando contra mim agora. " "Poesia pura", disse a ele. "Se você quer poesia, leia Shakespeare." "Eu prefiro enfiar meu dedo na minha garganta do que ler Shakespeare. Eu acho que estamos bem." Eu nunca compreendia poesia, sendo sincera. Era como um truque, cada palavra que significa algo diferente do que era inicialmente previsto. Um labirinto na mente, isso que era poesia. Quem precisa disso? "Ei, se você se casasse comigo, seu nome seria Jessica Sweet Mann. Isso é literalmente o melhor nome que eu já ouvi. " Ou o pior. E o mais horrendo. No entanto, o fato de que ele disse a palavra "casado" em uma frase referindo-se a mim e a ele me deixou sem fôlego. Ele não quis dizer logo, obviamente. Quero dizer, ridículo. Mas por que sua mente iria até lá? Tinha que ser do ponto A para o ponto B ao ponto C, esse tipo de coisa, mas se ele poderia até mesmo atravessar mentalmente essa ponte, mesmo para me provocar, bem, isso me fez mudar ainda mais para perto dele, um brilho feminino em cima de mim. "Esse nome é uma merda." Ele riu. "Eu acho que ele tem ritmo." Meu celular vibrou contra meu peito. Puxei-o para fora. Robin finalmente respondeu. Estou bem. Ressaca. Você ficou com Aaron? Não. 237


Quer nos encontrar na piscina? Não. K. fcvmt8. Ela não respondeu. Olhando para cima, percebi que Easton estava jogando Cheetos nas costas de uma mulher muito grande. "Ei, pare de desperdiçar esses," Riley disse a ele. "Eles são caros." "Essa é a sua resposta nesse momento paternal?" Eu perguntei a ele, espantado. "Nada sobre não estar jogando salgadinhos nas costas das mulheres?” "Yeah. Isso também." Riley deu de ombros. "Eu disse a você que eu não sou tão bom nessa coisa de paternidade. Eu os mantenho vivos, não é? Os pontos mais finos, por vezes, me confundem. Além disso, eu teria feito a mesma coisa quando eu tinha onze anos. É uma bunda muito substancial e ela está vestindo rosa choque. " Eu não tive nenhum problema retratando-o como menino de 11 anos de idade, com uma boca inteligente e um desejo de liberdade. Ele provavelmente estava tentando passar despercebido para tentar ser tatuado. “Você não merece crédito por mantê-lo vivo. Mas talvez você deva tentar lembrar que ele ainda não está na casa dos vinte anos." "Eu sei. Ele teria um emprego. E ele seria mais alto." Revirei os olhos. Isso é tudo que ele exigia. "Easton, por que você está jogando Cheetos nela?", eu perguntei, curiosa para descobrir o que estava acontecendo na cabeça de Easton. 8

Fcvmt = Falo Com Você Mais Tarde

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Mas ele apenas deu de ombros. "Porque é grande e está bem na minha frente. Eu queria ver se eles iriam devolver. " Isso é o que eu tinha que perguntar. A verdade, que não era tão bonita. "Mas se ela percebe que você está fazendo isso, você iria ferir seus sentimentos. Ninguém gosta de ser criticado, e o que você está fazendo é, basicamente, tirar sarro dela." Easton não me respondeu. Ele só jogou os Cheetos de volta no saco plástico loja e voltou para a piscina, pulando em estilo bala de canhão. "Bem, isso foi bom." Eu me senti mal. "Eu acho que não deveria ter dito nada. Não é da minha conta." Quem é que eu achava que estava sendo, dizendo a Riley como lidar com Easton? Dizendo a Easton como se comportar? Não era como se eu fosse alguma filha exemplar. Claramente. Bastaria perguntar a meus pais. "Não se preocupe." "Eu não quero que ele me odeie." Ele era um garotinho estranho, mas eu estava ficando apaixonada por ele, e eu queria ele gostasse de mim. "Ele não te odeia. E você está certa, ele provavelmente precisa ser mais educado, mas eu estava mais focado em mantê-lo. Eu odeio dizer isso, mas é melhor para ele desde que a mamãe morreu. Menos posse, menos drama, sem drogas, sem violência. Eu acho que as outras coisas ele vai pegar mais tarde. " "Sinto muito. Eu sou uma pretensiosa, cadela elitista horrível. Pensando que eu poderia entrar e limpar a sua casa e ajudá-lo com Easton." Meu peito estava apertado. "Da próxima vez diga-me para calar a boca."

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"Jess, parar de ser tão malditamente sensível. Eu sei que você só está tentando ajudar. Eu aprecio isso. E eu não a acho elitista. Talvez um pouco inexperiente quando se trata de, você sabe, o mundo real, mas se você fosse elitista, você não estaria comigo, e você não estaria vivendo em minha casa, ou passeando no meu Impala de merda. Ou na piscina pública." Talvez ele estivesse certo. Só porque eu tinha crescido em uma bolha não me fazia pretensiosa. Somente inexperiente. Era a minha mãe que gostava de grifes, não eu. Isso nunca tinha sido uma prioridade para mim. "Eu não quero ser sensível. Eu nunca pensei em mim dessa forma." "Bem, ninguém acorda e diz: Eu vou ser sensível hoje. É provavelmente porque você está cansada. Eu sempre fico chateado quando estou de ressaca. Cada pequena coisa me irrita. " "Eu não me lembro de você agindo desse jeito. Você encarou a retirada do carpete com uma ressaca e nunca reclamou " "Ok, você está certa. Eu sou impressionante." Eu ri. Ele sempre consegue me fazer sentir melhor. Ele inclinou a cabeça para trás e eu quase fiquei vesga, olhando para seu super bonito rosto. "Você é mais incrível ", disse ele. Enquanto eu não acreditava nisso, eu acreditava que ele acreditava. E isso era bom o suficiente para mim. Quando ele me beijou, eu percebi que se apaixonar por Riley era como ter minha cabeça inclinada para trás, sangue correndo, com tonturas, quente e desesperado, o mundo girando.

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***

Na cama naquela noite, os nossos corpos perto e quente, a mão de Riley com firmeza no meu quadril, me puxando mais perto para ele, eu tentei me lembrar de sua analogia. Alimentos. Isso era como alimentos. Como comer uma fatia de pizza – escolhendo uma parte de cada vez para saboreá-la, deixando todos os sabores trabalhando seu caminho ao redor da minha boca. Ele não era sobre a eficiência ou comer logo para simplesmente acabar. Então, vestindo shorts de dormir e uma camiseta, mas sem sutiã, Riley sem camisa em sua cueca boxer, eu tentei apreciar o agora e não o mais tarde. Nós não estávamos indo para ter relações sexuais, ainda não, não esta noite. Isso foi compreendido entre nós dois. Então eu relaxei, deixando a tensão que eu geralmente sentida enquanto eu corria em direção a penetração desaparecendo. "Eu amo a sua boca", ele murmurou. "Seus lábios são perfeitos." Sua mão estava no meu queixo e estávamos deitados de lado, olhando um nos olhos um do outro. O colchão de água fez um pequeno movimento, permitindo que nós ficássemos mais juntos, seus dedos descendo e minha perna sobre seu quadril. Ainda era assustador para mim que dormíamos em um saco cheio de líquido gigante, mas em momentos como esse, eu poderia apreciar o movimento do oceano. Eu suspirei, aproveitando a facilidade com que nos encaixávamos, lábios, provocações e fusão, meus dedos esparramados sobre o seu peito duro. "Eu amo seu corpo." Eu disse-lhe sinceramente. "Você é tão bom e duro em toda parte." Eu acariciei suavemente seu mamilo e apreciei a respiração aguda que ele deu. Ah, o poder. "Eu só queria que eu não estivesse tateando Satanás agora. " "Pense nele mais como um diabinho dentro de todos nós."

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"Eu gostaria que houvesse um pouco do demônio dentro de mim", disse a ele, brincando com meus dedos mais baixo para o cós de sua cueca. Ele deu uma risada suave, aninhando no meu pescoço. "Isso não seria pouco, então." "Claro que não." Mas sinceramente, eu não me importava realmente que não íamos lá. Isso era íntimo, próximo, permitindo-nos o tempo para brincar e conversar, e eu estava aprendendo que eu poderia ser mais consciente do meu corpo e minha excitação do que eu jamais tinha percebido. Quando Riley me beijou e me balançou em cima dele, eu dei gemidos suaves e percebi que eu confiava nele. Isso é o que era diferente. Eu confiava em suas palavras, seus sentimentos, seu toque. Isso foi realmente um fator mais excitante do que qualquer estrela pornô já tinha usado. Não era excêntrico, escuro ou digno de uma escandalosa lista pré-morte, mas era mais real do que qualquer outra coisa que eu já tinha experimentado. E uma hora depois, eu descobri que eu poderia vir ao orgasmo só de beijar, com roupas, com nada além de palavras sussurradas, de encorajamento e uma compreensão completa de cada centímetro do meu corpo. "Oh, Deus", eu respirei na sua boca, piscando em estado de choque e admiração. "Riley... " "Mm", foi sua resposta. Sua língua deslizou pelo meu lábio inferior enquanto me abraçava. "Noite, Pita". Ele me fez dormir assim todas as noites, embora cada vez que nossos dedos se moviam mais para novos territórios, roçando sobre cada centímetro possível com roupas ainda intactas, e seus lábios começaram a se desviar mais para baixo da minha camisa. Na noite quatro, eu estava balançando em cima dele em nada além da minha calcinha, meus seios pressionados em seu peito, o meu corpo vivo e

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vibrando, o meu coração cheio de um sentimento que eu nunca tinha experimentado antes. A primeira vez que sua língua tocou meu mamilo, o primeiro deslizar de um dedo para baixo em minha calcinha, eu me senti como se eu tivesse descoberto algo inteiramente novo, que o mais simples dos toques poderia ser o mais elétrico, a mais satisfatória, quando o desejo era tão elevado. Eu o acariciava com os dedos que tremiam de minha própria necessidade quente, arrepios na minha pele na escuridão do quarto estreito, querendo dar-lhe em troca o que ele estava dando para mim. Quando eu tentei arrastar para baixo a sua cueca, ele não se opôs. Foi a primeira vez que eu o tinha visto nu para mim, sua ereção grossa e latejante sob meu toque. Estava escuro demais para realmente ver como ele era, mas eu estava aprendendo sobre o seu corpo, explorando cada linha, cada músculo, cada cabelo, e eu fiz o mesmo agora, tendo meu tempo, de cima para baixo, sentindo ele, acariciando, a aprendizagem. "Será que obtive seu selo de aprovação", questionou. Mesmo que ele dissesse com uma voz provocante, eu sabia que era uma questão importante. Caras eram comparados. Eles precisavam saber que eles mediam, literal e figurativamente. "É perfeito", eu disse a ele honestamente. Eu beijei a ponta do seu pênis e, em seguida, retirei-me, tendo aprendido como fazer isso com ele. "Você é perfeito." Eu cobri sua boca com a minha própria e tentei mostrar-lhe com meus lábios o quão incrível eu pensei que ele era e como eu nunca tinha sido mais feliz em toda a minha vida do que eu estava com ele. Ele gemeu, agarrando meus quadris com força, trazendo meu corpo de encontro com seu pau. "Jess?" "Sim?"

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"Você ficaria bem com isso se eu dissesse que me apaixonei por você?" Meu coração apertou e parei, minha boca a um centímetro da dele, enquanto eu absorvia suas palavras, como se eu pudesse respirálas em minha boca, meu coração, minha alma. "Sim", eu sussurrei. "Eu ficaria muito bem com isso." Deve ter sido a resposta certa, porque, sem aviso, ele me virou de costas e beijou a minha frente até que, de repente, ele estava beijando entre as minhas coxas e eu estava enterrando minha cabeça no travesseiro enquanto eu gritava. Eu nem estava nua, sua boca estava trabalhando contra o algodão, mas eu estava mais aberta para ele do que para qualquer outro cara que eu tinha estado. E eu sabia que, sem qualquer dúvida de que ele era o cara.

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Dezesseis Sexta-feira foi meu dia de folga e eu estava jantando no colo de Riley. Estávamos na cozinha partilhando um sanduíche de queijo grelhado que eu tinha feito, juntamente com picles, e eu não pude resistir de deixar as coisas mais sugestivas. "Sério?", Perguntou Tyler, comendo uma tigela de cereais. "Vocês estão me fazendo vomitar na minha boca." "É vingança, idiota," Riley disse a ele, me deslocando de suas pernas para que ele pudesse ver seu irmão. "Por um ano eu fui forçado a assistir você e Rory pendurados um sobre o outro. " "Seis meses", corrigi-o, beijando sua testa. Ele era adorável quando ele estava errado. Ele era adorável quando estava certo. E eu era tão má, como toda garota que tinha vindo antes de mim e caiu de cabeça e de bunda no amor. "Seis meses", repetiu ele. "De qualquer maneira, Tyler pode engoli-lo." Tyler não poderia realmente discutir com isso. Mas ele revirou os olhos e disse: "Eu vou te dar cinco dólares, Jess, se você se sentar em sua própria cadeira. " Diabos, sim. "Fechado.". Eu pulei do colo de Riley e ele segurou minha mão. "Fodam-se". Tyler resmungou, mas pegou sua carteira e me deu uma nota de cinco.

