Page 1

Caves of  Requirement   Alanna  Lorenzon      

The space  of  our  primary  perception,  the  space  of  our  dreams,  and  that  of  our   passions  hold  within  themselves  qualities  that  seem  intrinsic:  there  is  a  light,   ethereal,  transparent  space,  or  again  a  dark,  rough,  encumbered  space;  a  space   from  above,  of  summits,  or  on  the  contrary  a  space  from  below,  of  mud;  or  again  a   space  that  can  be  flowing  like  sparkling  water,  or  a  space  that  is  fixed,  congealed,   like  stone  or  crystal.1     A  cave  is  a  space  chosen  for  the  metaphorical  weight  that  has  been  built  up   around  its  form.  We  must  physically  inhabit  any  space  differently  and  in  a  cave   we  might  have  to  crawl  or  depending  on  its  size,  curl  up.  Caves  are  dim  and   hidden  from  the  sun,  they  are  also  separated  aurally  from  the  exterior  world,  so   that  when  in  a  cave  we  lose  visual  access  to  our  own  bodies  and  instead  feel   more  acutely  the  beating  of  our  heart  and  can  hear  more  clearly  the  blood   rushing  through  our  skulls.         Even  if  we  have  not  had  first  hand  experience  of  a  cave  we  have  imaginative   access  to  them  through  our  cultural  collective  of  stories.  Caves  are  an  inherently   mysterious  space  commonly  exploited  in  fiction  and  a  location  we  can  identify   from  our  childhood  (if  not  the  caves  existing  in  storybooks,  then  the  cubby-­‐ houses  we  may  have  made  in  the  family  home  –  a  mass  of  blankets  covering   chairs  and  cushions,  the  thrill  of  blocking  the  light  out  and  creating  an   improvised  Otherworld  in  our  lounge  rooms).    So,  although  the  cave  is  a  real   physical  space  it  exists  equally  as  an  imaginative  space.  Lisa  Stewart’s   installation  Caves  of  Requirements  at  Linden  Gallery  explores  playfully  this   relationship  between  physical  structures  and  their  ability  to  influence  our   psychological  state.       On  entering  the  gallery  you  are  met  with  two  distinct  structures,  one  low  and   curved,  the  other  taller  and  entered  by  a  set  of  low  steps.  To  enter  the  first  you   are  obliged  to  get  down  on  your  knees  and  crawl  through  the  small  opening  into   this  womb-­‐like  structure.  Inside  the  shape  it  is  warm  and  the  floor  is  padded  and   soft.    Here  we  find  a  piling  of  smooth,  cold  rocks  and  the  inside  air  feels  kind  of   full,  firstly  with  the  steady  lull  of  hypnotic  oceanic  melodies  and  secondly  with   the  heavy  scent  of  incense.  Being  inside  is  like  being  given  a  gentle  hug,  sort  of   like  being  in  a  cave  shaped  floatation  tank.  Adding  to  this  effect  a  water  fountain   is  bubbling  away  in  the  background  with  a  slight  mist  emerging  from  one  dark   corner.    As  the  domed  ceiling  is  low  you  must  sit  or  lie  upon  the  soft  floor.  I   curled  up,  semi-­‐foetal  style,  rested  my  cheek  on  the  cool  rocks  and  was  easily   seduced  into  a  half  thinking  state  by  the  drift-­‐away  music  and  gurgling  water   sounds.    Aptly  enough  my  time  here  was  shared  with  a  trio  of  children  who  had   come  with  their  parents  to  the  gallery  opening  and  who  were  suitably  absorbed   and  surprisingly  quietened  by  the  space.  They  sat  speaking  softly,  stroking  the                                                                                                                   1Michel   Foucault  a nd  J ay  Miskowiec,  “ Of   Other   Spaces”,   Diacritics   Vol.16.  N o.1   (Spring  

1986), pp.22-­‐27,  accessed  November  4th  2011.      

