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SECRET McQUEEN, LIVRO UM ALGUNS SEGREDOS VÊM DESTA FORMA Disponibilização e Revisão Inicial: Mimi Revisão Final: Angéllica Gênero: Hetero / Sobrenatural


Alguns Segredos são perigosos. Este Segredo é mortal.

Para Secret McQueen, sua vida parecia a ultima linha de uma piada terrível. Abandonada no nascimento por sua mãe lobisomem, contratada quando adolescente pelo conselho vampiro da cidade de New York para matar bandidos, Secret é uma parte de ambos os mundos, mas não pertencia a nenhum. Com 22 anos, ela já conquistou o mais próximo de uma vida normal, quanto uma caçadora de recompensas poderia. Quando um inimigo retorna de seu passado com a morte dela em sua mente, ela é forçada a chamar cada milímetro de sua herança mista para salvar a si mesma e todos os outros na cidade que ela chama de casa. Como se o destino do mundo não fosse suficiente com que lidar, há Lucas Rain, o rei dos lobisomens da Costa Leste, que parece acreditar que ele e Secret estão fadados a ficarem juntos. Ruim também para Secret que sente uma ligação com Desmond, o segundo em comando de Lucas...

Aviso: Este livro contém uma sarcástica caçadora de recompensas, um pé-no-traseiro, um triângulo amoroso metafísico com dois lobisomens sensuais; um conselho vampiro exigente, e um tempero picante de sexo e violência.

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COMENTÁRIOS DA REVISÃO

MIMI MARAVILHOSO. Essa é a palavra que define este livro. Secret é uma mocinha forte, decidida e muito bem dotada. Vive entre os dois mundos (lobos e vampiros), mas não é aceita por nenhum. Então quando sua metade encontra com seu maior inimigo, ela se vê numa situação complicada. E quando sua outra metade se encontra envolvida com 2 dos maiores lobos, um sendo rei, aí é que realmente as coisas se complicam. Acho que a autora descreve muito bem suas cenas, ela tem uma veia de humor muito boa, tem cenas de ação, suspense e uma historia de lobos que não deixa a desejar. Só achei que poderia ter usado mais o lado romântico da historia principalmente entre Lucas e Secret. Bom, esperemos o próximo.

ANGÉLLICA

Auuuuuuu! Este é o primeiro livro da série, então vamos conhecer Secret e o seu mundo nada, nada convencional. A ligação de alma com dois lobos, o Tribunal vampiro, como vive, onde e como se alimenta. A autora é muito feliz em dosar bem a história toda. Você irá se divertir. Três calcinhas para cenas hots e quatro pelo livro todo.

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Capítulo Um Nas horas tristes antes do amanhecer, uma névoa espessa orvalhada foi se estabelecendo ao longo dos gramados verdes do Central Park. A lua minguante pairava sobre a paisagem urbana como sorriso aparecendo do gato Cheshire1. Estava frio demais saltando no ar uma respiração exalada, tornou-se uma nuvem, com uma duração limitada. Com a quantidade suficiente de respirações escapando, pode-se rastrear o caminho do respirador como eles se moviam através do parque e para a noite. Ao longo das bordas do famoso Great Lawn, apenas dentro de uma floresta recortada com uma deslumbrante variedade de edifícios, criando um cenário iluminado na paisagem escura, uma trilha estava se movendo com grande velocidade através dos seminus, ramos estendidos, as nuvens curtas e ansiosas. Sempre à frente a meros centímetros destes marcadores, uma jovem foi correndo por sua vida. Eu não era a mulher em questão, embora também estivesse correndo. Como uma tola, eu acreditava que poderia ser capaz de dar um passeio agradável, tranquilo pelo Central Park, naquela noite, curtindo o silêncio pesado antes do amanhecer, que quase nunca era disponível em uma cidade como Nova York. Normalmente, apenas a solidão e eu estamos autorizadas durante os breves loteamentos de água quente que meu chuveiro me dá, e mesmo assim os canos no meu edifício ressoavam e rugiam sempre que estavam em uso. O chuveiro só era silêncio quando a água corria frio. Esta noite eu queria ficar sozinha com a escuridão antes de escapar para o meu sono da manhã, mas tinha sido demais para esperar na cidade que nunca dorme. Mesmo que uma noite tranquila envolvesse conseguir ser assediada por um assaltante ou a grosseria de

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alguns viciados em drogas se eles tentassem assustar colegiais rebeldes, ainda teria sido preferível a eu estar sendo forçada a fazer agora. Demasiado ruim para mim, e mais especificamente para a garota que eu estava correndo atrás, ela estava sendo perseguida por algo que não era pacífico, calmo ou mesmo humana. O medo estava radiando dela em ondas que eram tão fortes que a coisa atrás dela seria capaz de encontrá-la, independentemente de quão rápido ela correu ou o quão bem ela se escondeu. O medo dela tinha um cheiro enjoativo, não muito doce, mais como cigarro velho e cobre. Eu sabia, porque eu podia sentir o cheiro também. E o sentimento de arrepios que o acompanhava reverbera através da base da minha espinha. Não era o predador em mim que relacionava com o que o assaltante sentia e monitorava dela, a parte primal, no fundo, que poderia ter empatia com o vigor frenético que colapsava vitoriosamente sobre a sua presa aterrorizada. Eu podia senti-lo também, e poderia finalmente reconhecer a certeza de que era, na verdade, um macho. Eu não iria tão longe ao dizer homem, porque não havia nada nele que parecia que ele já tinha sido. A concha que ele usava ainda parecia humano, mas o que foi agora dentro dessa pele não poderia ser descrito como qualquer outra coisa do que monstruoso. Tudo que eu podia sentir fora dele era a sua fome avassaladora. Isso aliado ao fato de eu não ter percebido a partir de suas dicas de aviso da ansiedade crescente no medo. Ela não tinha tido tempo para se preocupar. Em vez disso, escorregou imediatamente para uma selvagem bolha de terror, enquanto foi perseguida em um clipe perigoso por sua fome animal. Esse medo instantâneo foi à única razão que eu estava correndo em tudo. Porque a menina era muito humana, e muito vulnerável, e ele a tinha tomado de surpresa, que era contra as normas. Mesmo que a coisa atrás dela fosse, sem sombra de dúvida morta, eu sabia que se não fosse mais rápido do que ele, a menina logo estaria entre suas fileiras. E uma vez que ela se fosse, sua traição das leis que regiam o mundo dos mortos-vivos se tornaria o meu problema Página 5


de qualquer maneira, assim que uma pequena interferência, de preferência, só estava me guardando e alguns burocratas vampiros em um monte de problemas. Neste ponto, eu digo a mim mesma qualquer coisa para justificar a perseguição. A menina se soltou da linha das árvores e começou a se fazer selvagem, mancando a toda velocidade em todo o Great Lawn. Esse foi o primeiro momento que percebi que eu tinha realmente passado por ele em nossa busca. Eu ainda estava correndo atrás deles pela floresta, mantendo a esperança de que a fome iria distraí-lo de tornar-se ciente, de que tinha me juntado a sua caça. Eu podia sentir o cheiro de sangue no ar e sabia que ela deveria ter cortado a si mesma, em algum lugar em sua fuga. Como ela mancava em campo, vi que um dos seus pés estava preso em um salto quebrado e o outro estava arrastando o sapato acoplado por trás, amarrados a ela apenas por uma tira no tornozelo. Ela soluçava, sufocando os gritos, e parte de mim engoliu aqueles ruídos com profundo prazer. Uma fome animal dentro de mim queria chegar até ela primeiro, para que pudesse rasgá-la em pedacinhos. Mas não faria isso. Eu nunca tinha matado um ser humano, não um ser humano purosangue de qualquer jeito, e não começaria hoje à noite ou outra noite, eu esperava. Eu não era uma máquina de matar mortos-vivos como ele era. Eu era algo completamente diferente, e ao mesmo tempo não era, certamente era mais fácil acreditar nos vampiros, que me deixaram bastantes ilusões de humanidade, o conhecimento de matar pessoas, pelo menos aqueles que não tinham futuro e estavam errados. Eu senti como se minha chance era agora ou nunca, e me libertei das árvores, correndo atrás dela. Eu não esquivei os dedos hábeis de um galho afiado pelas tempestades de inverno, e foi agarrado por todo o rosto com um golpe doloroso, mas continuei correndo. Corri até cada músculo do meu corpo queimar e gritar, e então corri mais rápido. Se eu fosse humana, teria caído exausta, vomitado na grama e ficado derrotada por uma hora. Mas eu não era humana, e poderia ter terminado uma maratona nesse ritmo, se precisasse. Demorou quase nenhum tempo em tudo para pegá-la, mas pareceram horas. Ele estava em aberto agora, seguindo nós duas, e ainda corria. Eu continuei até chegar a ela e Página 6


agarrei-a com força pelo braço, arrastando-a atrás de mim enquanto eu continuava o meu ritmo. Estava gritando e tentando se livrar de mim, incapaz de distinguir-me de seu atacante real. Quando ela me agarrou com força surpreendente para uma menina de sua constituição esguia, eu sabia que só havia uma maneira de que íamos sair dessa com ela ainda viva. Parei de correr e dei um tapa forte e rápido no rosto. Ela respondeu com um silêncio atordoada, e ambas ficamos olhando uma para a outra. Esta menina parecida muito com o que eu teria sido, se tivesse qualquer coisa como uma vida normal. Ela era magra e delicada, com cabelos loiros. Mas ao contrário de mim, ela tinha um bronzeado natural, adquirido por passar horas em uma caixa de luz, e usava mais maquiagem do que jamais pensei possuir. "Você precisa me ouvir com muito cuidado." Ele estava vindo, e rápido. Eu só tinha segundos. "Eu posso poupá-la. Posso mantê-la viva." Terror desapareceu de seu rosto e foi substituído com a emoção mais assustadora de esperança. Eu tinha chegado suficiente através para que ela soubesse que eu significava ajuda. Seu aperto agarrou no meu pulso quando começou a entender os termos que estava dizendo. Seus olhos cheios de lágrimas estavam arregalados e ansiosos. Sua esperança fervorosa, que fez o fundo do meu estômago dar uma guinada. Era minha responsabilidade manter esta versão socialite desajustada de mim mesma viva. "Mas eu preciso que você fique fora do meu caminho." Eu tentei afrouxar seu aperto, mas ela não me deixou ir, e podia vê-lo agora, um borrão de raiva e energia indo direto para nós. "Deixe-me ir e você vive. Deixe-me. Vá." Eu a empurrei de cima de mim com um pouco mais de força. Ela tropeçou e caiu, mas a compreensão parecia afundar no passado. "Agora, fuja o mais rápido possível." Ela arrastou-se para trás e ficou de pé. Lançou-me um último olhar desesperado antes que começasse a correr novamente, e tive tempo suficiente para me virar antes de bater em um carregamento de vampiro morto, para mim a toda velocidade. Página 7


Capítulo Dois Eu estava achatada no chão, o vento bateu em mim com um silvo doloroso e um vampiro se debatendo com seus dentes arreganhados indo direto para minha garganta. Apenas um outro dia no escritório. Por enquanto, pelo menos, ele parecia contente em acreditar que eu era mais uma para o negócio, igualmente a menina que ele estava perseguindo. Quem poderia culpá-lo? Tanto quanto ele sabia, ela e eu éramos ambas meninas de sangue quente no parque sozinha, à espera de ser vítima perfeita de alguém. Não posso ter sido banhada no cheiro rico do medo, e minha roupa estava muito longe de seu vestido provocante, mas quando chegou a hora de um vampiro enlouquecido por sangue se alimentar, ela e eu poderíamos muito bem ter sido a mesma. Todo um vampiro precisava era de um pescoço e um pulso. O grande problema com a minha situação atual é a que minha arma estava escondida na parte de trás da minha calça jeans, o que significava, como resultado do meu fixamento para baixo, estava agora a ser esmagada nas minhas costas. Eu precisava ficar em cima dele. Ah, se eu tivesse um centavo para cada vez que tinha a minha solução para as coisas. Seus dentes roçaram minha clavícula, cortando a pele e rangendo-me das minhas reflexões inapropriadas. Como ele teve sorte a minha intuição estava correta, ele era um recém-nascido e era descuidado. Um vampiro adulto teria tentado agarrar-se à primeira vista de sangue, mas este nem sequer pareceu estar ciente do que tinha feito. Infelizmente, a ferida aberta também significava que não havia o cheiro de plasma fresco sentado debaixo de seu nariz, e sua ignorância foi de curta duração. Ele parou de rosnar e, em um momento de estupidez desnorteado, olhou para o ferimento que tinha feito, como se ele não soubesse como tinha chegado lá. Eu peguei o que poderia ser a única oportunidade que eu ia ter e usei sua distração subterrânea para minha vantagem por socos duros em seu rosto como o meu corpo permitia. Página 8


Esse sucesso, se infligiu a um homem humano crescido, teria quebrado os dentes do outro lado do rosto e virado a cartilagem em seu nariz em celulose. Quando ouvi o estrondo da mandíbula do vampiro, e ele sentou-se em mim, piscando com surpresa muda. Ele resmungou e fez mergulhar em mim novamente, mas tive todo o tempo que precisava. Minha arma foi desenhada, armada e pressionada contra sua testa antes mesmo que ele tivesse a chance de cruzar a distância minúscula entre nós. Eu me levantei, a arma ainda apontada sobre ele, não querendo ficar no terreno, se este fosse para o sul. O vampiro tinha que atravessar os olhos para dar uma olhada no que eu tinha fixado nele, e teria sido cômico, exceto pelo que se seguiu. Ele deu uma risada curta e rouca, um som que deveria ser singularmente humano, se não fosse a borda de gelo sobre ela. "Sabe o que eu sou, menina?" Para qualquer outra pessoa, esta demissão teria sido enervante. Eu não estava muito preocupada com suas bravatas, no entanto. Eu estava mais interessada em sua reação a minha arma. Ele não estava com medo da minha arma, no mínimo, e que viria a ser sua ruína. Foi por isso que usei uma arma em primeiro lugar, vampiros não as viam como uma ameaça grave e baixavam a guarda. Tudo o que precisava era transformar um vampiro convencido de cabeça em uma massa polpuda vermelha, antes de o resto perceber o quão eficaz pode ser uma arma para matar. “Esclareça-me.” Eu sorri com inocência enfatizada, ampliando os meus olhos castanhos para um olhar inocente que os vampiros tendem a amar. A verdade é que, tanto quanto gostaria de matá-lo, eu tecnicamente não podia. Mas se caísse a ele, eu queria ser capaz de enfrentar a merda da tempestade que viria a seguir com o máximo de informação útil possível. Desde que ele era tão novo, havia uma chance de eu poder ser capaz de bombeardeá-lo por um pouco de informação, antes de ser obrigada a puxar o gatilho. "Eu sou o seu pior pesadelo. Sou a sua morte."

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Wow, alguém tinha lhe dado definitivamente à introdução ao soar como um seminário idiota de Poncy, antes de enviá-lo para o mundo. Revirei os olhos em seu discurso, que cheirava como um filme velho de Lugosi. "Você é um fodido bebê." Eu disse, nem mesmo um toque pasmo, de medo encolhido nas minhas palavras. O que chamou sua atenção. "Vou arrancar sua cabeça fora e banhar em seu sangue ainda quente." Ele não pareceria com o tempo este arrogante, mas eu tive que lhe dar crédito por seus esforços contínuos. “Não, você não vai.” Eu disse o negócio com naturalidade, como se pudesse dizer que Nova York é uma cidade grande. "Você tem o quê? Três dias de idade, talvez? Você não é o menor. Você não é nada. Por todo no mundo que um vampiro se importa, assim como você poderia ainda ter um pulso. Discutiremos tão grande quanto você quiser, mas não sou a única que deve ter medo." Ele se levantou e eu fiquei tensa, apertando meu dedo no gatilho uma fração de uma polegada. Sua nova posição levou a quase 30 cm mais alto que eu, mas não abaixei a minha arma, e não fiz de volta para baixo. Ele viu agora que eu estava bem consciente do que ele era. A maioria das pessoas nem sequer acreditam em vampiros, e muito menos pronunciam o seu nome com tal indiferença. Ele levantou uma sobrancelha para mim e esperou. "Por que você não me pergunta o que eu sou?" Eu apertei a arma em sua testa mais duro. Ele zombou. "Você é o meu jantar. Ou talvez, eu ficarei com você, você me excita e me tem todos os dias, até que você gostaria de estar morta." Foi a minha vez de fazer um barulho incômodo de nojo e revirar os olhos de novo. Se ele não parasse com esse desempenho, de ridícula ostentação, eu estava indo para forçar algo. "Você não saberia como me transformar, mesmo que quisesse. Você é tão jovem, não seria capaz de parar. Beberia demais e me mataria, antes que pudesse descobrir qual de suas Página 10


artérias próprias abrirem." O sol estaria em poucas horas, e mesmo que a noite ainda estivesse do meu lado, eu particularmente não queria que isso se arrastasse por muito mais tempo para qualquer um de nós. "Agora vá em frente... pergunte quem eu sou." Ele me ignorou e tentou golpear a arma. Eu trouxe meu joelho para cima com um golpe duro e peguei na virilha, que ainda foi excruciante mesmo se você estivesse mortovivo, e substituí a arma em sua têmpora quando ele desmoronou. ”Pergunte.” “Cadela!” Eu bati nele com a arma. “Pergunte.” A parte que vinha em seguida era a minha favorita. Era um momento que seis anos e muitos, muitos vampiros mortos na tomada, nunca me cansava dele. "Quem é você?" Sua voz estava tensa, mas ele teria sua força total de volta em um instante. "Meu nome é Secret McQueen." Seus olhos se arregalaram para o mais breve de segundos, e eu sabia que ele reconheceu o meu nome. Ele tinha um status quase lendário entre os mortos-vivos. Vampiros recém-nascidos vieram a conhecê-lo imediatamente, porque para ser introduzido, em pessoa, ao proprietário do mesmo, significava que você estava morto. Bem e verdadeiramente morto. A eterna espécie, a diversão, o tipo de imortalidade falsa da morte que os vampiros floresciam dentro. Sabendo quem eu era, ele entendeu que eu falava sério. "Ele me contou sobre você." E então, para minha surpresa, ele sorriu. "Oh, ele estará muito satisfeito comigo."

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Capítulo Três Algumas pessoas podem perguntar o que levaria uma garota perseguir um vampiro através do coração da cidade de New York, e por que essa mesma garota arriscaria sua própria vida para apontar uma arma a um vampiro recém-nascido no meio do Central Park. Isso também traria à tona a questão do por que a questão de eu poder correr mais que um vampiro, e porque tenho o desejo ocasional a realizar a caça a seres humanos ao longo do tempo. A resposta toda demasiadamente fácil seria dizer que eu sou uma caçadora de recompensas meio-vampiro que tira vampiros desonestos, a pedido do conselho de vampiros. E, sim, que é a resposta fácil. O problema é que sou um pouco mais do que apenas um meio-vampiro. Embora a lógica possa sugerir que a minha metade restante seria humana, não é. Eu sou, com o melhor de meu conhecimento, o mundo é apenas meio-vampiro, meiolobisomem híbrido. Eu nasci assim, não foi por qualquer escolha minha. Minha herança mista não era de interesse para o vampiro recém-nascido na minha frente, porque era um segredo bem guardado. O que despertou seu interesse era o meu nome e a reputação que ia com ele. O que me preocupa, porém, foi que estava muito contente por estar fazendo meu reconhecimento. Eu estava disposta a jogar junto com ele, por enquanto, como estava ansiosa para saber quem havia lhe dito sobre mim. O vampiro na minha frente não era, obviamente, um nascimento sancionado. O fato de que ele estava fora em público, logo depois de transformado e perseguindo uma garota inocente através do coração da cidade me disse isso. Assim, mesmo que esse vampiro não fosse considerado uma morte limpa pelos padrões do conselho, ele pode ser capaz de me levar a quem o fez, e era quem eu queria. Esse vampiro era um esperto contra o conselho e a caça não valia à pena a ninguém.

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De acordo com uma lei secular, todos os novos vampiros estão ligados apenas pelo decreto do conselho de vampiros. Tornando-se um vampiro neste dia e idade a papelada equivalente a ser empossado para o Senado. O problema era os desonestos, esses vampiros que não respeitam o conselho e queriam voltar para as formas dos velhos tempos, quando os vampiros eram acreditados e temidos, e tinha o poder de fazer o que quisessem, sem ceder às regras de um governo. Desonestos não gostavam de se esconder dos humanos e se curvar para as regras de uma sociedade humana. Eles parecem não se lembrar de que nunca houve um momento na história, em que os vampiros foram uma classe dominante real. Em vez disso, tinham sua própria versão dos bons velhos tempos, da caça dos camponeses ou que viviam em castelos lendários. Os realmente velhos passaram esses anos de ouro das histórias para os mais jovens, e de repente tudo era Iluminismo, e estes vampiros New Colonial2 tem isso em suas cabeças para desafiar as leis que regem, defendendo ideais de um estilo de vida que não tinham vivido. Eles transformavam os seres humanos, enterravam, e quando os novos vampiros acordavam, muitas vezes compartilhando um caixão com um corpo morto fresco, eles enlouqueciam, cavavam seu caminho livre e tinham todos os anseios e necessidades de um animal. Depois há outra coisa sobre novos vampiros que me irrita para nenhum fim ‒ eles são muito parecidos com as crianças. São intrinsecamente curiosos, desrespeitosos, a menos que ensinados a ser de outro modo e alegremente inconscientes de sua própria mortalidade. Este em particular, tinha todas as características de um menino rebelde e muito pouco irritante. O tipo que grita em lojas e dá pontapés e mordidas. Apenas uma mordida por esta criança poderia matá-lo. Criança ou animal, um vampiro recém-nascido desonesto não há um divertimento que seja para lidar com eles. Eles não podem, na maioria das circunstâncias, entender em qualquer nível. Mas eu realmente queria que ele esclarecesse o que quis dizer quando ele 2

Neocolonialismo é o processo de dominação política e econômica estabelecido pelas potências capitalistas

emergentes ao longo do século XIX e início do século XX.

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disse, ele estará muito satisfeito comigo. Eles dizem que a curiosidade matou o gato, mas eu precisava saber quem o fez. Acho que é uma coisa boa eu ser parte lobo e não parte gato. “Qual é seu nome?" Pensei que se pudesse pelo menos ter uma pequena inteligência, enquanto ele estava momentaneamente à vontade, teria algo para trazer de volta ao conselho. O Tribunal, os líderes do conselho vampiro, não ficaria felizes em me ver uma terceira vez sob estas mesmas condições, e o sentimento era mútuo. Se eu matasse esse desonesto, não tinha dúvida de que seria forçada a isso, queria um ramo de oliveira para trazer ao Tribunal. Alguma coisa boa para justificar o meu flagrante desrespeito pela lei do Conselho. Ele ainda estava pensando sobre esta questão, as feições anuviaram com a confusão genuína. "Henry." Disse ele após uma pausa que parecia interminável. "Eu era Henry Davies." "Era. Você entende, então?" Eu nunca consegui descobrir o porquê, mas um grande número de recém-nascidos não entendia que seus novos poderes vinham com alguns sacrifícios, nomeadamente o seu pulso. Ser um vampiro era uma grande emoção até você perceber que não estava realmente mais vivo. A coisa irritante para um bebedor de sangue também é que era muito difícil para alguns deles engolirem, sem trocadilhos. "Que eu estou morto?" "Sim." Ele revirou os olhos, claramente a pensar-me uma idiota por fazer uma pergunta tão óbvia. "Ele me disse que tudo seria diferente." Às vezes eu realmente odiava vampiros. Está impregnado na sua psique, para ser o mais vago possível. "Henry, quem é ele?" "Ele é o único que me fez." "Obrigada, Capitão Óbvio. Será que o seu mestre tem um nome?" O olhar de Henry prendeu nos meus, e houve um momento de hesitação quando eu pensei que ele poderia estar prestes a me dar uma resposta. A centelha de humanidade se foi tão rápido quanto apareceu, deixando apenas um desdenhoso desprezo. Eu conhecia o olhar Página 14


bem o suficiente. Ele estava pensando sobre como eu poderia saborear. Ele não estava pensando em me responder, era mais ou menos de decidir sobre quanto tempo ele iria esperar antes de me comer. Ou, mais especificamente, antes de tentar. "Henry, eu sugiro que responda minha pergunta, porque se eu ver presas, vou matar você." Ele riu. O filho da puta realmente riu de mim. Apenas mais uma prova de como ele era jovem. Nenhum vampiro, estabelecido, educado, jamais riria na minha cara, principalmente quando não sabia ao certo quem eu era. Eles podem brincar nas minhas costas, me chamando de ‘pequena caçadora de vampiros’ e fingir que não era tão assustador quanto os boatos que todos eles acreditavam. Mas quando confrontado comigo, um vampiro desonesto sabia que o fim estava próximo. Posso não parecer muito, mas não tenho o meu trabalho com base em minha aparência. Eu mato vampiros, é o que eu faço, e não é qualquer garota loira de 1,65m que poderia tirá-lo. Eu entendo porque ele ria, porque à primeira vista poderia ser mais como uma donzela em apuros do que uma assassina. Na maioria dos casos trabalhava a meu favor, mas tenho tentado frustrantemente intimidar os vampiros que se recusavam a me levar a sério. Ao longe, ouvi sirenes, e esperava como inferno que significasse que a menina havia feito isso por um telefone público ou que tivesse pelo menos encontrado alguém para chamar a polícia por ela enquanto chorava. E ela choraria, por dias era o mais provável. Entretanto, se essas sirenes eram na verdade para a menina nos saltos quebrados, eu não tenho muito tempo para jogar com Henry. Policiais humanos não lidavam muito bem com coisas sobrenaturais. A negação da palavra veio à mente. Eles estavam sempre tão dispostos a ignorar a explicação mais óbvia, em vez de respostas excessivamente artificiais que fechavam a opção

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do irregular. A navalha de Occam’s3 não pareceu se aplicar no caso dos seres humanos, especialmente a polícia humana. "Henry, não temos tempo para isso. Eu preciso que me diga quem fez você, ou eu deixo essa menina identificá-lo para a polícia e você passara a noite em uma cela." Esta ameaça específica realizava mais peso com novos vampiros. Eu não acho que Henry realmente obteve-o, mas valeu a pena um tiro. "Eu não tenho medo da polícia." Disse ele com um suspiro. Neste caso, ele tinha razão em sua demissão da aplicação da lei, e ele e eu sabíamos disso. Henry tinha um monte de arrogância para um vampiro novo, e estava começando a diminuir as opções na minha mente para seu pai, mas precisava de um nome, se estava indo para obter um mandado. Desonestos matando era um lote terrível como derrubar os chefões do tráfico. Era uma coisa obter os bandidos de nível mais baixo, mas outra bem diferente era obter o senhor mestre. É quase impossível encontrar mestre, de mestre em mestre. O conselho e eu estávamos procurando para encontrar os nomes dos antigos, aqueles que suspeitávamos, mas não se atreveriam a acusar sem provas. "Você pode querer considerar o fato de que todas as celas da polícia da estação, agora têm janelas." "Então?" "Então, você não está mais imune à luz solar. E me dizendo o que eu quero saber vai ser um inferno de muito melhor, do que acordar como nada mais do que um monte de cinzas." Henry estava começando a ficar entediado com a conversa. Seus olhos estavam vagando e ele estava lambendo os lábios. Então, uma sombra escura de um pensamento atravessou seu rosto, mexendo nas profundezas escuras de seus olhos negros, tornando-os vislumbres de uma forma desagradável. Suas sobrancelhas se estreitaram, e ele voltou sua atenção para mim, sorrindo. 3

É um princípio pedindo para selecionar uma entre as hipóteses concorrentes que o que torna o menor número

de suposições e oferece, assim, a explicação mais simples do efeito.

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Henry riu. "Ele me contou sobre você. Secret McQueen, grande caçadora de vampiros maus. Ele me disse que não deveria cruzar com você. Ele disse que era perigosa." Ele estava rindo com desprezo desenfreado agora, divertindo-se com sua própria piada. Mas ele também estava me dando pistas. Seu pai era certo um velhaco que me conhecia. Provavelmente um que cruzei antes. "Você tem um pai sábio, Henry, agora me diga o nome dele." "Não." Em um flash Henry foi de arredio a atacar, e ele tinha o meu pulso livre na mão, a boca escancarada indo para a minha garganta. Idiota, a garganta era um movimento tão clichê. Se ele tivesse mordido em meu pulso, enquanto tinha a opção, eu poderia ter estado em problemas. A intensidade de seu ataque, no entanto, conseguiu derrubar-nos, e seu peso caiu sobre mim com força robusta, mais uma vez. Henry, com a sua massa sólida de fome de vampiro, me superou por cerca de cem quilos. Eu usei uma quantidade de força considerável mais do que ele provavelmente tinha antecipado, para colocar o braço que estava segurando em meu peito e bloquear o seu ataque no meu pescoço. Ele estava tão certo de si mesmo, que mordeu o próprio braço por acidente, enquanto rangia para a minha pele. Ele gritou em choque repentino. "Dói não é? Ser mordido por um vampiro quando você não está no encalço." "Você saberá em breve, menina." Ele rosnou, cuspe voando de sua boca, seus olhos pretos profundo de raiva. Ele mergulhou para me morder novamente, mas desviei mais rápido do que ele estava preparado. Quando ele pulou para morder, eu atolei minha arma em sua boca aberta, uma bala carregada na câmara e meu dedo trêmulo no gatilho. "Eu já sei o que se sente, idiota. Agora me diga o nome ou eu puxo o gatilho." Eu sabia que ia fazê-lo se ele me dissesse ou não. Seus lábios se moviam em torno do cano. Peguei a arma e apertei-a em um movimento rápido sob o queixo. Henry lambeu ao redor da boca, saboreando onde minha arma tinha Página 17


estado. Ele tocou seus dentes com a ponta da sua língua, como se saboreasse a memória de algo delicioso, e sufocou uma risada. "Meu mestre estará emocionado ao saber que um dos seus próprios foi responsável pela morte da grande Secret McQueen. E ele estará ainda mais impressionado ao saber que você morreu, sem nunca saber quem ele era. Porque eu nunca vou te dizer, nem mesmo quando eu comer o seu coração ainda batendo fora de seu peito." E então ele cuspiu na minha cara.

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Capítulo Quatro O benefício de ter a saliva de outra pessoa em sua cara, se é possível encontrar um, é que ela torna muito mais duro para deslizar do que o sangue. Quando a parte de trás da cabeça de Henry saiu e choveu seus conteúdos sobre nós, eu era capaz de limpar o pior dos meus olhos. Empurrei o seu peso agora literalmente morto de cima de mim e me ajoelhei ao lado do cadáver. Se seu pai era quem eu pensava que era, não haveria outra maneira de dizer. Eu só sabia de um senhor mestre que seria excepcionalmente feliz em me ver morta. Eu puxei para baixo do pescoço a camisa de Henry, e com certeza, embora as crostas sobre o curativo, lá estava a minha prova. Um conjunto de marcas de mordida, parecendo áspero e doloroso, mas com uma diferença inconfundível, onde um dos furos deveriam ser as presas. Uma lacuna que corresponderia a um dente faltando. Um que eu havia nocauteado seis anos antes, enquanto lutava pela minha vida, contra o primeiro vampiro mestre que eu já tinha tentado matar. Filho da puta! Chupei em uma lufada de ar frio e lancei um olhar por trás de mim, um gesto paranoico, mas de certa forma necessário para confirmar que ele não estava lá. Tudo fazia sentido agora. A atitude e a certeza presunçosa. A maneira convencida que ele tinha ido logo atrás daquela garota. Ele realmente era filho de seu pai. "Foda-se. Merda!” Eu estava assobiando agora, forçando as palavras através dos dentes cerrados. Se eu pudesse ter sido mais inteligível, tenho certeza que algo um pouco mais eloquente poderia ser dito, mas naquele momento tudo que eu conseguia pensar eram maldições, e amarrei-as com intensidade da blasfêmia. De dentro da minha jaqueta eu retirei o meu celular e uma pequena lanterna. Bati o número dois na discagem rápida e acendi a lanterna com os dentes. "Esta é uma checagem tardia, McQueen." "Eu preciso de uma pick up fora de Columbus Circle. O mais rápido que puder estar aqui. Não traga o estofamento bom. Estou desarranjada." Página 19


Uma pausa. "Quem?" "Não foi sancionado. Eu vou chamar Holden, tê-lo alertando o Tribunal de merda. Mas não importa, Keaty. Você não tem ideia cuja semente tem esse cara." Uma pausa mais longa. Keats Francisco não achava, mas eu suspeitava desde o tom na minha voz que ele sabia muito bem de quem eu estava falando. Eu estava olhando através da grama com minha lanterna, esperando por ele... Lá estava ele, um brilho de metal. Eu peguei a bala e coloquei-a no bolso com a cobertura que eu já recolhi. Não havia tempo para esconder o corpo, então tive que esperar que a menina estivesse muito abalada para ser mais específica sobre a nossa localização. Mesmo que eles o encontrassem, o corpo seria nada mais do que pó pelo nascer do sol. Marcas, no entanto, simplesmente não se desintegravam. "É Peyton. Ele está de volta." "Eu estarei aí em quatro minutos."

Keaty estava esperando quando cheguei à esquina da rua. As calçadas estavam quase vazias, com o tráfego de pedestres diminuindo nas horas depois que todos os bares tinham fechado, mas antes os cidadãos razoáveis estariam acordados novamente. Isto costumava ser conhecida como a hora das bruxas e, em alguns círculos ainda era. Eu escorreguei despercebida dentro do carro preto, seus vidros escuros bloqueando todas as perguntas e suspeitas. Depois de tudo, o que as pessoas achariam se vissem sangue respingado na loira sendo conduzida em torno de um homem de aparência séria, de óculos? Keaty deve ter deixado em um inferno de uma corrida, se ele ainda estava usando os seus óculos de prata de aros bifocais. Eu não tinha certeza se ele achava que fazia parecer fraco, ou se ele sabia que iria manchar sua reputação de fodão, mas Keaty nunca deixava ninguém vê-lo com eles. Ninguém além de mim.

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O banco rangeu debaixo de mim, e percebi que ele colocou uma capa plástica sobre o couro. Como pragmático, ele decidiu poupar o carro ao invés de colocar em contato. Pelo menos eu sabia onde estavam as suas prioridades. Nós dirigimos em silêncio por algum tempo, minha respiração voltando ao normal, depois que eu tinha bombardeado no Central Park ao encontro de seu carro, e meu senso de pânico reduzindo. Me sentia mais segura agora estando tão perto dele. Francis Keats, mais conhecido para mim como Keaty e todos os outros como o Sr. Keats, foi à coisa mais próxima que tive de uma certeza na minha vida. Ele era meu parceiro, como parceiro de negócio apenas, obrigado. Eu conheci Keaty seis anos antes, quando tinha dezesseis anos e tinha vindo para a cidade grande para perseguir meus demônios, tanto figurativo e literal. Keaty tinha sido o único a salvar a minha bunda quando cheguei, um golpe sobre a minha cabeça de um vampiro que não tinha sabido era um desonesto. Naquela época, eu não trabalhava para ninguém e ia estupidamente caçar qualquer vampiro que eu pudesse encontrar. Dezesseis anos de idade e quase me matou obter um dos meus primeiros passeios. O vampiro parecia jovem, e pensei que ele seria uma matança fácil. Eu estava muito errada, e agora estava voltando para me assombrar. Ninguém temia o nome de Secret McQueen então, posso dizer-lhe muito certa. Mas Keaty, que era um homem solitário pelo comércio, deve ter visto algo em mim, porque depois que me recusei a voltar para casa, ele me colocou debaixo de sua asa. Keaty era uma das cinco pessoas que sabiam o que eu realmente era, e era uma das duas únicas que jamais o chamou de Francisco e viveu para contar o conto. "É qualquer um dos seus?" Ele perguntou, indicando o sangue em mim. Sua voz era calma, não mostrando nenhuma preocupação se ele tinha alguma. "Não." Os arranhões no meu rosto e a clavícula já estavam curando. Um dos benefícios da minha linhagem duvidosa. "Indo para me dizer o que aconteceu?" Keaty me passou uma toalha molhada e alguns lenços umedecidos. Página 21


Eu recapitulei a história da menina na floresta e um quase feral Henry Davies. Então lhe disse, sem poupar nenhum detalhe, do que Henry tinha me dito e das marcas de mordida que eu encontrei em seu pescoço. "Você está absolutamente certa?" Mesmo ele parecia certo, mas sabia que tinha de perguntar. “Sim, sem duvidas.” "Bem." Ele estacionou o carro na frente de um prédio velho com uma luz acesa no andar principal e um nome pintado no vidro fosco que leu Keats e McQueen Controle de Pragas e privado. "Nós sempre soubemos que ele estaria de volta. Nunca foi uma questão." "Mas por que esperar tanto tempo? Por que agora?" Saímos do carro e subimos os degraus. Uma mulher idosa que passava com um pequeno cachorro, nos deu uma segunda olhada e franziu a testa com desaprovação. Uma menina de 22 anos com um homem de 40 anos de idade, nessa hora da noite? Eu sabia que ela estava pensando, mesmo antes de balançar a cabeça e correr. Em momentos como esse eu tinha que lutar contra a vontade de colocar minha mão no bolso de Keaty e lamber seu rosto, ou algo igualmente idiota. Que nunca teve e nunca mais seria a relação que tive com ele, por isso me incomodava quando era o que as pessoas achavam de nós. Dele. "Seis anos para um vampiro não é um longo tempo, Secret. Especialmente um tão antigo quanto Peyton." Ele destrancou a porta e deixou-me entrar, eu fiz um caminho mais curto para o banheiro no andar de cima, e Keaty me seguiu. "Quanto ao agora..." Continuou ele, quando eu comecei a subir as torneiras na banheira velha, preparando-me para lavar os cérebros de vampiros do meu cabelo. "...eu acredito que ele deve ter planos maiores na cidade do que apenas a morte dos seus. Eu acho que você é um pequeno privilégio em um esquema muito maior. " Eu estava pensando ao longo dessas mesmas linhas. "Você acha que ele tem algo a ver com o número de bandidos que vão contra o conselho?"

