Page 1

The truth about the hike:  WWTA’s new rate plan and how it will affect you By Lindsay Goble­Jordan Hamilton County’s Wastewater Treatment Authority recently passed a rate increase and  program fee that has many in the community reeling in tight economic times.  But is the mania merited?  “This has been a very difficult situation for the WWTA,” said WWTA Chairman Henry  Hoss. “We’ve always tried to be very good stewards of the sewer fees we collect from the  public and the decision to implement the program was not taken lightly.” The program is the Private Service Lateral Program and it calls for an eight dollar  monthly increase for customers who are served by the gravity portion of WWTA’s sewer  collection system. The program works in three steps; the first two steps, inspections and  testing, will cost approximately $250­$300 per home, while the final step, repair, will  cost $3000­$5000 per home. The monthly eight dollar increase offsets these charges. Many, however, are still unsure as to what the money will actually be repairing and if  their homes even have any problems to be fixed. According to Steven Pearlman of the  Neponset River Watershed Association, there are many potentially dangerous and  expensive repairs in river­reliant communities such as Chattanooga, many of them almost  impossible for a consumer to detect alone.  Inflow and infiltration, or ‘I & I,’ is extraneous non­wastewater that flows into the service  lateral, the line that runs from the foundation of the home or business to the public sewer  main.  “This ‘I & I’ causes sanitary sewer overflows into houses and streams and drains away  any clean groundwater that might otherwise benefit our wetlands, waterways, and water  supplies,” writes Pearlman in his 2007 handbook Minimizing Municipal Costs for   Infiltration and Inflow Remediation.  Pearlman goes on to point out that when this clean groundwater seeps into a service  lateral, it mixes with “real” sewage, and then must be treated in a wastewater treatment  facility – which consumers are ultimately charged for by the gallon.  The cost isn’t always the only price to pay, however, when extraneous water flows into a  public main. In 1993, Milwaukee, Wisc. gained national attention for massive water  contamination due to a parasite, Cryptosporidium, that passed through an overflowing  filtration center and straight into the drinking water of Milwaukeans. The overflow was  caused by ‘I & I.’ 

Just this year, the city of San Francisco, Cal. dumped nearly three million gallons of  contaminated water into San Francisco Bay after a pump failed due to overflow in the  South Marin Sanitation District’s wastewater treatment facility. Closer to home, the city  of Knoxville, Tenn. has also suffered great ecological damage from ‘I & I’ and recently  took drastic steps to protect their own community. Not only are the citizens of Knoxville  responsible for costly sewer lateral repairs themselves, customers who do not comply will  have their water and sewage service terminated. “Our goal has always been to provide the best sewer service to our customers,” said Hoss  of local lines. “The Private Service Lateral Program will aid in the elimination of inflow  and infiltration into our sewer system as well as help reduce harmful pathogens from  contaminating our creeks, stream, and waterways. This will result in a long­range plan to  keep our environment clean and safe for the future.” So how does ‘I & I’ get into my home’s sewer lateral in the first place?  According to the authority, the sewer lateral pipe can be composed of clay, brick,  concrete, cast iron, VCP, PVC, and/or ABS composite depending on when the house was  built as well as the topography and physical location of the property. For example, even  though lines in Soddy Daisy are newer than those on Signal Mountain, the soil between  the two areas is vastly different. Corse soil, like the land between these two areas, can  directly affect the stability of lateral lines. Because of these varying factors, it is  impossible to detect ‘I & I’ just by looking at the outside of a house or inspecting outdoor  pipes. Laterals can break, shift, collapse, or become infiltrated with roots over time, and  the only way to know who is contributing to  ‘I & I’ is to inspect each community’s lines  in an undiscriminating manner. Another major contributor to the problem is customers who may have roof or yard drain  pipes connected to their service laterals and those who drain wet areas such as swimming  pools and ponds into the system. Particularly during heavy rainfall, this water is sent  gushing through the WWTA’s treatment facility, causing overflow and increasing the risk  of pathogens in the local water supply. The constant treatment of non­polluted water  strains the system, stretches resources, and costs the company – and the customer – more  money. How does the program work? The total charges for inspection and repairs could cost the costumer as much as $5,300.  To relieve this financial burden, the Private Service Lateral Program created by WWTA  calls for an eight dollar fee added to each monthly bill. Hoss believes this will save the  customer costly upfront expenditures in such tumultuous economic times. The program is likely to begin in early 2009, with Signal Mountain homes first on the list  to be inspected. WWTA will then move to the areas of Lookout Mountain, Red Bank, 

East Ridge, and Soddy Daisy. If inspectors find a problem with a customer’s service  lateral, the WWTA will then bid out contracts for repair. Contractors and the WWTA will  work closely to coordinate their work with municipal governments and Hamilton County  officials. Once the initial inspection and repairs – if needed – are complete, the consumer  becomes responsible for the cost of required testing every five years.  What are the benefits to me? In addition to protecting the local ecosystem, waterways and wildlife, a proactive  approach to problems like ‘I & I’ helps to decrease the possibility of contracting harmful  pathogens from local water supplies. It also puts money back into the pockets of  consumers by eliminating unnecessary expenditures caused by overflow.  Perhaps most convincing, however, is that the program is required by law. The Tennessee  Department of Environment and Conservation, in an attempt to correct the issues caused  by ‘I & I’ in Hamilton County, ordered WWTA to come up with the Private Service  Lateral Program. By complying with the Order, consumers and the WWTA are taking  proactive steps in the conservation of natural resources in Southeast Tennessee and  ensuring the beauty and vitality of the Tennessee Valley for generations to come.

The truth about the hike  

Many, however, are still unsure as to what the money will actually be repairing and if their homes even have any problems to be fixed. Accor...

Read more
Read more
Similar to
Popular now
Just for you