rocks, one  girl  claiming  she  found  a  diamond  in  amongst  the  pile  of  stones.  The   manufactured  movements  of  water,  sound  and  space  created  an  easy  serenity.     An  artwork  always  asks  something  of  its  audience,  whether  it  be  attention,  focus,   thought  or  reaction.  Stewarts’  installation  is  in  the  form  of  an  invitation.  What  is   being  asked  of  you  is  to  enter  the  space  and  enjoy,  to  be  transported  and  more   specifically  to  unwind.    Her  artist  statement  explains:     The  work  explores  the  private  dwellings  we  create  in  our  backyards,  bedrooms,   offices  and  inner  psyches  to  shut  out  and  recharge  from  the  regular  confines  of   reality,  time  and  place2     Lisa’s  practice  exists  within  the  framework  of  a  conglomeration  of  young   Melbourne  artists  such  as  TAPE  projects  and  Rachel  Feery  amongst  many  others,   who  use  lo-­‐fi  materials  and  the  evolving  lineage  of  relational  aesthetics  to  create   immersive  installations  that  seek  to  make  the  potentially  cold  white  cube  of  the   gallery  space  accessible  and  inviting.  This  comfortising  of  the  gallery  brings  a   refreshing  sense  of  direct  enjoyment  to  the  exhibition  framework.  The  work  is   not  an  inverted  conversation  with  theory  and  concept  that  can  only  be  accessed   by  the  specifically  educated;  instead  it  is  an  invitation  to  enjoy  and  experience   art  to  any  willing  participant.       In  the  second  makeshift  space  of  the  installation  the  viewers  climb  one  at  a  time   up  several  wooden  stairs,  through  a  short  corridor  and  enter  into  a  bamboo   platform  roofed  with  palm  fronds.  Here  you  can  recline  on  a  deckchair  and   control  the  coloured  mood  lighting  with  the  use  of  light  switches  deftly   implanted  in  a  coconut  shell.  The  reclining  participant  can  thus  change  the   colour  of  the  closed  in  hut  from  green  to  red,  to  warm  amber,  or  ocean  blue  in   order  to  orchestrate  their  mood  or  find  the  optimum  pallete  for  their  relaxation   session.  A  diffused  exotic  soundtrack  plays  to  complement  this  scene,  and  we   rest  sipping  coconut  water  provided  by  the  artist.  Isolated  in  such  a  way  from  the   rest  of  the  gallery  space,  we  can  thus  activate  a  sense  of  solitude  and  seaside   holiday  whimsy.  This  second  structure  explores  the  getaway  phenomenon  that   exists  in  our  everyday  culture  of  work  vs.  play,  or  perhaps  work  in  order  to  play.   In  this  way  Caves  of  Requirement  exists  alongside  and  as  a  product  of  popular   culture,  as  John  Storey  writes,     …Popular  culture  provides  ‘escapism  that  is  not  escape  from  or  to  anywhere,  but  an   escape  of  our  utopian  selves’.  In  this  sense,  cultural  practices  such  as…the  seaside   holiday…function  in  much  the  same  way  as  dreams:  they  articulate  in  a  disguised   form  collective  (but  suppressed  and  repressed)  wishes  and  desires.3       This  work  highlights  the  architectural  structures,  which  we  use  to  frame  and   direct  these  pseudo  utopian  escape  experiences.  By  using  bamboo  decking  and                                                                                                                   2  “Artist   Statement”,  Lisa   Stewart,   Accessed  N ovember  23,   2011,­‐projects/2011-­‐caves-­‐of-­‐requirement-­‐/ 3  John  Storey,   Cultural  Theory   and   Popular  Culture  a n   Introduction   4th  ed.     (University   of   Georgia  Press  2006),  p.6.  