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Riley riu. "Cara, você deve saber melhor. Esta é a minha namorada, Rory não se importa com o ângulo, mas Jess deve contar cartas em Las Vegas. Ela é uma peça." "Obrigada querido", eu disse, porque ele fez isso soar como um elogio. Caí em minha própria cadeira e arranquei um pedaço do sanduíche e coloquei na minha boca. "Então o que você quer fazer hoje à noite? " "Filmes?" "Nada assustador." "Uh, inferno, não, nada assustador. Eu não vou cometer o mesmo erro duas vezes. Ter você rastejando feito uma imbecil nunca foi uma fantasia particular minha. " "Eu não fui tão ruim assim." "Você correu para o meu quarto chorando porque você pensou que tinha um demônio na casa." "Você está exagerando", eu disse, rindo. "Mas só um pouco." Meu telefone se iluminou e com o toque ‘Gangnam Style’. "Oh meu Deus, que toque é esse?", perguntou Riley. "É meu irmão. Porque essa música é quase tão chata quanto ele é". "Você vai atender?" "Não." Eu apertei o botão de ignorar. Por que o meu irmão estaria me ligando? Ele nunca fazia isso. Ele sabia que eu era para eu estar em West Virginia e fora do intervalo de aulas. Comecei a me preocupar que talvez algo tivesse acontecido com meus pais. Essa é a única razão pela qual eu conseguia pensar para ele me ligar. "Talvez eu devesse ter respondido:" Eu disse, franzindo a testa.

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"Ele deixou uma mensagem de voz?" "Não." Alguém deixava mensagens de voz? Mas, então, o meu telefone tocou para uma mensagem. Abri-a e meu coração afundou quando vi a imagem que ele tinha mandado. "Merda." Eu nem sequer tenho que ler o que ele havia escrito para saber que seria uma ameaça, mas eu fiz assim mesmo. WV hein? Localização diz Cinci e seu rosto diz desperdiçado. Quanto $ para me manter calado? Yep. Isso foi uma ameaça. Tecnicamente chantagem. Eu olhei para a imagem que ele tinha claramente tirado da minha página do Facebook. Alguém tinha postado isso e eu não tinha visto minha página em dias, então eu não tinha notado. Eles tiraram uma foto de mim dançando com o cara no Shit Shack. Eu tinha uma cerveja na mão e uma pateta expressão bêbada no meu rosto. Meu decote estava explodindo, e sua mão estava mais no meu quadril que eu me lembrava. Eu estava tão presa. "Qual é o problema?" "Meu irmão tem uma foto minha na festa do fim de semana passado. Ele diz que vai contar aos meus pais se eu não o pagar." A mandíbula de Riley caiu. "Seu irmão está tentando extorquir dinheiro de você?" "Eu te disse, ele me odeia sem motivo aparente." "Quão ruim é a imagem?", perguntou Tyler. "Quero dizer, seus pais sabem que você festeja um pouco na faculdade, certo? " "Não. Eles não sabem." Eu empurrei o meu telefone para ele para que ele pudesse vê-la. "Eles também acham que eu estou em West

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Virgínia, ajudando na construção de casas para os pobres, com um grupo de missão da igreja." Tyler engasgou com o cereal. "Você está brincando comigo?" "Não, eu não estou." Eu me senti doente. Como se pudesse vomitar. Riley apertou meu joelho. "Ei, está tudo bem. Quanto que o seu irmão quer, tipo cinquenta dólares? Basta pagar a picadinha. Ou deixeme falar com ele." Havia um brilho nos olhos que sugeria que ele queria fazer mais do que falar. "Você acha que eu deveria pagar?" "Bem, se você quer que ele fique quieto, é a sua melhor opção. Embora eu, pessoalmente, prefiro bater os miolos fora dele. Que tipo de coisa de merda é essa para fazer a sua própria irmã?" Quanto? Eu digitei a Paxton. Dois mil. Eu ri, sem acreditar. "Ele quer dois mil dólares!" "O quê? Foda-se ele. "Riley acenou com a mão. "Diga a ele para chupar meu pau." Você é louco. Eu não tenho 2k. Você tem 30 minutos. Você pode transferir o $ para minha conta ou vou para a mãe. Se ele disse mãe, em vez de meu pai era uma boa indicação de que ele estava falando sério. Papai ficaria profundamente desapontado, mas minha mãe iria ficar puta. Por que você se importa com o que eu faço?

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Embora eu já soubesse que era inútil tentar convencê-lo de desistir. Paxton estava procurando a grande pontuação, a maneira de me derrubar, por anos, e que ele tinha encontrado. Eu tinha, basicamente, entregado a ele via vodca com cranberries. Porque você é uma puta. Bem, lá vai. Meu irmão pensava que eu era uma cadela e que ele iria arruinar a minha vida. "Isso é ruim. Isso é tão ruim. Meus pais v��o enlouquecer." O queijo grelhado sentou como um nódulo no meu intestino e minha mente correu, tentando antecipar as consequências. "Obviamente eles vão ficar putos porque você mentiu, mas eles realmente não podem puni-la. Quero dizer, você está com 20 anos de idade. " Eu balancei Minha Cabeça. "Oh, eles podem me punir. Eles vão me cortar." "O pai de Rory ameaçou parar de pagar suas mensalidades e não o fez", disse Tyler. "Ele sabia que, no final, estaria prejudicando o futuro de Rory e não valia a pena." Mas o pai de Rory era diferente da minha mãe e eu sabia disso. Rory se opôs a seu pai, e eu tinha admirado quando ela tinha feito isso. Não deve ter sido fácil para ela dizer-lhe que ela ia intencionalmente desobedecê-lo. Mas Rory também sabia que no final do dia, seu pai estava amarrado. Era apenas os dois, e ele a amava. Meu pai me amava. Claro. E ele era um homem bom, de muitas formas, um bom líder, com profundas convicções morais. Mas essas convicções iriam impedi-lo de entregar o que ele estava a considerar o caminho da minha destruição moral. Minha mãe era como Paxton, ela era rancorosa. Uma vez que ela estava com raiva, demorava muito para ganhar de volta sua afeição. A combinação de ambos chateados comigo iria resultar em uma ordem para voltar para casa ou ser cortada. Eu sabia. 249


Tanto que me fez me sentir como se eu não pudesse respirar. "O pai de Rory se comprometeu, porque ele não queria perdê-la. O meu não vai. Eu sei disso." Tentei dar de ombros. "Eu acho que ia ser impossível não ficar presa em algum ponto. Eu não posso continuar fingindo ser a filha perfeita. Francamente, estou surpresa que eles não tenham já percebido isso. " "Talvez eles tenham", disse Riley, atingindo mais e puxando a minha mão na sua. "Eles podem saber mais do que você imagina. " Meu telefone tocou novamente. Desta vez foi "Material Girl", de Madonna. Ringtone da minha mãe, e meu alarme de ironia soou. "Uau. Paxton se move mais rápido do que eu pensava. Ele deve ter tido isso planejado o tempo todo.” Resignada, coração batendo, mão trêmula, eu peguei o telefone, me perguntei se eu realmente me sentia culpada que eu menti, ou se eu era apenas uma desculpa, eu tinha sido pega. "Olá?" "Se você estiver planejando dizer que você está fora, fazendo trabalho missionário, então você deveria ter o bom senso de não postar fotos de você festejando como uma prostituta barata na Internet. " Como foi isso para uma saudação? "Mãe, me desculpe, eu não queria que você descobrisse desse jeito..." "Você não queria que eu descobrisse ao todo. Mas eu não vou discutir isso com você no telefone." Sua voz era fria, sua raiva mal contida. Ela não estava gritando, mas ela queria estar. Soou como se ela estivesse tentando não perder completamente o seu controle sobre mim. Eu só esperei, porque não ia ajudar falar mais. "Sinto muito", eu repeti. Ela respirou fundo e continuou. "Eu não quero ouvir suas desculpas falsas. Amanhã à noite é o jantar de arrecadação de fundos.

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Você vai estar lá, e você vai fazer a sua parte para ajudar esta família. Em seguida, discutiremos seu comportamento." "Mãe, eu tenho que trabalhar amanhã", eu protestei. Eu não queria ir para casa. Eles poderiam não me deixar sair de novo. Eu sabia que meus pais não iriam me trancar em casa, mas eles poderiam usar manipulação emocional. "E eu não dou a mínima", disse ela. "Esteja em casa as cinco, o mais tardar, e eu quero zero argumentos de você." Então ela desligou na minha cara. Provavelmente para ir jogar alguma coisa para deixar sair toda essa raiva acumulada. "Isso foi rápido", disse Riley. "Ela disse que eu tenho que voltar para casa amanhã e ir para uma arrecadação de fundos. Então vamos discutir o meu comportamento." "Você vai?", Questionou. "Eu não tenho opção." "Eu posso levá-la se você quiser ir. Embora talvez aparecer comigo não vai ajudar a situação. Eu não imagino que estou na ideia do seu pai do cara certo para sua filha ". Não, ele não estava. Mas ele era a única pessoa que poderia me dar uma carona, e se a verdade tinha de sair, então talvez eu precisava ser um pouco mais corajosa, como Rory tinha sido, e ir até o final. Eu não tinha vergonha de Riley. Ele era um bom rapaz. Eu estava completamente feliz com ele, e eu não queria manter nosso relacionamento em segredo. A verdadeira questão é, eu queria ir? Eu definitivamente não queria, mas eu sabia que tinha que fazer. Eu não podia me esconder

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dos meus pais ou da minha mentira. Eu tinha que enfrentá-los e ser totalmente honesta. Madura e responsável por minhas próprias ações. "A menos que meu pai tenha escolhido a dedo você, ele não vai pensar que qualquer cara é certo para mim. Mas seria fantástico se você pudesse me levar. Eu poderia usar o seu apoio. " "Se ela quer que você vá para uma arrecadação de fundos, talvez ela não está tão chateada", disse Tyler, obviamente, tentando me animar. Mas ela estava chateada, não havia nenhuma dúvida sobre isso. Esse não ia ser um fim de semana divertido.

***

Quando saí do banheiro, no sábado vestida para ir para casa, Riley piscou para mim. "Eu sinto muito, eu pensei que minha namorada estava no banheiro. Quem exatamente é você? " "Ha ha." Eu estava usando um vestido longo floral maxi com uma camisola por cima, abotoado na parte superior para que ele cobrisse a pele nua do meu peito. A única joia que eu tinha era meu colar com o pingente de cruz. Meus sapatos eram amarelos, como as flores do vestido, e eu tinha o meu cabelo amarrado em um coque simples. Sem maquiagem. "Eu estou tentando não irritá-los no segundo que eu entrar pela porta." "Você parece... pálida." Riley veio e me deu um beijo na testa. "Como uma versão diluída de você. Eu não gosto disto." "Nem eu." Mas eu estava tentando ser respeitosa. Ou isso, ou eu ainda estava sendo uma covarde. "Você está pronto para ir? "

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"Yep. Vamos fazer isso. Vai ficar tudo bem." Ele acariciou minha bochecha e sorriu. "Quem pode resistir perdoar um rosto como este?" Mesmo o otimismo de Riley começou a rachar quando chegamos a casa dos meus pais. "Santa merda", disse ele. "Este é o lugar onde você cresceu?" "Sim." Era uma grande monstruosidade de tijolos vermelhos, com colunas brancas e uma fonte na frente. Eu nunca realmente pensei que era muito, mas quando era criança eu adorava a fonte. Mas no momento em que eu estava no meio da escola, eu achei pretensioso e embaraçoso. Ainda mais agora, vendo-a através dos olhos de Riley. "Aparentemente, o show de Deus é bom", disse Riley, estacionando o carro. "Eu admito, eu estou me sentindo um pouco intimidado”. "Não. É apenas uma casa que a igreja paga. Eu sempre pensei que estava à beira do brega." Eu respirei fundo e olhei para o seu silêncio. "Mas eu sei que eu tive muita sorte de ter coisas materiais quando era uma criança. Eu sempre conseguia o que queria, dentro da razão. ", Que foi, provavelmente, parte da razão pela qual eu estava tão sem rumo. Eu nunca realmente tive que trabalhar duro para ter qualquer coisa confortável na minha vida. Apenas sorria e diga suas orações em público. Isso é tudo o que se esperava de mim. "Agora eu estou realmente surpreso que você concordou em ficar na minha casa. Droga." Riley balançou a cabeça. "Você tem um melhor senso de família naquela casa do que há nesta," eu disse-lhe sinceramente." Eu gosto de estar lá, com você e com os meninos." Mesmo que eu não pertencesse, não de verdade, eu sentia como se fizesse. "Você está pronta para fazer isso?", Ele me perguntou, pegando a chave da ignição.

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"Eu acho que tenho que estar." O que eu realmente queria fazer era fugir e nunca mais enfrentar a decepção que ia estar no rosto dos meus pais. Riley andou atrás de mim, suas botas criando um ritmo constante que me acalmava. Eu estava realmente muito aliviada que ele estava comigo. Eu não acho que eu teria a coragem de entrar se ele não tivesse me dado a mão, apertando-a em segurança. A casa estava silenciosa e tranquila e eu percebi que meu pai estava na biblioteca, leitura antes da noite social a frente. O corredor principal era de dois andares e tinha mais colunas, com uma escada em caracol. Eu levei Riley pelas escadas até a porta dupla de madeira da biblioteca. Elas estavam abertas, e meu pai estava exatamente onde eu esperava, no sofá já com um terno e livro na mão. Ele olhou para cima e me viu e sua expressão rígida mostrou o seu desagrado. Mas, então, espanto a substituiu, quando ele viu a mão de Riley na minha. Eu sabia o que a imagem de Riley fazia para um homem como o meu pai. Riley estava usando uma camiseta do The Doors, as tiras de couro de suas pulseiras envolvendo-o, abaixo de suas tatuagens. O fato de que ele tinha vinte e cinco anos de idade estava evidente em sua mandíbula, as rugas ao redor dos seus olhos por causa do sol, e um olhar mostrou que ele parecia tenso, nervoso. Suas adoráveis covinhas não estavam à vista. "Jessica. Entre. Apresente-me para o seu amigo. " Papai parecia educado, no controle. Eu não tinha certeza se era melhor ou pior. Ele soou... vago. Fomos para o quarto e sentei-me no sofá em frente do meu pai. "Oi, pai. Este é Riley Mann." Parei num piscar de olhos, em seguida, fui para o rótulo. "O meu namorado."