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"Provavelmente, e talvez mais do que isso. Acredito que Peyton possa ser responsável por muitas dores de cabeça atuais do Tribunal. Ele pode até ser um dos mestres que temos esperança de encontrar." "Eu tremo só de pensar que Alexandre Peyton está no alto da cadeia alimentar dos vampiros. Eu sei que ele é poderoso, mas de 300 anos de mudança, eu sinceramente duvido que ele seria considerado digno pelos responsáveis." "Talvez ele fizesse e matasse uma certa caçadora de vampiros." Ele projetava o queixo para mim. "Uma certa meio-vampiro, caçadora de vampiro." Eu suspirei. "Uma certa meio-vampiro, caçadora de vampiro metade lobisomem?" A mandíbula de Keaty se apertou. Como um homem que fez matança de monstros vivos de todas as marcas e modelos, ele sempre teve alguma dificuldade em lidar com o meio-vampiro de minha herança, mas ele tinha problemas ainda mais em aceitar a metade lobisomem. Isso fazia dois de nós. "Ele não sabe disso. Nenhum deles sabe disso." "Eles sabem que eu não sou humana, Keaty. Eles podem sentir o cheiro. Os lobos também podem. Todos sabem que algo não está certo, eles simplesmente não têm sido capazes de colocá-lo juntos ainda. Tudo que toma é um lobo contar a um vampiro que eu cheiro peludo, e um vampiro contar a um lobo que eu cheiro morto-vivo, e as peças vão cair juntas. É tudo uma questão de tempo." "Então eu acho que é uma coisa boa que os vampiros e lobisomens não vão exatamente ter desjejuns semanais." Eu coloquei meu cabelo sob a água, os meus cachos loiros se desfazendo na corrente quente, estrias de vermelho lavando e circulando pelo ralo. Meu coração batia forte quando eu pensava sobre Peyton e o conselho de vampiros. Eu ainda precisava chamar Holden. Holden era a minha ligação vampiro com o conselho. Como um assistente social, eu acho. Sempre que um vampiro bebê ou o vampiro raro não era trazido para o rebanho, eles recebiam uma ligação de dentro do conselho. Um vampiro de nível mais baixo, a maioria dos

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quais eram menores de 200 anos. Era todos os guardas, um título atribuído aos vampiros de confiança, mas aqueles que não tinham poder real na hierarquia. Vigilantes eram necessários para provar se a esse nível antes de ser promovido para sentinelas, governadores, em seguida, a anciãos tribais e, finalmente, se a possibilidade se apresentasse, aos senhores do Tribunal. Como havia apenas três senhores no Tribunal ao mesmo tempo, a menos que você desafiasse um em uma luta até a morte, a única maneira de avançar a alta era esperar. Eu estava provando ser um desafio muito mais difícil do que os anciãos esperavam quando me designaram para Holden, e muitas vezes me preocupei que eu o estava impedindo de ganhar fileiras dentro do conselho. Seu bicentenário tinha ido e vindo, durante os seis anos que o tinha conhecido, e ainda assim ele permaneceu em sua posição de humilde diretor. Tanto Holden e o conselho vampiro sabiam sobre a minha metade vampiro, não havia como esconder isso deles, mas apenas Holden sabia sobre a outra metade, e ele manteve isso em segredo, até mesmo dos senhores do Tribunal. Holden, como Keaty, me conhecia desde que eu tinha 16, e os dois estavam guardando-me sem perguntar, como irmãos superprotetores. "Eu acho que, talvez, o Tribunal vá um pouco mais fácil para mim neste momento, do que no passado." "Você quer dizer o tempo que você matou três bandidos em uma plataforma do metrô, sem sanção, no meio da noite, com uma centena de pessoas assistindo?" A risada mais leve na sua voz e que poderia ter quase passado despercebido. "Sim, eu imagino que um vampiro, em um campo escuro, seria uma sombra mais fácil para eles, do que engolir manchetes no The Post sobre uma garota maníaca com uma espada e corpos que viraram pó no necrotério." "The Post é uma piada mesmo. The Times nem sequer tem contato." "E você fez uma corajosa tentativa de explicar a diferença para o Tribunal, não é? Eles amaram, se bem me lembro."

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Eu puxei meu cabelo em um rabo de cavalo molhado, os grossos cachos soltos já voltando, todo vermelho desaparecido desde o ouro. "Eu só acho que eles vão ver o significado de retorno mais do que a morte de um desonesto de Peyton." Keaty se sentou na beirada da banheira e me ofereceu outra toalha para limpar os pedaços teimosos do cérebro do meu ouvido. "Você ainda não os compreendeu em tudo, não é? Eles são o seu povo, parte de sua herança." "Não." Eu avisei, atirando-lhe um olhar sem graça. "E não tem como negar. Você não pode simplesmente fingir que não é verdade. Suas leis se aplicam a você, porque você deixou. Você pediu para ser permitida em seu cercado. Eu estava matando vampiros para o Conselho dede dez anos, antes de você nunca tentar fazê-lo, sem jamais encontrá-los face a face. Você estava na cidade há três meses e estava implorando por uma audiência. O que você deixou de reconhecer é que uma morte para eles é sempre uma perda. Quando assinam sobre os mandados para nós, eles estão nos permitindo matar seus filhos. Seus irmãos e irmãs. Seus pais. Os vampiros não são tão abundantes como você gosta de fingir, e que nunca vai ter uma morte de ânimo leve, nem mesmo quando você o vê como uma matança razoável." Eu segurei a toalha e me olhei no espelho, pálida, exausta, mas de outra forma não pior para o desgaste. Eu escutei o que estava me dizendo, e ele estava certo. Para o conselho eu era tanto uma ajuda e uma abominação. Eles não iriam matar os seus próprios, mas Keaty sabia que seria porque ele era humano e também não tinha uma bússola moral quando vinha para matar monstros. Então eu me mostrei acima, uma meio-vampiro, parentes de sangue na sua história, e exigi que eles me deixassem matar meu povo. E me perguntava por que tinham tanta dificuldade para me aceitar. Nem eu mesma podia me aceitar. "Vou ligar para Holden." Eu disse novamente, ainda mais perto de realmente querer fazê-lo. "Tenho certeza que ele vai estar feliz." Página 25


Capítulo Cinco Holden, como a maioria dos vampiros, não atende ao telefone. Ele sempre deixa a máquina obtê-lo, acreditando que qualquer chamador com um motivo real para contatá-lo deveria estar disposto a deixar uma mensagem e disposto a esperar por uma resposta. Os vampiros são pacientes a um ponto onde ele cansaria alguém ao seu redor, que é uma das razões pelas quais passam a maior parte do seu tempo com sua própria espécie. Eu recapitulei os acontecimentos da noite da melhor maneira possível sobre as limitações do correio de voz. "Ei, Holden, é Secret. Eu matei um patife não sancionado hoje à noite no parque. Ele tinha um destino. Envie ao Tribunal meu amor." Eu estava em um café à noite toda perto de Keaty, esperando meu leite desnatado sem espuma, enquanto deixei a mensagem. O barista atrás do balcão, parecia ter cerca de 14 anos, deu-me um olhar preocupado. Acendi-lhe o meu sorriso bem praticado inocente e disse: "Meu Mestre." Uma centelha de revelação sobre o seu rosto iluminou Zitty. "Eu só precisava disso para saber o resultado de uma campanha que ele perdeu." Eu pisquei e tomei a minha bebida de sua mão enquanto ele murmurou algo sobre vinte anos de rolamento. Era primavera, e havia ainda um frio no ar, mas o café tinha vindo ajustar para configurar seu pátio-calçada ou menos de uma semana depois que a neve derreteu. Eu puxei minha jaqueta em volta de mim, embora o frio não me incomodasse, e sentei-me numa das cadeiras de ferro forjado. Meu celular estava seguro no meu bolso, no caso de Holden chamar, mas esperava que não fosse ouvi-lo imediatamente. Eu também estava com pressa de voltar ao escritório e conversar com Keaty, sobre o estado das coisas que eu agora me encontrei dentro. Eu lhe disse que estava conseguindo um café e, em seguida, chamando-o de noite. O amanhecer ia apenas uma ou duas horas à distância, e não havia nada que eu pudesse fazer para mudar o que tinha feito esta noite. Eu teria que enfrentar as consequências quando viessem. Página 26


Tentei aproveitar a doçura quente e amarga do café com leite, em nítido contraste com o frescor da noite, mas minha mente estava confusa com o que tinha acontecido. Demorou muito para me assustar, principalmente porque quase tudo colidiu na noite, eu tinha matado em algum momento, mas o meu encontro com Henry Davies tinha realmente me abalado. A inabalável, calma e centrada Secret McQueen tinha sido batida na bunda, proverbialmente, pela impressão de uma marca de mordida. Talvez eu tivesse estado enganada. Havia uma chance de parte da mordida ter se curado mais rápido ou talvez eu tivesse estado antecipando tanto que tivesse imaginado a marca de dente. Eu rezei para que estivesse errada. Nos seis anos que vinha fazendo isso, o mais próximo que qualquer pessoa tinha vindo para realmente me matar era Alexandre Peyton, e ele me prometeu que da próxima vez que nos encontrássemos não falharia. Se eu estava certa sobre ser a sua marca, eu estava indo na necessidade de estar em guarda, mais do que o habitual ou até que as coisas chegassem a um ponto ou golpeasse. Enquanto eu bebericava meu café fui tomada por um calor inesperado que não tinha nada a ver com a bebida. Era como uma brisa de verão úmida que soprava pela Rua 81, só que se arrastou sobre meu corpo e em meus poros. Minha boca estava grossa com sabor almiscarado, denso. A sensação era invasiva e avassaladora, e o que me assustou mais foi como me senti confortável com ela. Lambi os lábios e provei a canela. Meu café com leite e baunilha. Foi então, com uma ondulação de alfinetadas elétricas na espinha, senti-me a um passo do homem. Ele se aproximou por trás de mim e parecia ser totalmente inconsciente da minha presença, até que se virou em direção à porta do café. Ele fez uma pausa antes de entrar, seu cabelo cortado rente, cinza e despenteado pelo ar fresco da noite, e fixou seus olhos azuis radiantes em mim. Havia dois homens com ele, um de cada lado, um moreno que era da mesma altura, pouco mais de 1,83 m, e outro que era da minha altura e loiro. O que estava me observando parecia tão confuso quanto eu me sentia, mas saiu de lá após um breve período de silêncio e deu um passo em minha direção.

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“Olá.” Disse ele, a forma como as pessoas fazem quando acreditam que já conhecem voc�� e simplesmente não podem colocar o que e como. Se eu estivesse no meu jogo, eu teria estalado, atirando um olhar abaixo ou revirando os olhos e dizendo-lhe para se perder. Eu poderia tê-lo ignorado sob quaisquer circunstâncias normais, porque, como regra geral, eu tento evitar os homens que podem tentar flertar comigo. Eu não fiz hoje, apesar de ter tentado uma ou duas vezes no passado. Eu não tinha tempo ou paciência para isso, para não mencionar que havia certos aspectos da minha vida que nunca poderia explicar para um namorado humano. Mas eu não conseguia desviar o olhar, e nada sobre isso se sentia normal. Não só eu não poderia rasgar os olhos dele, algo dentro de mim puxou mais perto, mais perto me arrastando como uma coleira sendo puxada. Havia um pedaço de mim que não queria nada mais do que ir até ele. Ele era bonito, eu não podia negar isso, mas era um estranho, e essa reação foi estranha para dizer o mínimo. Este foi mais do que o magnetismo, era praticamente uma lei da atração. Um puxar amarrado dentro de mim, vibrando em meu estômago com a sensação de milhares de mariposas desesperadas, que se aglomeraram em conjunto para procurar a luz de uma única lâmpada nua. Meu corpo exigia que eu fosse com ele, e percebi que já estava de pé. Minha cadeira estava alguns centímetros atrás de mim, e eu segurei minha bebida nas mãos trêmulas. Quando eu havia levantado? Seus amigos estavam me observando também, como se soubessem o que estava acontecendo entre nós. Eles estavam ambos interessados e despreocupados com a minha reação. Aposto que nenhum deles teve que fazer um grande esforço para atrair as mulheres, considerando-se que todos os três eram imagens perfeitas de espécimes do sexo masculino. O homem no meio sorriu, um lampejo de caninos brancos, e me dei conta que eu estava cheirando abaixo da canela e da eletricidade. Ele me parou inoperante em minhas trilhas. "Lobos." Eu disse. Era quase um assobio, o som que um animal faz quando ameaçado. Minha metade lobisomem estúpida estava sendo atraída por ele, e eu não estava prestes a ter qualquer parte dela. Eu não tinha intenção de deixar algum animal enganar-me com a luxúria lobisomem. Tinha ouvido falar sobre isso, weres usando seus poderes para Página 28


oprimir os lobos mais novos ou menores. Eu estava lidando com a minha metade licantropo desde o nascimento, que era muito mais do que a maioria dos adultos com a síndrome. Só porque eu nunca tinha me deslocado como um adulto, não queria dizer que alguma coisa de vinte e que provavelmente foi transformado na semana passada, estava indo para obter o melhor de mim. Eu tendia a fechar a minha metade lobisomem muito mais do que minha metade vampiro. Vampiros, para todos os seus defeitos, ainda eram principalmente humanos em seu comportamento. Eu poderia aceitar isso e me relacionar com ela. Sua sociedade tinha leis, estrutura e regulamentos. Eles eram muito políticos em sua organização hierárquica. Lobisomens me deixavam sentindo mais instável. Eram animais. Seres primitivos. Eles estavam dispostos a abandonar os aspectos humanos de si mesmos, para abraçar algo selvagem e irresponsável. Eu nunca tentei aprender sobre seu mundo, porque eu não queria ser parte de algo que se adaptava a tal liberdade descuidada. Eu não tive o luxo de deixar-me perder o controle dessa maneira. Se fizesse, eu arriscaria liberar muito mais do que o meu lobo interno. Virei-me para longe dele, e seu rosto embaçou com a confusão novamente. Eu não ia jogar seus jogos. Indo em direção à entrada dos fundos do pátio, fiz uma pausa para ele. Eu estava quase na esquina do quarteirão, antes de eu arriscar um olhar para trás. Eles tinham ido embora. Parei de andar, ainda segurando meu leite. Talvez estivessem dispostos a deixá-lo ir quando viu que eu claramente não estava interessada. Respirei um suspiro de alívio. Uma coisa a menos para me preocupar pela noite. Meu prato já estava sobrecarregado como estava. A última coisa que precisava era afastar o amor de algum garoto de fraternidade agressivo e cachorro. Voltando-me para o canto, entrei de cara com o moreno alto que tinha estado com o homem. Um pequeno som de surpresa escapou dos meus lábios. "O que?" "Eu gostaria que você viesse comigo, senhorita." Página 29


"Como o inferno." Eu abandonei a minha bebida e estava procurando a arma nas minhas costas, mas ele agarrou meu braço em primeiro lugar. “Não será necessário. Nós só queremos ter uma palavra rápida com você sobre o que aconteceu no café." Antes que eu pudesse encontrar a sequência correta de palavrões, para explicar que eu não tinha intenção de ir a lugar nenhum com ele, ele foi me arrastando não muito gentilmente em direção a um carro esperando. Ele me empurrou para o banco traseiro quando a porta se abriu, puxando a arma na parte de trás do meu cinto quando fez. E eu pensei que minha noite não poderia ficar pior.

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Capítulo Seis "Que diabos você pensa que está fazendo?" Eu estava na parte traseira de um carro elegante, sentada ao lado do belo homem do café e com vidros esfumados muito menos do que eu tinha mais cedo naquela noite. “Meu nome é...” "Olha, eu não me importo quem você é, amigo. Você não pode ficar enviando seu feitiço lupino para as meninas aleatórias e, em seguida, sequestrando-as quando você conseguiu-se rejeitado! Eu não ligo para o que mordeu você, não é apenas como isso é feito." Ele me olhava com cuidadoso silêncio por um momento, então, ignorando tudo o que eu disse ou talvez por causa disso, ele sorriu. "Feitiço lupino?" Rindo, ele compartilhou um olhar divertido com o moreno. "É isso o que você acha que foi? Você acha que foi atraída por mim, por causa da magia lobo?" Ele disse as duas últimas palavras com um sarcasmo florescente, espalhando as palmas das mãos amplas para imitar lançar um feitiço. "Não se ache. Eu não estava atraída por você." Meus braços foram cruzados e eu estava pressionando com tanta força contra a porta, que teria uma marca do punho no meu quadril mais tarde. Eu queria estar tão longe dele quanto possível em um espaço tão pequeno. Seu rosto estava meio escondido pelo interior escuro do carro, então eu só vislumbrei dele quando passamos sob uma luz. "Esta próxima esquina vai ficar bem." Isto foi direcionado para o motorista loiro, o outro homem que tinha estado com ele. "Oh, eu não tenho medo." Respondeu o meu companheiro censurável. Eu estava constantemente indo de confusa a puta. "Por favor, acredite você vai me deixar sair do carro." "Eu pretendo deixá-la ir, nenhum dano feito, mas há algumas coisas que você e eu precisamos discutir primeiro." "Não tenho nada a discutir com um homem que usa seus capangas para me jogar em um carro. De onde eu venho, se um cara quer conhecer uma garota ele compra primeiro seu jantar. Sequestro saiu na era das cavernas." Página 31


"Bem, talvez se eu comprar o jantar..." "Você só pode estar brincando comigo!" Minha boca estava aberta. Eu era incapaz de suprimir o meu choque com a mudança em seus métodos. "Não. Eu estou inteiramente sério." "Encoste o carro." "Dominick, você ouviu à senhora. Pedindo-lhe que pare o carro?" "Sim, Sr. Rain." Havia algo forçado sobre a maneira como ele disse, como não era típico para tal endereço formal a ser utilizado entre eles. O carro rolou até parar, mas quando eu fui abrir a porta, foi um grande choque que ainda estava bloqueada. Continuando a farsa de uma conversa agradável, o Sr Rain disse: "Eu entendo que você não estava perto com quem mordeu você." "Eu nunca foi mordida." Eu agarrei. "Não tente fingir que você sabe do que está falando quando se trata de mim, filhote de cachorro. Vocês não têm ideia de quem eu sou." "Você é lobo, no entanto. Eu posso sentir isso em você." Tentei novamente a porta. Até agora ele estava falando, não tentou me tocar ou se aproximar. O tangível, a vibração elétrica ainda estava enchendo o banco de trás, como uma névoa invisível no crepúsculo, e tornou difícil para eu estar lá. Os pêlos na parte de trás dos meus braços e pescoço subiam para ficar perto dele. "O que você quer de mim?" "Eu só preciso fazer-lhe algumas perguntas. Talvez responder a algumas das suas próprias. Você parece deliberadamente ignorante do que significa ser um lobo, caso contrário não estaria lutando tão duro. Eu acredito que possa ser capaz de colocar direito a opinião negativa que você tem de sua própria espécie." Eu nunca tinha conhecido o que significava ser um lobo, e com certeza tinha dúvidas. Mas estava indo realmente confiar em um estranho? Aquele que me raptou, nem menos. Será que eu realmente tinha uma escolha? "Vou responder às suas perguntas, com uma condição.” Eu ofereci. Página 32


“Diga-o.” "Que eu tenha a minha arma de volta." Do banco da frente, ouvi duas reações muito diferentes. Dominick, o loiro pequeno atrás do volante, soltou uma risada abrupta. Eu estava ficando poderosamente cansada de ser ridicularizada hoje à noite. O moreno, que estava na posse de minha arma estava totalmente sem graça. Ele soltou um grunhido quase inaudível. "Você promete se sentar e ter uma conversa comigo, se eu devolver a sua arma?" O belo, misteriosamente chamado Sr. Rain me perguntou. E por que eu senti que esse nome deveria significar algo? Eu estava distraída demais para acumular meu cérebro, para onde eu poderia ter ouvido isso antes. Esse cara era bom. Eu não queria concordar, mas algo sobre a maneira como estava falando comigo, era difícil para recusá-lo. "Prometa-me." Repetiu ele. “Sim. Eu prometo. Agora me dê a minha arma." Eu segurei minha mão para o banco da frente com expectativa. "Desmond, por favor, dê a jovem." Olhei para o lobo moreno, meus olhos fechados para as piscinas estranhas de sua cor, e vi a ameaça tácita lá. Seus olhos me disseram que se eu saísse da linha o que seria de mim. O interior de uma parte de mim cerrou, o equivalente interno de órgãos para um cão subindo quando alarmado. O que havia com esses caras? Eu estive com eles menos de quinze minutos e eles já tinham conseguido mais reação do meu lobo, do que alguém tinha nos últimos vinte e dois anos combinados. Eu tinha sido tão cuidadosa para manter o meu cão no colarinho interior, muitas vezes eu esquecia que estava ali. Mas foi acordado agora, e tudo acontecendo tinha ambos, rosnando e abanando o rabo. Besta traidora. O lobo chamado Desmond entregou-me a minha arma, e uma vez eu estava segurando, resisti ao impulso de apontá-la para alguém. Não me faria nenhum bem de qualquer maneira. As balas na arma não eram de prata. Enquanto os vampiros eram tão Página 33


propensos a lesões de prata como lobisomens eram, eu aprendi que quando estava usando a arma para explodir a cabeça de alguém, não importava que tipo de metal você estivesse usando. Minha descrição do trabalho quase nunca incluía caçar lobisomens, portanto, usando balas de prata para o emprego todos os dias, era um gasto desnecessário. Foram experiências como esta que me fazia pensar que talvez eu devesse fazer alarde e usar balas de prata o tempo todo. Eu não apontei a arma para o Sr. Rain ou qualquer um de seus homens. Promessas eram promessas depois de tudo, então com a arma de volta na cintura das calças. Por que eu não tinha considerado usar o meu coldre hoje foi além de mim. Eu queria uma noite tranquila, mas não era desculpa por ser tão despreparada. Se houvesse um lema dos escoteiros para caçadores de recompensa, seria sempre estar armado. Dominick havia deixado o carro e estava abrindo a minha porta pelo lado de fora. Desmond saiu no mesmo momento, e eu não tinha dúvida de que ele iria ficar ao meu lado como uma sombra estendida para o resto da noite. Sua atitude estava fazendo um monte para me dizer que ele gostava desta situação ainda menos do que eu. Ele estava tomando grandes esforços para ficar perto sem realmente me tocar. Sr. Rain saiu e curvou no carro para ficar ao meu lado. Ele não tinha o mesmo receio como Desmond sobre o toque. Sua mão pressionada contra as minhas costas, os dedos hábeis evitando a minha arma e me inclinando para frente com um pequeno empurrão. O contato de seus dedos, mesmo com o couro do meu casaco e o algodão frágil da minha camisa, enviou uma emoção brilhante a minha coluna e todo o caminho em minha virilha. A intensidade inesperada da luxúria causada por tal pequeno toque me aterrorizava. Certamente isso não era normal. Eu não estava no controle de meu próprio desejo, e eu odiava estar fora de controle em qualquer forma. Entalada entre Desmond e Sr. Rain com Dominick seguindo a nossa retaguarda, não havia nenhuma maneira fácil para sair. Caminhamos em direção ao prédio que Dominick tinha estacionado em frente, e imediatamente reconheci o seu exterior preto de alto brilho e as fontes de parede em cascata de cada lado das portas de 3,66m de vidro. O edifício havia Página 34


sido destaque tanto na Architectural Digest e um episódio de Estilo fabuloso da vida dos ricos. Eu só tinha visto de passagem, no caminho ou para matar alguma coisa. Rain. Rain era o nome deste hotel bestial de seis estrelas, onde as taxas de quarto começavam a oitocentos dólares por noite e só iam aumentando a partir daí. Realização começou a nascer em mim, mas eu ainda não tinha colocado todas as peças juntas. Sabia o suficiente para entender, que quando eu encaixasse os pequenos e últimos, não ia gostar da foto grande. Um porteiro estava na entrada, parecendo não se incomodar ao ver uma mulher pequena sendo ladeada por um bando de homens. Bando? Pobre, mas a escolha da palavra apropriada. "Boa noite, Sr. Rain. Você vai precisar do carro de novo hoje à noite?" "Isso continua a ser visto, Carl. Por favor, tenha-o pronto." Rain instruiu. O porteiro assentiu com a cabeça, e eu senti a construção de um buraco em minhas entranhas. "Diga a Melvin para garantir que nenhum telefonema seja encaminhado para o apartamento, até novo aviso." Atravessamos o hall de entrada maciço em alguns passos rápidos. Não me sobrava muito tempo para me maravilhar com os detalhes lisos de preto e prata, mas notei que as paredes interiores, bem como aquelas de fora, eram feitas de cachoeiras de mármore preto. As portas do elevador se abriram polidas, e fui conduzida dentro da caixa espelhada. Elevadores era um enigma para mim. O vampiro em mim não empalidecia a ser envolto em um espaço apertado, como os mortos-vivos são programados para aceitar isso como um requisito de sobrevivência. Embora eu nunca tivesse estado dentro de um caixão, os vampiros estavam predispostos a gostar de apertadas áreas escuras. A parte lobisomem, frequentemente negligenciada, em mim, no entanto, desejava agarrar nas portas até que eu tivesse permissão para sair. Parecia que subimos por uma eternidade. A mão do Sr. Rain deslizou sob a base do meu casaco curto e blusa e roçou minha pele nua. Eu queria bater-lhe por sua desenvoltura até que percebi que a tensão estava completamente drenada de mim, apenas na emoção de Página 35


um toque direto. Seu menor toque tinha acalmado a besta dentro. Meu lobo já não estava em pânico. Cara, nunca tive tantas perguntas para esse cara. Eu conheci lobisomens no passado e matei dois na necessidade, mas nenhum deles tinha criado essa onda surreal de tranquilidade em mim. "Quem é você, afinal?" As palavras saíram da minha boca num sussurro ofegante, toda a minha raiva abrasiva levantada a partir de minha voz. Os outros dois lobos trocaram um olhar. "Eu sou Lucas Rain." Disse ele, como se fosse apenas um nome normal e ele fosse apenas um cara normal qualquer, apresentando-se a uma garota pela primeira vez. A respiração ficou presa na minha garganta, e eu balancei a partir do choque de aprender a sua verdadeira identidade. Que estúpida que poderia ter sido ao perdê-la? Sr.Rain? Hotel Rain? Deus, eu estava escorregando. Este era o Lucas Rain, um bilionário de status magnata. Ele tinha, como o boato dizia, comprado o Boston Red Sox como um presente de vigésimo primeiro aniversário para si mesmo. Ele nunca mostrou o rosto em público. Page Six publicou apenas fotos borradas dele em bonés de beisebol ou casacos com capuz. Modelos constantemente insistiam em tê-lo nas camas, mas nenhuma de suas histórias alinhadas bem o suficiente para estabelecer onde ele mantinha a sua residência permanente. A única coisa que todos podiam concordar é que ele era um amante vigoroso e talentoso, e nunca pedia por segundos encontros. Conjectura e mistério cercavam tudo sobre a família de Rain. O pai de Lucas, Jeremias e seu pai antes dele, cada um tinham sido tão secretos e fechados como Lucas era agora. O único descendente Rain que aproveitou o holofote era irmã de Lucas, Kellen, que colocou as irmãs Hilton no chinelo, com suas sedutoras palhaçadas públicas. Lucas era como um fantasma, nada se sabe sobre ele com certeza. Mas eu estava aqui, em pé ao lado dele, e se o seu toque era qualquer indicação, ele era mais real do que qualquer fantasma que eu já tinha encontrado. Página 36


Eu também sabia o motivo pelo qual amava o seu segredo, tão profundamente como eu fiz o meu próprio. Havia algo que Lucas tinha mantido escondido dos olhares indiscretos da humanidade por toda sua vida, e eu já estava no segredo. Para um lobisomem nativo no estado de Nova York e, especificamente, na cidade New York, o nome de Lucas Rain foi reverenciado por uma razão completamente diferente, que nunca seriam publicados nas colunas dos tabloides. Eu estava em um elevador com Lucas Rain, o rei lobisomem do Oriente.

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Capítulo Sete As portas do elevador se abriram com um suspiro, e eu tropecei para fora longe de Lucas e Desmond. Dominick ficou no elevador, esperando para ver o que estava prestes a acontecer. Eu ainda não tinha tido medo pela minha segurança, mas agora estava ocorrendome que se alguém quisesse fazer-me desaparecer sem perguntas, era Lucas Rain. Ele tinha a riqueza e o poder de fazer acontecer. Eu suava frio. Isso não passou despercebido. "Por que você tem medo? Essa não é a reação que estou habituada a fazer. A menos é claro que alguém tenha feito algo errado para mim. Eu não te conheço, então não acho que você tem um motivo para ter medo de mim." Ele parecia genuinamente intrigado. As portas abriram em um andar privativo, e eu estava sozinha com esses homens. Depois de ter minha arma, me oferecendo um pouco de conforto, além de conhecer que tiros na cabeça iriam matar lobisomens. Mas a lembrança da ameaça aos olhos de Desmond, e saber como tinha sido fácil para ele tirar a arma uma vez, deixou-me insegura de minhas chances contra três criaturas cujas habilidades individuais, quase igualavam a minha própria. Em um bom dia eu era mais forte do que um lobisomem médio, mas não era mais forte do que três lobos do sexo masculino. Inclinei-me para as profundezas da minha psique e tentei arrancar o meu vampiro acordado sem sucesso. Lá fora, os tons pálidos de cinza da madrugada advertindo que iam pintar o céu, e a parte vampiro de mim, para todos os intentos e propósitos, estavam mortos para o mundo. Merda. Isso me deixou com o instinto lobisomem e a formação que Keaty tinha me dado. Lucas adiantou-se e olhou para mim a maneira como um humano observa um animal enjaulado, que estava em perigo de ferir-se. "Iria fazer você se sentir mais segura em estar aqui, se pudesse ligar para alguém e dizer-lhes onde você está, antes de continuar?"

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O homem era um político nascido e solucionador de problemas. Foi de admirar que com apenas 26 anos, ele era o CEO de uma empresa da Fortune 5004 e, mais impressionante do que tudo isso, foi o único monarca a uma civilização secreta de milhares de pessoas. A oferta era tão simples. Foi exatamente a coisa certa para ele a dizer. Eu não estava acostumada à civilidade na minha linha de trabalho. "Umm, sim, na verdade." Eu peguei a minha cabeça para o lado, tentando o meu melhor para entender o que ele realmente queria de mim. Sinceramente perguntar-lhe parecia demasiado... óbvio? "Eu temo que o seu celular não vá funcionar aqui. Tudo é encaminhado através dos telefones fixos. Desmond irá mostrar-lhe o estúdio. Nós temos um telefone lá. Você pode ter todo o tempo e privacidade que gostaria. Depois, pode se juntar a mim no andar de cima." "Em cima.” Olhei ao redor, obtendo um melhor olhar para os meus arredores, não segurando o tamanho total de seus aposentos. “Sim. Eu possuo o edifício, por isso, tomei os três andares superiores para mim. Um oásis acima da cidade. Ela torna mais fácil ficar em casa quando a casa é deste tamanho, eu acho." "E não ter telefones celulares é um grande fator na manutenção do seu oásis?" "Eu simplesmente não gosto deles. Eu tenho um, mas acho que é mais uma distração do que qualquer outra coisa. O meu tempo pessoal é limitado por razões óbvias, e tenho tomado medidas para me certificar de que possa apreciá-la em paz." "Eu vejo." Eu não tinha certeza que fiz. "Antes de eu deixar você. Eu tenho que perguntar, e espero que isso não pareça rude vindo tão tarde no jogo. Qual é seu nome?"

4 A Fortune 500 é uma lista anual compilada e publicada pelo Fortune revista que ocupa o top

500 EUA de capital fechado e empresas públicas como classificado pela sua receita bruta após os ajustes feitos pela Fortune, para excluem o impacto de impostos especiais de consumo empresas incorrem. A lista inclui pública e empresas privadas de capital aberto para que as receitas estejam disponíveis publicamente.

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Eu quase ri. Neste ponto, senti como se tivesse estado com ele durante dias, e foi uma adaptação para eu encontrar alguém, que não achava que eu estava dentro de momentos de me encontrar. “Secret.” Então, para garantir a ele que não era apenas timidamente evitando dizendolhe meu nome, eu adicionei. "Secret McQueen." "McQueen." Repetiu ele, lançando um olhar para Desmond. "Bem, agora. Não é interessante?" "Faz sentido." Desmond deu de ombros. Mas eu vi a sua cor pálida. Eu não tinha encontrado muitos lobisomens no meu tempo na cidade e só fui formalmente apresentada a um deles. Engraçado que a reação de Desmond era quase idêntica ao do outro lobo cavaleiro que eu conheci, mas desconfortável. Não augura nada de bom. Se eles tivessem qualquer intenção de explicar o que significava a revelação, isto não apareceu. Em vez disso, Lucas mandou-me uma despedida temporária com um aceno de cabeça, e Dominick arrastou-se atrás dele para as profundezas do apartamento. O piso principal era um labirinto de portas trancadas e longos corredores negros. Eu ainda não tinha visto uma janela, e toda a área foi iluminada por candelabros de pedra majestosos. Desmond saiu por um corredor, esperando que eu fosse segui-lo. "Então..." Eu comecei, não tendo certeza se ele estaria aberto a conversa. "Você e Dominick são... guarda-costas?" Desmond parou em frente a uma porta aberta, o seu corpo, alto e magro, enchendo sua moldura. Ele me deu um olhar de avaliação, como se não tinha certeza do que fazer comigo. "É verdade, então, o que Lucas disse. Você realmente é ignorante das formas de seu próprio povo." Eu ericei. "Os lobos não são pessoas." Seus olhos prenderam nos meus na maneira enervante que ele estava provando ser. "Os lobos são apenas versões melhores de pessoas. Pelo menos, ao contrário de fantasmas ou vampiros, e ainda estamos vivos." Eu sabia que isso não era um ataque, porque ele não sabia o que era, mas tomei a infração de qualquer maneira. Página 40


"Pelo menos os vampiros não sentem a necessidade de estourar livre de sua própria pele uma vez por mês, para ir perseguir coelhos ao luar." Ele levantou o canto do lábio, insinuando um sorriso, mas não o cumpriu. "Você está indo para provar ser uma adição complicada para o bando." Então, ele suspirou. "Eu não sou guarda-costas de Lucas. Dominick é a sua proteção pessoal, sim. Eu sou o segundo em comando de Lucas. Seu tenente." Eu não precisava fazer parte do bando de lobisomens, para saber que esta era uma posição de grande importância. Eu também não era estúpida o suficiente para ignorar como eu o tinha insultado com a minha ingenuidade. "Desmond, me desculpe. Se eu te ofendi ou a sua posição em qualquer forma, não foi intencional." Ele pareceu relaxar um pouco. "Você tem minha palavra de que quaisquer insultos futuros serão muito mais personalizados e destinados somente para você." Eu acrescentei com um sorriso tão grande que ele não poderia confundir a minha brincadeira de malícia. Por razões que não poderia nomear, eu não queria que Desmond não gostasse de mim. Que estranho essa noite tinha se tornado. Mudou-se da porta para me deixar entrar no estúdio. "Eu espero que você esteja dada a oportunidade de me insultar novamente no futuro. De qualquer posição que você goste." Quando ele saiu da sala eu não poderia deixar de suspeitar que ele estivesse flertando comigo.

Coloquei dois telefonemas antes de deixar o estúdio. O primeiro foi para Keaty, que respondeu depois de apenas dois toques. Poupei os detalhes de como eu fui para o quarto de Lucas no hotel, mas lhe informei que estava tendo um tête-à-tête com o rei lobisomem. Ele entendeu a gravidade da situação e me disse que se eu não o chamasse pelo meio-dia, ele iria pessoalmente destronar Lucas. De uma forma permanente.