palm fronds  and  by  inventing  her  own  cubbyhouse  with  the  psychedelic  womb   cave,  Lisa  both  mimics  and  reinvents  an  architecture  of  escape.         Childhood  can  be  seen  through  the  rose  tinted  glasses  of  adulthood  as  a  utopian   location  of  innocence  and  pleasure  and  similarly  travel  can  be  longed  for  as  the   time  when  you  will  finally  let  your  hair  down,  or,  live  a  little.  Times  and  locations   when  seen  from  afar  offer  most  appealingly  the  hazy  hue  of  idealisation,  they  are   utopias  just  beyond  the  reach  of  touch,  as  the  reality  of  the  experience  is   inevitably  an  awkward  collection  of  lived  moments  and  not  an  idealistic  dream   space.     According  to  researcher  Deb  Moore  despite  the  active  regulation  of  children’s   play  spaces  (the  industrially  designed  playground  space,  complete  with  rubber   matting  and  padded  monkey  bars)  children  contrast  this  highly  directed  play  by   actively  creating  alternate  spaces  that  they  can  access  individually  and  secretly.   These  ‘secret  places’  are  not  spectacular  in  any  obvious  sense,  for  example  they   could  be  a  shrub,  tree  or  rock  that  the  child  has  identified  as  special  and  theirs   and  therefore  have  devoted  an  imaginative  focus.  They  are  generally   indistinguishable  to  the  uninitiated  eye  and  it  is  in  these  places  that  the  child  has   unrestricted  access  to  his  or  her  own  thoughts.  This  is  an  early  example  of  the   creation  of  an  exterior  space  to  catalyse  interior  thoughts,  as,     Kids  don't  have  a  lot  of  physical  control  over  the  way  they  live  or  occupy  the  world   but  they  do  have  some  internal  control,  they  have  some  control  over  how  they   perceive  the  world  and  imagine  the  world4.     The  creation  of  these  places  empowers  children  by  giving  them  a  way  to  retreat   from  the  imposition  of  order  that  the  adult  world  uses  to  protect  and  support   them.  These  secret  spaces  give  the  child  a  vital  sense  of  autonomy,  a  way  to  be   oneself  on  ones  own  terms,  and  the  possibility  of  existing  as  an  abstract,   liberated  from  their  everyday  identity.       As  adults  we  continue  to  create  these  sanctuaries  and  retreats  for  ourselves;   times  and  spaces  that  help  regulate  emotional  and  psychological  waves   providing  a  buffer  for  the  pressures  of  the  outside  world  (although  these  adult   versions  are  generally  more  complicated  and  expensive).  There  exists  an  irony   also  that  as  first  world  inhabitants  we  live  highly  materially  comfortable  lives.   Yet  despite  our  physical  comforts  anxiety  and  fatigue  remain  pervasive  laments   in  our  society  and  Lisa’s  work  speaks  to  this  desire  to  transcend  ones  own  space   in  the  world,  and  the  longing  to  retreat  from  external  forces  of  control.     Caves  of  Requirement  provides  its  audience  with  a  brief  holiday  by  transporting   them  to  a  friendly  dream-­‐space.  The  work  also  announces  its  own  theatricality                                                                                                                   4“  Nature  D eficit  Disorder:  The  Mind  in   Urban   Combat”,   ABC  Radio  N ational,  a ccessed  

November 24,   2011­‐deficit-­‐ disorder-­‐the-­‐mind-­‐in-­‐urban-­‐combat/3040068,  ABC  Radio  National  

with an  easy  sense  of  humour,  like  a  film  set;  there  is  a  thin  veil  between  the   constructed  illusion  and  the  rest  of  the  world.    There  is  a  riff  here  of  worlds   within  worlds.  We  enter  from  outside  to  the  gallery  space,  to  the  artwork  (a   controlled  creative  manipulation)  and  then  as  we  encounter  this  installation  we   are  we  are  pointedly  invited  into  our  own  internal  headspace  of  the  skull  (which   is  also  a  cave).            

Caves of Requirement  
Caves of Requirement  

Essay by Alanna Lorenzon