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Os modos evaporaram. "É por isso que você mentiu para nós? É por isso que você queria ficar em Cincinnati para o verão, para ficar perto de um cara?" Claro que ele concluiria isso. Eu percebi que ia ter dificuldade em convencê-lo de outra forma. "Não. Absolutamente não. Nós nem estávamos juntos ainda." Era como se eu nem sequer tivesse falado. Meu pai colocou o chá gelado com cuidado na mesa e os olhos em Riley. Eu não gostei da maneira como seus olhos se estreitaram. Ele era um homem alto, largo nos ombros, cabelos grisalhos em sua cabeça. Era intimidante. Eu sempre tinha tido um pouco de medo dele. Não porque ele tinha me machucado de alguma maneira, mas porque ele estava se impondo. Quando menina, ele sempre dizia que ele tinha ouvido de Deus, que ele era um pastor conduzindo o rebanho de ovelhas de Deus. De alguma forma, eu tinha decidido que o ouvido de Deus era, na verdade, no bolso de meu pai, ao lado de sua carteira e o troco que tilintaram quando ele colocava a mão lá, totalmente inconsciente da ação. Eu sempre tinha medo que iriam cair e eu iria ver um pedaço de uma orelha celestial que escutava todos os meus pensamentos e palavras, como um grande megafone de Deus. "Você está tendo relações sexuais com a minha filha?" Papai perguntou a Riley, sem rodeios e de lugar nenhum. Eu descruzei minha perna e sentei-me em linha reta. "Pai! Você não pode perguntar isso a ele." Virei-me para Riley. "Não responda a isso! " Mas Riley me ignorou, assim como meu pai fez. Ele se encontrou com seu olhar duro com um dos seus próprios. "Não, senhor, eu não estou." Eu não tinha certeza de como isso era inteiramente verdade, considerando que nos tocávamos em uma base regular, mas eu estava tão chocada com a pergunta que eu não tinha certeza do que dizer.

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"Mas você quer." Não era uma pergunta, mas uma declaração. Riley assentiu. "Claro. Jessica é uma mulher bonita e eu me importo muito com ela. " O calor correu para meu rosto. Será que ninguém percebia que eu ainda estava na sala, enquanto eles estavam ali discutindo sobre mim? "Pai, a minha vida sexual não é da sua conta," eu disse a ele, com firmeza. Foi nesse momento que a minha mãe entrou na sala. "O que na terra", ela perguntou, parando na soleira da porta, com a mão indo para sua garganta. "Jessica, que vida sexual? Que diabos está acontecendo aqui? Você perdeu sua maldita cabeça?” Mamãe estava xingando. E dizendo a palavra "sexo" em voz alta. Agora eu realmente sabia que eu estava em apuros. "Sem vida sexual", eu disse com firmeza. "Nós não estamos tendo essa conversa." "Quem é este?" Minha mãe olhou para Riley como se ele fosse bolor crescendo na argamassa do chuveiro. "Este é o namorado dela, ela disse. É por isso que ela mentiu para nós, ela claramente queria passar o verão com ele. " "Isso não é verdade", eu insisti, sentindo que essa espiral estava mais ainda fora de controle. Eu estava tentando ser honesta pela primeira vez em, oh, sempre, e ninguém queria me ouvir. A ironia era frustrante. "Eu menti para você porque eu não queria voltar para casa para o verão e lidar com a necessidade de fazer o que vocês quisessem”.

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Minha mãe disse: "O que, como ajudar com a escola dominical? Você prefere estar ficando bêbada e dançando sugestivamente com garotos aleatórios? " Bem, quando ela colocava dessa maneira não soava muito bem. "Não. Eu só quero ser capaz de fazer as minhas próprias escolhas. Eu não estou interessada no legado da igreja. Me desculpe, eu sei que dói, mas eu não vou me casar com um dos seus funcionários, papai. Eu não posso. Eu seria horrível como esposa de um pregador e o pensamento me faz querer gritar no topo dos meus pulmões." Eu não queria ser tão específica. Eu tinha a intenção de apenas explicar porque eu não tinha voltado para casa, mas eu acho que a verdade era que tudo estava interligado. Eu não poderia explicar sem ser completamente honesta. "Eu não quero estudar teologia e eu não quero fingir ser alguém que não sou quando estou com vocês." Minha mãe fez um som de aborrecimento. Meu pai me estudou. "Você está dizendo que você perdeu sua fé completamente?" "Não." Eu toquei meu colar cruz. "Eu acredito em Deus e acredito na bondade cristã. Mas eu não acredito em julgar outras pessoas e eu não acredito que eu sou uma pessoa ruim, porque eu faço coisas que você pode não gostar." Eu não era uma pessoa má. Eu realmente não era, e eu percebi que, talvez com a liberdade para ser eu mesma, eu me tornaria uma pessoa ainda melhor. Que eu iria descobrir o meu propósito, a minha paixão. "Então, basicamente, você gostaria de um plano personalizado para a Jessica, com as regras que mudam com o seu humor? O que quer que você goste é moralmente certo? ", disse meu pai. "Ambiguidade moral é uma ladeira escorregadia para o inferno."

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Uh. Não. Eu tinha convicções firmes e essa frase soou super sarcástica. Essa conversa não ia a meu favor. Apesar de estar além mim eu ter pensado que poderia. "Eu não entendo por que você não pode simplesmente vir até nós e dizer que você não quer voltar para casa", minha mãe disse, seu cabelo arrumado para não mover um centímetro, embora ela estivesse sacudindo a cabeça rapidamente. "Vamos lá, se eu tivesse feito isso, não teria me deixado ficar em Cincinnati." Ninguém poderia contestar isso "Onde você está ficando?" "Eu aluguei um quarto em um apartamento." "Então você não está vivendo com ele?" Perguntou meu pai, apontando para Riley. "O nome dele é Riley", eu disse claramente, porque eu estava super envergonhada pelo tratamento pretencioso dele. "E não, tecnicamente, eu não vivo com ele, mas eu passo muito tempo lá. E sim, às vezes eu passo a noite. " "Você ainda é pura?" Foi a incrível pergunta seguinte. A implicação de que se eu não era virgem, eu era impura, suja, me fez estremecer. Mas eu levantei a minha cabeça e disse claramente: "Não" Que me difamem. Riley fez um som no fundo da sua garganta. Minha mãe fez um som de horror e ela olhou para mim com tanto nojo que eu cavei minhas unhas em minhas pernas, um sentimento de vergonha que eu não desejava possuir correndo em cima de mim.

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"Ele?" Mamãe perguntou, apontando para Riley. "Foi a ele que você deu a sua virgindade?" "Isso não tem nada a ver com Riley." Poderia ser divertido pensar que nós ainda não tínhamos tido sexo, mas eu estava muito chateada para apreciar a ironia. "Isto é sobre eu tentando explicar-lhe que eu não posso ser quem você quer que eu seja. " "O que, modesta? Com quantos garotos você já dormiu? ", perguntou minha mãe. "Por favor, me diga que foi apenas um. " "Eu não vou discutir isso com você." E eu continuei falando, até que alguém me ouviu. "O que eu estou tentando fazer vocês entenderem é que eu sei que vocês acham que as mulheres só podem ser dois tipos: as prostitutas e as madonas. Mas eu não sou nenhuma dessas. Eu sou apenas Jessica, em algum lugar no meio, e eu te amo e eu quero que você me aceite." Lágrimas se formaram nos meus olhos e eu podia ouvir a súplica em minha voz e isso me horrorizou. Ser vulnerável não era fácil, especialmente com Riley sentado ao meu lado vendo a minha humilhação. "Portanto, em outras palavras, foi mais do que um." A boca da minha mãe pressionou em uma linha fina, seu batom vermelho desaparecendo em sua carranca. Meu coração afundou. Então era isso. Essa foi a resposta dela e não foi nem perto do que eu queria, não, que eu precisava ouvir. Meu pai limpou a garganta. "Você tem duas opções, Jessica. Você pode ficar aqui para o resto do verão sob nosso teto com as nossas regras e voltar para a escola para o curso que combinamos juntos, você e eu "- ele apontou para trás e para frente entre nós," ou você pode ficar em Cincinnati agora e perder o nosso apoio financeiro. Eu não posso tolerar suas escolhas de estilo de vida com a minha carteira." Minha mãe estava chorando agora, silenciosa, lágrimas bonitas que não iriam arruinar a sua maquiagem.

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"Eu entendo", eu disse, sentindo-me muito calma de repente. Eu não estava esperando isso há anos? Eu não podia fingir para sempre que eu estava indo a pé pelo caminho que tinha escolhido para mim e, em certo sentido, era um alívio saber que eu não teria que fazer isso mais. "Eu não quero desperdiçar seu dinheiro, então eu acho que é melhor eu abandonar a faculdade por um tempo. Posso pegar minhas coisas do meu quarto?" "Então você está indo embora?", perguntou meu pai. Eu balancei a cabeça. "Se você deixar esta casa, eu não quero falar com você nunca mais", disse minha mamãe. Isso quase me pegou. Meus dedos se abriram, e eu levei um segundo para me certificar de minha voz estava controlada. "Espero que isso não seja verdade, mãe. Eu te amo e eu ainda quero fazer parte desta família. " "Não faça escândalo, Donna", disse meu pai. Era tarde demais para isso. Minha mãe limpou as lágrimas e falou com uma voz trêmula: "Eu quero que você saiba que quebrou meu coração. " Que maneira de conduzir a faca um pouco mais profunda, mãe. Eu não disse nada, porque, o que eu poderia dizer? Nada iria importar ou fazê-la se sentir melhor. Mas a mão de Riley segurou a minha com mais firmeza e seu corpo mudou para perto de mim como se ele pudesse me proteger daquelas palavras. Ela se levantou e saiu da sala quando eu não explodi em lágrimas e me declarei uma virgem renascida.

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Papai não estava sorrindo, mas ele parecia que ele me odiava tanto. "Sua mãe está apenas decepcionada" ele disse. "Dê-lhe tempo. E sim, você pode pegar as suas coisas. Você sempre pode voltar para casa, eu quero que você saiba disso. Entretanto, lembre-se que se você tropeçar o Senhor sempre vai buscá-la. Mas você tem que permitir que Ele fique por perto de você para poder fazer isso. " Eu balancei a cabeça, um nó apertado na garganta. Sem querer, os meus dedos foram para a minha cruz, e eu a segurei, em busca de conforto. Meu pai percebeu e pareceu lhe dar mais confiança. "Eu estarei orando por você, Jessica." Ele se levantou e estendeu os braços abertos para mim. Eu afundei em seu abraço, a aspereza do tecido deslizando sobre minha pele quando eu enterrei meu rosto em seu ombro. Ele cheirava a meu pai, colônia e uísque. Ele havia batizado seu chá gelado. Gostaria de saber se minha mãe sabia quantas vezes ele fazia isso. "Obrigado, papai." Então ele deu um passo atrás, e na verdade ele estendeu a mão para Riley aperta-la. Riley o fez, dando a meu pai um aceno de reconhecimento. Eu tinha que admitir, meu pai me impressionou com seu controle e calma. Eu acho que era parte do que fazia dele um grande ministro. "Cuide dela", disse papai. "É preciso ser um homem para se sentar aqui e responder às minhas perguntas com honestidade e respeito, e eu aprecio isso. Agradeço, também, por você não interferir. Eu não aprovo o que Jessica está fazendo, mas eu não vou usar isso contra você. Talvez você possa ser uma influência positiva sobre ela." Sério? O quão misógino foi isso? Todos os sentimentos positivos que eu tive pelo meu pai haviam evaporado. Que bom que Riley não foi manchado pela sua associação comigo.

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Eu não confiava em mim mesma para falar. Me virando, eu comecei a ir em direção à porta, chegando a arrancar meu coque, soltando o cabelo. Riley começou a me seguir. "Jessica, espera." "Eu terminei essa conversa," eu disse a ele, rasgando minha blusa e deixando ela cair no chão no corredor. Qual foi o ponto de vestir a peça para agradar? "Você ouviu ele? Eu não posso fazer qualquer coisa para fazê-los felizes." "Sinto muito, querida." Subindo as escadas, eu pisei no corredor, tentando não gritar, ou jogar alguma coisa, ou mostrar de qualquer forma aos meus pais que eu era a perdedora fora de controle que eles achavam que eu era. Paxton estava saindo do seu quarto e ele parou, dando-me um sorriso de escárnio. "Foda-se", eu disse a ele. Empurrando a porta aberta para o meu quarto, eu olhava com desprezo. Era um palácio de princesa e isso não refletia a mim. Móveis caros e superfícies espelhadas, em rosa e marfins. Qualquer coisa que eu tinha deixado para trás durante as férias de Natal haviam sido removidas. Era como um quarto perfeito para uma pessoa perfeita que não existia. Minhas caixas da faculdade foram empilhadas no canto e eu fui até lá e tentei levantar duas de uma vez, alimentada pela adrenalina. "Estamos levando tudo isso?", perguntou Riley. Sua voz era cuidadosamente neutra. “Sim. Essas seis mais o aspirador."

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Levou duas viagens, mas tínhamos tudo enfiado na parte de trás do carro. Na segunda viagem, Riley abaixou-se para pegar a minha camisola. "Basta deixar ela," eu disse-lhe bruscamente. "eu não quero isso." Parecia que ele ia dizer algo, mas pensou melhor. Ele cuidadosamente colocou a camisola em cima da mesa que minha mãe usava para deixar a correspondência e exibir flores frescas. Então eu saí pela porta da frente sem a menor ideia se e quando eu voltaria lá novamente. Dezoito anos de minha vida vivi lá, e bastou uma hora e seis caixas para me levar para longe. Ninguém veio me ver partir. Ninguém veio para dizer adeus. Eu me virei para olhar para trás, para absorver a fonte, e eu senti tristeza, desgosto, saudade. Mas eu também senti esperança. Que, indo embora, eu poderia encontrar o meu lugar.