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A segunda chamada foi para minha amiga Mercedes Castilla. Detetive Mercedes Castilla, muitas vezes ela me lembrou. Cedes era um dos poucos policiais que realmente acreditava nas coisas que iam colidindo na noite. Ela era esperta o suficiente para não compartilhar suas crenças liberais com aqueles ao seu redor, mas lhe deu a vantagem única de chamar os bois pelos nomes. Ou neste caso, um dente a dente. Isso também significava que ela entendeu quando a justiça humana não iria prevalecer e iria me chamar para fazer o trabalho sujo. Mercedes não entendia completamente o que eu era. Explicar a minha composição genética a ela a teria feito confusa e aterrorizada, então eu tinha esperado meu tempo, até que conhecesse os meus monstros e fosse o menor dos dois males a ela. Para o primeiro ano da nossa amizade eu tinha apenas deixado saber que eu era uma caçadora de recompensas que era, talvez, não totalmente humana. Depois de um assassinato desonesto em que eu precisava de sua ajuda para encobrir alguma evidência, ela me chamou para dizer, "Sanguessugas tinham que vir. Eles não estavam vivos de qualquer maneira. Bom para você.” Desanimada que Mercedes, com a visão de futuro, estava tão disposta a classificar toda uma raça, eu relutantemente confessei a outra metade da minha linhagem para o seu lugar. A metade que eu não estava tão disposta a abraçar. Enquanto ela não entendia como alguém poderia ser metade lobisomem, e eu pouco podia fazer para melhor explicá-la, ela aceitou que minha metade licantropo era uma parte de mim, como a metade Puerto Riquenha que ela era. Também significava que tinha que sorrir e aguentar quando ela criticava os vampiros como máquinas de matar sem sentido, que ela era uma fã de ação. Ela foi especialmente descontente com a presença constante noturna de Holden na minha vida, depois de eu ter admitido que ele fosse minha ligação aos mortosvivos. Dizer a ela que eu estava na cobertura de Lucas Rain, no entanto, emocionou até o fim. "Oh meu Deus, ele é tão bonito como dizem? Tão rico? Você dormiu com ele? Você vai? Como ele se parece?” Essa sequência de jargão adolescente estava vindo de uma detetive Página 42


que foi endurecida, o quanto ela odiava reconhecer, vários anos após seu temido trigésimo aniversário. Este ano seria o seu quarto vigésimo nono aniversário, o que significa que ela tinha 29 anos, desde que eu conheço. E ela pensou que vampiros tinham problemas. "Cedes, respire, por favor. Se eu estivesse aqui para obtê-lo com Lucas Rain, eu não estaria ao telefone com você." Foi nesse momento infeliz que Desmond escolheu voltar. Um sorriso inclinado no canto de seus lábios, e isto desapareceu tão rapidamente quando eu disse: "Eu só quero que você saiba que, se eu não chamá-la ao meio-dia, algo de ruim me aconteceu. Informe a polícia e olhe aqui primeiro." “Ruim. O que você quer dizer? Secret, o que está acontecendo?" Se eu estava disposta a envolver a polícia, ela sabia que era sério. "Será que vocês chamou o Sr. Keats. sobre isso?" Assegurei-lhe que estava tudo bem e estava apenas sendo cuidadosa, mas alguma coisa já tinha acontecido com ela. "Antes de desligar, você por acaso sabe alguma coisa sobre uma menina que foi atacada no Central Park à noite? Ela está em uma cela agora, porque eles estão preocupados que ela perdeu sua merda. Ela continua dizendo algo sobre como uma mulher magra loira salvou-a de um monstro. Ela está usando a palavra V." Eu fiquei tensa. Não estava preocupada de a polícia acreditar na história da menina sobre um assaltante vampiro. Outras pessoas fizeram a mesma afirmação, e nada nunca aconteceu. Mas ela não foi a primeira a mencionar uma loira vigilante salvando o dia. Nas delegacias de polícia em toda a Nova York, um apelido menos do que agradável tinha começado a circular. "Os meninos estão dizendo que é Buffy para o resgate de novo." Estava me provocando, bem ciente de que este iria conseguir me irritar. Peguei o telefone com tanta força, que o plástico forte começou a ceder. Desmond deve ter sentido minha agitação, porque ele deu um passo mais para dentro do quarto, mantendo um olhar atento sobre mim no caso do meu aborrecimento se

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manifestar de forma mais agressiva. Eu levantei minha mão para que soubesse que eu estava bem. "Cedes, por favor, você pode fazer o que eu lhe pedi?" "O Sr Keats está preocupado?" "Nunca. Keaty se preocupa menos do que eu me preocupo. Eu não estou preocupada, estou apenas sendo inteligente." Ela riu. "Você precisa aprender a apreciar mais a vida. Está no apartamento de um bilionário e está chamando para se verificada. Você não precisa de um acompanhante. Obtenha sua fantasia!" Eu suspirei. "Está bem, está bem. Mas me chame se hoje à noite se transformar em um fim de semana em Ibiza." Seria insensato para eu lhe dizer que nunca iria me ver na luz do dia, muito menos assar na areia com os adoradores de UV, e eu não poderia dizer a ela que uma viagem às praias beijadas pelo sol de Ibiza, me mataria. Isso era, se o rei lobisomem não me matasse primeiro. Desliguei o telefone e enfrentei Desmond. “Estou pronta.” Oh cara, era a maior mentira que eu disse durante toda a noite.

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Capítulo Oito Segui Desmond até uma escadaria circular, permitindo que a minha mente derivasse, enquanto nós nos movemos em direção aos andares superiores do covil de Lucas. Nas bem adaptadas calças escuras que Desmond estava usando, eu poderia apreciar o que estava em exposição, e o retrovisor valia definitivamente uma boa olhada. Ele andou com a graça autoconfiante que todos os licantropos, inclusive eu, possuíam. Eu sempre concedi a minha própria agilidade, mas sempre me maravilhei com os outros. Cada passo seu era leve e fácil, seus pés mal tocavam as escadas. No momento em que chegou ao degrau mais alto que eu tinha quase esquecido o que me esperava, eu estava tão hipnotizada pela sua bunda. Mas lá estava ele, um longo corredor que conduzia a um grande conjunto de portas duplas abertas feitas de uma madeira escura. No instante em que as vi, elas me inquietaram, porque eu associava portas assim como uma má notícia. Dentro eu podia ver a luz bruxuleante de um incêndio. O meu coração prendeu na garganta, minha mente correndo com perguntas. "Vá em frente." Disse Desmond, e então ele me deixou. Eu caminhei pelo corredor com paradas, passos pesados. Estava lutando contra o desejo de chamar a minha arma quando entrasse na sala com mais de uma pequena apreensão. Chamá-la de quarto do mestre teria sido como um eufemismo que a palavra desviava, em vez de mais sinônimos espetaculares. A sala era palaciana. Seu tamanho eclipsava a do meu apartamento inteiro, que não era realmente um grande feito, uma vez que eu aluguei uma suíte no porão de um quarto. Uma piscina olímpica poderia caber lá dentro, com espaço de sobra. O âmbito de aplicação da suíte foi esmagador, e era apenas um quarto de muitos. "Bem vinda." Lucas me cumprimentou, passando por uma escrivaninha de mogno grande, bonita e cara de aparência. A sala continha uma área de estar na frente do fogo com dois sofás, bem como uma cama que parecia maior que King Size, mas em vez de me

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conduzir para qualquer um deles fez um gesto para a cadeira de couro em frente a sua mesa. Nós dois sentamos. Ele queria que eu soubesse que este era tudo negócio, e gostei disso. Dada à reação que ele causou na minha virilha antes, qualquer lugar onde estivesse deitada não era uma opção de lugar que queria ter a nossa conversa. Eu não confio em mim mesma ao redor dele, quando veio para meus impulsos mais primais. Eu estava em risco óbvio para ceder a ele. Apenas tinha que olhar para ele e eu sabia que poderia facilmente ter qualquer mulher que quisesse. Ele tinha o fascínio encantador de um homem que estava acostumado a conseguir o que queria. Apesar de toda a sua riqueza e responsabilidade, Lucas Rain tinha um sorriso fácil afetado. Seus olhos eram da cor que eu imaginava um céu de meio-dia em agosto, para ser alegre, brilhante, azul e quase insolente. Se ele era sobrecarregado por seu dinheiro, o título ou qualquer um dos problemas diários da vida, ele não apareceu. Ele tinha desfeito a maioria dos botões em sua nítida camisa branca e estava piscando o peito bem tonificado e abdômen como se fosse à maneira mais normal possível para receber um hóspede. Lobisomens estavam mais à vontade com a nudez do que os seres humanos. Ela deve ter tido algo a ver com estar nu com os outros, pelo menos uma vez por mês. A nudez era o tipo de prazer que eu tendia a desfrutar sozinha na cama. Dormindo. Sozinha. Eu mencionei a parte sozinha? Não me importava de estar nua, mas também não tornaria um hábito de ficar nua em torno da empresa. Vampiros, independentemente de quão Europeus muitos deles eram em outros aspectos, eram mais socialmente adequados em situações como estas. Embora eles se apresentassem em particular sobre os seus séculos de proezas sexuais, não sonharia de saudar um visitante em tal estado de nudez. Bem, ok, era uma mentira. Eu sabia que pelo menos um muito poderoso vampiro, de idade, muitas vezes usava menos do que Lucas estava atualmente.

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Desejei estar mais acostumada a ver homens nus, porque então o lindo e suave do peito não seria tão perturbador. Quando foi que senti o puxão construindo de desejo e tinha de olhar para as minhas mãos. Juro por Deus que eu estava corando. Era patético. O sabor de canela estava em meus lábios novamente, sem razão para estar lá. Ele desceu para os negócios. "Eu vou compartilhar algumas coisas com você esta noite. Eu espero que você esteja realmente disposto a ouvir. Peço desculpas antecipadamente se algo for duro de entender. Você é a primeira da nossa espécie que eu conheci há muito tempo, que é tão inconsciente das formas de nosso povo. Vou tentar ajudá-la através disto o melhor que possa." Eu olhei para ele. Parecia que o acúmulo de um culto de iniciação. Se ele estava esperando que com a minha vinda aqui, eu concordaria em participar de seu bando em linha reta, eu tinha que tirar esse sonho de sua cabeça antes de começarmos. "Olha, Lucas. Sr. Rain, Sua Alteza peluda, ou seja lá o que é que eu tenho que chamálo.” "Para você, Lucas será mais do que aceitável." Para mim? Por que eu era tão especial? Eu momentaneamente perdi minha linha de pensamento. "Lucas, então. Compreendo que você pensou que eu estava em tal necessidade de uma educação quando você me raptou na rua." Com isso, ele sorriu. "Mas eu quero que saiba que só concordei em vir aqui, porque você não me deixou outra opção, não porque quero participar da sua festa de caça. Eu não sou realmente um jogador da equipe. E caso você tenha perdido, não sou a maior fã de ser o que sou." Ele ficou quieto por um momento, cruzando as mãos com os dedos longos gloriosamente em sua barriga esticada. Minha indignação desapareceu enquanto minha mente vagava com pensamentos dos lugares e coisas que esses dedos podem encontrar e fazer. Corei mais. "Antes que você me visse na rua hoje à noite você me sentiu, isso está correto?" Perguntou ele. Após um momento de hesitação Arrisquei-me. "Sim." Página 47


"Você sentia-me especificamente, não Dominick ou Desmond. Quando você me viu pela primeira vez você entendeu imediatamente, que era eu que você sentiu?" Eu pensei sobre isso antes de responder, em seguida, novamente disse: "Sim." "O que eu saboreava?" “Canela.” A resposta foi muito rápida. Eu não tinha pensado, eu apenas abri a minha boca e veio fora. Meus olhos se arregalaram com o horror do que eu disse. Admitindo que ele tivesse deixado um gosto doce na minha boca, que senti muito íntimo de compartilhar. Ele sorriu, inclinando-se contra a sua mesa, apoiando o queixo sobre as mãos unidas. “Muito bom.” Isso foi uma coisa boa? "O que você sabe sobre como lobisomens são feitos? Como somos governados? Você sabe alguma coisa da nossa história?" "Sei que minha mãe era lobisomem. Eu não sei muito mais. Fui criada pela minha Grandmère, a mãe da minha mãe, e ela normalmente mudava de assunto quando perguntava sobre isso. Minha mãe me abandonou após o nascimento, e acho que Grandmère culpou os lobos." Esta era apenas parcialmente verdade. Eu estava deixando de fora buracos na história, como a forma como minha mãe lobisomem estava grávida de sete meses comigo, quando o homem humano que amava o meu pai, foi mordido e transformado por um vampiro. Um vampiro desonesto nada menos. Na sede de sangue cego de seu estado recém-nascido, meu pai caçou a presa mais vulnerável que conhecia. Ele quase a esvaziou antes que algum lampejo de humanidade despertar nele e deu-lhe o seu sangue, para que ela se alimentasse e sobrevivesse. O sangue tinha salvado sua vida e a minha. Porque ela era um lobisomem e já tinha uma infecção transmitida pelo sangue, ela estava protegida contra a ser transformada em um vampiro. Eu não tive tanta sorte. O sangue tirou a infecção de meu corpo em desenvolvimento. Como eu entendi, porque carregava sua licantropia, metade de mim já estava predestinada para a vida entre os Página 48


peludos. Mas havia também um pedaço de mim humano que foi destruído e reconstruído em algo novo. Se eu não tivesse sido parte lobisomem, é provável que o sangue de vampiro tivesse me matado no seu ventre. Em vez disso fui poupada da morte, mas quando eu nasci, ficou claro para minha mãe que havia algo errado comigo. Sem compreender totalmente o que aconteceu com seu bebê, ela me trouxe para casa de sua mãe e me deixou lá com um bilhete dizendo a minha Grandmère toda a história e explicando que o bando nunca permitiria que uma abominação como eu, fosse levantada como um dos seus. Grandmère tinha estudado biologia e genética em sua juventude e foi à única que reconheceu a combinação impossível de fungibilidade de infecções sobrenaturais que levaram à minha existência incomum. Explicar tudo isso para Lucas estava fora de questão. "Sabe como lobisomens são feitos?" Perguntou ele. "Consiga-se mordido. Vire peludo. Parece muito básico para mim." Eu sempre achei que o processo de transformar alguém em um lobisomem era grosseiramente incivilizado, em comparação com o ato de corda bamba perigosa das cordas de um vampiro. Cuspir sua saliva infectada na ferida aberta de alguém e depois esperar até que uma lua cheia mística e a maravilha do autocontrole dos vampiros expostos, em suprimir a própria fome e sacrificar a essência da própria vida, para criar um novo ser. “Não exatamente...” Eu poderia dizer que a simplicidade brutal da minha resposta o irritou. Ele começou de novo, mais lento, como se falasse a uma criança. "Você está ciente de que a licantropia age como um vírus. Só pode ser transferido através de uma ferida que expõe o sangue do receptor para o sangue ou a saliva ou do hospedeiro." "Uh huh." Qualquer idiota que tinha visto um filme homem-lobo sabia. Eu era loira, não retardada. "Mas o que a maior parte do mundo em geral, pelo menos aqueles que acreditam em nossa espécie, não sabem é que nem todo mundo pode pegar a licantropia." Página 49


"Como é que é?" Isso era novidade para mim. "Ninguém entendeu a princípio. O consenso entre nossa espécie por muito tempo foi que aqueles que eram mordidos, mas não viravam simplesmente, não eram dignos do presente." “Presente. Você pensa em licantropia como um presente?" "Sim, e espero que com o tempo e com mais conhecimento você também. Especialmente tendo em conta a sua... posição única." Eu vacilei. Será que ele sabe? Ele não podia. Contudo, o que ele quis dizer com a minha posição única? Eu estava com muito medo de perguntar e ele já estava continuando. "Certa vez, acreditava-se que aqueles que não eram fortes o suficiente para se juntar ao bando eram incapazes de integrar o vírus em seu sistema. Geralmente, devido às feridas que levaram à infecção inicial, aqueles que não sucumbiam e transmitiam. Com o tempo, embora, com medicina e ciência avançada, lobisomens e outros licantropos que trabalhavam nos campos genéticos começaram a fazer uma investigação privada sobre o assunto. Cerca de quarenta anos atrás, eles descobriram que era uma anomalia genética que determina ou não um destinatário, uma vez mordido, herdaria o presente." "Espere. Então você está dizendo que a genética determina se ou não alguém, se torna um lobisomem, em vez de carniça?" Ele se encolheu. "Nestes dias ataques de lobisomens em seres humanos são quase inexistentes. Quase todos os lobos novos são virados em acidentes ou como parte do ciclo." “O quê?” Lucas deixou sua cabeça cair para trás e olhou para o teto, as juntas dos dentes moendo enquanto ele reagrupava sua paciência. "Você entende que eu sou o Rei?" “Sim. Eu entendo que cerca de um quarto da população lobisomem neste país considera-o a ser seu líder não eleito." “Bom. Então isso deve ser fácil de seguir. O traço genético que permite que a nossa espécie para realizar o presente é hereditário, por isso ao longo dos anos, antes de sabermos a razão científica para isso, famílias inteiras contraiam licantropia. Em todo o país muitas das Página 50


famílias que carregavam o vírus geração após geração tornaram-se líderes reconhecidos. O conhecimento que tinham das formas e regras das gerações antes deles foi inestimável. Primeiro eles eram Alphas do bando, governantes, mas quanto mais pessoas contraíam a licantropia, a necessidade de regulamentação e leis cresceram também. Quatro famílias, em particular, subiram para posições quase míticas. Eles chegaram a ser considerados royalties entre os lobos por causa de sua sabedoria, justiça e uma longa história." Esta era uma responsabilidade muito grande. Eu nunca tinha conhecido que a sociedade lobisomem era tão estruturada. "Dentro dessas famílias e quase todas as famílias que possuem o presente, tornou-se um rito de passagem para iniciar os jovens no novo bando. É muito raro para uma criança nascer com licantropia ativa, mesmo se ambos os pais são lobos. Se você nunca foi mordida, como você diz, então algo muito traumático deve ter ocorrido durante a gravidez de sua mãe. Algo que causou o seu sistema circulatório de compartilhar o vírus com você, ao invés de bloqueá-lo como é normalmente o caso. Por isso, você pegou o vírus antes de querer. Faz você muito especial." “Você não tem ideia.” Sarcasmo escoou de cada palavra. "Ah, mas eu tenho. Você é especial por muitas razões, mais do que pode imaginar. Veja, entre a nossa espécie há uma tradição conhecida como O Despertar. Quando uma criança atinge o auge da idade adulta, eles são apresentados com uma escolha de continuar a viver uma vida humana normal ou aceitar a herança de nossos antepassados e se juntar ao bando.” "Eu não entendi." Então isto clicou. "Quer dizer que você espera até que eles estejam velhos o suficiente para pesar as opções, e então você os morde, se eles disserem que sim?" "Se eles aceitarem, então eles são iniciados, sim. Isto é como as antigas famílias têm feito há séculos. É assim que nós carregamos o nosso legado. É também assim que eu fiquei tão bem escondido do público. Mantendo-nos um segredo é a regra mais importante que vivemos."

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"Se isso é tudo tão secreto, por que compartilhá-lo comigo? Eu nunca fui... Despertada.” Fiz pequenas citações de ar em torno da palavra. "Nunca iniciada. Eu sou uma aberração por seus padrões, não sou?” “Longe disso. Um lobo-nascido é coisa de lenda entre os nossos povos. Você não seria evitada, mas reverenciada. Isso não é, no entanto, a razão de eu te trazer aqui." "Não é?" Por que diabos eu estava aqui, então? Estava ganhando novo respeito para os lobisomens, mas toda a situação havia me faltado à simplicidade política do mundo vampiro. "Eu não sabia até que você me disse que nunca tinha sido mordida, que era mais especial do que eu tinha pensado inicialmente. Eu a trouxe aqui por causa do que aconteceu na rua, e quando você me disse seu nome lá embaixo confirmou algo que eu suspeitava, desde o primeiro momento que nos conhecemos." Ah, aqui era a minha chance de algum esclarecimento sobre a sua discussão anterior. "Você e Desmond disseram algo sobre meu sobrenome ser interessante. Como fazia sentido. A última vez que disse a um lobisomem meu nome, ele ficou muito inquieto com isso, mas nunca explicou o porquê. Eu estou começando a pensar que há mais do que apenas um nome, a menos que lobisomens em geral odeiem Bullitt5. Mas eu estou apostando que não é isso." "Embora haja filmes melhores que Steve McQueen, eu sou parcial para Papillon6, não é a razão de o seu nome fazer lobos desconfortáveis. Eu mencionei que a minha não é a única família com um legado real." "Sim." "No Oriente os lobos são governados por minha família, os Rain. No Ocidente, eles são governados pelos Cavanaughs. A família O'Shaughnessy governa o Norte, e você sabe quem são os reis e rainhas do Sul?"

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é um filme estadunidense do gênero policial, lançado em 17 de outubro de 1968, dirigido por Peter Yates Papillon é um filme norte-americano de 1973 realizado por Franklin J. Schaffner e estrelado por Steve

McQueen, Dustin Hoffman, Victor Jory, Don Gordon

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Obviamente não. Seu pequeno discurso foi deixando-me com uma ideia muito boa, embora, e eu não gostei. "A família real da América do Sul são os McQueens."

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Capítulo Nove "Que diabos você está dizendo?" "Você é da realeza. Seu avô... Seu nome era Elmore McQueen, não era?" Grandmère mais frequentemente referia-se ao seu marido já falecido, como aquele homem horrível, ou frases mais coloridas como crioulo, quando eu cresci e tinha idade suficiente para apreciá-los, mas seu nome cristão tinha sido Elmore. Eu balancei a cabeça para confirmar sua hipótese. "Então sua mãe deve ter sido ou Savannah ou Mercy McQueen." “Mercy!” Eu lancei os meus olhos para baixo. O nome dela trouxe bile para o fundo da garganta e a picada de lágrimas aos meus olhos. Apesar do grande incêndio, agora eu sentia frio. "Sua mãe deve ter se encontrado com muita dificuldade, para se estabelecer com um homem humano." "Minha Grandmère aprovou, e eu não acho que Elmore realmente disse muito sobre isso desde que ele se casou com uma garota humana por si mesmo. Pelo menos, antes que ele a deixasse com três filhos a criar, para que pudesse se deitar com uma nova cadela." Eu deixei minhas lágrimas se transformarem em uma névoa de raiva. Precisava empurrar a tristeza longe, se eu ia ser capaz de olhar para ele. O insulto teve uma picada diferente para os lobos. Se houvesse um lobisomem equivalente a palavra com p , era puta para ele. Lucas recuou por me ouvir dizer isso. Uma longa pausa encheu a sala, quebrada apenas pelo som de uma sessão estabelecendo-se em fogo. Olhamos um para o outro no lado da mesa, e eu ansiava por tocálo tão mal que os meus dedos formigavam, mas não conseguia entender o porquê. "Independentemente da segunda família do seu avô e o abandono de sua mãe, você é pelo sangue e primogenitura uma princesa para a linha sul. Tudo ficou claro para mim quando soube o seu nome."

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"O que ficou claro? No momento nada está claro para todos aqui." Eu acenei com a mão na minha cabeça para ilustrar que a minha confusão continuava. "Deixe-me tentar fazer isso de uma maneira que não vá assustá-la." "Isso provavelmente não é a melhor maneira de começar." Pelo menos ele não estava falando comigo como se eu fosse mais uma criança. "A coisa é, enquanto nós temos explicações genéticas para facilitar as coisas para entendermos, ainda há algo primordial e mágico sobre ser um lobisomem. Fui acordado quando tinha treze anos, e era como ter uma luz ligada. Fui despertado de um sono sensóriodebilitante, e eu não olhei para trás desde então. Eu via e ouvia melhor, eu saboreava coisas mais puramente, e meu senso de cheiro... bem, você sabe como trabalha os nossos narizes." Na verdade, desde que eu nasci assim, eu realmente não tinha um quadro de referência para o que os sentidos humanos eram. Eu também tinha dificuldade em dizer as habilidades de meu lobisomem e vampiro à parte, como alguns deles eram tão semelhantes. Eu apenas assenti. "Como lobos, sentimos as coisas em um nível mais profundo do que os seres humanos. As ligações entre membros do bando são mais ricas e mais intensas do que qualquer casais humanos poderiam compreender. Dentro das antigas famílias, em particular, esses títulos são quase inquebráveis. Viemos para compreendê-lo como um sistema casamenteiro único, um que foi construído em nossos corpos." Agora eu não só estava confusa, eu estava ficando nervosa com o olhar em seus olhos e o calor em sua voz. Enquanto ele falava, algo dentro de mim começou a desenrolar e aumentar em resposta a suas palavras. Eu fui atraída para a borda de meu assento, como se a coisa dentro de mim quisesse levar-me do outro lado da mesa. "Eu não entendo." Minha respiração estava rouca e confessional. "Entre as famílias mais antigas do homem-lobo há um fenômeno conhecido como alma-ligação. É uma medida pela qual os reis da nossa raça escolhem aqueles que possam verdadeiramente confiar. Há uma chamada de colocar para fora os animais dentro de nós, que estão destinados a um grupo seleto para ouvir. Foi assim que eu escolhi Desmond para Página 55


ser meu segundo. Seu lobo respondeu ao meu próprio chamado quando ainda éramos muito jovens, antes de qualquer um de nós ter ainda sido transformado. A chamada é a razão pela qual você me sentiu esta noite no pátio. Você sabia quem eu era, sem nunca ter visto a minha cara. É por isso que você poderia me saborear na boca, sem nunca ter tido um traço de mim lá antes." A última parte foi dita no tom de um amante familiar, e eu lambi os meus lábios. Isto se sentiu poderosamente íntimo, e eu estava encostada na mesa agora, como ele estava nós dois balançando em direção ao outro, como árvores cujos ramos se entrelaçavam desejando. "Você está dizendo que somos almas gêmeas?" Por mais que eu teria gostado de sufocar essa última palavra com sarcasmo, minha voz não me permitiria. "Almas-ligadas." Ele corrigiu. "Eu estou dizendo que seu corpo não teria reagido a um simples toque de ninguém no mundo, como ele fez com o meu." "V... você sentiu isso?" "Quanto mais você abraçar o que você é, em vez de desligá-lo para fora, vai achar que você também pode sentir o que estou sentindo quando estamos juntos. Foi-me dito que pode fazer certas situações incrivelmente gratificantes." Seu tom não deixou dúvidas de que ele quis dizer. Eu tremia, mas senti o desejo de retirar o meu casaco. Deixá-lo não significava que eu poderia me levantar e sair da sala a qualquer momento, e minha vida permaneceria a mesma. Eu poderia ignorar toda essa informação nova e optar por continuar a viver a minha pseudonormal existência, pedestre. Que a vida, lembre-se, encheu-se de vampiros e outros ghouls7 e reuniões regulares com ambos vampiro e meu parceiro de ligação mais assustador. Minha vida não era nada típica. Eu não podia negar que também era muito solitária. 7

O ghoul (do inglês, pronúncia pt: "gul") é um monstro folclórico associado com cemitérios e que consome

carne humana, comumente classificado como morto-vivo. Na mitologia árabe (na língua árabe, literalmente, significa demônio), sua origem, é um monstro canibal que habita debaixo da terra e outros lugares desabitados. O nome de origem da criatura é ‫( ا ــ ل‬ghūl), significando demônio. O ghoul é uma espécie de gênio diabólico árabe que muda de forma. Geralmente é traduzido para o português brasileiro como carniçal. Resumindo para forma coloquial brasileira seria algo para Zumbi.

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Se eu removesse o casaco, isso significava que eu queria ficar com ele mais tempo. Para ficar significava que tinha que aceitar algumas das coisas que Lucas estava me dizendo. Eu estaria permitindo que este homem, um relativo estranho, na minha vida, simplesmente porque ele me disse que fomos feitos para encontrar o outro. Que fomos destinados por um erro de nascimento e de patógenos no sangue de estarmos juntos. Ficar ou sair deveria ter sido uma escolha tão simples. Mas, quando Lucas se levantou da cadeira, os olhos nunca deixando os meus, eu sabia que nada seria simples de novo. Eu não podia negar o efeito que ele teve em mim e eu não queria mais. Eu passava tanto tempo com os mortos. Que tinha esquecido como era a sensação de estar com os vivos. Eu tinha ignorado os meus próprios desejos físicos, de tal forma que muitas vezes esquecia que eu os tinha. Ele contornou a mesa e moveu-se para mim, e eu estava dolorosamente ciente de que não só eu tinha os mesmos desejos de qualquer mulher sã olhando para este homem bonito, eu tinha urgência iguais aos de um animal que tinha acabado de descobrir o seu companheiro. Ele estava ao lado de minha cadeira e girou no banco para que se virasse para ele, em vez da mesa. Meus joelhos pastavam em suas canelas. Ele olhou para mim, uma mão no braço da cadeira, e minha respiração ficou presa na minha garganta. Calor irradiava fora de nós, fazendo com que o ar entre nós fosse abafado. Eu acreditava em vampiros e lobisomens, então porque não acreditar em almas gêmeas? Tirei meu casaco.

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Capítulo Dez Eu havia dito a Mercedes que não tinha vindo aqui com a intenção de dormir com Lucas. Lembrei-me disso mais e mais, enquanto ele corria seus bonitos e longos dedos por meus braços nus. Em todos os lugares que sua pele tocou a minha parecia fogos de artifício explodindo sob a superfície. Eu estive com homens suficientes, no passado para me considerar uma mulher de média experiência, mas isso era diferente de tudo que eu já tinha conhecido. Fiquei preocupada, talvez ingenuamente, que pudesse ser trazida à beira do orgasmo, enquanto sentada em uma cadeira quando ele roçou meus braços. Ele sorriu como se tivesse ouvido meus pensamentos. Talvez ele tivesse? Eu não tinha ideia de como essa coisa de ligação de alma trabalhava. Suas mãos em concha no meu rosto, um dedo à direita através dos cachos soltos do rabo de cavalo no meu ombro, enquanto o outro traçou meu maxilar com um polegar. Ele levantou um punhado do meu cabelo ao nariz e sentiu-o. Seu polegar parou de se mover, a respiração presa na garganta e os olhos crescentes de largura. "Você cheira a morte." Meu corpo todo enrolou como uma mola comprimida, pronta para estourar do meu lugar e longe dele. Estava com medo de que ele pudesse dizer o que eu era. Se pudesse ler meus pensamentos desconexos, culpa ocorrendo lá no momento não estava ajudando meu caso. Então me lembrei de minha arma. Lembrei-me de Henry Davies. Eu tinha uma explicação perfeitamente racional e pouco honesta para sentir o cheiro do jeito que eu fiz. "Eu sou uma caçadora de recompensas." Passei meus dedos em torno de seus pulsos e tirei as mãos do meu rosto. Após o próximo pedaço do meu discurso, eu não acho que ele ainda queria saltar em meus ossos. "A maioria do trabalho que faço é para o conselho de vampiros local, executando vampiros desonestos."

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Ele deu um passo para trás, e percebi, pela primeira vez que estava descalço. Ele inclinou a cabeça para o lado enquanto eu falava, um hábito que me fez imaginá-lo em sua forma peluda. "Vampiros não são a única coisa que eu caço. Eu também faço contratos privados." Eu procurei os olhos, esperando que ele entendesse o significado da declaração. "Você matou lobisomens." Ele era uma forma inteligente, pelo menos. Agradou-me conhecer que o lobisomem casamenteiro não tinha me selado com um idiota por uma alma gêmea. Embora estivesse certa de que esse período de confissão estava indo para torná-lo gostar menos de mim. "Sim." "Eles foram mortos por causa do ódio de alguém para a nossa espécie? Alguma vingança privada?" Sua expressão brilhou com raiva. Eu balancei a cabeça solenemente. Eu não queria dizer-lhe a próxima parte. "Eu matei dois lobisomens. O primeiro foi o animal de estimação de um vampiro desonesto, e ele tentou rasgar a minha garganta quando eu vim para seu mestre." Lucas se sentou na beirada da mesa. Ele não escapou da minha atenção agora que estava fora do meu alcance. "E o segundo?" "O segundo..." Eu olhei ao redor da sala, como eu poderia encontrar as palavras certas flutuando em cima. "Eu disse antes que eu havia outro lobisomem que conhecia meu nome. Isso é parte do que fez matar o segundo, tão difícil de explicar. Eu quero sua palavra de que o que eu disser não sairá desta sala e você não vai retaliar." Eu poderia dizer que ele não gostou, mas balançou a cabeça, sua boca fixada na linha sombria. "Meu segundo lobisomem veio a pedido de um Alpha, em Albany." "Marcus?" Lucas ficou surpreso com isso. Eu, por minha parte, fiquei chocada, ele soube imediatamente o homem que me contratou, embora suponho que qualquer bom rei saberia quem trabalhou para ele. “Sim. Ele veio para mim, porque um lobo novo dentro de seu território não estava cumprindo as leis. Suas leis. Este lobo estava usando sua força recém-descoberta em forma Página 59


humana, para forçar mulheres locais. Marcus estava preocupado que ele traria seu povo e chamaria atenção das autoridades locais. Quando a menina atacado foi à filha humana de Marcus, as coisas vieram a uma cabeça." “Oh, Deus!” Lucas olhou para longe de mim. “Por que você não veio a mim? Temos maneiras de lidar com estas coisas." "Marcus não me pediu para matar o garoto, eu preciso deixar isso claro. Ele perguntou se eu poderia usar minhas habilidades únicas, para fazer o menino sair do território Albany. O menino selou seu próprio destino, pensando que podia ser melhor em uma luta." A tensão em sua mandíbula e no suor de seu rosto me disse que minha notícia tinha batido nele, mais do que qualquer um de nós havia previsto. Eu tinha matado minha própria espécie por seis anos. Eu tinha visto o olhar de traição e firme determinação no rosto do conselho quando eles colocavam sentença de morte em minhas mãos e me enviavam para matar seus irmãos. Eu era um meio adequado para um final infeliz, mas tudo foi tratado de forma profissional. Quando Marcus me pediu para lidar com o lobisomem em seu território causando problemas, eu não vi isso como um acordo de negócios. Eu só tinha visto o pai com uma filha em ruínas. Não, até agora, olhando para o desespero no rosto de Lucas, que me dei conta que a morte de um lobo poderia impactar o bando inteiro. Que o próprio rei lamentasse a morte de um. Ou que a vingança de Marcus iria machucá-lo também. Nenhum de nós disse nada por um longo tempo. Tons suaves de amanhecer começaram a filtrar sob as cortinas, e eu estava contente que estavam fechadas. A luz do sol não me mata do jeito que faz um vampiro real, mas seria difícil explicar por que eu tinha queimaduras de terceiro grau em vez de um bronzeado. Apesar da cortina desenhada. Senti uma sensação familiar de pânico. Eu precisava voltar para casa. Tinha que voltar para a segurança do meu apartamento no porão, com suas grossas paredes em tons sombrios, onde a luz do dia nunca penetrava. "Lucas..."

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Ele ergueu a mão para me silenciar. Eu podia imaginar o que ele estava pensando. Eu tinha o cheiro certo, o gosto certo e o nome certo. Para todos os efeitos, a única coisa mantendo-me de ser sua alma gêmea perfeita era a minha própria teimosia. Então eu deixei cair à bomba... Ah, a propósito, querido, eu mato monstros. "Você se lembra do nome dele?" “Perdão?” Fixou um olhar duro em mim, sua tristeza superada pela raiva, e sua voz tremeu com uma mistura desconfortável das duas emoções. "O menino que você matou." Parecia tão imundo do jeito que disse isso. "Você se lembra do nome dele?" A maneira como perguntou me falou muito em parar minha resposta, possivelmente, a minha própria vida. Eu posso não ser humana, eu era paga para ser uma assassina e poderia ser mais monstro do que aqueles que matei, mas não era sem alma. "William Reilly. Seu nome era William Reilly." Lucas balançou a cabeça. Ele já devia ter conhecido o nome. Eu não lembrava os nomes de todos que eu já tinha matado, mas lembrei-me dos que me senti mal por fazê-lo. Este tinha ido de intensidade précoital para sentir como depois da escola-prisão no espaço de segundos. Eu, pelo menos estava pronta para terminar com isso. "Se não há mais nada, quero dizer, se você terminou comigo..." Inclinei a cabeça para a porta. "Por esta noite." Ele continuou olhando para mim quando me levantei para sair. "Tenho certeza que isso foi mais que suficiente para uma noite." Seu fraseado implícito que ele não estava totalmente escrevendo fora, mas eu ia sair daqui enquanto ainda estava em suas boas graças. “Secret...” Ele, aparentemente, não tinha terminado. Parei a meio caminho da porta, voltando-me para olhá-lo. Ele veio para mim, e eu admirava os flashes de estômago que sua camisa aberta me concedeu. Quando ele se aproximou, mais uma vez o gosto dele encheu minha boca. Eu me perguntava o que

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saboreava para ele. Eu suspirei, apesar de eu mesma quando colocou uma mão grande em cada um dos meus ombros. Seus olhos azuis estavam tão perto dos meus, vi um círculo dourado ao redor de cada íris, e imaginei novamente como deveria parecer como um lobo. Senti o desejo de eliminar a distância entre nossas bocas. Apenas na companhia de seres sobrenaturais é normal para o humor mudar tão de repente. "Eu a perdoo." Disse ele. Não era o perdão que estava me dando tanto como um perdão real. A parte orgulhosa de mim queria dizer a ele para enchê-lo, mas Secret que já estava acostumada com a formalidade rígida do conselho vampiro, assenti com a aceitação muda. Ele precisava fazer isso, e como sua subordinada precisava aceitar. Eu me virei novamente para sair, mas ele segurou-se em mim, as mãos mais forte do que eu esperava. "Você vai jantar comigo. Amanhã à noite." Ele olhou para o relógio em seu pulso e riu, depois se corrigiu. "Esta noite." “Humm...” Não havia soado como um pedido, mas o olhar no seu rosto me disse que ele ainda estava esperando uma resposta. “Ok?” A noite seguinte foi se moldando para ser tão relaxante que a anterior tinha sido. Reunir-me com Holden e o Tribunal. Explicar a Keaty sobre o meu novo clube do filhote de cachorro no ventilador. Desviar perguntas sobre Lucas de Mercedes. Jantar com minha alma gêmea bilionário em sua suíte. “Sim.” Parecia uma quinta-feira totalmente média.

