Page 1

DESALINATION PLANTS IN CANARY ISLANDS              Spain’s  involvement  with  desalination  spans  several  decades.  This  nation  was  the  first  European  country  to  install  a  desalination  plant  in  1964, on the island of Lanzarote (2.300  m³/day) in the Canary Islands.  In  those  years,  the  government  saw  an  opportunity  to  boost  economic  activity  through  tourism  to  the  sun‐drenched  Canary  Islands.  Because  of  insufficient natural water there to make this vision a reality, a desalination  plant was built to lay the groundwork for tourist‐related growth.       The Canaries is a pioneer in the world in terms of the potabilization of  sea  water,  as  well  as  other  techniques  and  strategies  related  to  desalination. They represent an almost perfect model of reference in the  field of seawater desalination. Starting from the 1960s many desalination  plants  have  been  built  to  provide  fresh  water  from  non‐conventional  sources. 

     The technical evolution in seawater desalination since 1965 up to now  is perfectly represented in the Canaries. From these early times until 1980  the scene of desalination is dominated by the processes. The constructed  plants are dual, producing water and electricity.        It  was  in  Lanzarote  island  where  the  first  seawater  desalination  plant  with  reverse  osmosis  membranes  was  installed,  which  meant  a  revolutionary  technological  change  in  the  water  sector  as  opened  the 

doors to the progress and development of the dry and arid Canary Islands.  Until the mid 90s the seawater desalination in Spain was mainly located in  the Canaries with plants of low or medium production capacity ( not more  than 20.000 m³/d).  3

    Today  the  desalination  capacity  is  approximately  315.000  m /day,  representing almost a 2 % of the world desalination capacity but only the  0.028%  of  the  world  population.  This  water  coming  from  desalination  plants supplies about 1 million  people  and  almost  all  tourists  visiting  the  islands. In the case of Lanzarote, the island that most strongly depends on  desalination, nearly 99% of the consumed water comes from desalination  plants.  

      Desalination  has  certainly  contributed  to  the  progress  and  development  of  the  Canary  Islands  and  has  improved  the  population  life  quality,  allowing  a  safe  and  continuous  supply  of  water  for  domestic,  agricultural and tourist consumption.       Nevertheless this solution to water shortage has a major disadvantage:  it is strongly dependent on the non‐renewable energy and, therefore, on  the  amount  and  price  of  it.  New  researching  methods  have  long  been  carried  out  to  reduce  the  energy  consumption  in  the  reverse  osmosis  membranes process. And scientists there are taking this one step further:  they are investigating how to produce freshwater from saltwater without  using  fossil  fuels  at  all.  New  energy  recovery  devices  as  the  “Polton” 

turbine, pressure exchange chambers,….etc have been installed in the last  years..        Because  of  this  situation,  the  Canary  Islands  have  started  a  last  struggle: the industrial production of drinking water from seawater using  RES,  mainly  wind  and  solar  energy.  Desalination  with  RES  offer  an  interesting possible solution in those places with wind and/or solar energy  resources  or  any  other  renewable  energy  source  and  lack  of  fresh  water  supply:  coastal  (seawater)  and  continental  (brackish  water).  And  these  kinds of systems are also the best way to provide water to areas isolated  from the grid or to small islands (weak grid).       The  challenge,  however,  in  coupling  desalination  directly  with  renewable  energy  such  as  solar  or  wind  power  lies  in  the  variability  of  renewable  energy.  The  membranes  used  in  reverse  osmosis  need  to  be  kept  wet,  and  the  systems  that  make  up  a  desalination  plant  have  been  developed  to  handle  a  steady  stream  of  water.  Solar  energy  is  plentiful  when the sun shines and wind power only when the wind blows. 

     It is difficult to imagine how life in the Canary Islands would have been  today  without  the  extensive  application  of  different  desalination  techniques.  In  the  past,  those  islands  that  had  almost  no  ground  water  resources  were  supplied  with  water  by  means  of  tank  vessels  from  the  Navy. It is probably true to say that neither the population nor the tourist  sector  and  even  agriculture  would  have  gone  so  far  today  without  desalination technologies.   

Desalination plants in Canary Islands  

Information about desalination plants in Canary Islands