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Dezessete "Você quer falar sobre isso?" Riley perguntou depois de vinte minutos de silêncio. Eu estava pensativa, olhando pela janela enquanto nós dirigimos pela estrada. "Não realmente." "Tudo bem." Ele ficou em silêncio por um minuto, em seguida, ele disse: "Eu não quero que você se preocupe com dinheiro ou nada. Nós vamos ficar bem. Eu não preciso vender um rim ainda. " Eu ainda não tinha pensado muito como seria daqui à diante, para perceber que sem o apoio financeiro do meu pai, eu ia ter de viver com meu salário de garçonete. Caramba. Eu pensei que eu iria ficar bem, mas o que realmente sabia? Eu sempre tive um banco reserva no meu pai. "Eu não sou o seu problema, Riley. Eu só vou pegar mais horas de trabalho para ajudar a pagar minhas coisas. " "Você não é o meu problema, você é minha namorada. Estamos juntos nisso, Jess. " Eu balancei a cabeça, com a garganta apertada. "Eu tenho que te dizer, eu nem sei se eu entendo totalmente o que é que você fez para merecer ser expulsa. Não é como se você tivesse feito um filme pornô. " Agora havia uma imagem. "Ainda há tempo", eu disse, porque eu estava exausta. Eu só queria me aconchegar no sofá com Riley e assistir a vídeos estúpidos no YouTube, e eu realmente não queria falar sobre isso. Ele pegou a dica. "Eu tenho gônadas de estrela pornô, devo dizer." 264


Eu ri. "Nojento. Eu não quero nem saber o que constitui uma estrela pornô, você sabe." A palavra gônada me fez tremer. "Nem eu, para dizer a verdade", admitiu. "Mas deixe-me assegurá-la, minhas bolas são de classe A." "Estou sossegada, obrigada. Claro, eu acho irônico que o meu pai esteja preocupado com a minha salvação mas ele acha que você é simplesmente fantástico." Eu não culpo Riley por isso, mas eu achei que era frustrante como o inferno. "Ele não disse isso. E ele nunca me ouviu ou viu chutar uma parede. Tenho certeza que se ele soubesse a história completa, ele estaria orando por mim, também." Eu suspirei. "Não importa." "Bem, eu acho que isso não importa. Além disso, eu lhe devo um pedido de desculpas. Eu pensei que você estivesse exagerando sobre seus pais, mas você não estava. " "Obrigada." Eu queria dizer mais coisa, mas eu não tinha certeza de como articular os meus sentimentos. "Eles não são maus pais", eu disse, porque eles não eram. Eles queriam o que era melhor para mim, eu sabia. Eles só pensavam que o seu caminho era melhor para mim. "Não, claro que não", ele concordou. "Todo mundo comete erros e nenhum de nós sabe o que diabos que estamos fazendo. Nós apenas levamos um dia de cada vez. Esperemos que Easton se lembre disso quando ele tiver trinta e fizer terapia ". "Easton provavelmente vai crescer e se tornar o mais normal de todos nós." Riley riu. "Nós só podemos esperar."

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Quando chegamos de volta e entramos na casa, Tyler estava jogando videogame com Easton. "Como é que foi? Eu não achei que você estaria de volta tão cedo. " Riley apenas balançou a cabeça, levando uma das minhas caixas. Ele começou a voltar para o quarto. "Eu sou sua nova colega de quarto permanente", disse a Tyler. "Eu vou tentar não monopolizar o banheiro." "Merda, ele não foi tão bom, né?" "Não". "Você está se mudando?", Perguntou Easton, olhando por cima de seu controle. "Sim". Ele fez uma cara de nojo. Fabuloso. "Eu queria que fosse Rory.", disse ele. Agora isso doeu. Pisquei forte, sentindo lágrimas enchem meus olhos. Então, eu realmente não pertencia ou fazia parte aqui. Rory era a namorada preferida. "Ei! Isso foi muito rude," Tyler disse a ele, empurrando o joelho de Easton. "Diga que sente muito." Ele deu de ombros como se não soubesse por que isso importava. "Sinto muito" Sim, isso era crível. Eu coloquei a minha caixa para baixo e sai rápido pela porta da frente para o carro, para outra caixa. Riley entrou na sala de estar enquanto eu estava saindo. "O que vocês disseram a ela?", perguntou-lhes em tom acusador. 266


Eu não esperei pela resposta. Eu só caminhei até a calçada, bem a tempo de ver um cara roubando meu aspirador do carro aberto de Riley. "Hey! Largue a porra do aspirador ou vou te machucar", eu gritei. Foi um pouco melodramático para um de vinte dólares dos infernos, mas eu não estava com vontade. Além disso, eu estava sem dinheiro agora. Aparentemente eu parecia assustadora o suficiente para que ele me olhasse e o abandonasse na grama. Ele tinha uns dezesseis anos e era magro, olheiras sob seus olhos. Dei um passo em direção a ele e ele correu. Eu persegui, gritando no topo dos meus pulmões o tempo todo. Riley e Tyler vieram rasgando fora de casa. "Que porra é essa?" Riley gritou. "Jessica, pare de persegui-lo! " Considerando que estávamos apenas correndo em círculos ao redor do carro, parecia inútil. Eu parei, respirando com dificuldade. "Ele tentou roubar o meu aspirador." Eu vi Riley e Tyler trocarem um olhar, ambos claramente tentando não rir. "David, vá para casa antes que eu bata seu rabo para fora", Tyler disse o cara. "Ele mora ao lado", explicou Riley. "Sua vadia é uma louca", disse David, balançando a cabeça. "Isso é verdade", eu disse a ele. "Louca. Portanto, fique fora do nosso quintal. " Com vontade de chorar, e não querendo desabar na frente de uma plateia, inclinei-me no carro e peguei outra caixa, ignorando todos enquanto eu carregava para dentro de casa com toda a dignidade que pude gerenciar no dia que eu estava tendo.

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"Isso foi legal", Jayden me disse quando eu passei por ele na porta. "Você é um prodígio". Incrível. "Obrigada." "Eu acho que não sou o único com um temperamento", ouvi Riley dizer. "A única coisa melhor teria sido se ela o tivesse abordado. Eu teria pago dinheiro para ver isso. " "Você não tem dinheiro!" Eu gritei por cima do meu ombro. Riley riu.

***

Eu fiquei acordada até mais tarde do que deveria, mas eu estava nervosa, ansiosa. Riley já estava dormindo quando cheguei a cama, subindo na cama de água a partir do fundo para que eu não o incomodasse. Eu estava olhando para a TV nas duas últimas horas e trocando mensagens de texto com Rory, apesar de eu não contar a ela sobre os meus pais. Eu não queria falar sobre isso. Eu nunca tinha sido alguém que lidava com as coisas discutindo-as indefinidamente. Riley se mexeu. "Você está bem?", Ele murmurou. "Yeah." Eu tinha certeza que eu estava bem, mesmo que me sentisse agitada. Isso era normal, eu acho, quando o mundo inteiro mudava. Eu tinha pensado em não ir à escola, ver todos meus amigos estudando e indo para a aula com suas mochilas e não poder ser uma parte disso. Sobre trabalhar no restaurante, um extra de dois ou três turnos para pagar as contas. Sobre o fato de que eu nem sabia o que "as contas" eram constituídas. Mas, principalmente, eu tinha pensado em mim, minhas escolhas, e o que eu faria diferente. Não de um ponto de remorso ou 268


culpa, mas um ponto de vista analítico. Mas era como um esquilo com uma noz – Tudo ao redor se transformava e eu não conseguia descobrir como quebrar o código, de como agradar a todos. Se fizesse mais para agradar meus pais, eu ficava muito infeliz. Se eu me desculpasse por ser sexualmente ativa, então eu insultava a escolha das mulheres de estar no controle de seus corpos e me insultava. Talvez o meu pai estivesse certo, talvez eu estava tentando ser uma cristã em meus próprios termos, mas não foi isso o que era vinte anos de idade? Descobrir o que eu acreditava, quais eram minhas opiniões? Eu não poderia agradar a todos, não havia nenhuma maneira de fazer isso. Mas eu poderia agradar a mim mesma. Essa foi a minha conclusão, e eu sabia o que me agradava. Ter a liberdade de cometer os meus próprios erros, para aprender, para crescer, para me tornar uma pessoa melhor. Estar aqui, nesta casa, com esse cara, me agradava. Minhas amizades me agradavam. Meu moletom me fazia feliz. Eram todas as coisas simples que importavam, e o futuro não tem que ser decidido hoje à noite. "Volte a dormir", eu disse, deslizando sob o lençol e descascando em minha camiseta. Ele virou e beijou meu ombro nu. "Mm. Desculpe se hoje foi tão difícil. " "Obrigada. Obrigada por estar lá." O aparelho de ar-condicionado cantarolava e eu mantinha uma perna fora do lençol. "Então, qual é o seu número?", Ele murmurou. "O quê?" Eu fiz uma careta no escuro, sem saber o que ele estava falando. "Você sabe, parceiros. Qual é seu número?"

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Eu fiquei completamente parada por uma fração de segundo. Então eu explodi. "Você está brincando comigo? Como você pode me perguntar isso? " Eu não podia ver seu rosto claramente no quarto escuro, então me sentei e me inclinou para a cômoda e liguei a lâmpada. "Ow, porra", disse ele, cobrindo os olhos. "Supere isso. Responda à pergunta - como você pode me perguntar isso, depois do que eu passei hoje? " "Eu estou apenas curioso. Você poderia me perguntar. " Eu balancei a cabeça em descrença. "Eu não quero perguntar. Eu não dou a mínima. Não tem nada a ver comigo. Tudo o que você fez antes de mim é seu, não meu." Se apoiando no cotovelo, ele disse: "Vamos. Você não está mesmo um pouco curiosa? " "Claro que eu estou curiosa. Mas, novamente, isso não é da minha conta." Por que era tão difícil de entender? Eu não queria saber. Seria como uma ladeira escorregadia em comparações e ciúmes. Eu não tinha o desejo de fazer isso para mim mesma. Eu coloquei minhas costas contra a parede, querendo ficar sentada. A ansiedade se arrastou até meu pescoço como uma aranha. "Eu não me importo de dizer o meu número." "Bem, ótimo, mas eu não quero ouvir! E eu não estou dizendo a você de qualquer maneira. A verdade é que você sabe é mais do que um. Você sabe que é mais do que dois. E mais do que isso para uma menina é estar entrando em um território questionável de acordo com o mundo em que vivemos E se fosse dez? Vinte? Quarenta? O que você diria? "

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"Quarenta é um monte de caras do caralho, isso é o que eu diria." Ele parecia chocado. "Veja, esse é o meu ponto. Todo mundo tem esse número que eles decidem que é demais, e se eu disser um número e ele ultrapassar sua linha mágica na areia? Então o quê? Eu tenho que assistir o dreno de respeito afastado a partir de seu rosto? " "Não são quarenta, não é?" Parecia que ele, na verdade, poderia estar doente. Seu rosto estava branco e ele estava engolindo em seco. "Não, não são." Sinceramente, eu não tinha certeza de quantos eram. Eu não parei e contei. Cada um foi uma escolha e eles eram o que eram, e não uma soma de partes sexuais. Se eu tivesse que adivinhar, eu diria que seis ou sete. "Mas não são dois. Eu não posso virar virgem de novo, Riley. Eu nem quero isso também." "É menos de dez?", ele perguntou. Era isso. Saí da cama e puxei minha camiseta de volta. "Aonde você vai?" "Eu estou indo embora." Eu já estava mandando uma mensagem para Robin pedindo-lhe para me pegar. "Você não pode sair. Onde diabos você está indo? "Ele pulou da cama e tentou me seguir. Corri em volta dele e peguei minha bolsa fora da cômoda. Quando ele tocou meu cotovelo, sacudi ele para fora, o aperto quente. "Me deixe em paz." “Jess. Vamos lá. Fique. Por favor. " Na sala de estar, eu virei para encará-lo. "Você não é melhor do que os meus pais! Você vai me julgar da mesma maneira que eles, e esse pânico dói! "

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"Eu acabei de ficar com ciúmes, me desculpe, eu não posso controlar." Ele colocou as mãos sobre o topo de sua cabeça, olhando para uma mancha na parede atrás de mim. Eu não ia ser influenciada por quão incrível ele parecia em sua cueca boxer, maldita tatuagem de demônio em movimento enquanto ele movia os braços, o crânio gritando para baixo na sua lateral. A raiva e a mágoa corriam através de mim e eu estava respirando com dificuldade, meu peito arfando. Então eu fiz a única coisa que eu sabia que iria machucá-lo tanto quanto ele tinha acabado de me machucar. Eu estendi o meu polegar e disse: "Bill". Em seguida, o dedo indicador. "Tyler." Outro. "Adão". Virei para trás através de meus anos de faculdade e levantei outro dedo. "Carter." Meu dedo mindinho saiu. "Cara, cujo nome não me lembro, porque eu estava super bêbada na minha primeira festa na faculdade." Polegar. "John". Último. "Mateus. Ele foi meu primeiro, no acampamento da igreja. Sim, acampamento da igreja. Estávamos como conselheiros lá. Se sente melhor agora? " "Não é verdade", disse ele, sua mandíbula trabalhando e suas narinas dilatadas. "Eu não penso assim." Eu estava com tanta raiva que eu estava fumegando. "Mas agora você sabe." Ele claramente sentia da mesma maneira, porque sem aviso ele pegou o abajur e atirou no cômodo. Ele bateu na parede e quebrou em uma explosão de cerâmica e vidro. Eu gritei. "Riley!" Tyler veio correndo para fora de seu quarto. "O que diabos está acontecendo?" "Pergunte ao seu irmão", eu atirei. "Cara, mas que inferno?" Tyler perguntou-lhe, em seguida, olhou para mim. Me puxando para trás a partir do vidro quebrado.