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Capítulo Onze O céu estava cinza escuro e nublado quando cheguei lá fora. Eu ainda precisava encontrar um táxi com pressa, mas pelo menos não tenho que esconder o cheiro de minha própria carne queimando. Enquanto o motorista me transportava para o oeste, a cozinha do inferno, eu chamei Keaty para dizer-lhe que estava bem e pedi-lhe para chamar Mercedes para mim. Segura no meu apartamento, eu cambaleei para o meu quarto, que era um preto campo promissor. Por causa do perigo representado por apenas um feixe errante de sol, eu não podia confiar em cortinas para me proteger durante o dia, então eu emparedei a pequena janela fechada, contando ao meu senhorio que era para manter os ladrões fora. Colapsei na minha cama, esmagada pela exaustão que tornava vampiros mortos durante o dia, adormeci imediatamente.

Eu estava de volta no Central Park. Sabia que a lua estava cheia sem vê-la, porque eu tinha o líquido inquietante da sensação de algo quente e estava queimando sob a minha pele, procurando uma saída. Eu ouvi um rosnado baixo, mas não conseguiu identificar a sua localização. Ele veio para mim em todas as direções e nunca do mesmo lugar duas vezes. Através da neblina espessa de árvores o rosnado se aproximava, e percebi que não era um grunhido, mas muitos. Um bando. Meu instinto foi correr, e quem era eu para ignorar a minha reação de luta ou fuga? Meus pés se moviam para fugir, mas ficaram enroscados no vestido longo que eu não tinha percebido que estava usando. O meu vestido era apenas cortado curto e baixo, projetado para excitar a sede vampírica. A peça agora que me encontrei tinha camadas e camadas de saias esvoaçantes de tule apertados juntos na minha cintura com um top apertado de espartilho, de perder o fôlego. Página 63


Um vestido de casamento. Eu tentei não focar porque eu estava usando um vestido de casamento na floresta. Em vez disso voltei minha atenção de volta para o bando de lobos rosnando que podia ouvir, mas não ver. Meu coração batia forte contra o meu esterno quando agarrei braçadas de tecido e comecei a correr pela floresta. Os cheiros e arredores tornaram-se mais e mais familiares enquanto eu fugia. Ramos puxavam meu cabelo e vestido, e percebi que eu estava seguindo o mesmo caminho que persegui Henry Davies na noite anterior. Significava que o Great Lawn não poderia estar longe. Meu vestido pegou uma raiz exposta baixa, e me derrubou ao chão, cortando as minhas mãos sobre pedras e paus, enquanto eu preparava a minha queda. De volta aos meus pés e peguei a orla, onde eu manchei acidentalmente de sangue das minhas mãos sobre o branco perfeito. Sentia-me culpada por estragar o tecido. Os lobos se aproximavam, quando comecei a correr novamente. Desta vez eu fiz isso para o gramado, onde podia ver alguém que parecia humano de pé sozinho no campo vazio. Rasguei toda a grama com toda a velocidade que eu poderia reunir. Eu não achava que alguém poderia me salvar dos monstros nos meus calcanhares, mas só vendo outra pessoa viva senti como encontrar a salvação. Quando cheguei mais perto, vi que meu salvador misterioso era Lucas. Ele usava um smoking de corte tão bom que James Bond estaria ciumento, e sorriu quando olhou para mim. Aproximei-me dele em pânico, sem fôlego, caindo em uma pilha de espuma branca a seus pés com os braços cobrindo minha cabeça, me preparando para os dentes arreganhados dos lobos para rasgar-me. Mas não houve dentes. Os rosnados, também, foram embora. O único som no meio da noite foi uma risada suave de cima. Olhei por cima do meu ombro e confirmei que não havia lobos em campo. Senti uma mão forte no meu ombro e fui acalmada por ele. "Lucas, você deve pensar que sou uma idiota." Página 64


A mão apertou e o riso tornou-se uma risada baixa e ameaçadora. "Secret McQueen, mon chéri, eu acredito que você é tola." A voz não pertencia a Lucas, mas eu sabia que tudo a mesma coisa. Foi pura aversão Cajun. Um tremor de osso rangendo rolou em cima de mim, e minha cabeça estava lenta para responder aos comandos com medo do meu corpo, mas eu finalmente olhei para cima. Apenas a tempo de ver o Alexandre Peyton, vampiro em minha roupa de lobo, investindo para a minha garganta.

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Capítulo Doze Acordar não foi tão dramático quanto o sonho. Eu não gritei ou sentei-me ereta, eu simplesmente acordei com minha respiração presa na garganta e uma camada de suor gelado na minha pele. Era o crepúsculo de novo e os meus sentidos estavam no seu auge. Não demorou muito para os meus olhos se ajustarem à escuridão, e levou menos tempo ainda para reconhecer que mais alguém estava no quarto comigo. Ele estava sentado na poltrona de pelúcia ao lado da minha porta do quarto. Meu pulso pulou um pouco, que me fez sentir estúpida, porque uma vez que reconheci quem era, sabia que ele tinha ouvido a mudança na minha frequência cardíaca. Embora nenhum de nós precisasse de luz para ver, liguei a lâmpada ao lado da minha cama e me apoiou sobre uma almofada. "Você está fora muito cedo, não é?" Holden franziu a testa, o que não era tão incomum já que ele raramente sorria. "Como você deve ter antecipado, o Tribunal gostaria de ter uma palavra com você." "Oh, Holden. Eu acho que você e eu sabemos que eles terão muito mais do que uma palavra para mim." Notei que ele não estava olhando diretamente para mim, e quando olhei para baixo entendi o porquê. Durante no meu sono profundo eu tinha tirado toda a minha roupa, e a única coisa que me cobria era um fino lençol floral. "Oh." Com o lençol ainda puxado perto, peguei meu robe de seda do pé da minha cama e coloquei-o sobre, apertado ao nível da cintura. "Melhor?" A minha parte lobo não era tímida sobre a nudez. Mas eu respeitei que Holden veio de outro tempo. Uma época em que ter uma conversa com uma senhora que estava nua seria inédito.

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Eu também o conhecia bem o suficiente para saber que ele não era sempre tímido quando chegava a estar perto e pessoalmente com as mulheres. Isso me fez pensar se eu colocasse o manto protegido que a sensibilidade subjugaria seus desejos. “Obrigado!” Ele se virou para me encarar. Eu queria salientar que, enquanto ele estava me observando dormir, o lençol não tinha sido puxado para cima em tudo, mas eu deixei-o ter a ilusão de sua modéstia. "Eles querem me ver logo?" O relógio na minha mesa de cabeceira me disse que era sete e meia. O rosnado na minha barriga me disse que eu precisava comer antes de ir. Ele deve ter ouvido, porque me deu um leve aceno. "Eles pediram que eu a trouxesse ao anoitecer. Você tem comida ou terei que levá-la para o Oracle?" Olhei para o relógio. Eu tinha bastante comida na minha geladeira, mas dado os acontecimentos das últimas vinte e quatro horas não me importaria com uma visita a Calliope. Calliope, mais conhecido entre a comunidade paranormal como o Oracle, foi o quarto e último que sabia quem eu era. Ela tinha uma grande mansão no centro da cidade, que existiu na realidade fora da planície humana. Somente aqueles da persuasão sobrenatural andando na Starbucks na West 52 e 8, em verdadeira necessidade de ajuda iriam encontrar o seu caminho para casa da Calliope. Ela insistiu que o local fosse arbitrário, mas sabia que ela tinha um dente doce de caramelo macchiatos8. E o sangue de virgens do sexo masculino. Calliope era um imortal verdadeiro. Vampiros usavam a frase imortal porque não poderia ser mortos por doença, idade ou acidentes aleatórios a forma, como os humanos podiam.Mas um jogo para o coração, a exposição à luz solar ou, como eu, muitas vezes demonstrava, uma bala no cérebro poderiam matá-los além de avivamento. Não Calliope. Ela era filha de uma rainha das fadas e um deus.

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É café expresso

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Eu tinha rido na cara dela quando me disse na primeira vez. Ela educadamente me lembrou que a maioria das pessoas zombam de minha filiação também. Deuses, ela explicou, pelo menos na tradição grego romano e nórdica, não eram tão divino como eles teriam mortais acreditando. Havia um nível de verdade para a maioria dos mitos populares que saíram das religiões politeístas. Ela me disse que nos anos antigos da história da Terra, verdadeiros imortais não eram tão tímidos publicamente como se tornaram, nos séculos posteriores. Eles usaram o seu poder e influência de alcançar um status divino e começaram a acreditar que eles realmente eram tão divinos como os seres humanos acreditavam que eles eram. Esta ilusão de divindade levou verdadeiros imortais em usar a palavra Deus para descrever-se muito tempo depois das religiões politeístas caírem de popularidade. Fadas, por outro lado, valorizavam sua privacidade. Elas existiram em uma realidade separada, apenas se dignando a cruzar quando algo chamava a sua curiosidade ou quando encontravam bebês ou mulheres para roubar. Fadas nunca roubavam homens. A Mansão de Calliope era uma estação de fronteira entre a realidade humana e os reinos de fadas e imortais. Era um lugar fascinante e terrível para visitar. Calliope era parte do apelo. Ela viveu entre os mortais usando seu dom especial para ser o centro de atenção e para o seu pleno aproveitamento. Ela tinha tomado ao longo da vida uma menina de cidade pequena que tinha morrido sem aviso prévio a ninguém, e reinventou-se como o ícone de glamour de loira bombástica. Quando ela teve o seu preenchimento, deixou o corpo, sem mais explicações. Continua sendo uma das misteriosas maiores mortes de Hollywood. Para ver Calliope agora, ela parecia exatamente como o ícone uma vez pintado por Andy Warhol, só o cabelo era mais curto e loiro, mas restaurado para um preto, muito enfumaçado. Sua figura era ousada, seu mal humor ainda era sedutor. Eu fiz uma dupla tomada sempre que a via.

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Olhando para a maneira como ela fez isso era estranho ouvi-la me dizer o meu futuro. Fiel ao seu título, Calliope era um oráculo e poderia ver o futuro das pessoas ao seu redor. Suas visões eram muitas vezes vagas, mas ela estava sempre certa. Ela também lidava com sangue. Alimentos para os vampiros sem presas ou aqueles ainda jovens demais para caçar sem ser perigoso. O conselho enviou a todos os recémnascidos sancionados de viver aos cuidados de Calliope, até que pudessem ser treinados para se comportar. Fui com ela porque embora eu tivesse dentes, não conseguia me alimentar de humanos, dispostos ou não. Seria cruzar as linhas demais para mim. Eu poderia comer comida humana e apreciar café e bebida alcoólica ocasional, mas eles não fazem nada para mim nutricionalmente. Eu gostava de cafeína e álcool, porque a aceleração do meu metabolismo significava que eu sentia os seus efeitos quase que instantaneamente, e eles queimavam rápido demais para qualquer dissabor persistente depois. O lado negativo foi, que ir a uma bebedeira depois de uma semana ruim era praticamente impossível, porque eu nunca estava bêbado mais de uma hora, e não poderia culpar o meu mau juízo sobre a sensibilidade prejudicada. E enquanto eu podia comer, ainda precisava de sangue. Em uma pitada eu poderia comer um raro bife, carne ou até mesmo crua, uma vez que apaziguava a fome do meu lobo. Mas ambos os monstros ansiavam por sangue, por que era a única coisa que realmente me satisfazia. Eu tinha minha geladeira bem abastecida, o que significava que não tinha necessidade de ver Calliope esta noite não importa o quanto quisesse. "Eu tenho alguns negativos na geladeira. Você quer?" Holden fez uma careta. Ele tentou, sem sucesso, entender a minha aversão em beber da fonte. “Não, obrigado.” Ele se levantou da cadeira e endireitou o blazer. Ele se esforçou para parecer como se pertencesse a este século, e na maioria das vezes ele conseguia. Era alto e magro com uma cintura fina e um corpo bem construído superior. Pelo que ele me falou de

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sua juventude, vinha de uma comunidade agrícola pobre. Sua construção veio de horas de trabalho duro com pouco para comer, tornando-o forte e magro. Seu rosto foi esculpido com uma mandíbula forte e adequado para os lábios fazendo beicinho. Seus cabelos e olhos eram tanto marrom escuros, e dependendo do humor da noite, muitas vezes passavam por negro. Os olhos de vampiro clássicos definidos a profundidade, foco e aninhados. Sua boca geralmente fixava-se em uma carranca pensativa angelical com o cenho franzido. O cabelo de Holden tendia a ser um pouco longo, devido à aparência sem cortes favorecida por lavradores, duzentos anos antes, que ele teve optado por manter. Ele gostava de ser coerente com isso, ao invés de tentar manter com os estilos de mudança das últimas décadas. Hoje à noite ele empurrou-o atrás das orelhas e gelificando o suficiente para mantê-lo lá. Parou apenas tímido na gola do paletó. Não era de admirar que Holden não tenha qualquer dificuldade para se alimentar. Mulheres humanas o achariam irresistível. Sua aparência combinada com o dom de encantar os seres humanos dos vampiros, mais conhecido como escravos, significava que ele poderia se alimentar de tantas mulheres, ou homens para esse assunto, como lhe aprouvesse. Sob o blazer carvão usava uma camisa branca lisa que, apesar da simplicidade parecia estar do lado ofensivo do cara. O conjunto foi completado com um par de jeans escuros e sapatos pretos índigo polidos a um alto brilho. Não tinha vindo como uma surpresa para mim, quando soube que Holden tinha sido um editor de alto escalão para a revista GQ9. Todos os imortais, verdadeiros ou não, sentiam a força dos holofotes de vez em quando, apesar de sua natureza secreta obrigá-los a ficar longe dela. "Vou fazer o seu drinque enquanto você se veste." Peguei meu guarda-roupa pistas de seu conjunto, vestindo jeans escuros, maiô negro de balé e um top roxo decorado com toques vitorianos de laço no pescoço e botões nas costas. Através da renda, o topo de esconde troçado uma quantidade alarmante de clivagem, que foi impressionante, dado o pouco que eu tinha para começar.

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Revista de moda masculina.

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Puxei meu cabelo em um rabo de cavalo alto e não usei maquiagem. A menos que eu estivesse trabalhando nunca usava qualquer uma. Beber sangue lavou minhas bochechas e deu aos meus lábios uma mancha natural. Qualquer coisa extra me fez sentir ridícula. Da cozinha o meu microondas apitou e sorri para o meu reflexo no espelho. Sempre cavalheiro, Holden tinha cuidadosamente aquecido sangue para mim. Meus passos eram leves e silenciosos, enquanto caminhava pelo corredor acarpetado e o encontrava a minha cozinha minúscula. Quando visitei a suíte do porão pela primeira vez, o proprietário manteve desculpando-se por quão pequeno era o espaço, temendo que a falta de espaço da cozinha seria um disjuntor do negócio, para uma senhora como eu. Ele deve ter pensado que eu parecia mais doméstica do que realmente era. Eu tinha sido mais influenciada pela velha fachada da lareira de tijolo e quarto bastante grande para uma cama King Size. Ambos eram luxos para um apartamento no meu orçamento limitado, dolorosamente. Agora, com ambos Holden e eu em uma sala pequena demais para uma mesa de dois lugares, o espaço de jantar estava sentindo apertado. Ele entregou-me o sangue quente em um copo de vinho, que foi um toque muito elegante para mim, mas apreciei o gesto. Enquanto bebia o sangue tentei não satisfazer os seus olhos. Isso me enervou para qualquer outra pessoa, observar o prazer que tinha nisto, porque era como admitir que gostava de uma parte do que eu era. Reconhecendo que eu gostava de beber sangue, que apreciava o cheiro doce do acobreado ou que eu tinha orgulho do quanto me sentia mais sexy depois, significaria que abracei ser um vampiro, pelo menos nesse pequeno nível. Isso significaria que um dos monstros estava ganhando. Mas, usando a mesma lógica pode-se argumentar que o lobo iria ganhar, se eu desse aos avanços de Lucas e me tornasse sua companheira. Assegurei-me que o lobo só poderia vencer se transformado na lua cheia. Eu tinha sido capaz de lutar pela mudança quase todos os meus vinte e dois anos, e não estava prestes a ceder agora.

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Holden estava me observando beber com grande interesse. Ele só me viu beber em ambientes fechados, uma ou duas vezes antes, e tinha um efeito incomum sobre ele. Sua própria fome, juntamente com uma espécie de desejo, foi exposta em seus olhos. Apesar de sua expressão facial não mudar, eu notei um escurecimento revelador em suas íris. Com cada gole, seus olhos se aprofundavam a partir de um marrom-chocolate para um preto oleoso, e um vislumbre de intenção cheio neles. Seu maxilar estava tenso e rígido quando eu levei o último gole, os olhos paralisados no meu pescoço. "Holden." A fome desapareceu e isto se foi novamente. "Peço desculpas. Apesar de sua conexão para nós, às vezes é difícil para eu ignorar que você está..." “Viva.” Isso foi um corte seco e pouco para o seu gosto, mas ele balançou a cabeça de qualquer maneira. Com o sangue fluindo através de mim, senti-me muito viva naquele momento. Forte e autoconfiante. "Bem, vamos esperar que isso ainda seja verdade, quando esta noite acabar."

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CAPÍTULO Treze Treze A reunião com o conselho de vampiros em seu território nunca mais seria algo que me acostumaria. Quando eles entregavam garantias e tendiam a ser tanto através de Holden, ou outro mensageiro que se reuniria a Keaty e a mim em nosso escritório. Talvez eu tivesse dificuldade para me ajustar ao conselho, porque normalmente só os visitava quando estava em algum tipo de problema sério. Eu tinha matado outros vampiros sem sanção. Ainda não tinha matado alguém que não tinha vindo, no entanto. Cada vampiro que encontrou seu destino em minhas mãos foi um desonesto ou consorciado com um. Ou, como foi frequentemente o caso, que passou a fazer um mergulho para minha garganta. Holden levou-me a subir as escadas de um belo prédio antigo, que tinha sido uma vez uma estação grande de trem. Eu podia vê-lo para o que era, mas o prédio ficou encantado a aparecer para os seres humanos passando por ele, como se estivesse em um estado decrépito de abandono. Mesmo o mortal mais ousado teria uma sensação terrível de medo em se aventurar muito próximo. Qualquer pessoa que tenha passado nos degraus da frente após essas advertências, era válida na medida em que os vampiros estavam preocupados. Havia uma razão muito boa que vampiros tinham sido capazes de manter-se em segredo por milênios. Eles sabiam todos os truques e técnicas de como fazê-lo parecer para o mundo exterior, como se não existissem. Durante milhares de anos, eles haviam aperfeiçoado as técnicas em uma rede impenetrável de sigilo. Era por isso que eles lidavam com bandidos de forma tão grave. Um invasor com um senso grandioso de autoestima que acreditava que vampiros devem governar sobre os seres humanos, ao invés de se esconder deles foi o suficiente para colocar a sociedade inteira em risco. Era uma das poucas coisas que vampiros e lobisomens tinham em comum, na verdade. Eles entenderam muito bem que para serem exposto ao escrutínio do público humano seria um desastre irreparável. A sociedade em geral tinha problemas suficientes em Página 73


ligar a notícia todos os dias, para testemunhar as atrocidades cometidas por outros seres humanos. Se as pessoas soubessem que seres sobrenaturais existiam, isso resultaria em genocídio em massa. Os seres humanos sempre superam aqueles na comunidade paranormal, e nenhuma quantidade de boas relações públicas ou controle de danos poderia girar monstros em uma luz positiva. Mesmo que eu não fosse humana. Pressenti a aura do encantamento ao chegar no degrau mais alto do edifício. Tentei não demonstrar isso na minha cara, mas qualquer cor que eu tinha bebido do sangue tinha a muito esgotada. "Talvez isto não vá ser tão ruim quanto você teme.” Holden sugeriu. O otimismo não se adéqua a vampiros. “Sim, claro. E talvez você e eu vamos para a praia e um pouco de cor neste fim de semana." "Touché." Holden sabia tão pouco como eu fiz sobre o que esperar desta noite. Como diretor, ele estava em uma base com a necessidade de saber sobre o andamento do Tribunal, e tudo que precisava saber hoje à noite foi que eles queriam me ver. Entramos no prédio. Sua ocupação surpreendeu-me dada a ilusão de calma do lado de fora. Os vampiros se movimentavam ao redor, mas nenhum deles nos viu, ou pelo menos fingiu. Caminhamos pelo corredor escancarado, que poderia facilmente ser confundido com qualquer prédio de escritórios ocupados ou banco em Wall Street. Trabalhadores realizavam papelada em pastas e moviam de forma eficiente e como abelhas. Estes guardavam todas as atividades monitoradas por outro vampiro no país. Os agentes neste edifício, sejam eles guardas ou sentinelas, seriam enviados na América do Norte, para lidar com qualquer número de problemas ou reclamações que surgissem. Embora as atividades de desonestos ocorressem perto de casa, eles me enviaram a diferentes estados de vez em quando. O que eu não teria dado certo, então para a Iowa ou Oregon, ou para casa do outro lado da fronteira norte com a minha Grandmère. Claro que nenhuma dessas opções era uma possibilidade remota, assim que eu segui Holden através do mar de presas.

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O edifício estava resplandecente no interior. Muito parecido com Grand Central Terminal, que havia sido construído como um edifício irmão para ele, muito antes, tinha os tetos abobadados com janelas agora cobertas, assim nenhuma luz solar poderia introduzir-se dentro. Para compensar a falta de luz, painéis de vidro verde e ouro eram inseridos em cada janela e iluminado por trás com incandescência amarela suave, dando toda a sala um calor do meio-dia. Uma escadaria curta desceu ao átrio principal, onde o chão era de azulejos em mármore preto e branco, criando a ilusão vertiginosa de um tabuleiro de xadrez gigante. Pilares de bronze dividiam o quarto ao longo de uma parede distante. Onde em Grand Central teriam sido bilheterias, aqui designados a consultórios particulares. O bronze foi polido para um alto brilho, piscando sol falso de volta para mim. Além dos escritórios, havia uma área principal comum que preencheu a maior parte do átrio, onde um labirinto de velhas mesas de madeira se espalhava como um oceano corporativo. Tudo feito para uma operação de negócio de sucesso no trabalho aqui, desde os zangões de escritório para os executivos. Os vampiros há muito tempo aprenderam que a organização fez qualquer civilização correr bem, e a deles não era exceção. Telefones tocavam em tons baixos em toda a sala, e os guardas falavam em voz baixa. Holden e passamos todos os encantadores, edifícios modernos, até que chegamos a uma porta de aparência inocente marcada como Particular. Minhas mãos tremiam enquanto eu empurrei-a e entrei na escuridão. O Tribunal era da velha escola sobre o seu covil. Era uma reminiscência de uma masmorra ou sala de guerra medieval. Tudo foi mantido escuro com tochas nas paredes apenas para fornecer a luz, e uma umidade que nunca ia embora se agarrou ao ar. Descemos muitos voos degraus das escadas de pedra escorregadias, viajando cada vez mais nas entranhas da cidade, antes de chegarmos ao nosso destino final. Eu estava agradecida pelo dom adicionado da minha agilidade sobrenatural, caso contrário eu teria escorregado nas escadas na minha bunda. Chegamos a um conjunto de portas duplas, aqueles que muitas vezes figuravam em meus pesadelos e era a razão que eu tinha uma desconfiança, de qualquer coisa que parecia Página 75


remotamente parecido com elas. Além delas estavam os três vampiros que tinham a minha vida em suas mãos. Desta vez Holden ficou atrás para permitir que eu entrasse primeiro. Ele não podia me acompanhar para além deste ponto. Apenas o Tribunal e um punhado seleto de líderes tribais eram autorizados a entrar na sala de decisão. A única outra vez que foram autorizados dentro era se estivesse em discussão. Chupei uma respiração profunda que tinha gosto de mofo e abri as portas, pisando dentro em completa escuridão. "Bem vinda, Srta. McQueen." A voz era um soprano, macio e arejado com um toque delicado de um sotaque francês fazendo Senhorita soar como mees10. A saudação veio do único membro feminino do Tribunal, Daria. "Temos o prazer de você poder encontrar-se conosco em tão pouco tempo." Sua formalidade sempre me enervou. Se eles estavam planejando me matar, precisavam ser tão agradáveis sobre isso? "Daria, Líder do Tribunal, o prazer é meu. Estou em de seu serviço conselho." Eu tive que parar a mim mesma de dizer acene e chame. Eu conhecia os passos para esta dança particular, muito bem. Meus olhos estavam ajustados para o preto total da sala, e eu podia ver seu rosto lindo acima de mim. O Tribunal sentava-se sobre uma plataforma elevada em cadeiras artesanais que foram muito elaboradas e detalhadas, para ser pensada como algo diferente de tronos. Daria não era o líder real, de modo que estava sentada à esquerda do centro. Para a direita estava um homem. Eu nunca tinha me acostumado a olhar. Juan Carlos pode ser a mais alarmante criatura humana ou vampiro que já encontrei. Seu cabelo era da cor de jato puro e cortado mais curto agora na tentativa de parecer mais moderno, mas manteve algumas de suas ondas selvagens. Não importa o esforço que fizesse, Juan Carlos nunca poderia se misturar com a humanidade.

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Aqui ela estica o “e” do Miss=Senhorita.

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Depois de um conquistador espanhol, que havia sofrido uma série de cicatrizes irreparáveis durante a sua vida humana. Uma lesão antiga tinha dividido seu lábio superior, e que tinha curado em um rasgar ameaçador, que enrolava em direção ao seu rosto e mostrava uma de suas presas formidáveis. O resto do seu rosto ficou bonito, mas era difícil perceber quando podia sentir seu desejo devorá-lo. "Líder do Tribunal, Juan Carlos." Eu não podia levar-me a dizer que era um prazer vêlo porque, para ser honesta, ele me aterrorizava. "Secret McQueen." Meu nome soava como se fosse uma combinação de Mussolini11 e Stalin. Seu desprezo aprofundado. Voltei minha atenção para o verdadeiro líder do Tribunal e todo o terror em mim escapuliu. Não que o encontrasse menos aterrorizante nem era menos potente, mas parte de seu dom era colocar alguém em volta dele à vontade. Onde a beleza de Juan Carlos era um, pensando bem, ao seu rugido monstruoso, qualquer pessoa que olhasse para Sig, não podia deixar de se apaixonar. Eu não sabia o nome completo de Sig, mas sabia que ele era finlandês, ou pretendia ser agora. Ele era mais velho do que a Finlândia, e pelo que disse, o país em que nasceu não mais existia. Ele nunca afirmou ser um viking como tantos outros vampiros escandinavos fizeram. Se alguém perguntasse, ele revirava os olhos e chamava o saque e pilhagem dos vikings na ocupação da Noruega. Sig também foi o único membro do Tribunal, que eu vi em qualquer grande extensão fora dessas reuniões. Enquanto Daria ocasionalmente me mostrava algum interesse geral, na forma como se pode visitar um cãozinho ou gatinho que estavam pensando em adotar, Sig parecia considerar-me mais do que um projeto de estimação. Era ele quem decidia meus alvos e aquele que tinha atribuído Holden para ser minha ligação.

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Mussolini foi um dos fundadores do Fascismo Italiano, que incluía elementos do nacionalismo,

corporativismo, sindicalismo nacional, expansionismo, progresso social e anticomunismo, combinado com a censura de subversivos e propaganda do Estado.

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Muitas vezes eu suspeitava que Sig soubesse exatamente o que era, por causa do interesse que ele me mostrou, mas nunca tinha sido corajosa o suficiente para perguntar. Em vez de me permitir ser intimidada por Juan Carlos, olhei nos olhos de Sig. Ele sorriu para mim, o tipo de sorriso dado por um homem que sabe o que quer. Entre Daria com seu cabelo liso perfeito e loiro, que usava um terno original Coco Chanel de noite, e o temível Juan Carlos em seu terno Armani sob medida, Sig parecia fora do lugar. Ele foi espalmado para trás em seu trono, com os dedos atados juntos em seu estômago tenso, e suas longas e longas pernas esticadas para fora na frente dele. Ele usava apenas um par de calças de couro marrom. Seus pés, como o peito, estavam descalços. Sua pele era tão pálida que praticamente brilhava no escuro, e seu cabelo loiro suficiente era apenas uma sombra mais dourada do que branco. Daria, por comparação, parecia quase marrom. Como Juan Carlos, ele cortou-o curto para ajudá-lo a misturar-se, mas tinham escovado a franja na testa, que haviam crescido muito e estavam começando a obscurecer os seus olhos azul-gelo. "Secret, minha cara." Ele parecia satisfeito que eu estivesse lá. Juan Carlos fez um barulho de nojo. Ele nunca havia aprovado o interesse que Sig me mostrava. "Como Daria disse, nós estamos muito contentes que você pôde se juntar a nós esta noite." Baixei a cabeça, aproveitando a cadência do sotaque que permaneceu em sua voz profunda e maravilhosa. Entendi, no fundo, o efeito que Sig tinha em mim não era inteiramente real. Enquanto a maioria dos seus dons psíquicos ajudava a melhorar a escravidão sobre os humanos e não afetar outros vampiros, Sig foi um caso raro. Seu charme persuasivo era a razão pela qual ele estava em uma posição de poder. Outros vampiros confiavam nele. Eu esperava que a minha confiança nele não fosse a minha morte. O sorriso de Sig sumiu quando entrou na reunião. "Você sabe a razão por que te trouxe aqui esta noite, sim?"

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"Eu fiz uma matança não sancionada no Central Park na noite passada." Eu sabia melhor do que explicar os detalhes do assassinato sem ser perguntado. Se eles queriam saber algo específico, que o tomassem. Qualquer outra informação não importava. Quando você está fazendo às pessoas perguntas ao longo dos séculos, aprenderá a obter as informações que precisa com tão pouco esforço possível. "Você sente que o assassinato foi justificado?" Daria sondou. "Eu sinto." "Você estava em perigo imediato?" "Eu e uma fêmea humana." "Sim, uma fêmea humana que foi permitida escapar. Ela está dizendo aos meios humanos tudo sobre uma mulher que a salvou de um vampiro." Juan Carlos interveio. Sig levantou a mão para silenciá-lo, mas manteve-se reclinado na cadeira. "Eu não acredito que a mídia encontrou-a muito credível." Eu ofereci. "Precisamos relembrar sobre o incidente no metrô, Secret? A mídia teve uma abundância de fontes que pareciam muito confiáveis de fato nessa situação." Sig falou às palavras que Juan Carlos estava certamente a pensar. Eu enrijeci, um frio varreu todo o meu corpo. Se Sig estava trazendo o incidente no metrô de plataforma, eu estava em sérios apuros. Ele estava nos meus melhores interesses de permanecer em silêncio, até que um deles perguntou-me outra questão. "Holden deu-nos alguns dos detalhes de seu relatório, e confessamos que estamos curiosos." Isto de Daria, que teve seu rosto de porcelana de boneca descansado em uma mão bem cuidada. "Por favor, conte-nos a história." Eu retransmiti, com brevidade, tanto quanto possível, os acontecimentos da noite anterior, levando até a morte de Henry Davies e marcas de mordida que eu associava com Alexandre Peyton. O Tribunal, mesmo Juan Carlos, olhou pensativo após a conclusão da história. Sig sentou em sua cadeira, cruzando a perna na altura do joelho e inclinando para frente como se quisesse ter uma visão melhor de mim. Página 79


"Você está absolutamente certa?" "Estou." "Discutimos o que fazer sobre este assunto antes da sua chegada, e como é frequentemente o caso com você, senhorita McQueen, o Tribunal não foi unânime. Tanto Daria e eu, concordamos que irá ignorar os acontecimentos da noite passada. Juan Carlos, como sempre, queria comê-la." Meu olhar se lançou para Juan Carlos e eu empalideci. Os três começaram a rir de verdade, como se Sig tivesse acabado de dar o remate para a piada mais engraçada que já tinha ouvido falar. Eu nunca iria entender o humor vampiro. Sig continuou: "Em função da evolução que você apresentou, no entanto, teremos de alterar o arranjo um pouco." "Qual o significado?" Eu sabia que isso iria soar indignado, e com certeza, ira queimava nos olhos de Juan Carlos. Sig me deu um sorriso astuto. "Temos um novo emprego para você, minha flor delicada." Ele e Daria trocaram um olhar carregado. "Você vai encontrar Peyton e vai trazê-lo para nós." Para o Tribunal, esta diretiva significa trazê-lo de uma pilha fumegante de cinzas que haviam feito um de seus irmãos mortos-vivos. Caçadora de recompensas pode ter sido o meu título oficial, mas nenhum dos objetivos que tinham me enviado, depois retornava em alguma coisa maior do que uma lata de café. Eles esperavam que eu matasse um dos vampiros mais desagradável e mais desafiador que eu já enfrentei? Será que eles honestamente achavam que ele seria como qualquer outro alvo? Matar Alexandre Peyton ia ser quase impossível. "Ah, e, Secret?" Sig interrompeu minha critica interna. “Sim.” "Nós gostaríamos muito que ele estivesse vivo."

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Capítulo Quatorze Antes que eu pudesse registrar o que o Tribunal tinha me dito, eu estava de volta ao salão com Holden e fomos ao caminho sinuoso de volta até a milha de escadas molhadas, em meus pés, fazendo os movimentos automaticamente. Ele deve ter visto o choque no meu rosto ou a maneira tropeçando em que eu estava tomando as providências, porque a sua carranca inabalável tinha se aprofundado a um olhar de preocupação. “Secret, o que eles disseram?" "Peyton.” Eu murmurei, parei de andar e inclinei meu rosto contra a parede fria. O tijolo áspero contra a minha bochecha me atraiu de volta à realidade. "Eu não entendo." "Eles querem que eu traga Peyton. Vivo.” Suas sobrancelhas dispararam e eu quase ri. É tão raro um vampiro ser surpreendido por alguma coisa, é um deleite eu ser a causa de um desses olhares alarmados. Infelizmente eu não poderia realmente apreciá-lo no momento. "Por que eles não apenas o matam?" Desta vez eu fiz uma risada. "E ter suas mãos preciosas sujas? Não é muito mais fácil enviar-me a uma morte certa? Dessa forma, eles não são os únicos que me matarão, mas eles não têm que lidar mais comigo. Juan Carlos estará feliz." "Sim." Começamos a andar novamente. Se você está procurando conforto, um vampiro não tem o melhor ombro para se apoiar. O único tipo que poderia oferecer era um frio. "Mas certamente Sig não quer ver você morta?" Tanto Holden e eu estávamos cientes do especial interesse de Sig em mim, embora nenhum de nós soubesse o que isso significava, e Holden realmente não gostava. "Talvez ele ache que eu possa fazer isso." Eu não tinha certeza se acreditava, mas era um pensamento agradável, então me agarrei a isso. Não falamos de novo, até que estávamos de volta na calçada escura de Nova York.