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Tyler perguntou: "Você está bem?" Eu balancei a cabeça. "Tire as mãos de cima dela, maldito", disse Riley, dando um passo em direção a Tyler, com as mãos apertando em punhos. "Whoa." Tyler olhou para o irmão em estado de choque. "Abaixe isso, Riley." "Eu vou lá fora", eu disse, caminhando pela cozinha e empurrando a porta dos fundos aberta e me jogando em cima da mesa de piquenique, os meus pés no banco. Eu chequei meu celular. Robin tinha respondido. Sério? Eu posso estar lá em 10. Obrigada. Havia um maço de cigarros em cima da mesa e eu peguei um. Colocando ele na minha boca, eu peguei o isqueiro e acendi. Suguei forte, e imediatamente tive um pouco de vertigens. Assoprei para fora, eu dei um suspiro trêmulo e tentei me acalmar, os vasos sanguíneos em minha cabeça pareciam como se eles estivessem apertados em resposta à tensão e nicotina. A porta dos fundos abriu e Tyler saiu. Ele olhou para o cigarro e balançou a cabeça. "O que você está fazendo?" "Nada." Eu dei outra tragada. Tinha gosto de bunda, a nuvem subindo na frente do meu rosto estava nebulosa e picou meus olhos, mas eu estava me sentindo desafiadora. "O que ele está fazendo lá? Ele não acordou os meninos, não é? " "Claro que acordou. Riley disse que tropeçou no fio da lâmpada e eles voltaram para a cama. Agora ele está limpando a bagunça e xingando tudo pela frente. Então, se eu tivesse que dar um palpite, ele vai entrar na caverna e levantar pesos por uma hora, então ele vai começar a beber." Tyler sentou-se ao meu lado. "O que diabos aconteceu?"

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"Não importa", eu disse, olhando para a ponta acesa do cigarro. Incrível como rapidamente o papel poderia queimar, sem que eu mesmo fizesse qualquer coisa para ele. "Eu liguei para Robin para me pegar. Ela vai estar aqui a qualquer segundo. " Eu meio que esperava Tyler para tentar me convencer do contrário, sugerir que eu fosse para a casa e resolvesse as coisas com Riley, mas não o fez. "Essa é provavelmente a melhor coisa para esta noite. Quando o temperamento de Riley explode, é melhor dar-lhe espaço. Ele é como nosso pai dessa maneira." "Eu não acho que Riley quer ser comparado com o seu pai." "Não, eu tenho certeza que ele não quer. Não o torna menos verdadeiro. Mas a diferença é, Riley não faz mal a ninguém. Ele apenas diz as coisas, e ele nem sempre pensa em como isso vai ser entendido, você sabe o que estou dizendo? " Portanto, este era Tyler tentando me dizer para ir devagar com seu irmão. "Só porque ele não quer dizer não faz doer menos ", eu disse, entregando Tyler cigarro. Eu não queria isso. Ele o tirou de mim e colocou na boca. "É verdade. Mas eu tenho que lhe dizer, Jess, Riley não deixa meninas chegarem perto dele. Ele se expos por você. " Olhei para os meus pés, ainda nus de ir para a cama com Riley. Eu precisava refazer minha pedicure. O esmalte estava descascado. "Eu sei. Eu me expus, também. E Riley usou isso contra mim." A porta traseira se abriu, e Riley ficou ali, olhando enfurecido. "Nós precisamos conversar." "Não tenho nada para lhe dizer." "Entre na maldita casa ", disse ele.

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Como se isso fosse me fazer obedecer? Eu me irritei. "Foda-se." "Hoje não." Isso foi tão fora da realidade, peguei o maço de cigarros e joguei nele. Ele pegou na mão esquerda. Eu deveria ter batido o cinzeiro de vidro na cabeça dele no lugar. Teria sido muito mais satisfatório para derrubá-lo inconsciente. Faróis inundaram a garagem e eu pulei para fora da mesa, pegando minha bolsa. "Eu vou falar com você mais tarde, Tyler ". Tyler não disse nada. Eu dei um olhar de Riley. "Você, eu não quero no geral." "Não vá embora, Jessica, eu não estou brincando." Ele caminhou para mim e eu corri.

***

Robin e eu nos enrolamos no sofá sob um edredom mole e bebemos leite com chocolate, observando o Notebook. Ela estava chorando. Eu me senti dormente. Ela já estava morando na casa que tinha alugado para o ano letivo seguinte com Kylie e Rory. Os inquilinos anteriores, os formandos, ainda viviam lá, mas Robin tinha um quarto vazio que tinha pertencido a um nerd que já havia conseguido um emprego em finanças e se mudado para um apartamento moderno. Meus pais deveriam pagar a minha parte da renda uma vez que o segundo semestre começasse, mas eu não tinha nenhuma ideia se eu 275


seria capaz de lidar com isso por conta própria agora. Eu tinha entendido que eu deixaria meus amigos alugarem minha vaga para outra pessoa e gostaria de ficar com Riley, mas como eu poderia fazer isso agora? Eu queria chorar, mas era como se as lágrimas ficassem presas dentro de mim, junto com um grito de frustração. Era como se meu coração tivesse sido realmente removido do meu corpo e ficado para trás, com Riley, batendo na mesa de cozinha. Eu estava me sentindo estranha e mórbida e não gostava de mim. Eu estava com tanta raiva que sufocava todas as minhas outras emoções. Robin enganchou seu braço no meu e se apoiou no meu ombro. "Você já se perguntou se você tem alguma ideia do que você está fazendo?" Ela perguntou, sua voz melancólica. "Hum, sim, todos os dias." Esse era o problema. Eu tinha certeza que eu tinha convicções, mas eu não conseguia descobrir o que era para ser. Quem eu queria ser. Quem eu poderia ser. Riley foi enchendo o meu celular com "me desculpe" e pedindo para me ver. Eu não estava respondendo. Eu não sabia o que dizer. Eu não sabia como explicar que o que ele tinha feito parecia uma enorme traição. Que eu tinha passado a minha vida buscando a aprovação, e nunca consegui, e eu precisava sem a pergunta dele. Eu precisava confiar que ele não só me amou e foi atraído para mim, ele gostava de mim. "Eu fiz uma coisa horrível", disse Robin em voz baixa, com os olhos vermelhos e chorosos, o cabelo caindo de seu coque desleixado. Olhando para ela, curiosamente, eu disse: "O quê?" Ela balançou a cabeça. "Não importa. Mas eu estou querendo saber se eu mesma me conheço." "Você conhece," Eu garanti-la. "Mas todos nós fodemos, às vezes. Está tudo bem. Você apenas tem que perdoar a si mesma." 276


"Precisamos perdoar as outras pessoas também", disse ela, dando-me um longo olhar. "Pare de ser tão irritada o tempo todo." Isso foi um golpe direto para mim. Eu sabia que era a verdade. A raiva era uma emoção fácil de controlar. Era uma emoção poderosa. Ela não permitia que você fosse passiva, dominada ou ferida. Você não poderia estar vulnerável se estivesse batendo em alguém. Mas ela também me impedia de chegar nesse lugar de confiança que eu estava procurando, o lugar que eu estava exigindo Riley chegar, sem mim. Mas se eu abrisse aquela caixa que eu firmemente mantive minhas emoções, quem saberia o que estaria por vir?

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Dezoito No meio do meu turno no domingo à noite no trabalho, meu cabelo escorregando de seu coque, corri para a mesa que tinha acabado de chegar. "Oi, meu nome é Jess -" Cortei quando vi que era Riley sentado à mesa sozinho, me dando um sorriso tímido. "Hey," ele disse. "O que você está fazendo aqui?" Eu perguntei, inquieta, olhando ao redor do restaurante. Ninguém estava olhando para nós. "Comendo" Ele encolheu os ombros. "Você não respondeu minhas mensagens ou ligações. Eu precisava falar com você. " Eu deveria saber que ele não iria aceitar o meu silêncio. Sinceramente, eu sabia que não poderia continuar ignorando ele, mas eu precisava de mais do que algumas horas para colocar a minha cabeça no lugar. O plano tinha sido de falar com ele na segunda-feira, depois de sair do trabalho. "Este não é o lugar." "O que eu deveria fazer? Olha, eu estou realmente arrependido, realmente sinto muito sobre a noite passada. Eu falo antes de eu pensar e a merda sai do jeito que não deveria. Eu estava meio dormindo, ela só escapou." Ele não estava conseguindo. Isso não era realmente o problema. "A não ser que você, obviamente, estivesse realmente incomodado com a ideia de quantos caras eu estive, então eu precisava ouvir isso, saber que você obviamente não me respeita." "Não, não é isso." Sua mão saiu, como se estivesse indo para segurar a minha, mas ele parou. "É inveja pura, o que é totalmente

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diferente daquele julgamento. Eu sei que ter ciúmes é errado, eu sei que, e eu quero conseguir lidar com ele, mas a coisa é, Jess, eu nunca me senti assim por uma garota, como eu me sinto por você. Eu te amo." Oh, Deus. Eu respirei fundo, meu coração apertou. Era tão difícil pensar quando ele estava olhando para mim assim, seus olhos castanhos tão grandes e sinceros e suplicantes. "Eu quero ser importante para você. Especial." Ele balançou a cabeça e deu uma risada suave. "Você sabe como eu me sinto estúpido dizendo isso? Acho que minhas bolas apenas caíram no chão.” Meus dedos estavam tremendo, e eu queria desesperadamente beijá-lo, me inclinar para frente e sentir a sua boca na minha. Ele me amava, e eu acreditava nele. "É preciso um homem de verdade, para ser honesto. E você é importante para mim. O cara mais especial que eu já conheci. ‘O’ cara. Mas na noite passada eu precisava que você estivesse lá para mim, e você coloca o ciúme em mim. " "Eu sei, e eu sinto muito. Por favor, venha para casa esta noite. Por favor. Vou buscá-la depois do trabalho." "Não é a minha casa", eu disse, mas eu não tinha certeza por que eu disse isso. Não era a hora nem o lugar para chegar a ele. "Sim, é. E eu lhe devo um pedido de desculpas verdadeiro nela. " "Jessica!" Um dos outros servidores passou correndo por mim, dando-me um olhar exasperado, sua bandeja cheia de bebidas. "Mesa trinta e sete." Merda. "Dê-me cinco." Eu corri para o bar para colocar os pedidos da mesa que eu tinha recebido antes de Riley e eu pedi uma cerveja para ele. "Quem é o gostoso que você estava falando?" Mandy, a barman perguntou, com um olhar especulativo sobre Riley.

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"Esse é o meu namorado", eu disse a ela porque eu já sabia que eu estava indo para casa com Riley e eu ia ouvir o que ele tinha a dizer. Eu estava indo para dar-lhe a chance, que eu nunca tive com a minha família, o direito de se explicar sem ter tomado minha decisão. "Oh, wow, sorte sua." Ela tinha um ponto, porque quantos outros caras que eu conhecia que teriam ido a um restaurante pedir perdão? Nenhum. Tyler estava certo - Riley tinha colocado a si mesmo lá fora para mim. Então, eu andei com cuidado com os sapatos que eu tinha pego emprestado de Robin, que eram pequenos para mim, desde que eu tinha saído sem roupas, e voltei para a mesa de Riley. "Ok, você pode me pegar esta noite. Eu vou voltar para casa com você. " "Sério?" Ele parecia tão ridiculamente contente que o meu coração se encheu. "Ótimo. Incrível." Pegou a garrafa de cerveja de um atendente de uns vinte anos que tinha trazido. "Obrigado pela cerveja, por sinal." "Bem, eu tive que pedir uma coisa ou as pessoas iriam pensar que era muito estranho que você estivesse sentado mesmo não comendo ou bebendo qualquer coisa." "Sim, mas você sabia qual a marca certa. Isso foi legal." Ou sou observadora. Mas eu sorri, porque ele era tão lindo, e ele me entendeu. Ele viu em mim algo mais do que todos e isso era uma sensação incrível. "Querido, sou eu. Jessica Sweet. Agora você tem que pedir um pouco de comida ou vou ser demitida. " Ele sorriu. "Posso ter algumas asinhas? E palitos de mozarela? E talvez algumas peles de batata. De repente, eu estou com fome. " "Meu Deus. Eu odeio você ", eu disse a ele com uma risada exasperada. "Tudo bem. Mas quando você morrer de um ataque do coração, eu vou dizer ‘eu te disse’."

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"Enquanto você fizer isso com uma dose de uísque sobre o meu caixão, está tudo bem." "Não morra", disse eu, de repente sério. "Não me deixe." Sua expressão mudou, também, e ele balançou a cabeça solenemente. "Eu não te deixarei. Confie em mim, isto é a última coisa no mundo que eu quero. "

***

Depois de ter levado uma bronca do meu chefe no final do meu turno, eu tive que prometer que meu namorado nunca iria aparecer no restaurante novamente. Então eu fui para o estacionamento, em marcha lenta, para o carro de Riley, enquanto ele esperava por mim. "Eu fiquei puta," Eu disse a ele como uma saudação. "Aparentemente, outros clientes não acham que eles deveriam ter de esperar para jantar, enquanto você e eu trabalhamos a nossa merda pessoal." "Bastardos egoístas", disse ele, antes de se inclinar mais e me dar um beijo suave. "Desculpe. Eu realmente sinto muito. Por tudo." "Eu sei." Eu sabia. "Eu quero te mostrar uma coisa antes de ir para casa", disse ele. "Você se importa?" Desconfiada, eu olhei para ele. "É pervertido?" "Não. É do caralho romântico, que é o que é." Eu pressionei meus lábios, querendo rir. "Bem, nesse caso, com certeza."

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Ele pegou e começou a sair do Hyde Park, um bairro de famílias onde a cadeia de restaurante ficava, e as ruas sinuosas do Monte Adams, uma área artística de jovens profissionais. Meus amigos e eu nunca fomos lá porque era para as pessoas do tipo Martini e Ann Taylor, bares de tapas e bebidas caras. Comecei a me preocupar que Riley estava tentando me impressionar com um bom jantar fora ou alguma coisa. Eu não podia imaginar onde poderíamos comer às onze da noite. Eu não estava vestida para o público. Eu nem estava vestida para limpar a casa. Eu usava um jeans skinny, uma camiseta branca com uma mancha de marinara sobre ela e Converse, que machucava meus pés. "Para onde vamos?" "Não fique tão assustada." Riley olhou para mim. "Nós estamos indo para algum lugar privado. Eu nunca disse sobre a minha avó, não é? ", perguntou ele, em uma mudança total de assunto. "Não." "Minha avó era esta pequena mulher irlandesa e era a mulher mais difícil que eu já conheci. Ela trabalhou em dois empregos e ela enterrou dois maridos alcoólatras." Ele me lançou um olhar triste. "Eu acho que vício o é coisa da família. Mas ela era justa e amorosa e mesmo ela morrendo quando eu tinha sete, acho que ela me ensinou mais sobre ser uma pessoa decente nesse curto espaço de tempo do que a minha mãe fez em toda a minha vida. " "E isso é incrível. É bom que você teve ela em sua vida." "Ela era católica, mesmo que eu não soubesse o que isso significava exatamente quando eu era criança. Eu, de algum modo pensei que significava que você tinha que acenar com a mão em torno de seu rosto quando algo de ruim acontecesse. Também significava que você tinha que beber vinho na igreja. Mas de qualquer maneira, ela morava no bairro em que vivemos agora, mas antes de cada Páscoa, na sexta-feira, ela iria me levar para a igreja aqui, em MT Adams, para o

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que eles chamam de Rezar os Passos. Pessoas andavam os noventa e alguns passos para a igreja a partir de meia noite, rezando o terço ou as estações da cruz. Eu não sabia o que qualquer uma dessas coisas queria dizer, e, francamente, eu ainda não sei." Riley parou o carro e apontou. "Essas são as escadas. Viu quão íngreme que são? Imagine-se com cinco anos de idade e vendo milhares de pessoas subindo esses degraus, murmurando. Foi como eu entendi pela primeira vez o que significava acreditar em algo. Porque essa era a fé." Eu balancei a cabeça, minha garganta apertada. "Eu sei exatamente o que você quer dizer. Deve ter sido bonito. " "Foi." Ele desligou o carro e me estudou, sua mão roçando minha bochecha. "Eu quero que você saiba que eu acredito em nós. Você e eu. Você vai subir as escadas comigo? A vista lá de cima é incrível. Você vê a cidade inteira." "Sim", eu disse, entendendo que ele estava pedindo mais de mim do que isso. Ele estava perguntando se eu estava em casa, com ele. "Eu adoraria." Minha garganta estava apertada, o meu coração batendo. Riley tinha tomado um risco, chegando ao meu trabalho, me trazendo aqui. Ele acreditava profundamente, o suficiente em seus sentimentos para expô-los para mim, e eu fui esmagada por quão incrível que era. Eu queria dar-lhe isso de volta, para tentar descobrir como abrir meu coração e exibi-lo para ele. Eu não tinha certeza se eu sabia, mas eu ia tentar. Ele se aproximou e estendeu a mão para mim. Eu a peguei, e passeamos pelas escadas, o ar da noite alegremente carente de umidade, uma brisa quente subindo do rio. Minhas coxas começaram a queimar pelo vigésimo degrau ou algo próximo, mas eu não me importei. "Esta é uma vista tão legal", eu disse, cabelos soprando no meu rosto. O ar cheirava a verão, como árvores e um leve toque de algo doce que eu não conseguia identificar.

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"É ainda melhor no topo." E era. Quando finalmente chegamos ao último degrau, eu um pouco ofegante do esforço, as luzes da cidade estavam espalhadas para fora, na frente de nós, refletindo o rio. "Uau, isso é incrível." "Sim, não é?" Riley levou-me para a plataforma em frente à igreja e encostou-se nos trilhos. "Quando eu estou aqui em cima, é uma perspectiva completamente diferente sobre o mundo lá em baixo." Ele apontou na direção de seu bairro. "Não é um lugar bonito do chão. A vida fica um pouco feia nos detalhes, mas aqui em cima, como um todo, você percebe que o mundo pode ser bastante impressionante. Quando eu preciso lembrar disso, eu venho aqui e subo esses degraus. " "Eu posso ver isso", eu disse, meus dedos segurando o corrimão, os olhos seguindo a curva do rio, a água cintilante e suavemente batendo contra a costa. "Eu não sou um cara de profundidade", ele me disse. "Eu tenho a minha GED 9e eu prefiro falar sobre música do que política, e eu tenho um temperamento que eu tento controlar, mas às vezes ele tem o melhor de mim. Eu não sou realmente uma boa escolha para uma menina como você, eu sei disso. Mas... " "Não, não diga isso." Eu coloquei minha mão sobre a boca para parar essas palavras, sabendo que não era verdade, mas Riley pegou minha mão na sua e puxou-a para baixo. Ele franziu o cenho com grave determinação de suas palavras. "Posso não ter um diploma universitário ou uma renda de seis números, mas vou amar e respeitar e valoriza-la com tudo dentro de mim, e quando eu me ferrar, eu vou pedir desculpas. Então o que eu estou dizendo é que eu estava errado, e eu não tenho o direito de estar com ciúmes. O que aconteceu antes de mim não é da minha conta. Eu reconheço isso, eu entendo isso." 9

GED = Good Enough Diploma = Diploma Do Suficiente. Algo como “não tenho formação acadêmica, mas sei viver”

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"Obrigada. E para um cara que afirma não ser muito profundo, você tem um jeito incrível com as palavras." Alguma coisa estava acontecendo dentro de mim. Com cada palavra que ele falava, ele retirava um tijolo da parede que eu tinha construído ao longo de meu coração. Eu estava respirando com dificuldade, sugando o ar dentro e fora dos meus pulmões quase como se eu estivesse tendo um ataque de pânico, mas não era isso. Eu percebi que eu sabia exatamente o que era. Eu estava apaixonada. Eu tinha ido e caído completamente apaixonada pelo Riley e o inchaço dentro de mim, a onda de emoção que estava me oprimindo, foi a única experiência mais profunda da minha vida. Parecia... épica. "Riley..." Eu tomei seu rosto em minhas mãos e eu olhei para ele, querendo memorizar o momento, tomar em cada pequeno detalhe de seu rosto, sua boca, seus olhos. "Eu te amo". Eu nunca tinha contado a ninguém isso. Claro, eu disse ‘te amo’ aos meus amigos próximos e em ocasiões muito raras e para meus pais. Mas nunca para um cara. Nem uma vez. Parecia que eu não só me entreguei aos seus cuidados com as palavras, como eu tinha lhe dado tudo de valor que possuía. "Jessica", ele respirou, tendo minha boca em um beijo suave. "Eu também te amo. Você quer se casar comigo?" Eu não tinha certeza de quem estava mais chocado: ele ou eu. Engoli em seco e ele me encarou. Riley Mann queria se casar comigo. Ele queria ficar comigo para sempre. Ele pensou que eu era digna de ser sua. Isso me fez sentir como tudo em mim estava subindo e inchando com pura alegria. "Eu realmente sabia que eu ia dizer isso", ele disse, com uma risada.

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Eu comecei a rir, também, meu coração batendo rápido de uma forma que não poderia ser saudável. Eu estava tonta, e eu perguntei: "Você está retirando?" Não me importa se ele fizesse. Eu estava feliz que ele tinha dito. Ele me amava, o que era totalmente óbvio. "Não, absolutamente não! Devemos nos casar. É a melhor ideia que eu já tive, além de deixá-la ficar em casa quando os meninos foram embora. " "Isso não foi ideia sua." "Shh." Ele beijou os cantos da minha boca. "Não estrague o romance." "Eu? Por favor! " Riley sorriu para mim. "Venha aqui, sente-se." Ele caiu no chão, balançando os pés sobre a borda, batendo no local ao lado dele. "É uma noite perfeita." "É uma noite perfeita." Eu afundei ao lado dele, impressionada com o que estava acontecendo entre nós. "A melhor." Esta era a noite em que ia mudar a minha vida. Porque eu já sabia. "Riley, eu vou me casar com você." Para alguém que nunca tinha pensado muito sobre o casamento e que nunca tinha sido amada, o momento em que ela estava lá na minha frente, era tão óbvio, não havia como negar o que tinha que acontecer. O sorriso caiu de seu rosto. "Você está falando sério?" "Sim". Sua resposta foi me beijar profundamente, sua língua deslizando sobre a minha, sua mão enterrando na parte de trás do meu cabelo. Quando ele finalmente se afastou, nós dois estávamos respirando com

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dificuldade e os meus dedos estavam enrolados na frente de sua camiseta. "Sempre. O. Mais. Sortudo", ele disse, e, em seguida, levantou o dedo. "Escreva isso." Eu ri. "Você é louco." "Louco de amor. E eu vou definitivamente abandonar o apelido de princesa. Não é você. Uma princesa não faria a Corrida do Guerreiro ou rasgaria o tapete ou desistiria de tudo naquela casa grande que seus pais possuem. Me desculpe, eu nunca julguei mal. " Ele estava certo. Eu não era uma princesa. Eu nunca havia sido. "Obrigada". Ele limpou a garganta. "Ei, eu tenho uma confissão a fazer." Precisando aliviar a intensidade do momento, eu não pude resistir a provocá-lo. "Você é realmente uma mulher? " Ele riu. "Beije minha bunda, Jess. Não, a coisa é: o meu número é na verdade um pouco maior do que o seu." Seu número. Ele quis dizer parceiras sexuais. Eu bati nele. "Você está brincando comigo? Tudo isso e seu número é maior? Achei que você tinha estado com duas meninas e estava loucamente apaixonado por ambas." "Bem, eu não tive a intenção de dar essa impressão. Quer dizer, isso seria verdade para os últimos cinco anos, você sabe, uma vez que me acomodei um pouco." Eu jurava que seus ouvidos estavam realmente virando rosa. "Mas eu comecei cedo." "O quanto mais cedo?" "Treze". Puta merda! Tentei não demonstrar qualquer tipo de reação.

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"E você sabe, esse número sobe mais rápido do que você pensa." Eu levantei minhas sobrancelhas para ele. "Você é um completo idiota." "Eu aceito que a descrição neste caso particular. Mas para constar, a única garota que eu estive loucamente apaixonado é você." Ele sorriu para mim. "Eu juro." E ele fez isso. Apenas fez o sinal com os dedos que eu conhecia tão bem, que tinha mudado meu corpo com tanta ternura e segurou minha mão quando eu precisava de força. "Você é o único cara que eu estive apaixonada, louca ou não." Eu me inclinei contra ele. "Eu gostaria que eu não tivesse feito nada com Tyler ", eu sussurrei. "Eu sinto muito por isso. Eu sinto. Eu gostaria de poder desfazer." Ele ficou em silêncio por um segundo e eu esperei ansiosamente a sua resposta. "Eu sei", disse ele finalmente. "Você não podia saber o futuro. Não é o que eu queria também, mas eu confio nele com a minha vida, e em você com meu coração, por isso está tudo bem." Isso significou mais para mim do que qualquer coisa. "Eu não vou te machucar", eu prometi. "Essa é a última coisa que eu quero." Olhei para o rio. "Devemos comemorar, sabe? Nós vamos nos casar." Eu me senti incrivelmente feliz só de pensar nisso. "Eu gostaria de ter sido mais preparado. Eu poderia ter feito algo realmente romântico aqui." "O que? Como uma serenata ao som de Justin Bieber 'Boyfriend'?" "Claro que não." "Me levar para a proa de um navio de cruzeiro e me dizer que eu estou voando, como no Titanic?" "Uh, não."

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"Dançar salsa comigo com movimentos perfeitamente coreografados que magicamente saberíamos enquanto uma banda de repente aparece atrás de nós? " "Absolutamente não." "O que poderia ser mais romântico do que essas coisas?", eu perguntei. "Eu estava pensando em algo mais simples, como teria sido bom se eu tivesse um anel e alguma bebida alcoólica." Eu ri. "Bebida? Porque a ideia de casar faz você querer beber? " "Não, para brindar". "Eu acho que você deveria fazer isso com Champanhe." Ele fez um som de framboesa com os lábios. "Essa coisa tem gosto de merda. É como pedir para ter diabetes de tão doce, e, além disso, você paga catorze dólares por uma garrafa que você só enche quatro copos. Uma garrafa de vinte dólares de uísque te dá quarenta doses. " "Elegante", comentei, inclinando-me em seu ombro no escuro, as luzes da cidade se espalhando como um cobertor. Eu estava me sentindo tão apaixonada, a noite tão deliciosa e perfeita, poderíamos muito bem estar em Paris lá em baixo. Era tão romântico, nos meus olhos. "A coisa mais refinada em mim é você", disse ele. Isso foi uma coisa doce para dizer, mas eu pensei sobre isso e me perguntei. "Eu não sei a quão refinada realmente sou. Acho que foi parte da ‘menina que queriam que eu fosse’. Eu acho que a verdadeira ‘eu’ é mais a garota com os pés descalços no bar do Zeke ou perseguindo o ladrão de aspirador ao redor do quintal. Jayden disse que eu era um prodígio e eu gosto de pensar que há verdade nisso."

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"Maldição. Eu não gostaria de mexer com você, isso é certo. Então você é um prodígio elegante. Você deveria formar uma equipe de boliche com esse nome." Eu ri tanto que comecei a fungar, o que o fez rir. "Eu não sei como jogar boliche", eu disse, inclinando-me para trás. "Então aprenda. Não temos nada além de tempo. " Realmente tínhamos. Todo o futuro, estendido diante de nós, assim como o centro da cidade abaixo.