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"Você acha que é capaz de trazê-lo dentro?" Um bom voto de confiança da minha ligação vampiro. Mas ele tinha razão de estar duvidoso. Eu certamente estava. Eu suspirei. "Eu não sei." Tínhamos chegado a uma rua ocupada e estávamos em pé na frente de uma loja luxuosa da boutique de SoHo. Tornou-se difícil continuar a nossa conversa com todas as modelos Barbies realizando seus sacos de compras voltando-se para obter uma vista de Holden. Eu também tinha um lugar para estar, e com a sorte estávamos apenas a poucos quarteirões do Hotel Rain. "Podemos discutir isso mais tarde? Você precisa, uh, se alimentar?" Eu balancei a cabeça em uma morena de aparência saudável que passou por nós e não muito sutilmente piscou para ele. "E eu meio que tenho um encontro." Fiz uma pausa. “Talvez. Eu acho?" "Com o rei lobo?" Eu desenhei a uma parada abrupta no meio da calçada, fazendo com que um muro de carne de um homem caminhasse diretamente para mim. Ele contornou-me resmungando algo sobre as mulheres estúpidas, mas o meu foco estava em Holden, fogo ardente nos meus olhos. "Você estava me seguindo à noite passada?" "Depois que eu recebi sua mensagem. Sim.” "E você não acha que a, oh, não sei, me ajudar quando alguns estranhos me jogam em um carro?" "Eles eram apenas lobisomens. Você foi muito bem." Disse ele com desdém. Eu rosnei para ele, e era tão desumano, um som que não havia dúvida de que metade de mim fez o barulho. Holden enrijeceu e deu um passo para trás. Seu rosto brilhou com desconforto de ouvir algo tão animal vindo de mim. "Eu não sou seu guarda-costas, eu sou sua ligação, e às vezes acho que sou seu amigo. Mas não finja que não teria estado com raiva de mim, por resgatar você como um cavaleiro branco equivocado. Como você gosta muito de apontar, você é perfeitamente capaz de cuidar

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de si mesma. Não acredito que você estivesse em perigo e eu estava certo." Ele fez um gesto para me indicar que estava viva e bem como se poderia esperar. Nós encaramos uns aos outros no meio da calçada. Apenas amantes em Manhattan brigando na medida em que as pessoas se filtravam em torno de nós, poderiam dizer. Se eu tivesse um dólar para cada vez que Holden e eu parecíamos um casal disfuncional, eu poderia comprar um apartamento melhor. Após um longo silêncio e, obviamente, sentindo que precisava falar em primeiro lugar, ele testou as águas com um pedido de desculpas. “Desculpa.” Parecia mais uma pergunta, e duvidava da sua sinceridade. “Bom! Que seja.” Acenei a mão para ele e me afastou em direção ao hotel. Ele não me seguiu.

Eu estava feliz que gastei em algo vistoso, pelo menos moderadamente para atender ao Tribunal, mas me arrependi de não trazer uma bolsa, saltos ou qualquer coisa que uma garota normal teria com um encontro. Será que Lucas acharia que era desprezá-lo, porque eu estava usando jeans e sapatilhas? Lembrei-me de quando ele me conheceu tinha sido significativamente mais baixo do que este vestido. Eu também decidi que, se realmente éramos almas gêmeas, ele ia ter que aceitar que eu não era o tipo de bola vestido e saltos de princesa que poderia ter tido em mente. Uma princesa, eu. O homem estava muito para quebrar a minha cabeça. Talvez eu devesse ter dito a Holden que eu era da realeza lobisomem. Inferno, talvez devesse ter dito ao conselho. Oh hey, Sig, eu sei que você quer me mandar para a morte certa, mas só assim você sabe, eu sou meia lobisomem e uma princesa, mostre um pouco de respeito. Certo, que seria passar por cima de forma brilhante. Aproveitei a oportunidade de estar sozinha para ter uma boa olhada no vestíbulo do hotel de Lucas. A partir do hall de entrada principal dois corredores estendidos em qualquer direção, um conduzindo a um Spa de classe mundial, o outro para um restaurante de sushi. Página 83


No centro do vestíbulo estava um lustre de cristal primorosamente esculpido que parecia pesar várias centenas de libras. Para cada lado estava um lustre de quartzo enfumaçado de correspondência e, além destes, no final de cada corredor, companheiros de obsidiana completavam o conjunto tricolor. As paredes interiores brilhavam como se estivessem vivas, luzes dos lustres dançando sobre a superfície em movimento das quedas d'água, que jorravam sobre mármore preto. Em intervalos iguais para baixo de cada sala estavam pedestais com grandes buquês de flores exóticas, perfumadas. Em um canto, escondido da vista, alguém estava tocando uma harpa. Tudo era atraente para os sentidos, e respirei tudo, deixando-o acalmar meus nervos sacudindo antes de ir até a recepção. Meu novo estado Zen foi obliterado quando chamou a atenção do recepcionista e pedi para visitar o Sr. Rain na cobertura. Ele deu uma olhada na minha calça jeans e rabo de cavalo e a carranca tão profunda de Grandmère teria avisado a ele, que um pássaro poderia ter feito cocô no lábio. "E quem é você?" Ele perguntou, condescendência escorrendo de cada palavra. Ele cheirava a were, mas não um lobo. Havia algo de fuinha sobre ele, tanto perfume e comportamento. O que dizer? Que eu era o encontro de Lucas, sua companheira de alma? Jantar? "Meu nome é Secret McQueen." Ele revirou os olhos antes de pegar o telefone ao lado dele e apertou um botão vermelho grande. O nome da sua etiqueta, dizia Melvin, e eu planejava me lembrar dele. Assim como eu sabia que ele ia lembrar do meu depois desta noite. "Há uma mulher aqui alegando que está aqui para ver o Sr. Rain. Ela diz que seu nome é Secret McQueen, e..." Ele escutou por uma batida e, em seguida, toda a cor se infiltrou em seu rosto. "Sim, Sr. Alvarez. Minhas mais sinceras desculpas. Sim, eu vou ter a certeza de que todos na mesa estejam cientes disso." Ele desligou o telefone e angulou a sua cabeça na minha direção em uma espécie de meio arco. "Srta. McQueen, peço desculpas pela minha

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grosseria. Você deve compreender que um grande número de mulheres tentam visitar o Sr. Rain sem seu convite. " "Você está apenas fazendo seu trabalho, Melvin. Tenho certeza que isso nunca vai acontecer novamente." “Não. Definitivamente não.” Ele deslizou um cartão preto sobre a mesa para mim. "Este é um passe de acesso para o elevador. Alvarez está no seu caminho para encontrá-la, e ele vai ajudá-la a um programa de código, para que possa atingir a cobertura diretamente." Eu não tinha certeza de quem o Sr. Alvarez era, mas tirei o cartão da mão trêmula de Melvin. "Obrigada." O elevador soou atrás de mim, e me virei para ver Desmond saindo através das portas. Ele estava vestindo um suéter cinza suave e umas calças muito bem ajustado cáqui. Seu cabelo escuro estava uma bagunça desgrenhada, e ele não parecia satisfeito de estar no vestíbulo do hotel às nove da noite, em uma quinta-feira. Especialmente não comigo. "Secret." Disse ele com um aceno de cabeça. Então nós estávamos em uma base do primeiro nome, então. "Desmond." "Confio que Melvin lhe deu um cartão de acesso?" “Ele deu.” "E eu confio que ele fez suas desculpas?" Ele lançou um olhar significativo para o homem no balcão. Melvin se encolheu e eu não podia culpá-lo. Desmond era uma força intimidante, mesmo com cabeceira. “Sim, ele contou.” “Bom. Siga-me." No elevador, ele roubou meu cartão e me fez entrar com um código comum de quatro dígitos da minha escolha. Explicou que o cartão era agora meu para manter e me concederia acesso direto aos andares da cobertura. Eu sabia que ele não estava entusiasmado com isso, porque também acrescentou que o meu cartão e o código poderiam ser cancelados a qualquer momento. Página 85


No silêncio que se seguiu, houve uma mudança inequívoca na atmosfera do elevador. Não quer dizer que ele tornou-se mais relaxado, ou eu menos cauteloso, mas a sensação de picada desconhecida estourando na minha boca tinha retornado. No começo eu pensei que era porque estávamos chegando mais perto de Lucas, mas depois me dei conta de que este sabor foi completamente diferente. Em vez do gosto inebriante de canela que Lucas deixou na minha boca, eu já experimentei algo mais brilhante, mais cítrico. Limão. Foi o sabor enrugado de limão, e o único lugar que poderia estar vindo era de Desmond. Eu não sabia o que fazer com isso e não sabia como perguntar-lhe, o que ele quis dizer, então em vez disso, mudei de assunto. "Qual tipo era o recepcionista?" "Ah, você o cheirou.” Isso parecia colocá-lo em um modo melhor. "Melvin é um were furão." Deixei escapar uma tosse curta alto de uma risada. "Ele é um furão!" Desmond encontrou isto, pelo menos, momentaneamente engraçado, porque riu, o som, baixo agradável. "Sim, eu suponho que seria uma maneira de colocá-lo." Chegamos ao apartamento, mais descontraídos do que tinha sido no piso principal. "Ele está esperando por você." Desmond acenou para a escada em espiral. Ele me deu um pequeno empurrão, e não pude deixar de notar como a mão nas minhas costas demorou um pouco mais do que o necessário. Virei-me para ver se havia qualquer explicação sobre o seu rosto, mas ele já estava indo embora. A explosão sutil de calma diminuiu com cada passo. Seria uma coisa de lobisomem, deixando os gostos na bocas dos outros? Não, isso era impossível. Eu tinha estado em torno de outros weres e nunca saboreei um único, antes de Lucas passar por mim na rua na noite passada. Era mais do que um pouco desconcertante. Lucas tinha me dito que era uma indicação da ligação de alma eu compartilhei com ele, então por que eu poderia saborear Desmond? Certamente que não era possível ser uma alma ligada a duas pessoas. E por que de repente eu quero uma margarita? Parecia que cada momento passado com Lucas e os lobos ia apresentar-me com uma dúzia de perguntas novas. Página 86


Capítulo Quinze Eu encontrei Lucas no mesmo lugar que o tinha deixado na noite anterior. Agora, em vez de pés descalços e calças jeans, ele usou o par mais primorosamente adaptado de calça cinza, a mesma cor da camisa que Desmond estava usando. Eu parei para admirar a maneira como eles abraçavam sua parte inferior. Eu queria apertar a mão do Alphaiate que fazia as calças para os homens deste bando. Se eu fosse um felino estariam em alguma variedade, eu teria ronronado. Como não era, deixei escapar um suspiro trêmulo. Ele se virou para me olhar com um sorriso brilhante, cheio de dentes. Ele estava com uma camisa de mangas compridas pretas com um leve decote em V, que me deram um olhar provocante de seu peito liso. "Eu pensei que você não podia vir." "Bem, eu imaginei que veria você como é, quando não está me sequestrando." Eu não poderia deixar de sorrir de volta. “Um!...“ Olhei por cima do meu ombro, preocupada que Desmond poderia aparecer de repente atrás de mim, que não o fez. "Por que Desmond saboreia férias de primavera?" De seu lugar junto à lareira enorme, as sobrancelhas de Lucas uniram-se, mas sua reação foi lenta e o choque parecia forçado. Interessante. "Você pode saboreia Desmond? A maneira como você me saboreia?" “Sim. Só que você tem gosto de Natal. Canela. Desmond tem gosto de limão." Lambi a parte de trás dos meus dentes, perseguindo o sabor persistente. Lucas franziu o cenho. "Quão peculiar." Alguma coisa sobre a maneira como ele disse ainda me provou, que não estava de todo surpreso com a minha revelação. “O que isso quer dizer?” Seu rosto relaxou e ele acenou com a mão no ar como se espantando para longe a minha pergunta.

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"É irrelevante. Apenas um capricho, nada para se preocupar. " Ele afastou-se do fogo e chegou a ficar na frente de mim. Colocou as mãos grandes na minha cintura, e eu lhe permiti fazê-lo. Não escapou da minha atenção que ele estava escondendo algo, mas também não acho que a situação com Desmond garantia um pensamento no momento. "Você está linda." Ele era todo sorriso, mais uma vez. "Então, você." O gosto de Desmond tinha ido embora, e agora me senti como se tivesse chupando corações de canela. Eu me perguntei se estar em torno de Lucas, me daria hálito fresco. Eu também me perguntei, se eu o beijasse descobriria como saboreio para ele? Eu poderia enrolar meu próprio sabor, traçando minha língua sobre a dele? Antes que eu terminasse o pensamento, me levantei na ponta dos pés e fechou o fosso entre nós. Eu não tinha estado consciente que tomei a decisão de beijá-lo, mas de repente seus lábios estavam contra os meus. Ele deve ter sido surpreendido pela brusquidão da minha ação, porque por um segundo ele hesitou. Comecei a afastar-me, meu rosto ruborizado vermelho quando murmurei. "Des..." Eu não tive a chance de dizer mais do que a primeira sílaba, antes que ele me puxasse de volta para um abraço apertado, segurando-me rápido. Eu fui literalmente varrida fora de meus pés quando me beijou, ele era tão alto que meus dedos não estavam sequer tocando na madeira. Se eu fosse humana, a força de seu aperto ameaçou agarrar o ar dos meus pulmões. Mas eu não era tão frágil, por isso envolvi meus braços sobre os ombros e abri meus lábios para responder o pedido implorando de sua língua. Suas mãos deslizaram mais baixo, se colocando na minha bunda e levantando-me completamente fora do chão. Eu respondi com entusiasmo incomum por serpentear as minhas pernas em volta de seu torso. O beijo se aprofundou. Sua boca inclinada sobre a minha e a sua língua roçou ao longo da minha própria, a hipersensibilidade fazendo minha cabeça girar. Ele moveu suas mãos, apertando minhas coxas firmemente, e meu turbilhão de

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beijos exigentes pediu para ele continuar. O interior da sua boca provou açucarado, a doçura de algo parecido com algodão doce ou marshmallow torrado. Isso era algo meu. Um aperto enrolou agitado na boca do estômago como os dedos rígidos que saiam do punho. Ele torceu e seu aperto cresceu. Calor líquido se espalhou pelo meu corpo, a partir de minhas entranhas e me enchendo ,até arrepiar ao longo de cada centímetro da minha pele e ameaçou transbordar. Eu gemia em sua boca aberta. A pele de Lucas em minhas mãos e contra o meu corpo cresceu igualmente quente. Por toda parte havia pele a pele, eu tinha certeza de que devemos estar queimando um ao outro. Ele resmungou, mas não tinha nada a ver com o medo. Quando minhas pernas estavam em volta dele, mesmo através de camadas de roupa, eu poderia dizer que ele estava preparado para assumir isto muito mais longe. Isso me fez pensar como o calor dele sentiria dentro de mim. Falta de ar, me arrancou do beijo, minhas palmas das mãos contra o peito. Minhas pernas estavam travadas em torno de sua cintura, e estava tão frágil que deixei me segurar lá. Tomei respirações profundas, irregulares, incapaz de encontrar os olhos. Ele não havia desistido de sua busca do prazer, e sua boca estava contra o meu pescoço, beijando, lambendo... Eu o puxei para mais perto, e quase cai para trás em nosso abraço aquecido quando roçou os dentes do meu pescoço e fechou sobre o concurso da pele. Meu pulso correu e eu pude sentir um alongamento familiar e nitidez dos meus dentes. Meu lado vampiro estava acordado esta noite, e nós estávamos à beira de trazê-lo para o mundo. Suas mandíbulas apertaram um pouco. Eu fazia um barulho de pequenos animais e de repente voltei aos meus sentidos. “Pare.” Não houve hesitação ou incerteza na minha voz. Meus olhos estavam em seu pescoço, e não tinha o sexo na vanguarda da minha mente. Isso até que vi a grande cama e percebi que a minha libido, não estava tão disposta a deixar o meu bom senso. Meus impulsos foram divididos entre devorá-lo e deixar-me ser consumida de outras formas. Ele respondeu imediatamente ao comando, liberando o meu pescoço e abaixando-me para o chão, onde eu escalonada. Página 89


"Uau." Eu disse uma vez que peguei minha respiração e meus dentes tinham recolhido. "Só... uau." Lambeu os lábios, e notei que seus olhos não eram mais azul sólido. O anel de ouro ao redor de sua pupila tinha dobrado de tamanho, e eles não pareciam humanos. "Isso foi inesperado." Disse ele, sua voz rouca. Quando o lobo dentro de mim voltou para seu estado dormente, minha pele resfriou a temperatura normal. O rubor em sua coloração desbotada, bom. Nunca antes ambos os monstros dentro me acordaram, simultaneamente. O lobo queria o companheiro, o vampiro queria se alimentar, e ambos os desejos se sentia como uma a mesma coisa. “Desculpa.” Calor inundou de volta, desta vez só para minhas bochechas. "Por que diabos você está arrependida?" "Isso foi tão inadequado." Ele riu. Foi um exuberante, riso, crescendo honesto. Ele colocou um braço em volta de mim, e vacilei antes de perceber que não havia conotação sexual no gesto. "Se você não tivesse feito isso, eu teria. Só de estar no mesmo quarto com você me deixa tonto." “Eu também.” Embora tonta devesse ter sido substituído com tesão como pecado, seu fraseado parecia mais educado. “Você vai se acostumar com isso.” "Espero que não." "É assim que está destinada a ser conosco. Existe melhor prova de que nós deveríamos estar juntos?" "Eu não sei se um impulso irresistível de desfiar sua roupa e molestá-lo é realmente evidência de que somos almas gêmeas." Eu consegui um sorriso. Eu ainda não estava tão certa de que estávamos destinados a ficar juntos, mas não podia negar que havia algo de notável sobre a nossa conexão física. "Espero que isto não lhe vá fazer desistir de jantar comigo."

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"Não." Mordi o lábio em contemplação. "Mas se você não se importa, eu gostaria muito de comer fora." Encarei a porta de modo a não olhar para a cama. "Não confia em mim?" "Eu não confio em mim." Isso foi verdade honesta a Deus. "Eu acho que vai ser muito mais seguro com uma mesa entre nós." Eu tenho um flash mental dele me empurrando para baixo, em uma mesa de jantar grande e rasgando minha camisa à parte com as próprias mãos. Eu virei o rosto. "Se você acha que vai ajudar." Eu sabia desde o riso em sua voz, que ele estava pensando exatamente a mesma coisa.

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Capítulo Dezesseis

A viagem de elevador para baixo ficou em silêncio e tensa. Eu estava entre Lucas e Desmond, e criou uma combinação de sabores bizarros na minha boca. À direita de Desmond estava o lobisomem loiro, era apenas uma polegada ou assim mais alto que eu, parecia curto em comparação com os outros dois que eram mais de 1,83 metros cada. Com toda a estranheza do encontro com Lucas, eu tinha esquecido o nome dele, mas se reapresentou como Dominick. Ele tinha o sorriso despreocupado e os olhos cintilantes de um encrenqueiro. Eu gostei dele instantaneamente. Desmond voltou a ser grosseiro e olhou para as portas do elevador com uma firme carranca. Sob esse ângulo pude ver que seu cabelo que era mais comprido, do que na parte de trás, e ele constantemente empurravam para fora de seus olhos. Contra meu melhor julgamento, decidi que a maneira como seus olhos olhavam em frustração era realmente bastante atraente. Que diabos estava errado comigo? Enquanto eu contemplava o perfil de Desmond, Lucas pegou a minha mão na sua. Eu não me abalei em livrar, apesar do fato de que normalmente eu odiava qualquer tipo de demonstração pública de afeto. Parecia estranho para eu permitir que, uma vez que não éramos realmente um casal. Mas não podia negar que gostei da maneira como minha mão se sentiu, quando foi acondicionada dentro da sua mão grande e quente. Saímos, não no vestíbulo, mas um dos níveis básicos. A garagem foi iluminada por lâmpadas fluorescentes dispersas, dando-lhe uma tonalidade fria e azul em contraste com a luz quente do hotel. As sombras eram abundantes, proporcionando muitas das localizações ideais para as pessoas e coisas para se esconder. Eu me vi desejando que tivesse ido para casa, e pego minha arma após a reunião do Tribunal. Armas de qualquer tipo foram proibidas dentro da sede de conselho. Eu pensei que não era necessário bani-las, considerando que os vampiros, basicamente, eram armas.

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Um carro preto familiarizado estava esperando por nós. Desta vez, Dominick segurou a porta aberta para eu entrar por mim mesma, ao invés de me forçar na parte de trás. Sentei longe o suficiente de Lucas para que outra pessoa se encaixasse entre nós, olhando pela janela colorida quando nós nos dirigimos para a noite de luz salpicada. Havia um sentimento de mal-estar no estômago que nada tinha a ver com o meu lobo ou o que tinha acontecido entre Lucas e eu lá em cima. Fiquei vendo o rosto de Sig e ouvindo-o dizer, nós gostaríamos dele vivo. Eu gostaria de ir a um cruzeiro Dominicano e pegar um bronzeado. Eu gostaria de não lutar com um monstro que ameaçava me explodir fora da minha pele a cada lua cheia. Ambas as coisas pareciam tão prováveis de acontecer, como a minha captura de Alexandre Peyton vivo. Também trouxe de volta a questão lancinante, que era o que Peyton estava fazendo aqui, em primeiro lugar? Sua vingança contra mim era secundária para o que o levou para Nova York. Keaty e eu tínhamos estabelecido ontem à noite durante a nossa autopsia. Peyton não teria se arrastado para fora a partir de qualquer rocha que havia se escondido, a menos que tivesse um motivo muito bom. Ele era velho e inteligente, e você não consegue a idade sem um forte instinto de sobrevivência. Para ele emergir como um desonesto conhecido na cidade, onde três dos vampiros mais poderosos dos Oriente governavam nos EUA, embora? Era mais do que apenas corajoso, era uma declaração de guerra. Mas eu ainda não sabia por que a guerra estava começando. Também queria saber o quão alto Matar Secret McQueen estava em sua lista de coisas a fazer. Lucas, sempre cavalheiro, me permitiu cozinhar sobre isto, enquanto nós nos dirigíamos, até que ele colocou a mão na minha coxa. ”Secret.” Virei o meu olhar desfocado da janela para olhá-lo. "Nós estamos aqui."

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Aqui nos trouxe para frente de um clube conhecido como o Chameleon Lounge. Dependendo de como você corria com círculos, era ou a boate mais famosa de Nova York ou você nunca tinha ouvido falar dele. O Chameleon Lounge foi executado por weres para weres, e como a sede do conselho, os seres humanos não viam o clube em sua verdadeira forma. Aos olhos humanos, o edifício tornou-se tão atropelado, que até mesmo vagabundos se recusavam a dormir lá. Para um que fosse, era um lugar chique e luxuoso para ver e ser visto. Se Lucas estava me trazendo aqui no nosso primeiro encontro, ele não deveria ter vergonha de ser visto em público comigo, porque amanhã de manhã cada lobo em Manhattan saberia que tínhamos estado aqui juntos. Fiquei nervosa. Honestamente esperava que jantássemos em um restaurante agradável humano. Um dos lugares que beberíamos e jantaríamos com modelos e estrelas de cinema, para o deleite das pessoas que procuram fofocas locais. Parte de mim tinha a esperança de ser chamada de uma loira misteriosa na edição de fim de semana de Page Six. Isto era sério. Não apenas para o nosso relacionamento, também. Isto significava que eu estava prestes a exibir meu status recém-descoberto e real, para uma sala cheia de sangue de weres. Dentro do clube o nome Secret provavelmente não seguraria a água, mas o nome McQueen fez. E Lucas Rain andando com um McQueen implicava algo enorme. Todos no clube sabiam mais sobre a ligação de alma do que eu fiz, então enquanto não poderia compreendê-lo, o significado mais profundo seria evidente para eles. Evitei passar o tempo com lobisomens porque, assim como Lucas teve na noite anterior, podiam sentir o cheiro da morte em mim. Ele aceitou-o como um efeito colateral da minha carreira escolhida, mas que conclusão uma sala de estranhos desenharia? E quanto tempo seria, antes que alguém montasse a minha associação com os vampiros e um aroma persistente em mim? Eu dei a este namoro, até a minha primeira lua cheia com ele. Quando eu não mudasse em um lobo, eu não tinha dúvida de que Lucas estaria terminando comigo. Não havia como isso pudesse funcionar. Página 94


Eu agarrei o braço dele quando começou a sair do carro, e ele me deu um olhar zombeteiro. Seus olhos azuis brilhavam as luzes do interior do carro. "Você não quer ir para outro lugar? Como Nobu ou algo assim?" Eu sabia que sushi não recorreu a nenhum de nós, como lobos tendem a desejar uma refeição mais substancial, mas eu comia assim para viagem, raramente sangue no saco, a realidade alternativa de Calliope da Starbucks, eu disse o primeiro restaurante que pude pensar. Ele sorriu e deu um tapinha na mão, como se eu fosse uma criança nervosa. O gesto foi ligeiramente condescendente, mas duvidava de que foi previsto nesse caminho. "Eu sei que isto deve se sentir como se eu estivesse jogando você para o fundo do poço, logo após sua primeira aula, mas confie em mim." Ele enfatizou as últimas palavras apertando a minha mão. "Este é o melhor caminho." Com o meu estômago plantado no meu lugar, deixei levar-me para fora do carro. Dominick segurou a porta aberta e me deu um sorriso cúmplice. Embora ele fosse um lobo, e tão perto de proximidade para mim como Lucas ou Desmond tinham estado, ele não deixou gosto em minha boca. Ele confirmou o que tinha pensado no hotel. Eu não reagi a outros lobisomens do jeito que reagi aos dois. Desmond estava esperando pelas portas de entrada, e quando ele abriu uma onda de calor e ruído varreu na noite de primavera fria. Segurando minha mão, Lucas passou pelas portas abertas e para o clube. Por alguns momentos, o meu medo me impediu de respirar. Minha capacidade pulmonar foi substancialmente maior do que a maioria das meninas do meu tamanho e foi à única coisa que me impediu de ficar azul e correr para fora. Um dos muitos benefícios de não ser humano. Eu tinha que admitir, apesar de minhas reservas e queixas sobre o que eu era, havia regalias definidas. Infelizmente nenhuma dessas regalias, nem vampiro, lobisomem, poderiam me tirar dessa situação.

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A sensação única de estar próxima de um companheiro lobisomem foi amplificada pela presença de tantos estarem juntos em um quarto. A sensação quente e reconfortante que fez a fera no meu interior responder, como se estivesse em casa tomando conta de mim, e todos os cabelos do meu corpo levantaram-se com um estremecimento. Foi à sensação mais esmagadora e elétrica que eu já tinha experimentado ‒ tão perto de tanta gente que compartilhava a metade da minha herança curiosa. Quando eu estava com vampiros, havia um silêncio frio. Estando entre os lobos era como ser jogada em um ninho de pêlos e fios desencapados. Eu queria esfregar meu rosto contra a energia tangível no quarto. Eu também queria ser envolvida em torno de Lucas novamente. Oh, cara! Que ele não tinha estado brincando quando usou essa metáfora fundo do poço. Eu tinha começado a correr a minha mão para cima e para baixo do braço e tive que me forçar a parar. Coloquei minha mão livre no bolso para mantê-la firme. O que estava acontecendo comigo? Um dia com os lobos e o meu controle já estava escorregando. Isso me assustou. O barulho na sala silenciou ao silêncio morto e todos os olhos estavam sobre nós. Uma mulher bonita com dinâmica, cabelo encaracolado vermelho caminhou até nós, usando um colante vestido bandage violeta, que abraçou suas curvas amplas mais perigosas do que uma estrada de montanha. Os saltos foram de seis centímetros de altura, o que fez suas pernas parecerem que eram esculpidas por navalhas. Em um vestido tão apertado com saltos altos que, qualquer outra mulher seria relegada para ficar parado e olhando. Esta mulher, com seu corpo audacioso, se aproximou de nós de uma maneira que trouxe a palavra escapulir para mente. Ela moveu-se com uma graça que faria supermodelos loucas de ciúmes. "Lucas." Sua voz suave e rouca lhe mudou o nome em um ronronar delicado. Até eu queria dormir com ela. Como eu poderia esperar comparar ou competir com alguém que se parecia com sexo espremido em forma humana? Lucas acenou para ela e colocou seu braço possessivamente na minha cintura, me puxando para mais perto. A ruiva

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tinha astutos olhos verdes com maquiagem roxa esfumaçada que os fez arder, e agora eles estavam focados em mim. "Genevieve..." Disse Lucas. "...esta é o Secret McQueen." Eu gostaria de ter uma foto do caminho das sobrancelhas perfeitamente cuidadas disparando. Eu estava certa em esperar que o meu nome tivesse um peso. Foi bom que ele tinha um significado diferente aqui do que em um bar de vampiros. Genevieve me olhou incrédula, então um sorriso se contraiu em seus lábios vermelhos. "Tem o rei lobo encontrado uma rainha?" A maneira casual, quase provocante no qual ela falou com Lucas era um sinal definitivo de que não era um lobo, e, portanto, não sob o polegar de sua liderança. Eu não sorri de volta. Ela me fez inquieta de uma maneira que não conseguia colocar o meu dedo, especialmente quando ela estava me olhando de cima e abaixo como um novo item de menu. Talvez não precisasse me preocupar com ela tomando Lucas depois de tudo. Eu não gostei de como ela disse rainha também. Não havia nada de especial sobre seu tom de voz, mas a palavra só me deu um calafrio. O único título de rainha que eu sempre quis foi o já anexado ao meu sobrenome. A atenção de cada lobo na sala foi colada em nós, esperando a resposta de Lucas para a sua pergunta. "Secret e eu estamos unidos pela alma." Anunciou. A forma oficial na qual ele disse fez parecer que ela deveria ser seguida por você agora pode beijar a noiva. Um murmúrio se espalhou pelo quarto. "Ela é uma McQueen e tem um lugar de direito como líder da matilha. No entanto, como apenas agora nos encontramos, chamando-a de nova rainha é um pouco prematuro." Ele riu, e os lobos educadamente riram com ele. Isso foi bizarro para dizer o mínimo. "Eu espero que todos vocês com a minha regra a tratem com o respeito de uma princesa, que está sendo cortejada pelo seu rei." Não havia riso em seu tom, apesar de ser chamada de princesa em voz alta, certamente me fez querer rir. Ele estava muito sério, e eu sabia que cada lobo na sala respeitaria os seus desejos. Página 97


Ele olhou para trás para uma Genevieve expectante. "A sala privada, por favor." "Claro!" Ela nos conduziu através da sala lotada com tanta facilidade, que não fez tanto quanto esbarrar contra alguém. Eu estava disposta a apostar que Genevieve nunca desembarcaria nos meus pés também.

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Capítulo Dezessete Dezessete Para o jantar, foram servidos pratos enormes, bifes azul-raros de carne de Kobe12. Eles devem ter o custo mais do que uma família de cinco gastaria em média em um jantar, e eles estavam com sangue delicioso. Literalmente. Sentei-me com os olhos fechados e chupei o suco de cada mordida da espessa carne. Pode não ter sido tão satisfatório quanto o sangue fresco, quente, mas minha metade lobisomem estava satisfeita com a oferta. Demorei-me na bruma suave vermelha que se seguiu de uma refeição deliciosa, mas no fundo, no fundo do meu intestino, meu estômago roncou por algo mais. Por enquanto, eu teria que ignorar essa necessidade e me contentar com uma bebida AB positivo quando chegasse em casa. "Esse foi o melhor bife que eu já comi." Fiz uma pausa entre cada palavra para dar ênfase. Lucas pousou o guardanapo e riu. "Que mal qualificado como um bife. Isso ainda era uma vaca." "Então, foi a melhor vaca que eu já tive." Desmond, que se sentou em uma mesa perto da porta com Dominick, sorriu como alguém de sua rigidez normal. O sorriso era tão honesto, que me surpreendeu, mas esmaecido, no momento em que viu que eu estava olhando para ele. Eu não conseguia entender por que ele me odiava tanto. Foi a minha simplicidade sob o que ele esperava de uma princesa ou uma rainha? Eu não acho que as mesmas restrições de decoro eram aplicadas à realeza lobisomem como eles fizeram na realeza humana. Especialmente se considerado que a rainha-mãe era improvável para retirar toda a roupa dela em uma lua cheia e correr selvagem com seus netos. Sabia que eu era uma princesa

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menos de vinte e quatro horas, e ninguém tinha realmente me explicado quais eram as expectativas. Ao crescer, a única coisa que minha Grandmère tinha exigido de mim era a sobrevivência. Eu tinha nascido no sul da Louisiana, que é tão sul como você pode entrar em um Estado sem uma península. Ela disse sobre Elmore e era só o que precisava para mim, a fim de garantir a minha proteção do bando. Eu não sei o quanto ele sabia, mas era o suficiente para que respeitasse a nossa privacidade e fazer com que os outros fizessem o mesmo. Quando ele morreu, Grandmère sabia que não podia mais confiar nossa segurança no próximo do bando. Deixando seus três filhos, incluindo seu filho adolescente, e fugiu do Estado. Nos anos posteriores, quando ela me explicou por que tinha sido forçada a se mover, nunca me disse nada sobre os pontos mais delicados de como os bandos eram executados. Sabendo agora que Elmore tinha sido um rei e passou a coroa para seu filho legal ao invés de sua filha mais velha Mercy, minha mãe, ou o seu filho do meio, a minha tia Savannah, eu podia ver onde a agitação começava. Grandmère tinha me levado primeiro a Carolina do Sul, onde permaneceu até que eu tinha quatro anos, antes de decidir se isso ainda estava muito perto para o conforto. Em seguida, deixou os Estados Unidos, para um lugar que ela achava que estaria fora da lei do bando. Passei doze anos de minha vida na parte sul das pradarias canadenses, vivendo em uma fazenda de 15 hectares, grande e antiga. Um dos benefícios dessa educação foi que, ao contrário da América do Sul pantanosa, o solo da pradaria canadense permitia casas e ter cavernas reais. Significava que eu tinha uma sala em que pudesse escapar do sol escaldante todos os dias. A terra que me pertence, desde um lugar para correr livremente durante a noite, queimando a energia reprimida da minha mistura genética única construída. Criar-me tinha sido difícil para a minha Grandmère. Ela foi, no entanto, a única capaz de fazê-lo. Ser mãe de três crianças que se tornaram lobos, e uma poderosa bruxa de algum renome, ela tinha outros conhecimentos. Uma avó humana, alimentando-me ou colocando o

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meu berço em um quarto, leve e arejado, teria cometido erros graves o suficiente para matar apenas fazendo o que se devia fazer com um bebê. Porque minha mãe, ao abandonar-me, teve a clarividência de deixar uma nota explicando o que havia acontecido comigo, Grandmère foi capaz de se preparar para certas coisas. Ela já tinha tido conhecimento de que ter qualquer tipo de prata perto de mim seria desastroso, mas que não era um problema incomum para ela, desde que tinha três lobisomens de idade em sua casa. Era o sangue de vampiro que tornou as coisas difíceis. Significava que eu não poderia ser exposta à luz solar e também que expirava de dia dormindo que se assemelhava a morte, completa com a falta de respiração ou pulso. Em seguida, houve o agravante da minha licantropia sendo ativada na infância. Na minha juventude e a idade adulta eu tinha aprendido intuitivamente como suprimir a necessidade de mudar as formas. Eu enterrei a capacidade tão profunda dentro de mim, que não sabia se era mais possível me mudar. Foi graças aos efeitos calmantes do meu sangue vampiro que essa supressão era viável. Contanto que eu estivesse bem alimentada nunca sentiria a necessidade de ir peluda. Como um bebê com esse tipo de controle tinha sido impossível. Minha Grandmère tinha uma foto de bebê muito memorável de mim no manto de sua lareira. Em um berço em meio aos restos de um sol saltando amarelo e fralda de pano ficando uma endiabrada aparência de lobo espreguiçando, língua de filhote felizmente, os pés muito grandes para o corpo. Foi só por causa dessa foto, que eu sabia que tinha a capacidade de mudar do nada. Eu não lembrava o acontecimento do evento e não tinha nenhuma lembrança, de como a dor agonizante deve ter sido para mim como um bebê. Minha Grandmère disse que só aconteceu mensalmente do meu primeiro aniversário até o meu segundo. Antes de virar, o lobo dentro era muito pequeno para forçar a si mesmo. Após esse ano o vampiro em mim aprendeu a colocar o lobo na coleira. Sabia, também, que eu precisava de sangue para sobreviver. Não muitos bebês são dados a sangue de porco ou de cabra em uma garrafa. Inútil era dizer que a minha educação tinha sido única. Nada disso, porém, tinha me treinado em como ser uma princesa. Página 101


Eu tinha, até agora, existido no fio da navalha fina de dois mundos, parte de ambos, e aceito por nenhum dos dois. Eu não sabia como mudar e me sentir indesejada, de ser considerada entre a classe dominante. "Eu diria um centavo por seus pensamentos, mas acho que tenho para lhe oferecer mais de um milhão, para ter tudo que acabou de passar por sua cabeça." Lucas estava inclinado sobre a mesa com um sorriso hesitante em seus lábios, me esperando voltar para a Terra. "Desculpe!" Eu tinha vergonha de ter sido apanhada tão perdida em meus pensamentos. "Onde você simplesmente foi?" "Eu estava pensando sobre a minha Grandmère." Esperei a confusão que acompanhou meu apelido francês para ela, que era algo que ela insistiu em sua criação de Louisiana e também algo a diferenciá-la da herança irlandesa do meu avô. "Será que ela...?" Hesitou. “Ah. Não. Ela está viva e bem no sul de Manitoba, provavelmente reclamando para si mesma sobre o derretimento tarde e o que isso significará para as ervilhas." Sorri para mim mesma, imaginando-a em botas de borracha e acumuladas de macacão, pisando na neve até os joelhos e pensando em que tipo de magia que poderia usar para acelerar o derretimento. Invernos em Manitoba se arrastavam por mais de seis meses a um tempo, mas a Primavera, uma vez que foram embora era uma mancha quase imperceptível, antes do Verão varrer quente e úmido. Eu senti falta algumas vezes. "Ela não é como nós, embora?" Ninguém é como eu, não pude deixar de pensar. "Não, ela não é um lobisomem. Ela é uma bruxa muito difícil, no entanto." Eu não queria fazer parecer que ela era uma senhora indefesa de idade. Longe disso. Agora em seus anos sessenta, ela foi mais ativa do que nunca e não mostrou sinais de abrandamento. "E ela a cirou sozinha?" Ele estava um pouco surpreso por isso. Lobisomens, pelo que entendi, eram fãs do É necessário uma abordagem na aldeia para educar crianças. Eu lhe disse ontem que a minha Grandmère me criou, mas acho que ele assumiu que havia ajuda. Página 102


"Por causa do, uh ..." Eu tentei pensar em algo que não era mentira, mas não quis dizer mais do que ele precisava saber. "... o trauma intrauterino que causou minha licantropia para ativar mais cedo?" Ok, então eu não mencionei que dizendo que o trauma era meu pai recémnascido vampiro forçando minha mãe a se alimentar do seu sangue contaminado e me transformando em uma aberração híbrida. Não é mentira, realmente, mais uma omissão. "Minha mãe era jovem, com apenas dezessete anos, e meu pai estava... morto." Novamente, não era uma mentira, apenas uma torção na verdade. "Ela não sabia como cuidar de um bebê que não era apenas um bebê. Provavelmente não poderia ter cuidado de mim, se eu tivesse sido normal. Ela me deixou com a minha avó e nunca mais olhou para trás." Tudo isso era uma verdade cem por cento. O rosto de Lucas era de pedra. Mesmo Dominick e Desmond em sua própria mesa pareciam mais solenes do que tinham antes. Para mim, isso era história. Era como dizer a alguém sobre Brutus trair César. Ou sobre o colapso do Império Romano. A história não era pessoal, eram apenas fatos sobre o passado. Assim, apesar do fato de que essa história era minha, já não me comoveu. Lucas pegou a minha mão, e com a outra ele tocou o lado do meu rosto, com um golpe suave de seus dedos. Sua mão estava quente contra minha pele, que não me surpreendeu, dada a elevada temperatura do núcleo de todos os lobos. "Você nunca vai sentir falta de uma família de novo." Prometeu. Infelizmente, eu não acho que foi uma promessa que ele poderia manter.