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Dezenove Easton olhou para mim como se eu fosse a maior idiota que ele já encontrou em sua vida. "Isso não vai funcionar." "Claro que vai", eu disse alegremente, mesmo que eu não tivesse ideia se eu estava certa ou não. Meu pensamento era duvidoso. Um, eu ia tentar uma tática diferente para conseguir que Easton gostasse de mim, porque vamos falar a verdade, eu estava na casa definitivamente e eu não queria ele me encarando de forma aleatória. Minha tática não poderia ser como a de Rory - Eu não iria assar qualquer torta, e eu não poderia ajudar dando conselhos maravilhosos ou evitando palavrões. Mas eu poderia mostrar-lhe como se divertir de uma forma positiva, que não envolvia revistas sujas ou jogar salgadinhos nas costas das pessoas. Em segundo lugar, era apenas meados de junho e minha pele estava rachando por estar constantemente soada. Easton e Jayden eram grandes, aparentemente alheios aos méritos impressionantes do desodorante, por isso, todos nós precisávamos nos refrescar. Com todos os nossos nervos à flor da pele por Riley estar no tribunal pela custódia definitiva de Easton, eu tinha gastado vinte e cinco dólares em um lençol inflável. Só quando chegamos de volta na casa, percebi que a mangueira antiga da garagem estava rachada em cerca de seis pontos. Não estando disposta a ser derrotada, eu fui e encontrei um rolo de fita adesiva e fui envolvendo-o em torno da mangueira para parar os vazamentos. Era sexta-feira, cinco dias depois de Riley ter me proposto no alto da escadaria da igreja, e eu estava mais feliz do que eu já estive. Eu adorava estar com ele, e eu me sentia como se estivesse me impondo e aceitando desafios em vez de mover passivamente através da minha vida. Pode parecer básico para algumas pessoas, mas remendar uma mangueira estourada foi um triunfo pessoal para mim. 291


"De onde é que a água vem?", Perguntou Jayden, mastigando a unha enquanto me observava. "Da torneira." Eu estava suando, tirando o cabelo em meus olhos. Eu continuei verificando meu telefone para ver se Riley tinha ligado, mesmo que estivesse no meu bolso e eu ia senti-lo vibrar. Eu não sabia o que faria se o juiz decidisse contra Riley, mas não seria bom. Tyler estava trabalhando em um emprego temporário que ele tinha pego, e eu queria ter ido com Riley, mas ele tinha pedido que eu ficasse com Easton, que estava bem ciente do que estava acontecendo. Era para eu ser uma distração, e, nesse sentido, eu acho que eu estava sendo bem sucedida. Eu os tinha levado ao Wal-Mart no carro de Tyler e ele tinha nos levado quase uma hora debatendo, bem, eu debatendo comigo mesma, sobre qual escorrega comprar. Eu estava um pouco preocupada com a coisa toda acontecendo mas todos eles pareciam entender isso agora. "Nós temos uma torneira?", perguntou Jayden, olhando ao redor. Huh. "Essa é uma boa pergunta." Eu tinha mudado para o meu top do biquíni no otimismo puro e exaustão do calor, mas me arrependi de n��o agarrar um laço de cabelo do quarto de Riley. "Aí está", disse Easton, apontando para a parede ao lado da porta dos fundos. Graças a Deus. Esse teria sido o último fracasso. "Será que funciona?", Perguntei. Jayden torceu e água pulverizada por todo ele. "Funciona!" "Excelente." Eu olhei para a mangueira e deslizei no tobogã, que eu ainda tinha que inflar. "Qual lado vai onde?" "Leia todas as indicações", disse Easton.

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"Ninguém lê as instruções", disse Jayden com um escárnio. Sim, eu tive dificuldade em imaginar Tyler ou Riley folheando manuais de instruções. A única coisa que folheavam eram os canais na TV. Eu não acho que foi uma declaração ofensiva, mas Easton empurrou seu irmão. "Hey!", Disse Jayden, empurrando-o de volta. Percebendo que Easton estava se sentindo ansioso, eu não achava que era o momento para Jayden para ir cabeça-com-cabeça com ele, então eu pisei entre eles. "Jayden, venha aqui e comece a soprar isso, por favor." Eu estava bastante certa de que meus seios iriam distrair Jayden de Easton e eu estava certa. Ele pareceu deslumbrado e nem sequer se preocupou em esconder sua ereção. "Sim, está bem", disse ele ao meu peito. Poucos minutos depois, deixei a fita adesiva pendurada na mangueira, com certeza eu tinha conseguido cobrir todos os vazamentos e estava indo para a torneira com uma ponta de aparafusar, Jayden jurando que ia desmaiar depois de inflar aproximadamente cinco por cento das paredes deslizantes. Easton estava jogando bolotas na garagem. Riley veio da esquina e parou quando nos viu. Ele estava usando o menos desgastado jeans e uma camisa de botão xadrez que parecia que tinha sido emprestada de alguém, pois era tão estranho para seu guarda-roupa de costume. "O que vocês estão fazendo?" "É um escorrega", Jayden disse a ele. "Jessica nos levou ao Wal-Mart para comprar.", disse Easton. "Ela nos comprou desodorante também." Eu dei de ombros, envergonhada, tentando avaliar o seu estado de espírito. Ele não parecia chateado, mas ele não olhou com êxtase

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também. "Eu pensei que seria divertido." O escorrega, não o desodorante. "Uau, impressionante", ele começou a dizer. Então, de repente, sem aviso, seu rosto caiu. Ele colocou as mãos sobre as coxas, dobrando-se para a frente, como se estivesse tendo dificuldade para respirar ou como ele estivesse prestes a ficar doente. "Riley", eu sussurrei, meu coração apertado. Oh, Deus, não. Não podia ser. Eu me dirigi a ele, largando a mangueira. "Você está bem?" Ele balançou a cabeça e quando ele olhou para nós, eu podia ver as lágrimas em seus olhos. "Qual é o problema?" Jayden gritou em sua voz excessivamente alta, parecendo apavorado. Eu não imagino que ele tenha visto seu irmão chorar, exceto, talvez, no funeral de sua mãe. Mas Easton sabia o que era. Ele pegou o escorrega e jogou na garagem: "Não! Não, eles não podem fazer eu ir! Eu não vou! Eu vou fugir, eu vou para o Canadá! Eu não vou deixar! " Ele chutou a mangueira, a sujeira, a mesa de piquenique, e ele livrou Riley de sua paralisia. Riley começou a gritar de volta: "Ei, ei, acalme-se!" Ele foi até seu irmão e agarrou-o pelo ambos os braços. Easton atirou socos e pontapés para ele. Mordi o lábio, sem nenhuma ideia do que fazer. Estendi a mão para a mão de Jayden, com a necessidade de obter e dar conforto. Riley fixou-o contra o próprio peito, ficando a perna entre Easton de impedi-lo de chutar, puxando suas mãos para baixo para os lados. "Ei! Está tudo bem, pare! Ninguém está levando você para longe de mim: Nem agora. Nem nunca. O juiz me deu a custódia total de você."

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A respiração que eu não sabia que eu estava segurando escapou da minha boca com uma lufada audível. Apertei Jayden, o alívio da sensação tão grande que eu me senti tonta. "O quê?" Easton parou de lutar, e Riley afrouxou o aperto nele. Ele se virou e olhou para seu irmão. "O que você quer dizer?" "Quero dizer, eu tenho a custódia de você. Legalmente, eu sou o seu guardião e você não vai a lugar nenhum." Ele sorriu para Easton e esfregou o topo de sua cabeça. "O que você acha disso?" Easton tinha lágrimas em seu rosto e ele as enxugou, fungando. Sua voz estava trêmula. "Oh. Está bem. Legal." Então Jayden disse: "Oh, meu Deus, por que você fez isso? Você assustou a merda fora de nós!" Meus pensamentos exatamente. "Desculpe. Engoli meu chiclete e eu estava sufocando." Essa foi a maior mentira que eu já ouvi. Ele nem mascava chiclete. Mas ele obviamente não queria que eles soubessem que ele tinha ficado emocional. "Bem, isso é uma notícia incrível!", eu disse. "Devemos sair para comer quando Tyler chega em casa e comemorar. " "Essa é uma ótima ideia, Jess", disse ele, atirando-me um olhar agradecido. "Então, o que temos em curso aqui?" Ele inclinou-se e inspecionou a mangueira. "Huh". "Vai funcionar", Easton disse ele, arrancando-o das mãos de Riley e arrastando-o para a torneira. Sua confiança me tocou. "Eu tenho certeza que ele vai", disse Riley, ajudando-o a engatar tudo na torneira. Ele cutucou seu irmão e deu-lhe um sorriso. "Cara, Canadá? Que diabos foi isso? Mas eu tenho que admitir, foi meio incrível." 295


Easton deu de ombros. "Eu não sei. Parece longe. E eu pensei que se eu chegasse lá, você viria me pegar, não importa o que o estúpido juiz dissesse." Isso fez com que minha garganta se fechasse. Riley segurou sua mão na dele, e eles fizeram um cumprimento. "Pode apostar que eu faria. Você é meu irmão. Vamos ficar juntos. Não importa o que aconteça. " Foi um sentimento que me fez amá-lo ainda mais do que eu já fazia, e eu não tinha pensado que era possível. Em seguida, ele terminou de encher no escorrega enquanto eu encaixei a outra extremidade da mangueira no forro para o escorrega. "Ligue.", disse Riley a Jayden. A água subiu, só que eu não percebi que havia uma função de chuveirinho no final, exatamente onde Easton e eu estávamos de pé. Nos pegou de surpresa e eu fui para trás gritando. "Isso é gelado!" Jayden e Riley pensaram que era absolutamente hilariante. "Não é esse o ponto?", perguntou Riley. Eu mostrei a língua para ele. Enquanto Easton e Jayden tiravam a camisa e começavam seus slides inaugurais, gritando o tempo todo, Riley e eu nos sentamos na mesa de piquenique. Ele acendeu um cigarro e eu não reclamei, sabendo que ele provavelmente precisava de algo para acalmá-lo, devido a audiência. "Então, o que foi aquilo?", murmurei, pegando a mão livre. "Você assustou seriamente a merda fora de mim. " Ele deu de ombros. "Eu não sei. Fiquei tão aliviado, tão animado para chegar em casa e dizer-lhe tudo, e então eu dobrei a esquina e vi isso... Eu vi este pequeno mundo perfeito fodido que temos em curso aqui." Ele deu uma tragada. "Quero dizer, o que poderia ser melhor do que a garota que eu amo brincando com os irmãos que eu faria

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qualquer coisa? Senti-me tão sortudo que só então me dei conta. Isso poderia ter sido muito diferente. " "Eu entendo." Eu entendia. "E eu aposto que em algum lugar lá em cima no céu, onde não há nenhuma heroína, sua mãe está assistindo e ela está orgulhosa de você e feliz. " Ele franziu os lábios e apoiou o queixo na palma da mão, a fumaça flutuando sobre seu rosto, seus olhos escuros e graves. "Yeah. Você está certa. E obrigado por entender que eu não quero vê-la morta. Eu nunca iria querer.” "Eu sei." "Eu bati nela uma vez", disse ele em voz baixa. "Ela estava me ameaçando, usando uma cerveja fechada apenas para me acertar na cabeça, uma e outra vez, e eu estava tentando empurrá-la, e eu atingi o lado direito do seu rosto sem querer. Eu me sinto tão culpado por isso." E era por isso que eu o amava. Um contato acidental em uma mulher que havia abusado dele durante anos, e ele se sentia culpado. "Ela o perdoa, assim como você tem de perdoa-la. Sua vida foi uma luta dolorosa, mas olhe o que ela deixou para trás... você e os meninos são um belo legado. " Ele sorriu. "E você é linda." Inclinando-se para frente, ele me deu um beijo rápido. "Você sabe que eu preciso de você? Eu apenas não quero você, eu preciso de você." Meu coração apertou. "Eu me sinto da mesma maneira", eu murmurei. "Eu sinto que com você, eu finalmente sei quem eu sou " Por um segundo, apenas olhamos um para o outro, as palavras se acomodando, o futuro mapeamento.

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Ele gentilmente me beijou de novo, então me deu um sorriso. "Por que você não vai e salta sobre esse escorrega? Eu realmente não me importaria de vê-la em um biquíni molhado. " "Pervertido." Não que eu me importasse, nem um pouco. Estávamos avançando cada vez mais perto da conclusão total do nosso relacionamento (leia-se: sexo) e toda essa exploração alargada e antecipação tinha nos dado uma intimidade que eu nem sabia que eu era capaz. Se ele me quisesse encharcada, bem, eu poderia perfeitamente atender isso.

***

Quando Tyler chegou em casa, ele cumprimentou todos os seus irmãos, com um grande sorriso, depois de ter lido a mensagem de Riley. "Claro que sim", foi sua opinião. Ele esfregou a cabeça de Easton. "Eu vou te dar o próximo livro do Harry Potter com meu próximo salário." Eu estava deitada na mesa de piquenique, tomando um pouco de sol e eu rolei para o meu lado. Riley estava sentado no banco atrás de mim, sua mão preguiçosamente acariciando minha coxa abaixo da minha bermuda. "Legal!" Easton estava um pouco alto na vida, correndo ao redor do quintal, encharcado e claramente aliviado. "Riley diz que vai pagar hambúrgueres e milk-shakes!" "Eu sei. Vocês vão se trocar e quando terminarem Rory deverá estar aqui." "Rory está vindo?" Easton começou a fazer algum tipo de coisa de salto e giro.

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"Yep. Imagino que hoje é um dia importante, cara, ela quer estar aqui para o jantar." "Excelente," eu disse, genuinamente satisfeita. Eu sentia falta dela e eu tinha muito para compensa-la. "Eu não vou ser a única garota, mudando um pouco. Tendo todos esses caras sensuais ao meu redor está começando a me estragar. " Riley fez um som rude. "Se isso é uma dica, vá vendê-la em outro lugar, porque eu não estou comprando." "Eu estou", disse Jayden. Isso me fez rir tanto que eu tenho certeza que meus seios balançaram o suficiente para abastecer mais de uma fantasia. Depois de um jantar maravilhoso e turbulento na lanchonete, voltamos para a casa, rindo e falando. Coloquei meu braço nos de Rory enquanto os caras se jogavam um em cada canto da sala. "Vamos, eu quero falar com você em particular." "Aonde você vai?", Perguntou Riley. "No nosso quarto. Eu e Rory queremos fazer coisas de menina." Eu quis dizer pintar as unhas e fofocas. Mas ele ergueu as sobrancelhas e disse: "Se vocês duas vão se pegar, posso assistir?" "Riley!" "Cara", disse Tyler ao seu irmão. "Sério?" Rory estava corando. Eu joguei uma almofada do sofá em Riley. "O quê?" Riley perguntou a Tyler. "Quero dizer, vamos lá, se elas estavam indo para fazer isso, você não iria querer assistir? Sério, seja honesto."

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Tyler sorriu. "Sim, eu não posso mentir. Mas eu quis dizer, você sabe, talvez você deva prestar atenção nas brincadeiras que você faz sobre isso na frente de certas pessoas." Ele sacudiu a cabeça em direção Easton. "Oh, sim. Claro." Riley fez uma careta. "Oops". "Jesus Cristo", disse Tyler. "Eu estou trabalhando nisso!" Riley protestou. "Vamos embora", eu disse com firmeza. "Vamos." Eu puxei Rory. "Você tem que ver o nosso quarto." Quando eu abri a porta, me sentindo triunfante, Rory começou a rir. "Oh meu Deus, Jess, isso é incrível! Quer dizer, eu não posso acreditar no que você fez com a casa inteira, mas isso é clássico. Eu não posso acreditar que Riley, de todas as pessoas, dorme aqui." Eu pulei na cama. "Sente-se. É uma cama de água, você pode acreditar nisso?" Subimos pela cabeceira da cama, e nos apoiamos nela, de joelhos para cima. Eu tinha desfeito minhas caixas de nosso antigo quarto do dormitório e eu tinha descartado o estranho cobertor de cavalo sujo que tinha aqui antigamente. Ele tinha sido substituído pelo meu, floral roxo, com travesseiros rosa quente. O padrão foi realmente chamado jardim floral, e foi como margaridas suculentas em ácido. Havia um arremate laranja na parte inferior com pompons balançando que eu tinha aprendido que servia como grande entretenimento para o gato às três da manhã. Sobre a cama, eu tinha pendurado o meu J branco gigante (ok, eu tinha feito Riley pendurá-lo) ao lado do R que Riley havia escrito com um marcador permanente. Assim éramos JR. Na mesa de cabeceira, eu tinha substituído o abajur de bronze por um roxo de vidro soprado, e sobre a cômoda, ao lado da imagem de sua mãe, eu tinha posto a mão em cerâmica, para segurar a minhas joias. O primeiro dia depois que eu havia colocado ela lá, eu continuei 300


achando-a em lugares estranhos, como saindo de debaixo das almofadas do sofá, e na geladeira. Mas, uma vez que o seu divertimento em usá-la para assustar seus irmãos havia passado, Riley começou a deixar sua carteira entre o polegar e o dedo indicador e a deixou no lugar. "Eu sinto falta de você", eu disse a ela. "Estou feliz que você está aqui para o fim de semana." "Eu sinto falta de você, também. É legal ver meu pai e tudo, mas é só que eu sinto que a minha vida é aqui agora, sabe? " Eu balancei a cabeça. Rory estava usando um vestido bonito e muito curto, o lindo padrão floral que só ela conseguia usar. Eu iria parecer uma gigante tentando usar um vestido infantil se colocasse isso. "Eu entendo, confie em mim. Quer dizer, eu estou preocupada com meus pais, mas, ao mesmo tempo, enquanto eles ainda estiverem dispostos a falar comigo, e meu pai está, que diferença faz se eles me cortarem?" Eu tinha pensado muito sobre isso, e havia coisas piores do que ser forçada a crescer um pouco. "Minha mãe vai me perder, eventualmente, mas agora talvez nós não pertençamos ao mesmo mundo." "Você parece muito feliz, Jess." "Eu estou. Riley me pediu para casar com ele." "O quê?" Ela se virou para mim. "Puta merda, o que você disse?" "Sim." Eu dei-lhe um sorriso confiante, desfrutando em dizer isso em voz alta. "Eu não sei quando, mas eu só sei que vamos, em algum momento. Eu acho que há uma razão pela qual eu nunca me apaixonei antes." Eu estava esperando por ele. "Então você acha que vai se casar com Tyler?"

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"Eu gostaria disso, eventualmente, mas Tyler tem esse medo que eu vou ser médica e largar dele. Ele precisa ver que eu vou ficar por aqui." "Os irmãos Mann tem um monte de orgulho", eu disse. "Eles o guardam através de alguma merda desagradável. Mas isso os torna fiéis." "Totalmente. Então nós somos como cunhadas de uma maneira." Ela jogou para trás seus cabelos ruivos e me deu um sorriso. "Eu me sinto como uma garota dizendo isso, mas eu amo que somos amigas e irmãs de namorados." Rindo, eu disse, "Eu sei. É totalmente incrível." Era infantil admitir isso, mas enquanto ela e Kylie vinham se gabando sobre o quanto elas amavam seus namorados, eu me sentia deixada de fora da sua amizade. Como se eu não pudesse compartilhar meu segredo vertiginoso. Mas agora eu entendia. "Eu não posso acreditar que você fez a Corrida do Guerreiro. Eu nunca poderia fazer isso. " "Tyler iria em frente, limpando o seu caminho de tudo. Ele gosta de ser o cara difícil com sua menina feminina." "Isso é verdade. Talvez por isso o nosso desequilíbrio educacional funciona, porque ele gosta de cuidar de mim." "Riley gosta que eu dispense as pessoas. Eu acho que o excita." Eu ri. "Então eu acho que, apesar do grande número de seres humanos no planeta, nós duas achamos nossos companheiros perfeitos." "Eu adoro quando você soa como uma cientista." "Isso não é ciência. Embora, sem dúvida, estávamos seguindo a evolução, procurando um parceiro, percebendo um forte candidato, que poderia nos proteger ".

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Evolução não tinha nada a ver com o jato que eu sentia quando eu olhava para Riley. "Tanto Faz. Vamos pintar os nossos pés. " "Sim, eu não acredito nisso também.", ela disse com uma risada. "Ei, eu estava pensando em fazer uma tatuagem. Com o que eu devo começar? " "Um retrato do pênis de Riley", ela brincou. Sério, às vezes Rory me matava. "Eu nem vi isso", eu disse a ela. O queixo dela caiu. "Você está falando sério?" "Quero dizer, eu já toquei, mas eu não o vi, vi, e ainda nem esteve tão perto do meu corpo. Ainda. " "Uau", era a opinião dela. Eu sabia o que ela estava pensando, mas ela não disse nada, e eu adorei por isso. "Rosa ou roxo?" Eu perguntei a ela, abrindo a gaveta do criadomudo. Eu levantei os vidrinhos. "Roxo. Você deve combinar ao seu quarto roxolicia." "Uma noite, quando Riley estiver dormindo eu vou pintar suas unhas."

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Vinte Eu pensei sobre Riley acordando com as unhas cor de rosa enquanto eu me enrolava ao lado dele na cama naquela noite e eu não pude evitar uma risadinha. Ele perguntou: "O quê?". "Você está tramando algo com Rory? Vocês duas pareciam malditamente satisfeitas com vocês mesmas." "Nós estávamos apenas nos atualizando É muito bom vê-la e hoje foi um dia incrível. Eu me sinto feliz por você, por Easton." Isso era definitivamente verdade. "Eu estou muito feliz também. Mesmo que eu esteja vivendo no quarto dos sonhos de uma adolescente." Eu ri, deslizando minha perna sobre a dele. Eu gostei da sensação áspera de seus pelos da perna sobre a minha pele lisa. "Não é tão ruim assim." "Oh, sim, é. Mas eu não dou a mínima. Eu dormiria em um iglu com você. " Por alguma razão, o meu riso evaporou. Eu disse-lhe sinceramente, inclinando minha cabeça em sua direção. "Riley, eu te amo. Você sabe disso, não sabe? " "Eu sei." Ele me beijou suavemente, então me estudou. "Eu também te amo." O brilho suave do nosso novo abajur deu um tom morno de sua pele. Riley decidiu que precisávamos de uma luz noturna, porque ele queria me ver na nossa cama, mas não queria manter a luz do teto ligada por causa de seus irmãos. Eu gostei, como estava, porque não

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havia nada anônimo sobre o que fazíamos, o que nós compartilhamos. Não eram corpos em movimento no escuro, eram olhos presos juntos. Então, quando ele deslizou as mãos pelas minhas costas e na minha bunda, o toque suave já levantando arrepios na minha carne, eu lutei contra a tentação de fechar os olhos, querendo essa conexão. Ele me rolou suavemente sobre a minha volta e roçou os lábios sobre a minha clavícula, cavando o decote de minha blusa, língua circulando sobre o inchaço da minha mama. Nossa respiração se misturava, meus suspiros descuidados, cada reação natural e íntima. Quando ele me beijou de novo e de novo, os meus lábios inchados e úmidos, meu corpo apertando em todos os lugares, dedos traçando os músculos de minhas costas, eu podia sentir seu coração batendo em seu peito, apertado contra mim, um ritmo ansioso para ser correspondido. Riley sentou-se e levantou a minha camiseta, jogando-a no chão. A maneira como ele olhou para mim, como se eu fosse a mulher mais bonita que já tinha visto, fez meus lábios segurarem um suspiro, mamilos apertados. Ele inclinou-se e tomou um em sua boca e eu arqueei com um grito. Ele lambeu e puxou até que eu cavei minhas unhas em sua pele quente, saltos movendo sem descanso em nossa cama. Meu corpo estava úmido, doendo, quando ele passou a língua cada vez mais baixo, cuidadosamente descansando para baixo dos meus shorts esportivos e calcinha, me estudando conforme ele expunha centímetro por centímetro. Então ele tirou a sua própria boxer e eu respirei fundo. Ele pousou as mãos em cada lado de mim e perguntou muito comovente, "Podemos?" Eu balancei a cabeça. "Sim". Mas ele não pressionou dentro de mim. Em vez disso, ele se cobriu com um preservativo de sua cabeceira, em seguida, rolou de costas e me puxou para cima dele. "Eu só quero sentir você por um minuto", ele murmurou.

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Nós nos beijamos e balançamos juntos, nossos corpos pressionados em todos os caminhos mais íntimos, mais como um. Ele entrelaçou nossos dedos então fomos apertando as mãos acima de nossas cabeças, as línguas emaranhadas, minhas pernas abertas em ambos os lados das suas, coxas húmidas pressionadas contra a espessura dele. Foi estimulação suficiente, quadris balançando meu clitóris em cima dele, os seios escovando, sua boca tomando a minha, que eu estremeci em um orgasmo lento e emocional. "Oh!", Disse. "Riley... " "Baby", ele respirou, agarrando minha bunda e nos rolando de forma que estivesse foi montado em mim. Em seguida, com os olhos fixos nos meus, meu corpo aberto totalmente para ele, ele empurrou para dentro. Nós dois gememos e eu engoli em seco, a sensação esmagadora enquanto descansava ali, latejando. Era como... tudo. Como se houvesse apenas ele e eu neste momento. "Jessica", ele respirou. "Deus, eu te amo." Então ele começou a se mover e algo dentro de mim quebrou. Eu comecei a chorar, as lágrimas correndo pelas minhas bochechas enquanto eu apertava suas mãos, as ondas de êxtase batendo em cima de mim. "O que há de errado?", perguntou ele, acariciando minha bochecha com a sua. "O que está errado, eu estou te machucando?" "Não, Deus não." Eu tentei explicar. "Eu então... ele só... é assim..." Eu não tinha palavras para isso. Mas ele entendeu. "Eu sei, querida, eu sei." Ele se moveu mais rápido, seu aperto em minha mão mais firme, sua mandíbula tensa. "Oh, Deus, eu sinto você perfeita. Perfeita."

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Nossos corpos se moviam juntos, nossas mãos entrelaçadas, e eu não sei onde ele começava e onde eu terminava. Quando ele chegou, eu vim com ele.

***

Sentada no topo da mesa de piquenique, para que Riley pudesse ter um cigarro, um clichê que me fez sorrir em segredo, eu coloquei meus pés descalços no banco e olhei para o céu escuro. Tudo havia mudado. Mas então, não, não tinha. Era apenas mais completo. Seu braço estava em torno de minhas costas. "Não há estrelas", ele murmurou. "Poluição luminosa". "Faça um desejo de qualquer maneira." "Não há nada a desejar. Eu já tenho tudo o que quero. " Deus. As lágrimas escorriam pelo meu rosto, dois rios úmidos, enquanto eu fungava. "Eu nunca vi você chorar", disse ele, intrigado. "Nem mesmo na casa de seus pais. E agora você chorou duas vezes em 20 minutos." "É porque eu finalmente deixei você entrar". Eu não estava falando sobre sexo. E ele sabia disso. "Eu tenho um desejo", disse ele em voz baixa. "Que você vai olhar para mim desse jeito, a cada noite, para sempre. É a mais doce expressão que eu já vi. Quase tão doce como você. "

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"Acredite em mim, eu vou." Não havia nada que eu quisesse mais. "Oh, eu acredito em você", disse ele, os cantos de sua boca virando para cima. Eu cutuquei o seu joelho com o meu, olhando para mim mesma sorrir. "É melhor mesmo." "Eu disse que acredito em você. Pita ". E nós dois rimos.

FIM.

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Sweet vol. 2 (revisado) - Erin McCarthy