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Capítulo Dezoito O Chameleon Lounge era mais do que apenas um restaurante. Enquanto o piso principal servia como uma experiência de jantar de alto nível, o nível superior, tamponado por paredes acústicas e pisos, era um clube de dança. Lucas me guiou até uma escada na parte de trás do restaurante, com os nossos dois guarda-costas chamado D... logo atrás de nós. No jantar, Lucas tinha mencionado que Desmond estaria mantendo um olho em mim, mas fez parecer uma coisa normal para um lobo-tenente fazer para uma princesa deslocada. Eu não forcei ainda mais, mas parecia que Lucas estava atribuindo-me um guarda-costas, que não precisava ou queria. Quando chegamos ao clube, não era nada do que esperava. As paredes foram decoradas com sofisticado vermelho e preto do papel de parede, e cada superfície plana parecia mármore preto polido, da pista de dança até o bar para as mesas individuais. Todas as luzes foram diminuídas e cobertas por máscaras de contas pretas. Tanto o bar como a cabine do DJ, estavam em plataformas elevadas, enquanto todos os estandes foram afundados no chão, então eles tiveram que ser reforçados para baixo. Gostaria de saber se os pisos de mármore colocava qualquer risco para clientes na pista de dança, mas a pergunta foi respondida quando um homem agarrou a mão ao seu encontro e girou em torno dela três vezes como se fosse um pião. Ela parou em um salto, mergulhou para trás e, em seguida, em seus braços novamente. Weres tinham graça natural suficiente para não temer um piso como este. Genevieve sabia como criar um ambiente único e dinâmico para seus clientes. Assim que pensei nela, me lembrei de uma questão que o jantar tinha forçado a sair da minha mente. Em vez de perguntar a Lucas, eu girei em volta e cai em sintonia com Desmond. Achei uma vez que ele soube sobre o Melvin were furão, ele provavelmente saberia sobre Genevieve também.

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"Desmond?" O sabor do limão encheu minha boca e eu tive que engolir antes que pudesse pensar em falar de novo. "Srta McQueen." Sua formalidade me abalou. Gostaria de saber se a frieza tinha algo a ver com suas ordens, se por ser indiferença, ou se ele sentiu que estava melhor equipado para proteger Lucas e eu. Mas Dominick não pareceu ter qualquer problema em ser bom para mim. Talvez quando esta noite acabasse, gostaria de ter com Desmond uma pequena conversa, sobre o qual era exatamente o seu problema comigo. Eu continuei com a pergunta que tinha estado a ponto de fazer. "O que é Genevieve? Eu sei que ela não é um lobo, e é definitivamente felino, mas não consigo fixa-la." Um riso pontuou no ar atrás de nós. "Ah, e aqui eu pensei que a ideia era que a curiosidade matou o gato. O que, eu me pergunto, será que isto faz para o grande lobo mau?" Genevieve estava a poucos metros de distância, encostada ao bar com um copo de champanhe na mão. Claro que seria champanhe, e estava disposta a apostar que era Cristal. Nada além do melhor para nossa anfitriã. "Você está preocupada com que tipo de gato eu sou?" Ela deslizou mais para nós sobre seus saltos altos. Com a altura adicionada e o fato de que estava em sapatilhas, ela estava muito mais alta do que eu e olhou para mim com um sorriso lascivo que lhe caía muito bem. Lucas desapareceu no meio da multidão com Dominick, deixando-me sozinha na companhia de Desmond. "Eu estava pensando. Não se preocupe. Você não cheira como qualquer outro felino que eu encontrei." "E você não tem cheiro como um lobo médio." Ressaltou ela, fazendo-me engolir em seco. "Ainda que eu ache que tem algo a ver com o negocio que você mantém." Em uma frase Genevieve provou que ela era uma mulher para ser respeitada e temida. Ela sabia muito mais sobre o que acontecia nesta cidade, do que tinha lhe dado crédito. "Devo dizer, em pé ao lado deste cavaleiro, vocês dois certamente cheiram sedutores juntos, não é?" Eu fiz uma careta. Impossível. Não havia nenhuma maneira para que ela soubesse que eu podia sentir o gosto de Desmond. Ele me deu um olhar desconfiado, como se pensando a Página 105


mesma coisa. Foi a primeira vez que considerei o que deveria estar acontecendo com Desmond, quando ele chegou perto de mim. Se estivesse realmente ligada a ele da mesma forma que estava ligada a Lucas, que ainda parecia impossível, então o quanto ele estava sofrendo por ignorá-lo? Eu não poderia deixar de perguntar-lhe: "O que cheira?" Ela sorriu e jogou o cabelo sobre o ombro. "Torta de limão. Está em sua respiração, e não está no meu menu." Meu corpo todo enrijeceu, mas não respondeu. "Para responder à sua pergunta original, Srta McQueen, eu sou uma jaguatirica. Apenas uma dúzia no país, e eu sou a sua rainha." Eu balancei a cabeça, absorvendo sua espécie e grau. “Obrigada!” “Não, agradeça. Já faz algum tempo desde que estive na presença de uma alma que está ligado em dobro. É bastante notável." Ela inclinou sua taça de champanhe para mim. Antes que pudesse obter alguma clareza sobre o que significava, ela estava olhando por mim. "Eu vejo que o seu rei encontrou um conhecido. Deixo-vos agora, por favor, beba o que você gostaria esta noite. Esse é por minha conta." E então ela se foi. Virando-me para Desmond, percebi o quão duramente definido sua mandíbula estava, seus olhos olhando para qualquer lugar, além dos meus. "Dupla ligação?" "Ela não deveria ter dito nada. Não era o lugar dela. Problemas dos gatos." Ele olhou na direção que ela tinha ido. "Dupla ligação?" Perguntei de novo, mais insistente desta vez. "Secret." Disse ele, soltando a formalidade, mas nenhum de tom severo. "Nós não podemos discutir isso aqui. Lucas vai explicar quando..." Seus olhos localizaram no local que Genevieve tinha estado a olhar momentos antes, e ele de repente estava tranquilo. "Oh.” Foi tudo que ele disse. E então. "Você é uma mulher ciumenta?" Eu não podia ignorar isso. Mesmo quando eu estava dizendo. "Não." Eu estava voltando para ver o que ele estava tão distraído. O novo amigo de Lucas era uma morena

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esbelta vestindo um vestido minimalista vestido taupe13. Suas mãos estavam na cintura, as costas contra a sua frente, e eles dançavam muito juntos, balançando em perfeita harmonia para a música. Minha negação de ciúme prendeu na minha garganta, bloqueando um rosnar que desejava seguir. Enfiei o desejo de volta no meu estômago, onde borbulhava desagradavelmente. “E dai? Almas ligadas do lobisomem são equivalentes a... O inferno, o que quer seja." Acenei as mãos na minha frente, tentando fazer com que toda a cena desaparecesse, enquanto eu não encontrava palavras para me expressar. Tive a nítida sensação de que estava sendo jogada, e minha ingenuidade sobre o compromisso lobisomem havia sido usada contra mim. “Isso é ridículo. Primeiro, ele está dizendo a todos que eu estou no meu caminho para ser rainha..." Olhei incisivamente em Desmond, que parecia preocupado. ”... que eu nunca quis, pelo caminho, e agora ele está lá fora, se movendo com uma garota estranha? E Genevieve está implicando que você e eu somos unidos pela alma também? Mas isso é loucura, não é? Mesmo que saboreie morder um limão fresco, sempre que estou a poucos metros de você." Eu estava sem fôlego de meu falatório. Tudo que queria fazer agora era ir embora. A menina esguia havia serpenteado a mão até o cabelo de Lucas, e seus quadris foram pressionados tão bem juntos, eles poderiam muito bem ter estado acasalando. Seu rosto estava próximo de seu pescoço, e eu estava vermelha de raiva. Vê-los dançar despertou uma parte vingativa de mim que não tinha vontade de ir a qualquer lugar. Em vez disso eu queria que Lucas soubesse exatamente como é sentir raiva. "Acalme-se." Desmond agarrou meu braço e me puxou perto dele, para que a multidão não nos ouvisse. "Não é o que você pensa."

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"Foda-se." Peguei a mão dele na minha vida e me virei para o bar atrás de nós, pedi um tiro de tequila e outro imediatamente a seguir. Eu bebi tanto em rápida sucessão, a sua amargura mascarada graças à minha proximidade com Desmond. "Você e eu..." Disse a ele, olhando diretamente em seus grandes olhos cinzentos. "...vamos dançar." Este seria o momento perfeito para perseguir fora em um chilique feminino. Eu deveria ter insistido batendo o pé para casa e nunca mais falar com Lucas novamente. A parte racional de mim sabia que ele ainda não era meu namorado ou meu colega, e não tinha o direito real de ser ciumenta. Mas como uma mulher que havia sido deixada pelo seu encontro, para que ele pudesse dançar sujo com outra garota? Bem a parte de mim foi muito menos indulgente. Desmond não brigou comigo quando o arrastei para a pista lotada, e estava-lhe agradecida por isso. Quando eu tirei a mão dele e coloquei-a abaixo nas minhas costas, ele hesitou por um momento e senti um salto de formigamento elétrico dele para mim. Ele colocou a outra mão na minha cintura quando passei meus braços em volta do pescoço e puxei-o para perto. Claro, isso foi infantil de mim, mas tecnicamente Desmond ainda estava fazendo seu trabalho. Havia poucas maneiras melhores para guardar meu corpo, do que tê-lo em suas mãos. A música que Lucas e a menina estavam dançando terminou e o ritmo mudou, ganhando velocidade, pois se tornou um número de dança popular, acima do ritmo. Eu me preocupei que Desmond não seria capaz de dançar isso, mas a mão colocada abaixo na minhas costas, e a outra movida a partir de minha cintura agarrando um dos meus braços. Antes que soubesse o que estava acontecendo, ele me inclinou para trás até que o meu cabelo escovasse no chão. Quando me puxou de volta para cima, seus lábios roçaram meu ouvido e sussurrou: "Basta tentar manter-se." Eu me virei para olhar seu rosto e ele estava sorrindo para mim.

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"Só tente me impedir." Com uma mão na sua, balançava-me para fora de seu alcance, então ele me girou sobre as bolas dos meus pés de volta em seus braços. A pequena clareira no chão ampliada para acomodar nosso teatro, e vários casais pararam de dançar e se afastaram para assistir. Uma vez que ele me tinha perto, empurrou seus quadris contra os meus, movendo tanto nossos corpos inferiores para frente e depois de volta em uma figura sensual de oito. Percebi então que ele estava fazendo uma versão modificada do samba. Colocou-me, desta vez para trás em seu joelho de tal maneira que provavelmente teria quebrado as minhas costas, se não tivesse me deixado ir flexível com ele. Aplausos irromperam pela multidão. Ele pegou minhas duas mãos e passou a perna para trás, caiu-me dentro de uma polegada do chão, depois me jogou no ar antes de puxar-me de volta para o chão e por meio de suas pernas. Eu encontrei o meu pé no outro lado sem nenhuma dificuldade e atirei-me para ele. Ele me pegou em seu lado direito, o braço segurando meus quadris, até então estava quase sentada em seu ombro e antes que eu deslizasse para baixo da linha de seu corpo, suas mãos deslizando da minha cintura com a consciência enfatizada, ao mesmo tempo em que meus pés tocarem o chão. Nossos olhos se encontraram quando caiu nas etapas mais padrão de samba, no momento perfeito para a música. Eu sorri para ele, surpreendendo-me com o quanto estava gostando de sua companhia. Ele estava sorrindo de volta. Até o momento que a música chegou ao fim, não havia espaço suficiente para uma leve brisa para fazer o seu caminho entre os nossos corpos. Sobre o silêncio de novo veio uma explosão de aplausos e assobios. Ah, certo, as outras pessoas na sala. Na corrida de endorfinas e adrenalina que acompanharam a nossa rotina de improviso, eu esqueci completamente o motivo pelo qual tinha vindo a pista, para começar. Ainda em seus braços, eu me virei para olhar os rostos daqueles que nos rodeavam e que tinham assistido ao show. Palmas descontroladamente, junto com eles estava Lucas. Próximo a ele, aplaudindo educadamente, mas com nenhum vigor, estava a garota que ele estava dançando. Ela parecia absolutamente entediada. Página 109


Desmond mantinha um braço em volta da minha cintura, e agradeceu a multidão com uma curva estranha, então me levou para o rei lobo. Lucas estava radiante, e quando chegamos a ele colocou os braços em volta de mim, me levantando do chão e das mãos de Desmond. "Isso foi maravilhoso! Onde você aprendeu a dançar assim?" Na verdade, foi Keaty que me ensinou a dançar. Estávamos investigando um estúdio de dança onde o conselho acredita que um vampiro desonesto russo estava oferecendo mais do que lições de seus mais promissores alunos de ballet. Keaty e eu levantamos como um casal a tivemos aulas de salão que incrementariam a nossa cerimônia de casamento pendente. Longa história curta, o russo teve um fim violento, e Keaty conseguiu me ensinar como usar minha agilidadem para algo diferente do que matar. "Eu, uh, aprendi-o ao longo dos anos." Eu estava corando. Lucas bateu a mão no ombro de Desmond. "Muito bom o show! Aposto que você nunca pensou que essas aulas de dança que tiramos na escola iriam pagar." Este pedaço de informação nova me surpreendeu. Tinham Lucas e Desmond realmente se conhecido desde que eram crianças? Lucas tinha me dito que tinham reconhecido um ao outro, antes que eles se transformassem, mas eu meio que pensei que estava exagerando. Não é de admirar que Desmond não quisesse discutir a possibilidade, que ele e eu pudéssemos compartilhar uma conexão. Ele havia conhecido desde a infância o melhor amigo, que estava destinado a ser rei e que certos sacrifícios teriam de ser feitos. Uma bolha de culpa inchou em meu intestino por forçá-lo a este cenário comigo, mesmo se Lucas parecia estar delirando com a coisa toda uma vez que voar em um ataque de fúria. Nada sobre os lobisomens era o que eu esperava. "Secret, Desmond, por favor, permitam-me apresentar Sophia Sullivan." Seu nome soava familiar, mas eu não poderia determinar por que. Ele estava dirigindo a nossa atenção para a morena que tinha estado transando à seco. Eu já não a considerava esbelta, mas magra ao invés. Desajeitada, até mesmo, como se seus membros longos não eram realmente dela e

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pertencia a um corpo diferente. Eu me perguntava o que havia sobre ela que o interessou, quando não tinha dado a impressionante Genevieve uma segunda olhada. "Charme." Disse Sophia, dando uma onda evasiva e não oferecendo para pegar um dos apertos de mão oferecidos por Desmond ou a mim mesma. Lucas riu novamente, mas desta vez parecia forçado. Ele estava perdoando sua rudeza, e eu não conseguia entender o porquê. "Sophia é a filha do Alpha em Albany, Nova York. Marcus Sullivan." Ele olhou diretamente para mim, quando disse, os olhos estreitando para dar ênfase e que pudesse ter certeza de que compreendia. Eu entendi muito bem. Este punhado rude de uma menina era o porquê eu tinha matado um homem. Esta era a filha arruinada de Marcus Sullivan. Ela não parecia permanentemente marcada pelo seu passado infeliz, a menos que azucrinar fosse um sintoma de dano. Quando eu tinha deixado Albany, Sophia havia sido humana, e um detetive sobrenatural não demoraria a saber, que já não era verdade. O cheiro de lobo irradiava a partir dela, e não era apenas um subproduto de estar perto de Lucas. Ele tinha dançado com ela para manter a paz. Ele estava mostrando aos outros lobos que, se fossem para descobrir o que eu tinha feito para William Reilly, não só ele sabia, mas aceitou o que Marcus tinha feito. Pelo menos é o que eu achava que isso significava. O coração de Lucas estava no lugar certo, mas não parecia que Sophia era merecedora de sua bondade. Ela desviou o olhar frio para mim assim, quando eu vi vários homens grandes se moverem para bloquear todas as portas. "Você é Secret McQueen.” Ela disse, sua voz sem emoção e plana. "Sim." Eu realmente não estava olhando para ela. Eu estava tentando descobrir por que as saídas estavam sendo encerradas. Algo ruim estava por vir. "Você matou Billy Reilly."

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A poucos lobos nas proximidades, ouvindo isto, e distraí-los de que estava a acontecer às portas. "Sim." Eu admiti. "Eu acho que você de todas as pessoas estaria feliz de eu ter feito isso." “Feliz? Feliz?” A voz de Sophia rachada, seu lábio inferior tremeu. Lucas afastou-se dela quando apontou um dedo ossudo no meu peito. Tanto ele como Desmond, se moveram para ficar entre mim e a garota com raiva. Ela parecia não notá-los, enquanto continuava seu discurso estridente. "Billy era meu noivo, sua puta estúpida. Você matou o amor da minha vida." Era como se eu tivesse tido um tapa na cara e jogado água fria em tudo ao mesmo tempo. "Seu pai me disse que a estuprou." Ela latiu uma risada áspera. “Mentirosa. Meu pai sabia o que Billy tinha me proposto." No silêncio que se seguiu, estabeleceu-se em realização escura para todos nós. Primeiro em mim, antes de se espalhar para Lucas e, finalmente, cavou-se em Sophia. Ela ficou pálida e parecia ter envelhecido dez anos em segundos. "Meu pai a mandou matar meu noivo? Não. Não, isso não é possível." "Posto fora, para que ninguém no bando suspeitasse.” Eu meditei, ignorando seus protestos. "Mas por quê?" Ela ainda não tinha aceitado, e quem poderia culpá-la? "Por que.” Uma voz poderosa respondeu: "William Reilly era um cão de ferro-velho canalha, e você foi feita para ser uma princesa." Nós olhamos para ver Marcus Sullivan passar para cima do balcão em mármore, cercado por lobos robustos que flanqueavam no chão. "E eu..." Continuou ele. "...era para ser rei."

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Capítulo Dezenove O tempo não tinha sido gentil com Marcus Sullivan nos anos, desde que eu o tinha visto pela última vez. Ele, como todos os lobos, era musculoso e seco, mas a idade estava começando a mostrar nas linhas gastas de seu rosto e o punhado de cinza em seu cabelo preto e barba. "Marcus.” Lucas gritou acima da erupção de ruído desconfortável da multidão. "O que é isso?" "O fim do seu reinado, filhote. Eu não vou ser governado por um milionário com cara de bebê. Eu estou aqui para destronar você." Dominick emergiu da multidão para ficar na frente de Lucas, e outros lobos fiéis formavam um círculo em torno de nós. Eu estava sendo protegida por extensão, mas vi no rosto a incerteza gravada em Desmond. Ele olhou para mim, então Lucas, como se estivesse tentando decidir quem precisava mais de sua proteção. Ele tinha sido convidado a me proteger, mas seu rei também estava em perigo. Ele ficou ao meu lado, mas seu olhar sempre correu de volta para Lucas. Eu jurei nunca sair da minha casa desarmada novamente. Deixe sua arma em casa por um dia e veja o que acontece. "Você está cometendo um erro, Marcus." Lucas deu um passo em direção ao bar, a voz calma e mãos para cima, com as palmas para fora, mostrando que não queria ofender. "Se você declarar-se como um traidor, será banido do bando. Não tem um que você possa recorrer. Você não quer isso." "Não me diga o que eu quero. Eu sei o que quero. Você morto e eu como um líder em seu lugar." "Você conhece as leis de sucessão. Desmond é o próximo na linha para o trono." Desmond e eu compartilhamos uma olhada. Meu olhar jogou para o bar, onde eu podia ver um caminho claro entre eu e o Marcus. Desmond agarrou meu braço e me puxou

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para perto e ao seu lado, balançando a cabeça para que seu significado fosse claro. Não tente nada. Do bar, Marcus falou de novo. "Você lidera como um amistoso político, Rain. Você beija todos os bebês e agita todas as patas certas. O bando não precisa de diplomacia, ele precisa de liderança." "Marcus, minha família levou por gerações. Podemos não ser perfeitos, mas sempre fazemos o que é melhor para o bando. Se você está infeliz, podemos discuti-lo, mas não desse jeito." Lucas parou de avançar. A tensão na sala era tão grossa que era difícil respirar. Ninguém, além dos dois homens se atreveu a falar, enquanto todos esperavam para ver o que iria acontecer. Sophia, apesar do que havia aprendido sobre a traição de seu pai, tinha ido para ficar perto dele e longe da multidão protegendo Lucas. "É hora para uma mudança. Eu não estou sozinho." E bastou um olhar através do clube para perceber que era verdade. Marcus teve pelo menos uma dúzia de homens no meio da multidão, sem contar seus guardas privados ou os homens na porta. Este era um golpe. "Marcus, não seja tolo. Pense em sua família." Como um negociador da polícia especializada, Lucas estava tentando o máximo que podia para resolver a situação sem vir para a violência. Sua voz nunca subiu acima uma cadência calmante, e suas mãos estavam ainda acima. Eu não acreditei por um segundo que iria funcionar. Minha mente estava correndo, tentando corresponder a esse Marcus, com o pai perturbado que eu tinha conhecido em Albany, dois anos antes. Teria sido tudo uma mentira? Um artifício para eliminar um companheiro indesejável da vida de Sophia? Nada disso fazia sentido para mim. Marcus ajoelhou-se no bar e acariciou os cabelos de Sophia. Ela olhou para ele com confiança brilhando em seu rosto. Talvez ela acreditasse que ele realmente estava pensando em seus melhores interesses, quando teve Billy Reilly morto. Ela poderia estar tão facilmente mentindo para si mesma, quando isso significa que não tinha que aceitar uma dura verdade.

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“Família.” Marcus tocou o rosto de Sofia e sorriu para ela da forma como um pai amoroso deve olhar para seu único filho. Eu vi o seu movimento de mão, mas um instante muito tarde, e estava gritando: "Não!" Quando ele quebrou o pescoço e deixou cair o corpo até o chão, como um saco de lixo. Desmond ainda estava me segurando. Tentei me libertar, mas ele me segurou firme e sussurrou no meu ouvido: "Ainda não." "E ela!" Marcus apontou para mim. "Seria preciso a nossa rainha ser uma assassina de aluguel? Uma mulher disposta a matar sua própria espécie pela riqueza?" Eu tive apenas o suficiente desta porcaria por uma noite. Marcus tinha perdido a cabeça, se ele estava disposto a matar uma filha amada para fazer um ponto. Ele tinha sucesso comprovado que não tinha nada a perder, mas não valia a pena à vida de Sophia Sullivan. Eu não podia mais segurar minha língua. Desmond pode ser capaz de me impedir de atacar, mas não podia me impedir de se manifestar. "Isso é mentira! Você me contratou sob falsos pretextos para matar um garoto inocente. Por que alguém deveria confiar em uma palavra que você diz?" Eu apontei para a pilha no chão, que tinha, até muito recentemente, sido uma fonte de irritação para mim. "Se a vida de sua própria filha significa tão pouco para você, faz a vida de seu bando dizer mais alguma coisa?" Alguns dos dissidentes lobos viraram para olhar Marcus, cuja mandíbula estava cerrada. Eu esperava um pouco mais da brincadeira de vilão filme B ‒ que ele estava provando ser tão bom, mas tudo que obtive foi raiva silenciosa. Tendões em seu pescoço incharam, e seu rosto ficou vermelho. Ele não disse nada para mim e olhou atrás, para Lucas em seu lugar. "Eles vão precisar seguir alguém, quando você estiver morto." Ele saltou para fora da barra no meio da multidão, e foi o inferno na pista de dança. Weres, lobos ou não, não são o tipo de sucumbir à histeria e fazer uma corrida maluca para as saídas. Também não são do tipo a recuar de uma luta. Em vez disso, homens e mulheres, amigos e inimigos, caninos, felinos ou outros, juntaram-se na confusão. Isso não foi briga de Página 115


bar regular, tampouco. Todo mundo aqui entende de negócios, tornando-se uma verdadeira luta até a morte. Eu não tinha pensado que uma revolta real entre os lobos poderia ser resolvido com a discussão educada e assinatura de tratado, mas também não esperava este nível de violência a surgir tão rapidamente. O som nauseante de carne rasgando ecoou pela sala, quando membros foram arrancados dos corpos. Uma vez que o cheiro de sangue estava no ar à loucura realmente começou. As pessoas foram para trás de Lucas e Marcus em uma onda, caindo uns sobre os outros e lançando ataques em qualquer lugar que eles caíram. Quando o chão estava limpo em torno deles, os dois homens de pé diante do outro. Lucas estava rígido, sua expressão tão sofrida. Eu sabia que ele ainda esperava por isto terminar sem ele lutando. Desmond rosnou quando ele puxou um homem ao solo em meio-ataque, enviando o corpo inerte deslizando sobre o piso de mármore liso. Eu duvidava que confrontação violenta estivesse nas cartas. "Marcus." A voz de Lucas parecia cansada, mas havia um tom irritado, que me deu um calafrio. "Eu o conheço a minha vida inteira. Meu pai confiava em você. Por favor, não faça isso." Dominick parecia pronto para saltar a qualquer momento, mas Desmond não se mexia do meu lado. O poder que irradiava fora dele fez minha pele formigar. Nós todos prestamos atenção a Marcus para ver o que ele faria. O Alpha de Albany balançou seu punho, conectando com a bochecha do rei lobo. O som de carne batendo, de junta encontrando carne foi amplificado acima do resto do corpo a corpo. Eu nunca tinha ouvido um som de soco tão alto. Eu me movi, mas Desmond foi rápido, me puxando de volta para ele e me esmagando contra seu peito. "Não." Ele rosnou. A palavra reverberou por todo meu corpo. Lucas não se mexia. Seu rosto não mostrou nenhuma mudança da batida. Marcus flexionou sua mão e atacou novamente, mas desta vez Lucas respondeu na mesma moeda,

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saltando para o ataque. Os dois órgãos encontraram no ar com um golpe de osso e pele. Eles atiraram um no outro como animais selvagens. Uma massa fervilhante de corpos esmagados quentes juntos, como um mar de pele lavando para nós. Segurei-me firmemente a Desmond, tentando ignorar o cheiro de sangue o melhor que pude. Meus dentes foram dilatados, mas não pude evitar. Eu era um predador, e em momentos de emoção elevada, especialmente na presença de sangue, eu não podia forçar a humanidade falsa sobre as meus impulsos básicos. Eu queria manter esses impulsos sob controle, mas quando um dos guardas de Marcus veio ao alcance da mão, decidi, na atual situação o que poderia ser melhor para colocar minhas habilidades naturais, para uma boa utilização. Desmond foi sugado para trás pela multidão, e eu aproveitei a oportunidade para fazer o meu ataque. Lançando-me para o guarda que era pelo menos duas vezes o meu tamanho, eu afundei meus dentes em sua garganta antes que ele soubesse o que eu tinha caído em cima dele. Indo para jugular era um conceito que ambos os meus monstros compreendiam e um desejo que eu nunca me permiti entrar fora de uma luta. Graças ao fato de eu não me alimentar em seres humanos, e a maioria dos monstros que eu cacei eram vampiros e, portanto, não é uma opção de alimentação, eu não conseguia lembrar a última vez que eu tive meus dentes, gengivas na profundidade em um pescoço vivo. Mas esta era uma luta, e as pessoas que me preocupavam estavam em risco. Eu não pensei sobre as repercussões de dar para a minha própria sede de sangue. Eu tive que usar quaisquer habilidades que eu tinha em meu poder, para ajudar Lucas vencer essa luta. Meus dedos cavaram na sua bochecha com tal ferocidade que, repentinamente, não houve resistência, exceto para a parede de seus dentes, e sabia que minhas unhas haviam escavado através da pele. Foi meu último pensamento coerente. Eu quebrei a carne em seu pescoço tão facilmente como morder uma maçã madura. Chupando artéria esperando em minha boca, eu arranquei-o aberto. Eu não poderia comer assim normalmente, mas não era como se eu não soubesse. Cada predador conhece o caminho para matar. A morte é uma parte de quem somos. Ao reprimir este lado de mim que Página 117


eu tinha há muito tempo negado, uma parte essencial do que eu era. Com uma artéria aberta na minha boca, era impossível negar que algo em mim adorasse isso. O sangue do guarda derramou na minha garganta, e ele parou de tentar lutar contra mim. Eu bebi e bebi, o bem vazio de fome dentro de mim enchendo e atropelando. Eu me senti completa, satisfeita e forte. Senti incrível, indestrutível. Tudo no quarto parecia e cheirava mais claro. Eu podia ouvir as maldições individuais e ameaças de todo mundo lutando. Ouvi Genevieve, sua voz de contralto cantando, nunca subindo com alarme quando ela repeliu um ataque. O guarda que eu deixei no chão uma vez que tinha perdido a capacidade de levantar. Eu não tinha notado a queda. Alguém rasgou o lobisomem morto, e eu chutei o corpo caído duro. Eu me debati e tentei puxar livre das mãos em mim. Dedos firmes fortemente pressionados contra minha garganta, e definiu em pânico quando percebi que com certeza, este não era alguém que pretende ajudar-me. Eu debatia descontroladamente, jogando meus cotovelos para trás e chutando meus pés, na esperança de me conectar com a virilha do atacante, assumindo que ele deveria ser um macho. Os dedos da mão de meu captor começaram a mudar e alterar-se até que eles estavam no ponto terrível a meio caminho entre o lobo e humano. Eu tinha ouvido que alguns lobos tinham a capacidade de transformar seletivamente sem lua cheia, mas eu nunca tinha visto em ação. Eu teria tido mais tempo para ficar impressionada, mas as garras escavadas na pele do meu pescoço. Eu poderia provar o sangue na minha boca novamente e foi super consciente que era meu. Enquanto ofegante para o ar, minha garganta fez um ruído de sucção aberta que não era um sinal de coisa boa. Eu não podia lutar, não a partir desta posição, e não com um buraco rasgado no meu pescoço. Fui mancando e deixando minha respiração parar. Minha cabeça pendia para o lado como uma boneca de pano. Eu estava esperando que o idiota pudesse pensar que tinha cortado algo vital e que seguisse em frente. O estratagema foi recompensado quando ele deixou cair o que poderia ser o meu cadáver para o chão.

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Todo o barulho em torno de mim foi silenciado pelo barulho sereno branco de cura. Eu estava em um esquecimento autoinduzido em que nada importava, mas cada vez melhor. Minha bochecha descansou em uma poça de sangue, pegajosa coagulando tão espessa, quando uma inalação de ar escapou dos meus lábios não fazendo impressão na piscina vermelho-ferrugem. De onde eu estava, podia ver a carnificina da batalha encher o chão. Descartados saltos altos e roupas desfiadas estavam espalhados no meio da carne perdida e corpos caídos. O mármore outrora negro era agora um rinque de patinação mal iluminado de sangue. Eu estava cara a cara com o homem que eu tinha matado momentos antes. Lamentei não conseguir um olhar de quem tinha me atacado, para que pudesse fazê-lo pagar. Senti o processo, forte dor de minha pele tricotando-se de volta em conjunto para fazer do meu pescoço um todo. Mãos fortes pousaram em mim e eu quase ataquei, até que eu registrei que o sangue na minha boca, meu sangue, tinha gosto de limão. O silêncio oco escapuliu e, agora, o barulho era enorme. Gritos e falhas, os sons de batalha. Desmond me levou para longe do corpo no chão, e ouvi Lucas gritar: "Tirem-na daqui!" Antes que ele fosse engolido pela multidão. Dominick, o pequeno loiro despretensioso, conseguiu um homem com o dobro do tamanho dele fora de Lucas e jogou-o em toda a sala. Havia sangue por toda parte e em todos, então eu sabia que me ver embebecida de sangue não alarmaria ninguém. Com todas as partes de sangue e corpos voando, eu já não sabia quem estava do nosso lado ou quem estava vencendo a batalha. Empurrando-me mais ou menos por trás, Desmond conduziu-me para uma porta, agora subterrâneo. "Nós não podemos deixá-lo." Tentei ligar-nos ao redor. "Nós temos que deixá-lo. Ele não pode lutar contra o seu melhor e se preocupar com sua segurança, ao mesmo tempo. Embora se visse o que fez com o guarda, eu não acho que ele estaria preocupado por muito tempo." Havíamos chegado ao piso principal. Com todos no andar de cima, o restaurante estava agora vazio. "Mas..." Página 119


“Secret.” Ele girou em torno de mim e me olhou nos olhos. Eu estava agradecida que a minha alimentação tinha saciado a fome de vampiro, suficiente para os meus dentes retraírem. "A despeito do que pensa Marcus, Lucas é um lutador forte e implacável. Esta é uma batalha, não uma guerra. Não há dúvida de que Lucas vai ganhar. Mas se algo acontecesse com você logo depois que te encontrei... Eu não posso deixar isso acontecer." Deixei que ele me empurrasse fora, sem mais nenhum argumento. Estava começando a chover, mas não havia maneira de chegar ao carro, que estava estacionado abaixo do Chameleon. Mesmo se pudéssemos encontrá-lo, não tínhamos as chaves. Eles ainda estavam no andar de cima com Dominick. O ar da noite realizou nenhuma prova da morte e destruição a acontecer apenas um andar acima. Não houve gritos, nenhum som de vidro, rosnado ou ranger de dentes, apenas o som constante de chuva fria de primavera. Fez-me mais nervosa do que se podia ouvir o que realmente estava acontecendo. "Eu conheço um lugar seguro." Comecei a correr, e ele seguiu logo atrás de mim, nunca perdendo uma batida. Os acontecimentos de hoje me fizeram pensar, se havia lugares realmente seguros no mundo.

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Capítulo Vinte Se eu tivesse sido capaz, eu o teria levado ao Calliope. Infelizmente, eu era a única exceção à regra firme de nenhum licantropo que ela tinha. O tempo não passava na sua realidade da mesma forma que fazia no nosso, os mutantes não eram governados pelos ciclos da lua lá. Na realidade Calliope com qualquer emoção forte podia motivar uma mudança. Uma vez que os mutantes não foram utilizados para transformações descontroladas e os danos que poderia causar quando em um estado de pânico fosse extraordinária, Calliope não lhes permitiam entrar. Meu apartamento não tinha tais restrições. Até mesmo os vampiros não precisavam do meu convite para entrar, porque essa regra específica aplicava somente para lares humanos. Eu estava segura em casa, no entanto, por causa de Keaty e o conselho, e a miríade de magias de proteção colocadas no meu apartamento por ambas, minha Grandmère e Calliope. Enquanto a magia Grandmère era boa, tendo a proteção de um semi deus tinha um certo status. Abri a porta exterior com as mãos trêmulas e nos levei para o hall de entrada que ligava meu apartamento até a entrada da rua, sabendo que segurança nos esperava a poucos metros de distância. Uma vez lá dentro, eu tranquei e parafusei a porta. Não eram apenas os lobos de Marcus e desonestos com quem eu estava preocupada. Peyton ainda estava lá fora, planejando algo desagradável. Eu não podia deixar minha guarda para colocar todo o foco sobre o problema do meu lobo, porque se eu fizesse isso, seria o momento em que ele viria para mim. Eu olhei em volta do meu pequeno apartamento, vendo-o como Desmond poderia. A porta se abriu para a sala. Havia um armário no lado esquerdo da porta, que foi esmagado pela minha coleção de sapatos, e uma mesa para a direita para chaves e correio. Na sala não

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havia espaço para um sofá cheio, por isso em vez tive uma namoradeira em correspondência e poltrona, ambos estofados em uma impressão sol amarelo floral. Ninguém realmente entendia a minha coisa com amarelo. A cor do tecido adornado de meus móveis e a pintura nas paredes da cozinha. Eu tinha uma foto emoldurada de girassóis pendurada na parede sobre a namoradeira, então a primeira coisa que eu via cada noite, quando me levantava era seus alegres rostos dourados. Pelo menos metade das roupas que eu tinha tido uma tonalidade limão ou amanteigado. Eu estava inconscientemente atraída para a sombra. Quando você nunca foi permitido a ver o sol, tem anexos estranhos a ele. Os vampiros tiveram suas vidas antes da morte, o seu tempo antes, mas eu não tinha tido tanta sorte. Na parede oposta, a namoradeira estava à lareira. À direita da lareira estava a minha televisão, e acima dela a minha coleção de espada. Eu tinha uma espada medieval do século X, uma época em que as espadas foram feitas mais curtas e mais utilizáveis em vez de mais altas do que uma pessoa e impossível de balançar. Isto tinha sido meu presente de vigésimo primeiro aniversário de Keaty. Algumas meninas tinham danças, bebidas, eu tive armas. Abaixo a espada estava uma bainha japonesa katana. Em uma luta real, era de longe a melhor opção. Eu comprei em uma loja de turismo em Koreatown de um ogro fedorento Fae que estava um pouco feliz em vê-la sair. A lâmina dobrada de aço também foi à espada que eu tinha usado no incidente no metrô, agora infame que ninguém iria me deixar esquecer. À esquerda da sala estava à cozinha, que estava atualmente escura, e um corredor pequeno estava o meu quarto. Para a direita após o armário do corredor era o meu banheiro minúsculo, que tinha sido feito em vistosos acessórios cor de rosa. Dado o tamanho do apartamento, um passeio foi muito desnecessário. Uma volta lenta faria isso. "Eu realmente preciso tomar banho." Eu admiti, tendo um momento para reconhecer que a minha roupa não era a pior parte de mim. Minhas bochechas e boca estavam sujas de sangue e, a julgar pela forma como o meu cabelo pesado sentia, tinha começado a grudar os cachos juntos, o que deve ter parecido bastante dramático. Minhas unhas tinham pedaços de rosto lobisomem embutidos sob elas. Que nojo... Eu desapareci no meu quarto para buscar Página 122


meu roupão, e depois voltei para a sala, onde Desmond permaneceu imóvel. “Fique a vontade. Se você precisar se trocar, há algumas roupas intimas e camisetas na gaveta de minha cômoda que poderiam se encaixar." Eu apontei para o corredor escuro. "Sirva-se." Tropeçando no banheiro, não me incomodei em fechar a porta. Arranquei minha roupa suja e transformei a água em tão quente como eu poderia, então entrei no chuveiro. Eu estava sob a torrente escaldante até que a água já não era rosa com sangue. Pareciam horas e algumas camadas de carne depois que eu finalmente pus os pés em terra firme novamente. Eu não podia ser incomodada para secar meu cabelo com tanta água, além de toalha quanto poderia. Meus cachos sempre foram gordos e não soltos, apertados e crespos, então eu não estava preocupada com eles ficando muito fora de controle. Deslizando sob o robe de seda lilás, e me perguntava por que tinha comprado uma coisa tão estúpida. Isto se agarrou a mim em todos os lugares que a água ainda estava no meu corpo. Após sair do banheiro, uma parede de ar frio cumprimentou-me na sala de estar, mas não havia nenhum sinal de Desmond. Minha namoradeira estava vaga e a televisão permaneceu desligada. Eu não o vi na cozinha, também. Atravessei a curta distância para o meu quarto e fiquei parada na porta. Ele se sentou na beira da minha cama, sem camisa, vestindo um par de shorts negros velhos e largos, que tinha sido deixado pelo único homem que eu tinha encontrado tempo suficiente para deixar as coisas caminharem. Vários cortes frescos marcavam o peito de Desmond, todos que estavam no processo de cura para cicatrizes rosa. Isto teria ido pela manhã. Sua cabeça estava em suas mãos, e quando olhou para cima, eu podia ver o cansaço e frustração em seus olhos. Presumi que estava preocupado com Lucas até que falou. "Eu não sei o que teria feito se tivesse acontecido alguma coisa com você esta noite." Mais uma vez com esse negócio de nós. Foi a segunda vez que ele tinha dito isto hoje à noite.

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Eu estava defensiva, pensando que estava sendo arrogante. "Mas você nem gosta de mim. Você não pode olhar para mim. Não acho que..." Meu temperamento estava borbulhando, mas ele estava balançando a cabeça. "Lucas sabia no minuto em que me conheceu que, quando se tornasse rei do bando eu seria o seu segundo. Ele sabia quando éramos apenas crianças. Por causa de sua certeza, sua família levou a mim e meu irmão, tratou-nos como seus próprios filhos, e criou-nos a compreender o tipo de vida, de uma forma que nossos próprios pais não podiam." Eu só conseguia pensar em uma resposta. "Dominick é seu irmão?" Foi difícil conciliar a ideia do curto Dominick loiro sendo relacionado para o escuro e moreno Desmond. Para não mencionar seus comportamentos diferentes. Ele assentiu e continuou. "A razão pela qual Lucas sabia que seria tão importante para ele, é que ele e eu compartilhamos uma variação da mesma ligação de alma, duas partes." A peças do quebra-cabeça começaram a se encaixar, formando a resposta à minha pergunta mais persistente. Sentei na cama ao lado dele, de repente sentindo-me um pouco enjoada. "Então, o que você está dizendo é... quero dizer à coisa que Genevieve disse no clube...?" "Sobre a ligação dupla." “Sim. Presumo que ela não estava se referindo aos laços entre mim e Lucas, e você e Lucas." Ele sacudiu a cabeça novamente. ”Não. Significa entre você e Lucas, e você..." "Com você." Eu suspeitei muito do que Genevieve tinha insinuado, mas era diferente de ouvi-lo direito da boca do lobo. Ele olhou para mim, mas estava olhando para a poltrona vazia ao lado da porta. "Eu sei como isso deve ser estranho para você." Ele disse, sua voz soava cansada. "Eu não acreditei até o elevador mais cedo esta noite. Eu poderia provar você tão claramente, que fez minha cabeça girar."

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Eu tomei uma respiração profunda agitada. “Eu também.” Estava começando a me sentir cansada, e sabia que não era apenas a partir da luta. O nascer do sol não podia estar muito longe e eu precisava dormir logo, mas ainda tinha tantas perguntas. "Isso é normal?" "Nós sempre soubemos que era possível. É raro para os reis de ser alma colada aos seus segundos, mas quando isso acontece ele cria uma potente estrutura de liderança. Podemos ler um ao outro muito bem. Mas, com isso, sabíamos que a conexão pode tanto negar a possibilidade de Lucas ser alma ligada a uma futura rainha, ou isso significaria que eu poderia estar ligado a ela também. Não existe uma ciência para a alma de títulos. Sinceramente não sabia o que iria acontecer." "Então, o que é isso?" Fiz um gesto de mim para ele. "Nós somos uma espécie de trio alma estranha? Quero dizer, para ser honesta, eu não estava totalmente disposta a aceitar que eu estava destinada a ficar com Lucas, e agora você está me dizendo que estou destinada a estar com ambos? É assim que isto funciona?" Raiva corrompeu as palavras, mas eu não poderia ajudá-lo. "Eu não sei." "O que quer dizer que você não sabe?" "Tudo que sei é que desde que a encontramos não consigo parar de pensar em você. E o meu melhor amigo, meu rei, acredita que é concebida para ser sua rainha. Normalmente, você ficaria com quem você se sentiu ligada. Mas admitir que possa provar a nós dois, o que significa que a ligação é mais forte." "Por que eu não saboreei você antes de hoje à noite?" "Nós nos perguntamos sobre isso ontem. Imaginamos que você estava apenas ligada a ele, então nós não questionamos. Meu melhor palpite é porque ele é rei, sua influência sobre você era mais forte. Você nunca experimentou a alma de ligação antes, de modo que o primeiro gosto que recebeu foi do lobo Alpha entre nós. Não foi até que você estivesse longe dele, mais do que alguns minutos e você foi capaz de se conectar comigo." Parecia um monte de adivinhação e não um monte de respostas reais. "Você sabia?" Página 125


"O quê?" "Você poderia sentir-me ontem?" Ele ficou em silêncio, seu olhar olhando para a parede ao lado da minha cabeça. "Sim." Isso me frustrou muito mais. Ambos sabiam o que estava acontecendo, mas tinha escolhido para me deixar fora do circuito, fazendo-me sentir estúpida e despreparada. Levantei-me e virei minha irritação sobre ele. "Eu não tenho um encontro em dois anos, e de repente eu estou destinada a estar com não um, mas dois lobisomens que só conheci por alguns dias." Eu joguei minhas mãos no ar de frustração. "Se eu não tivesse provado ambos, se não sentisse como a eletricidade passando por mim quando um de vocês me toca, eu acharia que essa coisa toda era besteira." Eu coloquei um monte de ênfase na última palavra e dirigiu-se diretamente para ele, depois cai na poltrona. "Eu não queria acreditar." Eu suspirei com o drama um pouco mais do que o necessário. "Eu não consigo ver como isso é negativo para você." Eu bati, logo em seguida me arrependendo. Desmond tirou sua camisa de sangue do chão e atirou-a para mim não muito gentilmente. "Sabe cujo sangue está sobre essa camisa?" Eu não tinha certeza se ele queria uma resposta ou não, então eu senti-o. Meu coração se afundou. “Meu.” Estava sobre ele, bem como, mas eu sabia que não era a resposta que estava procurando. Eu deixei a camisa cair de volta para o chão. "Sim, o seu." Ele se levantou, pegando-a e jogando-a para o outro lado da sala. Com ele perto de mim, sua raiva crescente, todos os cabelos do meu braço arrepiaram e um formigamento peculiar dançou em toda a minha pele. "Desmond..." Eu me lembrei do que aconteceu, na última vez que tive este sentimento na proximidade a alguém que eu estava ligada a alma. "Eu pensei que você ia morrer. Quando o lobo teve suas unhas em você e você ficou mole..." Por isso, tinha sido uma loba que me atacou. Página 126


"Eu estava jogando de morto." Eu tive que abafar um riso nervoso quando ouvi as palavras em voz alta. Desmond não estava sorrindo para tudo, com as mãos tremendo, e em um movimento rápido ele me agarrou pelos ombros e puxou-me para fora da cadeira com tanta força que minha cabeça rodava. "Você me perguntou o que é negativo para mim? Quando você ficou mole, eu vi todas as chances que eu tinha de felicidade morrer contigo. Eu poderia ficar dez metros de distância de você para o resto da minha vida e não ter nada, nem sexo ou dinheiro ou poder, e pode corresponder à forma como me sinto. Você entendeu isso?" Ele me deu uma sacudida para dar ênfase. Eu preparei minhas mãos contra o peito. Quando meus dedos tocaram sua pele nua, parecia que o cabelo escuro foi feito de fios elétricos. Eu puxei minha mão para trás por um segundo, sabendo que ele deve ter sentido o choque, mas não podia deixar de tocá-lo. Eu precisava ter minhas mãos nele. Todos os tipos de pensamentos muito humanos foram passando pela minha cabeça. Este é o melhor amigo de Lucas. Lucas não é o meu namorado? Não. É certo dormir com alguém e dizer que minha conexão metafísica por ele me fez fazer isso? Ok, isso é realmente uma boa desculpa. Estar perto dele, ver que seus olhos não eram verdadeiro cinza, mas sim um cinza violeta deslavado, que foi uma agradável surpresa, dando ao seu rosto marcante já uma singularidade extra. Ele afrouxou o controle sobre mim, e eu fiquei no chão novamente. "Sim." Eu disse. Suas mãos ainda estavam em meus braços, e senti como se estivesse pegando fogo e congelasse até à morte, ao mesmo tempo. Estremeci. Ele esfregou os braços com a familiaridade de um velho hábito, aquecendo-me com seu toque, mas fazendo o calor passar mais baixo também. Meu corpo estremeceu. “Sim.” Ele tinha esquecido a questão. Fiquei espantada que ainda se lembrasse dos nossos nomes com esta dança de eletricidade estática entre nós. Tudo o que eu pensava era, que ele me queria. E logo então o

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que mais queria era ser desejada. Talvez fosse fraco de mim, mas me faz sentir segura e protegida, mesmo que apenas por uma noite. Ficamos olhando um para o outro por muito tempo eu pensei que todo o meu ser se desfaria em suas mãos. Em um fôlego. Eu estava me perguntando se tinha tinham chegado os sinais errados ou imaginado a química que foi ateando fogo ao ar. Eu estava interpretando mal a raiva para a paixão? Na próxima respiração a boca estava na minha. Eu já sabia como Lucas saboreava quando o surpreendi com o meu beijo mais cedo. Embora tivesse antecipado que Desmond e eu estávamos à beira de alguma coisa, fiquei sem fôlego pela força dele me esmagando na gaiola dos seus braços. Minha hesitação não durou muito. Ao contrário do meu abraço relativamente manso com Lucas, nem Desmond nem eu estávamos completamente vestido para começar e a cama não estava do outro lado da sala. Era só foi tropeçar distância. Ele estava beijando-me com tanta força que seus dentes clicavam contra mim, e por alguns momentos irregulares parecia que estávamos a tentar consumir o outro. Meus lábios estavam machucados pela intensidade de sua boca, e pequenos ruídos que eu não estava ciente de fazer e emergiram do fundo da minha garganta. Eu aprofundei o beijo, querendo mais dele do que um mero beijo era capaz de dar. Agarrei às suas costas, tentando livrá-lo de uma camisa, que ele não estava usando. Lógica tinha voado para fora da janela há muito tempo, substituída pela necessidade desenfreada. Meu corpo foi pressionado com tanta força ao seu que eu não podia respirar sem sentir a pressão de suas costelas contra as minhas. Um grande problema que eu tinha encontrado em ter relações funcionais com os homens humanos era o meu entusiasmo abundante no quarto. No início eles pensaram que era grande, embora um pouco áspero, mas ultimamente eles nunca poderiam manter-se. Eu tinha um monte de resistência, e usava homens humanos muito rapidamente. A julgar pela forma como Desmond me segurou por minhas coxas e me levantou como se eu fosse leve, eu descobri que longevidade não ia ser um problema aqui. Desmond tropeçou em cima da cama, e isto gemeu sob o nosso peso. Eu montei seu peito e me inclinou para baixo, nunca minha boca tinha deixado a sua. Ele me beijava tão Página 128


duro que doía no bom caminho. Houve necessidade de tanta intensidade e isso me fez esfregar-me mais contra ele, insistindo mais. Suas mãos se moviam pelas minhas costas, quando descobriu que não precisava mais me prender a ele, e seus dedos se atrapalharam, deslizando sobre a superfície escorregadia do meu robe. Em vez de lutar com a roupa, ele rasgou a seda e descartou os restos. "Eu precisava de uma nova de qualquer maneira." Ele rosnou quando os meus lábios deixaram os seus, então me virou de modo que estava em cima, o peso dele era muito confortável, fazendo a minha mente correr com ideias promissoras. Eu arqueei meus quadris para cima e evitei o beijo para que pudesse olhá-lo nos olhos. Meu batimento cardíaco era selvagem, combinando com o seu ritmo. Tomando o rosto entre as palmas das mãos, enquanto eu fazia cumprir o meu olhar, enfiei meus pés no cós das calças de moletom e empurrei-as para baixo. Com minhas pernas fixadas em torno de sua cintura, apertei com força contra minha pélvis. Deixei escapar um suspiro trêmulo. Em toda parte que nossa pele tocava foi como fogos de artifício saindo, e assim como com Lucas antes, eu mal conseguia me controlar. "Sim." Lambi o lábio inferior. Eu liberei seu rosto, e ele não hesitou antes de empurrar-me para baixo no colchão com outro beijo de ossos nos ossos. Minhas pernas afrouxaram seu agarre e seus quadris arqueados para trás, por um momento antes que ele entrasse em mim. Desta vez, ele retirouse do primeiro beijo, os dedos emaranhados em meus cabelos. O olhar em seu rosto era tão íntimo que meu coração disparou. Havia uma tranquilidade nele que eu nunca tinha visto antes, como se toda a dor que estava carregando em torno desde que nos conhecemos houvesse desaparecido. Eu poderia ter ficado assim para sempre e vê-lo sorrir para mim, porque tudo sobre o seu olhar doce, sonhador me fez acreditar que eu era completamente desejada. Toquei sua bochecha e puxei-o perto, sentindo-o deslizar dentro de mim com uma lentidão de doer.

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Engoli em seco, arranhando as costas, tentando mantê-lo lá para manter a plenitude elétrica que fez o meu corpo faiscar, como um fogo de artifício iluminado e pronto para explodir. Ele se retirou e eu gemi. "Mais." Insisti, e ele riu em resposta, empurrando de volta para mim. "Oh!" Ele colocou todo seu peso contra o meu corpo quando encontrou um ritmo que reuniu as demandas dos meus quadris se contorcendo. Quando seu ritmo pegou a minha mão clamando pela cabeceira e algo sólido para me apoiar. Meus olhos fechados e vibravam revertidos, e minha coluna arqueou na sensação crescente. O sabor na minha língua estava tão azedo e avassalador que picava. Atrás de meus olhos brilhantes flashes verdes começaram a aparecer, primeiro como um tênue brilho, mas com o nosso fervor crescente que floresceu e queimava em alfinetadas espumantes em tons de limão verdes e amarelos. Uma mão deixou a cabeceira da cama, e entrelaçou em seus cabelos, que estava úmido de suor. No início eu só colhi meus dedos através das ondas suaves castanhas, mas quando seus dentes roçaram a minha clavícula, lambendo o molho da base da minha garganta, meu aperto cerrou e então eu tinha as costas em um punho fechado. Não fez nada para atrasá-lo, e sua boca fechou em um dos meus mamilos. Meus lábios se abriram num gemido silencioso quando ele colocou uma de minhas pernas por cima do ombro e encontrou uma maneira de obter esse centímetro extra dentro de mim. Eu pensei que estava formando palavras, até que percebi que o som que saia da minha garganta era um uivo. Um dos postes de metal na cabeceira da cama quebrou na minha mão quando ambos gozamos. Desmond desabou em cima de mim, rosnando. Ambos nossos peitos arfando, e nós estávamos encharcados de suor. Ele passou os braços em volta da minha cintura e encostou a cabeça na minha barriga, o cabelo fazendo cócegas no meu ainda sensível seio. Seus olhos cinza-violeta estudaram os meus, e ele sorriu de uma maneira que prometeu parar meu coração. Ele subiu na cama para deitar ao meu lado, e me deixei ser dobrada para a segurança de seus braços. Eu aninhei

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contra seu peito e respirei fundo, inalando o seu perfume almiscarado de lobo com seus tons de citros brilhante. Foi o nascer do sol passando agora e meu corpo não podia mais ignorar a sua necessidade mais básica. Com os braços de Desmond ao meu redor e o som de suas batidas de coração no meu ouvido, eu sucumbi a dormir.

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Capítulo Vinte e Um Eu acordei sozinha. Confrontada com uma enxurrada de lembranças, cheguei a minha mão para tocar o espaço vazio na cama ao meu lado. Ergui a cabeça e olhei para os lençóis amassados. O relógio me disse que tinha sido horas desde que Desmond e eu cochilamos, e tinha dormido durante o dia. Não era impossível para eu acordar durante o dia, mas minha agenda noturna significava, que estaria tipicamente dormindo quando o sol estava para cima. Funcionou melhor assim, já que a estrela mal do dia drenava minha energia como um louco. Agarrei meu robe, mas os pedaços em farrapos de uma explosão de seda eram tudo o que restava. As roupas manchadas de sangue de Desmond já não estavam ao lado da cama. A única prova dele estava no cheiro persistente na minha pele e lençóis. Vesti-me sem pensar muito no que estava colocando, a parte superior do top fino, um moletom preto com capuz e meu segundo jeans favorito. Acho que eles eram o meu primeiro jeans favorito, agora que meu outro tinha encontrado um final sangrento e trágico. Eu preenchi meus pés descalços na sala e meu coração parou. Holden estava sentado na minha namoradeira com o braço esticado casualmente em toda a volta. Ele não estava olhando para mim. Em vez disso, seu olhar frio foi fixado em dois lobisomens, um sentado na poltrona, o outro encostado à lareira. Lucas e Desmond não estavam olhando para mim. Eles olhavam para Holden. Oh, santa mãe da porra. Isso era ruim. Todos os três pareciam ouvir-me entrar no mesmo momento. Os lobos olharam para mim, mas Holden permaneceu ainda, falando em primeiro lugar. "Secret, se você precisava de cães de guarda, tenho certeza que Sig poderia ter arranjado algo para você." Desmond rosnou para ele, mas Lucas apenas ficou olhando para mim, sua mandíbula definida e apertada.

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Na boca do meu estômago algo torceu. Eu estava antecipando que me sentiria culpada por aquilo que Desmond e eu tínhamos feito, mas em vez disso, fui dominada por um alívio tão forte que lavou tudo o que poderia ter sentido. "Está tudo bem?" Soltei a respiração. Eu não sabia que estava segurando. “Sim. Marcus e alguns de seus homens escaparam. O clube de Genevieve está um pouco pior para o desgaste, e houve baixas em ambos os lados, mas acho que ele tem sido subjugado por agora." Seus olhos cintilaram de mim para Holden. Se ele sabia sobre Desmond, que ele deve considerar todo o apartamento cheirando a nós, ele não ia dizer nada sobre isso aqui. "Sr. Chancery aqui insistiu que tem negócios com você." Havia algo descrente na maneira como disse os negócios. Chancery? Uau! Eu não tinha ouvido alguém dizer sobrenome humana de Holden em anos. Um!... Tendo estes três homens comigo em um quarto pequeno, eu me senti nua, apesar de camadas de roupas. "Quanto tempo tem estado todos aqui?" "Desmond, como você sabe, tem estado com você o dia todo." O tom de Lucas era suave e ilegível. "Eu liguei para ele quando as coisas estavam seguras, em torno de sete da manhã, e ele me garantiu que estavam a salvo." Desmond estava olhando para mim, e eu não ousava encontrar os olhos. "Ele me disse que estava exausto, razoavelmente, e sugeriu que permitíssemos que você dormisse durante o dia. Ele ficou com você para ter a certeza que estava protegida." Desta vez um pouco de raiva se infiltrou com a última palavra. Olhei para Desmond e sorri fracamente, incapaz de pôr o calor em que eu teria gostado. Ele não sorriu de volta, mas seus olhos tinham perdido a borda dura que costumava ter em torno de mim. "Cheguei após o pôr do sol, deixando-me dentro." Holden acrescentou. "E encontrei ambos os seus lobos aqui." Desmond fez um barulho de nojo quando Holden disse o pôr do sol. É claro que eles eram perfeitamente consciente de que ele era um vampiro. A hostilidade era evidente. Eu

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não poderia dizer qual a parte que mais incomodava Lucas, que eu tinha dormido com Desmond ou um vampiro ter acesso tão fácil ao meu apartamento. "Holden é a minha ligação com o conselho de vampiro." Achei que a honestidade aqui não poderia machucar. Lucas já sabia que trabalhava para o conselho. "Eles não permitiriam que qualquer um tivesse acesso apenas a eles, e por causa disso, eu preciso ser capaz de comunicar com eles diretamente. Holden..." Indiquei o vampiro de pedra ainda. ”... uh, o Sr. Chancery? Ele é o meu cara no interior." Olhei para Holden, tentando ignorar a torção de um sorriso em seus lábios e seu bufar de um pequeno escárnio. Eu esperava que ele não estivesse disposto a me revelar como um meio-vampiro para o bem dele. Eu confiei nele por seis anos e tinha que acreditar que podia confiar nele ainda. “Perto o suficiente. Quem são os cães?" Ele validou a minha explicação, então negou qualquer boa vontade que tinha lhe rendido tudo no espaço de alguns segundos. Fiquei surpresa que eles não haviam feito algum tipo de apresentações, desde que Holden tinha, obviamente, lhes ditos seu nome. Ele deve ter acabado de chegar. Também fiquei impressionada que estava pedindo por apresentações em tudo, considerando que já tinha conhecimento de quem eles eram de tê-los vistos me sequestrar duas noites antes. Holden era um esnobe como a maioria dos vampiros. Ele acreditava que lobisomens estavam na parte inferior do totem sobrenatural, enquanto ele e sua espécie estavam no topo. Vampiros nem sequer se alimentam de weres se pudessem evitá-lo. Consideravam licantropia uma contaminação no sangue. Sig tinha me dito, um de seus pequenos comentários, que me fez pensar o quanto ele sabia. "Lucas Rain é o rei lobisomem dos estados do Leste." Inclinei a cabeça para o lobisomem loiro mal-humorado na cadeira ao lado da namoradeira. Holden acenou para Lucas. "Vossa Alteza." Eu nunca tinha ouvido um som endereçado realmente para depreciar. É incrível o que duzentos anos pode permitir que você fizesse com inflexão sozinha.

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"E Desmond é..." Eu lutei por um momento, procurando o caminho mais adequado para apresentá-lo. "... o segundo de Lucas em comando." "Bem, bem..." Holden encontrou os meus olhos. "... muito alpinista social, o tremoço nestes dias, não é?" "Pelo menos um de nós está a fazer um avanço." Eu instantaneamente queria não ter trazido o seu progresso prejudicado no conselho. Eu era a maior culpada por sua estase, e chamando a atenção para isso na frente de quem considerava como seres inferiores era um golpe baixo. Lucas e Desmond assistiram a troca sem interrupção, e, em seguida, Lucas levantouse. Ele veio para ficar na minha frente, olhando para baixo com um pequeno sorriso. "Está tudo bem?" Eu disse outra vez, mal conseguia acreditar com ele tão perto. "Claro!" O calor de seu tom fez parecer que nunca houve qualquer dúvida, e talvez não tivesse. O que eu não sabia nada sobre lobisomens poderia encher volumes. Estar na luta da noite passada, a morte equivale a nada mais do que um golpe de grande cão mijando? Não, eu não podia acreditar. A intenção de Marcus tinha claramente sido para matar Lucas. Que Marcus era mais louco do que um vilão do Batman e tinha assassinado a própria filha, não me fez sentir melhor sobre a rivalidade. Ele não iria parar em nada para tomar o trono longe de Lucas, e talvez a minha alma-ligada ao lobo rei estava sendo tola, para não tomar a ameaça mais a sério. Eu fundamentei meus dentes, mas não sei se foi por frustração ou preocupação. Holden estava assistindo só a mim, dispensando a presença dos lobos, como se fossem nada mais do que móveis. Tentei chamar a atenção de Desmond novamente, mas ele decidiu usar o vampiro como uma desculpa para ignorar-me e foi colocando seu papel como meu guardacostas em primeiro lugar. Suspirei mais pesadamente e olhei para Lucas novamente. "Posso ter uma palavrinha com você?" Eu disse, o que chamou a atenção de Desmond, seus olhos passando rapidamente um quarto de centímetros em direção a mim. "Em particular." Página 135


O olhar de Lucas viajou para a porta do meu quarto, e balancei a cabeça. "Fora no corredor." O cheiro do quarto seria um morto. Era uma coisa Lucas suspeitar que já soubesse o que tinha acontecido na noite passada, mas não havia sentido em, literalmente, esfregar no nariz dele. "Ok." Ele abriu a porta e voltou a deixar-me sair primeiro. Holden venceu parcialmente fora de seu assento, e Desmond pegou um meio passo em direção a ele e rosnou. "Meninos, vocês acham que podem chamar uma trégua de três minutos? Eu estarei bem fora, e duvido que ele e eu vamos matar um ao outro." Eu lancei um olhar cauteloso em Lucas. Nada no seu rosto me apoiava ou contrariava. Holden e Desmond não disseram nada, mas retornaram para o seu caminho inquietos e olhando. Entrei no pequeno corredor que separava a minha casa das escadas de entrada da rua, e estava apenas um pouco surpresa ao ver Dominick lá. O que me surpreendeu foi descobrir quão aliviada eu estava ao ver o lobisomem loiro sorridente e vivo. "Estou feliz por você estar bem." "Idem. As coisas ficaram muito grotescas lá dentro." A julgar pelo seu sorriso bajulador, que não estava muito abalado pela sua experiência de quase morte. "Será que você cuidou bem do meu irmão?" Eu vacilei e ele deve ter mostrado no rosto de Lucas, porque se tornou sério, e Dominick parou de sorrir. "Ele está dentro." Disse Lucas. "Pode dar a Secret e eu um momento, por favor?" Dominick balançou a cabeça e desviou para o meu apartamento sem dizer uma palavra, fechando a porta atrás dele. Sozinha no corredor armário, com Lucas, eu estava muito consciente de sua presença física. Ele foi facilmente 30 cm mais alto que eu, e estando perto dele no espaço apertado, tive de forçar meu olhar até encontrar seus olhos. Com ninguém por perto, eu estava antecipando à ira cheia de sua raiva. E por que não? Eu o trai. Página 136


Não importa como eu tinha justificado, no calor do momento, Lucas firmou a sua primeira afirmação. Tinha sido ele, não Desmond, que me contou sobre a alma de ligação, e que tinha sido ele quem me levou orgulhosamente, ante de seu bando como um parceiro em potencial. O que eu tinha, como sua candidata a rainha, feito em troca? Eu o tinha deixado em perigo e usado à corrida de medo e de quase morte como desculpa a ser infiel a ele, antes que tivesse provado a mim mesma digna de seu respeito. Lembrei-me, lançando a moeda proverbial, tinha sido a única que manteve o segredo da minha alma vinculada com Desmond para si mesmo, a fim de me monopolizar.E ele tinha sido o único que pediu para Desmond me proteger, sabendo que o vínculo tornaria impossível para Desmond não deixar nada acontecer para mim. Eu estava além de conflito. Será que me sentia mal por dormir com Desmond? Não. Eu não me arrependi um único segundo. E por que eu deveria? Há dois dias não tinha conhecido nenhum deles, e agora estava enfiada em um mundo onde as pessoas achavam que eu era uma princesa e parte do meu destino era estar com os homens, que o destino tinha escolhido para mim. Então dormi com alguém que senti uma forte atração, mas me senti mal porque isso poderia machucar alguém. Eu não havia pedido nada disso. Não queria ser uma princesa e não quero o meu futuro companheiro selecionado por forças sobrenaturais. Negar que sentia algo, tanto para Desmond e Lucas seria uma mentira, mas quando e se escolhesse um deles, seria nos meus termos. Como era, eu queria ter os dois, o que me fez pensar que pode ser mais fácil de escolher e não ficar só. "Lucas..." Eu comecei, mas não estava certa do que dizer em seguida. Ele encontrou meus olhos e toda a tensão nos seu desarticulou. De repente eu estava em seus braços e ele estava me segurando tão apertado. Eu não conseguia respirar. Eu me moldei para o abraço, passando meus braços em torno de suas costas, o que aliviou a pressão sobre os meus pulmões.

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Coloquei meu rosto sobre o peito e respirei o almiscarado quente, cheiro vivo dele. Pensamentos sozinhos tinham desaparecido no segundo que ele me tocou. Seu corpo estava quente sob o meu rosto e as mãos, e resisti à vontade de chorar de alívio, não importa o quanto eu quisesse. Minhas lágrimas coloridas de sangue dariam muito para me afastar. "Eu tinha certeza que eu jamais te veria novamente." Ele falou em meu leito de emaranhados cachos. "Não sei o que teríamos feito se perdêssemos você." O uso do plural espelhado na noite passada de Desmond. "Desmond me disse, que achava que ele assistiu você morrer na noite passada." Então, eles tinham falado antes que eu acordasse. Quanto tinha Desmond dito a ele? "Sinto muito." Sussurrei para a suavidade de sua camisa, pedindo desculpas por nada específico. Sua mão enrolada no meu cabelo, enrolando fios em torno de cada uma de seus belos e dedos longos. Eu estava disposta a apostar que seus pais o tinham feito tocar violino, piano ou guitarra. Algo para fazer bom uso de tais dedos cônicos. Ele usou meu cabelo para fazer pender a cabeça para trás sem ser grosseiro sobre isso, então se inclinou para me beijar. Não era como o nosso primeiro beijo em tudo. Não havia polidez. Ao contrário, ele me beijou com a intensidade permitida apenas para situações como estas. Tivemos tanto pensamentos, porém fugaz, o outra poderia ter morrido na noite passada. O desespero e o anseio da maneira que nos beijamos, disse mais do que poderíamos transmitir com palavras. Lucas me apoiou contra a parede com um baque forte, e fui forçada a parar as mãos da sondagem, antes que eu nos deixasse ir mais longe. "Lucas, sobre a noite passada..." Senti a necessidade tola de ser aberta com ele, mesmo agora com a palma da mão debaixo da camisa larga e sua boca no meu pescoço. O corredor cheirava a pãezinhos de canela, e minha respiração estava vinda em suma, arfando em suspiros. "Esqueça a noite passada." Ele murmurou na minha pele.

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A porta do meu apartamento se abriu e Dominick espiou para fora. Lucas e eu viramos a cabeça para olhá-lo e fiquei aliviada. Quem sabe até onde eu teria ido sem uma interrupção. A história mostrou que o meu autocontrole com os lobisomens era um pouco limitado. “Me desculpem.” Dominick curvou-se levemente. "Ouvimos um estrondo e pensamos que deveríamos ver se vocês dois estavam nas gargantas uns dos outros. Acho que não levamos em conta..." Seu pedido de desculpas derivou quando sorriu para a colocação da mão de Lucas. Lucas se endireitou e tirou a mão debaixo da minha parte superior. Lembrei-me de Holden com um rubor, e percebi que ele tinha sido capaz de ouvir cada detalhe. Eu resmunguei em minha própria loucura. Nós três voltamos para o apartamento, e foi a minha vez de evitar os olhos de Desmond. Em vez disso me concentrei em Holden, que estava mostrando uma dica de um sorriso. Claro, ele iria encontrar isso divertido. Vampiros. Lucas também se lembrou da presença do vampiro e da razão de Holden por estar na minha casa, em primeiro lugar. "Vou deixá-la para o seu negócio." Lucas inclinou-se até seus lábios descansarem contra o meu ouvido. Holden ainda ouvi-o, mas a ilusão de privacidade foi suficiente. "Estou aliviado que você esteja segura depois da noite passada. Lamento que foram postos em perigo. Eu sei que a coloquei em uma situação incomum..." Deus, eu desejava ter minha vida em perigo incomum. "Tudo o que aconteceu como resultado é compreensível. As emoções estavam ao vermelho, depois de tudo." Ele recuou e concordou. Ele tinha apenas me perdoado por ter feito sexo com Desmond? Meu rosto corou e não de constrangimento. Eu estava furiosa. Minha escolha para dormir com Desmond havia sido feita de maneira lógica. Bem, como logicamente como uma decisão pode ser feita com a língua de alguém em sua boca. E o que mais, isto foi feito, pelo menos em parte por causa de uma conexão metafísica, que o mesmo Lucas tinha me alertado. Eu enrolei minhas mãos em punhos. Claro que eu não queria que fosse louco por isso, mas Página 139


espera que Desmond o perdoasse se ele, Lucas, tivesse sido o único a ir a cama comigo em primeiro lugar? Não creio. Ele franziu a testa e arqueou uma sobrancelha. Minha raiva deve tê-lo confundido. Inferno, ele me confundia. Não queria que ele ficasse bem com isso? "Basta ir." Indiquei a porta aberta. Pelo canto do olho vi Desmond sorrir, um flash de humor tão rápido que era quase imaginário. Pelo menos alguém encontrou esta situação engraçada. Acho que não era muitas vezes que alguém soprava Lucas fora. Eu queria sorrir de volta, mas arruinaria o efeito da minha demissão irritada e sem cerimônia do rei.

Após os lobisomens deixarem eu senti como se uma névoa tinha sido tirada dos meus sentidos, e era capaz de ver e pensar mais claramente. Só de estar perto deles me jogou fora do meu jogo, e estava indo na necessidade de encontrar as minhas pernas para o mar com esta coisa da alma de ligação, se eu tivesse esperança no inferno de sobreviver em um relacionamento. Eu não conseguia segurar estar tão fora da sorte. Sentei-me na poltrona que Lucas tinha acabado de ocupar e olhei para o vampiro no meu sofá. "O que você está fazendo aqui? Sig me deu suas ordens. O Tribunal não espera que eu tenha Peyton capturado ainda, então o que você quer?" "Além de você ficar em apuros com os lobos ou capturá-la em flagrante?” Era evidente que ele encontrou a situação hilariante, mas eu não estava rindo. "Eu vim para ajudar." Eu considerei Holden sendo meu amigo, e na maioria dos dias eu gostava dele um inferno de um lote. Ele foi um grande aliado, mas era geralmente apenas em torno de quando ele se beneficiou disso. Inclinei-me para trás na cadeira, observando-o cuidadosamente. Eu não acho que ele estava mentindo. “Secret.” Sua voz era apertada com impaciência, que era uma raridade para um vampiro. "Eu sei que as coisas têm sido, por falta de uma palavra melhor, tensas entre nós desde o meu bicentenário." Essa frase não era uma que você ouve todos os dias. "Mas somos ainda as mesmas pessoas que fomos, quando Sig me designou para você." Página 140


Eu ri para ele. Se eu fosse à mesma pessoa que tinha sido há seis anos, eu estaria morta agora. A Secret de seis anos antes era uma estúpida de 16 anos de idade, com apenas uma vaga ideia de como manter-se viva. "Ok, talvez não exatamente as mesmas." "Consigo o que você está tentando dizer. Não se esforce com as sutilezas. Eles não são o seu forte." Eu olhei pela pequena janela para a rua. Pés passavam em uma corrida. Vidas humanas, sem a menor ideia do estranho mundo existente ao seu redor. Quantos deles Peyton mataria antes que eu o parasse? "Eu poderia realmente usar sua ajuda." "Todas as ideias de por onde começar?" "Eu tenho uma. Mas você não vai gostar."

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Capítulo Vinte e Dois "Eu não gosto disso." Holden concordou. Estávamos em frente à sede da septuagésimo sexto delegacia de polícia. Era um prédio sentado, feio de concreto feito de dois pisos retangulares de escritórios e salas de interrogatório, e um antro para a realização de celas. As viaturas policiais estavam estacionadas em um lote cercado atrás do prédio. "Eu te disse.” Começando a subir as escadas, eu me virei para olhá-lo. "Você não precisa entrar. Mas confie em mim quando te digo que ninguém aqui vai ter uma pista maldita do que você é. Eles são todos humanos. Muito, muito humanos." A contragosto, ele me seguiu, hesitando na entrada antes de caminhar dentro. Uma mulher jovem sentou-se exausta na recepção e me deu um olhar de desprezo quando eu limpei a garganta na frente dela. Ela suavizou quando viu Holden, e uma de suas mãos voaram para arrumar os fios de seu cabelo errantes. Como de costume, ele parecia ter saído de um artigo GQ em fazer boa aparência parecer sem esforço. Um artigo que ele poderia ter escrito uma vez. "Como posso ajudar?" Ela me ignorou completamente. Tentei chamar a sua atenção de volta para mim, dizendo: "Detetive Mercedes Castilla, por favor." "A quem eu devo dizer que está aqui?" Agora que ela estava olhando para mim de novo, toda a cordialidade aliviada fora de sua voz. "Secret McQueen." A garota revirou os olhos, acreditando que era um pseudônimo mal construído. Eu estava ficando muito irritada com pessoas que pensavam que meu nome não era real. Eu ia ter de agradecer a Grandmère por tomar a nota da minha mãe, literalmente, quando disse para mantê-lo em Secret. "E você?" Ela acenou para o vampiro.

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"Holden Chancery." Ele sorriu, piscando os brilhantes dentes brancos para ela. Ela encontrou os olhos e se tornou uma causa perdida. Ele teve seu encantado em um instante. "Claro!" Sua voz tinha uma qualidade de sonho, totalmente extasiada. Se ele lhe dissesse para cacarejar como uma galinha, ela o faria. Eu tinha visto bebê vampiros fazerem algumas coisas realmente terríveis, uma vez que descobriram como encantar os seres humanos, mas Holden nunca tinha abusado da escravidão para chutes. A garota usou seu telefone de mesa para anunciar-nos, então sentei lá sorrindo para Holden como um cão que tinha executado um novo truque, pela primeira vez. Lamentável. Alguns momentos depois, Mercedes desceu as escadas atrás do balcão e acenou para mim e Holden segui-la. Eu menti quando disse a ele que ninguém no prédio saberia que ele era. A julgar pelo olhar frio que Cedes fitou-o no instante em que se sentou em sua mesa, ela reconheceu de imediato que ele não era humano. "Cedes.” Eu disse, um tom de aviso na minha voz. "Este é Holden." Ela estava bastante familiarizada com o trabalho que fazia para reconhecer o nome de minha ligação. Não fiz nada para contatá-la com ele, no entanto. Mercedes odiava vampiros quase tanto como os lobisomens faziam. "O que traz você ao meu humilde estabelecimento?" Ela se recostou na cadeira e fingiu que Holden não estava lá. "Eu estava esperando que a próxima vez que visse você seria com coquetéis e estaria me dando os detalhes sujos sobre a Lucas Rain." Holden fez um som de riso silencioso que eu tentei ignorar. "Você sabe que a menina, disse que foi salva de um..." Baixei a voz. "... vampiro?" Cedes focou em Holden com um olhar contaminado pela acusação, depois olhou de volta para mim. Ela era uma mulher bonita, mas seu trabalho tinha gravado o rosto com uma pátina, mais astuto era saber da idade dela do que o necessário. Ela tinha os olhos quase negros, e seu cabelo escuro encaracolado estava no caminho que o meu não estava, com forte indomados cachos. Sua pele era de bronze mel, mas dentro de casa muitas horas sem luz natural fez com que parecesse pálida. As bolsas escuras sob os olhos e maquiagem mínima Página 143


me disse que estava trabalhando em algo. Eu só esperava que fosse algo que pudesse me ajudar. "Sim, seu nome é algo como Brigit. Stewart ou Samuels. Algo Anglo. Você admiti que é a única que a salvou?" “Em segredo.” "Claro." "Fui eu." "Sim, eu sabia disso." "Eu preciso saber, se alguma coisa pareceu estranha uma vez que aconteceu. Qualquer pessoa relatando ataques de assaltantes semelhantes? Quaisquer órgãos aparecendo um pouco pálidos?" "Vocês querem saber se eu suspeitei de qualquer atividade vampiro?" Sua voz baixa. "Não é realmente mais sua caixa de lápis de cor, Secret? O que esta acontecendo?” "Eu não posso te dizer. Os menores detalhes que você souber, melhor. Mas estaria ajudando um monte de pessoas inocentes, se pudesse me dizer tudo o que sabe." Seu rosto estava sombrio. Ela atou os dedos juntos e se inclinou para trás. "Algo grande ruim em seu caminho?" "Grande ruim já está aqui." Exasperado, dirigiu seu foco total em Holden. Ele encontrou os olhos dela, mas para o seu crédito não usou seus poderes em cima dela. "Agora você me escute, mosquito garoto bonito, porque eu só vou dizer isto uma vez. Eu não me importo o quão velho ou vocês são poderosos. Se algo, algo acontece com essa menina aqui, vou encontrar uma maneira de rasgar seu coração sem pulso diretamente de seu peito. Comprende " Sem perder o ritmo que ele friamente respondeu: "Detetive Castilla, seu segredo está seguro comigo." Ela piscou com surpresa, e eu gemi. "Deus, Holden. Há quanto tempo você está esperando para usar essa frase?" Página 144


"Cerca de três anos." "E em três anos você não poderia encontrar algum espaço para melhorar?” "Eu gosto de um bom trocadilho, o que posso dizer?" “Terrível.” Eu sacudi minha cabeça. Cedes, apesar de si mesma, era incapaz de manter o sorriso em sua terrível única linha. Ela pode não gostar dele, mas ele tinha feito o seu melhor para se elevar a ela sem inclinar-se a truques da mente, e eu apreciei. Com a exceção de Keaty, Mercedes era minha única amiga humana. "Por favor, Cedes." "Tudo bem. Um dos nossos agentes secretos ouviu que um monte de meninas dizer que têm medo de ir com o novo cara quente. Pelo que ela ouviu, há rumores sobre alguns caras bonitos que pagam meninas o dobro ou o triplo da taxa normal, mas depois que ele a deixa, ninguém pode lembrar o que lhes pediu para fazer ou por que foram pagas tão bem por isso. O mesmo boato diz que algumas das meninas não voltaram inteiras. Tivemos uma chamada anônima para ir buscar um corpo morto, mas quando chegamos lá ele tinha ido embora. E encontramos uma menina morta a poucos quarteirões do Central Park. Ela estava totalmente drenada, mas foi a fodida coisa mais esquisita. Parecia que ela tinha sido atacada por um cão selvagem, antes de ser morta." Seus olhos tinham muito conhecimento. "Desde que não sei de nenhum cão selvagem solto na cidade, você poderia dizer que estamos um pouco perplexos." Engoli em seco. Uma menina drenada de seu sangue significava que um vampiro estava envolvido. A menina que foi sendo rasgada era algo diferente, porém. Eu sabia o que os monstros podem rasgar seu membro por membro das vítimas a chutes, ou demônios que iriam remover os ossos de uma pessoa para sugar a medula. Eu ouvi uma vez Keaty mencionar um Fae do pântano que usou fitas de pele humana para fazer suas roupas. Mas na cidade, houve uma opção muito mais provável. Lobisomem.

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Capítulo Vinte e Três O número limitado de opções plausíveis para explicar a morte estranha e medonha da moça circulou dentro da minha cabeça, enquanto Holden e eu andamos lado a lado na noite. Ser morta por um ser humano demente era possível, mas no fundo da minha lista. Como era triste é que no meu mundo, um assassino humano seria o melhor cenário? Minha aproximação mais adequada do que aconteceu foi que a menina tinha sido atacada por um lobisomem e deixada para morrer. Um vampiro seguindo o cheiro de sangue e suspeitando de uma matança fácil a tinha encontrado e drenado-a. Maneira de merda para morrer, presumivelmente morta por uma besta sobrenatural e depois morta de verdade por outra. Algumas pessoas não têm sorte. “No que você está pensando?” Holden devem ter pensado que eu tinha cozido o suficiente. "Estou pensando se alguém está tomando estas meninas, não é Peyton sozinho. Mas ninguém do conselho seria estúpido o suficiente para deixar tanta evidência. Quem está tomando essas mulheres deve ser um desonesto trabalhando para Peyton." Alexandre era esperto demais para deixar um rastro ou estar a céu aberto, então ele teria outros desonestos fazendo o seu trabalho sujo de vampiros leais a ele e suas ideias. "E a menina atacada por cães selvagens?" "Sorte? Apenas uma mulher realmente azarada." “Hum-hum.” Ele não parecia convencido. Honestamente, nem eu estava. "Precisamos conversar com Keaty. Veja se ele ouviu alguma coisa significativa a partir de suas fontes. Mercedes deu-nos um bom ponto de partida, mas precisamos saber se alguém humano ouviu algo que poderia nos ajudar. Se descobrir quem ou o quê, está pegando essas prostitutas, talvez isto nos leve de volta para Peyton." "E você acredita que o Sr. Keats será capaz de nos ajudar com isso, melhor do que o conselho?" Holden não se convenceu. Página 146


"Keaty tem acesso a coisas e pessoas, que o conselho não pode chegar. É a razão que vocês confiaram nele para fazer seu trabalho sujo, para começar. É também a razão pela qual ele foi autorizado a me levar a vocês." A boca de Holden fixou em uma linha sombria, mas ele não discutiu. Ele sabia que eu estava certa. Keaty tinha amigos em lugares altos e baixos, bem, na maior parte baixa. Mas esses contatos podem ser o que nós precisávamos para encontrar Peyton e quem estava alimentando as prostitutas.

Eu não tinha ido ao escritório em dois dias, o que não era de todo estranho. Keaty manteve os negócios e só me fez entrar para não empregada do conselho, quando ele precisava de um par extra de mãos. Como ele não tinha sido obrigado a matar bandidos para o conselho em seis anos, deixou-lhe tempo para explorar uma variedade de outros casos incomuns. Foram esses casos incomuns que me levaram a Albany e me fizeram matar um jovem lobisomem. Eu estava definitivamente começando a ver como cada ação tinha uma consequência. O escritório de Keaty era um cruzamento entre um detetive particular Dashiell Hammett e um professor de literatura NYU. Eu deixei-nos pela porta de vidro embaçado com um toque rápido para anunciar a nossa entrada. Ele já teria ouvido a minha chave na porta da frente do prédio. Centrado na sala estava uma mesa de carvalho antigo, com nenhum computador ou qualquer conveniência moderna, mesmo à vista. Por trás dele havia uma janela que dava para uma parede de tijolos. À esquerda e à direita da mesa estavam duas paredes de piso empilhadas até o teto com livros antigos, usados, que tinham nenhum sistema visível de catalogação. Havia um cinzeiro sobre a mesa e uma garrafa de uísque por trás dele. A história da sala sugeriu era uma teia de mentiras cuidadosamente fabricadas. Ninguém fazia Keaty de tolo. Ele não estava usando seus óculos hoje, então não mostrava sinais físicos de debilidade. Quando ele veio ao mundo físico, foi importante para ele sentir-se igual aos que Página 147


ele caçava. Você não ganha uma reputação como a que tinha Keaty por ostentar a sua humanidade. Na comunidade sobrenatural Keaty era uma história de fantasmas, o tipo que mudava com cada revelação de alguma forma, mas foi sempre verdadeiro. Eu sabia muito bem que ele não era um assassino invisível mergulhando dentro e roubando vidas, apenas um homem talentoso que era hábil em seu trabalho. Foi uma das razões que eu tentei distanciar-me dos monstros tratados. Eventualmente a sua sorte iria correr para fora e algo iria matá-lo. Eu evitaria que isso acontecesse durante o tempo que pudesse. Espécie de retorno kármico, considerando que ele era o único que tinha me salvado da morte, para começar. Keaty levantou-se e ofereceu a mão para Holden. Apertaram cordialmente antes de Holden e eu nos sentarmos em um par de cadeiras de espaldar alto em couro de frente para o balcão. Keaty não fez quaisquer comentários passivo ou agressivo sobre a minha ausência e falta de chamadas de verificação, mas ele disse. "Eu entendo que você teve uma noite interessante." Eu fiquei tensa porque a decência feminina, primeiro levou-me a acreditar que ele estava falando sobre as minhas intimidades inesperadas com Desmond. Então, ocorreu-me que os meus esforços românticos não interessaria a Keaty nem um pouco. "Você quer dizer a coisa no Chameleon?" "Foi praticamente um massacre de acordo com o que eu ouvi." "Tenho certeza que Genevieve tem seguro." "Genevieve Renard tem um tipo de seguro que dinheiro não pode comprar." Holden interveio. "Ela deve favores para quase todo mundo nesta cidade, tanto humanos como de outra forma. Ela é uma mulher inteligente." Eu sorri quando Holden usou o sobrenome de Genevieve. Renard era a palavra francesa para raposa, que eu sabia, graças à insistência de minha Grandmère para que eu aprendesse uma segunda língua. Uma jaguatirica nomeada de raposa. Se Genevieve era tão inteligente como afirmavam, talvez os nossos nomes realmente ajudassem a definir-nos. O meu era uma dor real na bunda. Página 148


"O que traz ambos para o meu escritório?" Keaty perguntou, interrompendo minhas reflexões. Eu queria corrigir-lhe que era o nosso escritório, mas não acho que um argumento de semântica com um vampiro na sala ia até muito bem. Meu orgulho ficou ferido para preservar o seu. "Você já ouviu falar alguma coisa sobre essas prostitutas com memórias desaparecidas? Ou a garota que acabou espancada e drenada no parque?" "Sim." "Qualquer outra coisa que os detalhes básicos?" "Sim." Sua atenção se mudou para Holden, em seguida, de volta para mim. Para todas as suas apreensões sobre as coisas que foram colidindo na noite, Keaty teria feito um vampiro incrível. Ele gostava de ser vago e não tinha as nuances de sarcasmo da mesma forma que vampiros mais velhos fazem. Não admira que o Tribunal tenha tanta confiança nele. "Está o conselho de repente interessado em prostitutas mortas?" "Não. Mas estamos muito interessados no que as está matando." Holden parecia tão indiferente agora, como ele havia sentado no meu apartamento, com os lobisomens. Gostaria de saber se o único lugar onde ele se sentia desconfortável era andar comigo para o Tribunal. Keaty recostou-se e enlaçou os dedos atrás da cabeça. Ele olhou contemplativamente para o teto, que teve uma bela coroa espessa moldada e era uma rica cor de vinho no centro. Eu imaginei se ele estava pensando sobre sangue quando olhava para ela. "Eu acho que a melhor opção seria conversar com um deles." Eu olhei para ele com nenhuma tentativa para esconder minha infelicidade. Foi passado das 10 agora e eu ainda não tinha comido. Estava irritada e mais do que um pouco sanguinária. Minha vontade de vasculhar a cidade de Nova York para prostitutas e vampiro escravizados que estavam se esgotando. Seria tão mais fácil se alguém me dissesse o que eu precisava saber, ao invés de fazer-me sentir como Maria14 seguindo uma trilha de migalhas.

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Aqui a autora refere-se a historia de João e Maria.

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Keaty não tinha paciência para as palhaçadas de uma caçadora de vampiros de 22 anos de idade e me encarou com um olhar duro. "Quando eu digo isso, não quero entrevistálos como a si mesmo, também. Quero dizer, se você quiser descobrir o que está acontecendo com essas meninas, você precisa descobrir em primeira mão." As sobrancelhas de Holden levantou uma quantidade tão pequena que teria sido uma mudança indiferente a ninguém. Mas eu não perdi a curva minúscula de um sorriso nos lábios. Ele sabia o que Keaty dizia em primeira mão. Infelizmente, eu também.

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Capítulo Vinte e Quatro Eu prefiro não entrar nas razões por que eu tenho um par de calças de lamé dourado quente. Achei essa ideia ridícula, e a roupa, em minha opinião, foi muito clichê. Eu tinha visto prostitutas suficientes, provavelmente mais do que Keaty ou Holden tinham, para saber que calças quentes e halter15 preto eram além de desnecessários quando se tratava de pegar um cara quente nestes dias e época. O fato de eu ser uma franzina e loira natural, significava que eu seria um alvo óbvio. Talvez seja por isso que eu quis. Eu andei pela rua 59, passando a aparência de desdém que tenho por Bloomingdale, e encontrei mais olhares perguntando quando cheguei a área perto da ponte de Queensboro. Do outro lado do rio as luzes da cidade Long Island brilhavam mais atraente do que eu pensava que a cidade em si era capaz. O Rio East varria, e enquanto observava a água, considerei quantos corpos eu coloquei lá e quantos tinham sido despejados lá por outros. Corpos que nem todos mereciam ser mortos. A uma curta distância a partir da ponte um grupo de meninas amontoadas, a maioria vestindo calças compridas e camisetas. A noite ainda tinha uma mordida do inverno para elas, mas apenas uma delas estava usando um casaco. Todas as cinco meninas estavam fumando, e uma nuvem permanente permaneceu sobre suas cabeças. Três eram latinas com cabelo estilo em linhas trançadas e dramáticas permissões. Uma delas era uma garota negra com o cabelo em uma trama equivocada que pareceu antinatural e desconfortável. O olhar no rosto dela estava em algum lugar entre a exaustão e tédio, e os lábios se projetavam em um amuo. Ela não estava inalando a fumaça do mal de sua amiga. Ela só sugava para dentro e soprava de volta, não tendo qualquer momento para deixar isso se prolongar em sua boca. A

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blusa tinha um tigre prata nela. O restante era prostitutas, meninas brancas que eu já vi. Ela tinha a pele pálida embrulhada como celofane em torno de seu emaranhado de cotovelos, joelhos e ossos salientes. Estas meninas tinham visto monstros que nada tinham a ver com a minha linha de trabalho. Senti-me culpada que algumas das criaturas do meu mundo tinham atravessado no delas. Elas tinham ruim o suficiente, sem vampiros usá-las como uma fonte de comida rápida. Quando me aproximei estava grata que a minha temperatura interna me protegeu do frio manancial amargo. A possibilidade de uma neve final de primavera foi uma promessa não dita em uma noite como esta. Eu esgueirei-me para elas cautelosamente, minha cabeça curvada como um cachorrinho submisso. "O que você quer?" A maior das meninas perguntou. Ela era seis centímetros mais alto do que eu e tinha que pesar mais de 90 kg. Seus braços estavam cruzados sobre o peito substancial, e ela não parecia me querer em qualquer parte, para o que eu estava vendendo. Não tinha me ocorrido na caminhada aqui que precisaria de qualquer tipo de história de fundo. Tolamente, eu esperava que as prostitutas me vissem como um dos seus quadros e me aceitassem em sua irmandade questionável. Em seguida, elas imediatamente começariam a falar sobre os vampiros que tinham tomado às outras de sua espécie, dando-me as respostas que eu precisava, para que pudesse chamá-lo de noite. Eu poderia ser como uma loira burra às vezes. "Uhh." "Park Avenue é em outro caminho, garota. Você tem um longo caminho a partir da escolta de serviços em Upper East Side16, sabe?" Esta foi à menina negra quando exalou sua fumaça ornamental na minha cara. A garota magra branca riu, mas não disse nada. Estava claro que ela era a minoria aqui e sabia disso.

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O Upper East Side é um bairro nobre do condado de Manhattan, em Nova York, entre o Central Park e o Rio

Eas.

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A menina grande tomou um duro olhar para mim e bufou. "Você pensa que pode vir aqui? Acha que o seu cabelo muito loiro vai fazer-nos dizer oh, Loira, você pode ser uma de nós? Hmm? Você perdeu no seu caminho para um clube de strip? Que porra você quer." O que eu queria era lhe dar uma boa razão para enfiar sua atitude no rabo, antes de ir para ela. Essas garotas estavam me tratando com o mesmo desprezo que vampiros jovens faziam ao ouvir meu nome pela primeira vez. Isso me deixava puta, mas no caso dela, ela tinha uma razão para olhar para baixo em mim. Uma linha de lágrimas brilhava nos meus olhos, transformando-as em largura, os globos molhados de tristeza. "Eu estava trabalhando alguns quarteirões a leste. Na semana passada, essa menina no meu canto entrou em um carro. Ela nunca mais voltou e encontraram-na no parque toda rasgada." Minha voz tremeu de forma convincente. O Oscar vai para... Elas pareciam indiferentes, mas vi as duas Latinas mais magras balançando a cabeça em concordância entusiasmada. "Yolanda, como o que aconteceu a Cleo sabe, sim?" A garota negra foi silenciada com uma mão levantada a maior garota. Ela era claramente a líder. Os olhos de Yolanda se estreitaram, e ela me avaliou mais a sério agora. "Qual seu nome, menina?" "Brigit." Eu usei o nome na vanguarda da minha mente. depois de me encontrar com Mercedes. "Brigit. Soa como uma líder de torcida do caralho." As outras garotas riram por um segundo, antes de se estabeleceram em silêncio atento. Na escuridão perto do rio, pelo menos, um vampiro estava assistindo a troca toda. A presença de Holden me cobriu como um cobertor fino e protetor. Pensando em Holden trouxe outro vampiro em mente. Fiquei imaginando o que Sig pensaria se soubesse que era um resultado do trabalho, que ele tinha me dado. Eu pensei que ele poderia conseguir mais do que um pouco de prazer da minha situação atual. Sem dúvida, Holden iria deixá-lo saber sobre as palhaçadas de hoje à noite. Página 153


Um carro passou e diminuiu, e eu me tornei a preocupação das meninas passado. Eu pendurei para trás, e cinco delas lançaram em um coro bem oleada de: "Ei, bebê! Como você está, querido? Você precisa de um encontro? Eu vou te mostrar um bom tempo." A coisa toda me fez enjoar. Eu estava esperando que ele escolhesse uma das finas, meninas mais bonitas latinas, mas para minha grande surpresa, Yolanda foi à escolhida pelo cara quente. Estiquei o pescoço para ter uma melhor visão sobre ele, mas o cara parecia como qualquer outro durão, babaca de meia-idade que só poderia obter uma boceta em uma esquina. As outras quatro voltaram para amontoar-se perto de mim e embasbacarem-se para mim, como se eu fosse uma tela de jardim zoológico. Elas não disseram nada, apenas sopraram nuvens de fumaça na minha cara. Eu estava disposta a apostar que nenhuma dessas meninas é maiores do que 16, mas cada uma parecia ter 40. "Quem é Cleo?" Eu quebrei o silêncio e esperava que não me soasse como um policial. Cruzei meus braços sobre o peito e estava fingindo estar frio. As duas Latinas magras se entreolharam e não disseram nada, mas cada uma tinha uma expressão sombria. A menina branca embaralhada inquieta. A falante menina negra foi a minha, isso estava claro. Olhei para ela, e ela dobrou mais rápido do que uma cadeira de gramado. "Ela costumava ser a inteligente de nós, sabe?" A menina negra disse. Uma das Latinas rosnou quando a menina começou a falar, mas não fez nada para parar a fonte recéminaugurada de conhecimento. "Foi como você disse, sim? Ela estava aqui, foi pega, mas ela voltou. Só que não estava direito." "Não estava direito como?" "Veda. Você fecha sua boca, porra." Veda a ignorou. "O que importa agora, Misty, hein? Cleo morreu, não é? Que porra importa agora?" Eu precisava ser clara sobre o que Veda tinha dito. ”Ela esta morta.” "Sim, foda-se, cara. Sim.” Página 154


"Mas ela estava viva quando voltou para vocês?" Eu perguntei. "Ela foi suprimida nisto como, limo. Ela saiu e estava como, cambaleando, sabe? Como se estivesse bêbada?" Veda imitou a tecelagem e balançando de uma mulher sob a influência, em seguida, parou abruptamente e fingiu fumar novamente. "Cleo não é nenhum manequim. Ela sabe que você não bebe quando esta com um cara quente. Que merda você matou?" Veda balançou a cabeça, soltando um suspiro solene quando apontou o cigarro a mim para dar ênfase. Este foi o conhecimento de cansaço no mundo das prostitutas adolescentes. "Mas ela estava viva?" "Porra, menina, você é surda?" Misty disse, mas não parecia o inferno curvada em pôr fim às minhas perguntas, então eu levaria o que pudesse receber. "Foi estranho, não é?" Veda continuou, olhando de mim para as outras meninas, que cada uma balançou a cabeça seriamente. "Tipo, ela estava balbuciando alguma merda em um idioma estranho. Como você vê na ordem, quando mostra Jesus tocando o cara em sua cabeça e a merda toda?" Veda imitou esta agindo a uma cura pela fé na menina magricela branca. A moça riu quando Veda tocou a testa e dramaticamente anunciou: "Você está curada, cadela!" "Ela estava falando em línguas?" "O que mais de uma foda ela ia falar?" Veda revirou os olhos. Eu não vi nenhuma razão para explicar, então eu deixei-a ir em frente. “Enfim...” Veda foi gostando de ser o centro das atenções, mesmo para um grupo tão pequeno. Sua voz começou a borbulhar com entusiasmo. Acho que devem ser em torno de Yolanda, limitando as suas oportunidades de ser notada. "Ela foi para casa depois e Yolanda no dia seguinte foi ver como ela estava? Porque Raymond estaria por certo fodidamente chateado se Cleo perdesse uma noite, sabe?" Eu balancei a cabeça como se soubesse toda a extensão da ira de seu cafetão. "E?" "E, Cleo estava morta." "Morta como?" Página 155


"Pooorra, loira, você faz um monte de perguntas." "Eu tenho dito isso antes." "Yolanda disse que parecia que ela tinha morrido há dias.” Misty interrompeu, olhando para ela, como a chance de ser fonte do grupo do conhecimento. "Disse que ela estava toda pálida e merda, e parecia que não tinha sangue nela." Senti o sangue fugir meu próprio rosto. Eu sabia muito bem onde isso estava acontecendo. "Será que vocês a enterraram?" "Não vemos como podemos nos dar ao luxo de pagar por um funeral?" Este ponto óbvio havia sido criado pela menina anteriormente branca em silêncio, que tinha recuperado da sua fé na cura o suficiente para retomar a fumar. "Será que alguém a enterrou?" Meu coração estava batendo forte. Misty olhou culpada, afastando Veda, que parecia pouco à vontade ao ouvir a pergunta. "Não." "Não?" Veda olhou para mim e eu calei minha boca. "Nós queríamos. Chamamos a polícia, certo? Anonimamente... para que assim alguém pudesse cuidar dela?" Agora eu podia ver onde isto se encaixa com a informação que Mercedes tinha me dado. Eu balancei a cabeça. Tudo cortado longitudinalmente. "Mas quando os policiais vieram, não tomaram um corpo. Não havia notícias sobre ele. Era como se ela nem sequer tinha estado lá." Mas ela tinha estado lá. Não era mais um mistério o que aconteceu com Cleo a prostituta. E eu sabia, também, o que havia acontecido com as meninas, que Mercedes me contou. Eu pensei que o corpo no parque estava muito relaxado para ser Peyton, e agora ficou claro para mim o porquê. Eu olhei para as meninas e podia dizer que tinham percebido a mudança na minha atitude. Eu não estava escondendo o horror no rosto e estava grata que elas não tinham nenhuma compreensão do seu significado mais profundo. Página 156


Eu tinha uma ideia clara sobre o nível de base do plano de Peyton era. No começo eu acreditava que ele estava matando e comendo as meninas por comida sozinho, porque ninguém iria sentir falta de uma prostituta morta. Mas se Cleo tinha acabado de ser drenada para uma refeição, seu corpo ainda estaria lá para os policiais encontrarem. Ela não teria estado falando em línguas. Os sinais descritos por Veda e Misty foram os de um vampiro bebê, antes que a mudança entrasse em vigor. Beber o sangue de um vampiro, alucinações, convulsões, muitas vezes causavam violentas, náuseas e uma série de outros efeitos colaterais. Em seguida, ele causou a morte e uma tão rápida em ação que não se assemelham a uma passagem humana normal. Por último, resultou no renascimento. E com que o nascimento, veio à fome. Peyton ou um de seus ninhos tinha transformado Cleo em um vampiro e depois desencadeou-a para as ruas desavisadas, enviando-a com uma sede a recém-nascida cega, para caçar seu próprio povo. Ela não seria a única.

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Capítulo Vinte e Cinco Havia um monte palavrões e protestos quando o brilhante e novo BMW virou a esquina e acenou-me para a porta do passageiro. Veda e as outras meninas estavam tentando dizer ao motorista que ele estava perdendo seu tempo e uma garota de bunda magra como eu não conseguiria satisfazê-lo. Tomei ofensa à última declaração, sabendo perfeitamente bem que minha bunda não era ossuda e algumas pessoas pareciam se divertir muito. As meninas colocaram fim às suas queixas quando tiveram um olhar para o rosto do motorista. Mercedes nos contou que algumas garotas na rua relataram o mistério que o cara quente era muito bonito, por isso o rosto de Holden deve ter disparado alarmes para elas. "Boa sorte, loira.” Misty disse com um sorriso, sua despedida agindo como um elogio. Eu aceitei o meu destino e tive na próxima a Holden, murmurando. "Leve-me para casa." "Nós não estamos procurando por Peyton?" "Nós não vamos encontrá-lo esta noite. Leve-me para casa." "O que elas disseram?" Eu me virei para encará-lo, tentando encontrar uma maneira de resumir o que as meninas tinham me dito, para que ele pudesse experimentá-lo com a mesma gravidade que eu tinha. "Elas são os ratos de Londres." Disse no passado, sabendo de outra forma. Sua mandíbula sofreu um espasmo. "O que você quer dizer?" Eu descansei minha cabeça contra o vidro frio da janela do carro. "Peyton não está alimentando-se dos materiais descartáveis. Quero dizer que é o que nós pensamos, certo? Ele iria depois aos sem abrigo e as meninas na rua, porque eles são alvos fáceis. Alimento.” "Sim." "Mas não é isso. Ele está os transformando."

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Eu não acho que vampiros poderiam chegar mais pálidos, mas a palidez no rosto cinza de Holden me provou o contrário. "Ele está transformando-os?" "Ele está fazendo alguns dos vampiros jovens e enviando-os de volta para a rua." "Mas por quê? Nenhum vampiro em sã consciência iria transformar uma prostituta. Nós não vamos transformar qualquer pessoa que consideramos indigno." "Você não entendeu?" Ele olhou para mim com o canto do olho. "Ele está criando um exército. Eles são portadores de peste, febre tifoide. Ele vai usálos para criar mais ou para destruir os outros." "Oh Jesus." A depravação do plano de Peyton estava se pondo dentro. "Ele vai fazer Manhattan uma cidade de vampiros. Ele quer sair do escuro." "Ele quer matar a todos." "E está começando com os níveis mais baixos. As prostitutas irão infectar seus caras. Eles infectam suas esposas ou namoradas. Isso vai se espalhar. Se não podemos encontrá-lo em breve, não seremos capazes de detê-lo." "Mas Peyton é um patife conhecido. Um vampiro só não pode fazer este trabalho." "Ele tem que estar trabalhando com alguém. E tem que ter alguém à luz do dia também, mas eu não me lembro dele ter um servo. Apenas os mestres realmente poderosos podem manifestar esse tipo de controle." "Assim como Sig tem Ingrid." "Mas Sig tem também bem mais de mil anos." "Dois." Holden corrigiu. Eu não tinha a energia para absorver a magnitude dessa informação. "E Peyton não tem mesmo 300." "Ele não seria capaz de manipular um servo humano durante o dia. Ele mal conseguia gerir um Renfield17." 17

Pessoa que consome sangue humano ou permite que a deles para ser consumido (ou ambos), na ilusão triste

que isso traz para mais perto de se tornar um vampiro.

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Eu odiava Renfield em uma frase. Depois de vampiros de Bram Stoker pensava que o nome era muito hilário para não usar. Muito parecido com o Drácula usou o pobre, Renfield fracos de espírito, os vampiros desonestos muitas vezes encantavam alguém a fazer o que quisessem durante um período prolongado de tempo. Chamaram-nos Renfields. Funcionários durante o dia, por outro lado, mantinham uma ilusão de livre arbítrio, mas sempre souberam as necessidades e desejos de seu mestre. Além disso, devido ao vínculo que criaram com o seu senhor, o servo poderia viver por muitos séculos. Eles não tinham a força e o poder de um vampiro, mas gostavam da vida prolongada. O servo de Sig, a Ingrid, era uma garota deslumbrante alemã que ele conheceu em 130 anos antes. Ela era tranquila e obediente, mas eu estava determinada que no momento havia mostrado suas coisas nenhum de nós poderia imaginar, especialmente ao lado do Sig. Eu suspeitava, em mais de 700 anos de idade que, Ingrid não era um ser humano de qualquer força pequena. Eu não gosto de ficar sozinha com ela. Havia muita coisa em seus olhos que não queria saber. Holden puxou o BMW até a calçada em frente ao meu apartamento. Eu tinha começado a tremer com o choque dos acontecimentos da noite realmente afundaram dentro. Se Peyton estava indo para tentar tomar a cidade, os vampiros em excursão em todos os lugares e travando uma guerra total contra a humanidade, ele não estava fazendo isso sozinho. E quem estava lhe ajudando tinha que ser forte, médio e determinado. De todas as pessoas que eu queria discutir isso agora, Sig estava no topo da minha lista. Mas como eu poderia ter uma conversa informal com o chefe do conselho de vampiros sobre minhas suspeitas? Será que Sig ia saber o que um assassino vampiro mestiço pensava? Holden parecia estar lendo meus pensamentos, porque colocou a mão na minha coxa e disse: "Deixe-me ir para o conselho. Vou pedir uma audiência com Sig e ver se tem alguma opinião sobre o que você descobriu." Eu balancei a cabeça solenemente. Seria melhor se Holden fosse. Talvez fosse ajudá-lo a obter favores e encontrar avanço nas fileiras dos outros vampiros se trouxesse as

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informações. Eu não poderia invejar-lhe o desejo de avançar entre sua própria espécie. Eu sabia que nunca faria. Abri a porta do carro, notando um desconhecido, mas primitivo e bem conservado Dodge Challenger 7218 estacionado perto do meu prédio. Era uma cor cinza carvão. Eu raramente via carros, muito menos carros antigos. Eu estava prestes a perguntar a Holden se ele se lembrava de ter visto isso antes, quando percebi que minha luz da sala estava ligada. Eu não poderia me lembrar de carros, mas definitivamente sabia que tinha desligado todas as minhas luzes antes de sair. Alguém estava na minha casa e não era alguém que eu convidei.

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Capítulo Vinte e Seis "Holden." Inclinei-me de volta para o carro, mas os meus olhos se mantiveram focados na minha janela, que descansou no mesmo nível da calçada. Minha sala era a única no apartamento que permitiu a luz natural, e como tal também a única que deixava a luz para fora. "Eu vejo isso." "Estamos esperando alguém?" "Keats?" "Keaty teria chamado primeiro. Ele sabe melhor." "Os lobos?" Eu levantei os olhos, desviando o olhar da janela quando ela não deu as respostas de que precisava. Eu não tinha considerado Lucas ou Desmond, mas agora que Holden sugeriu isso, parecia que a resposta mais óbvia. Meu rosto corou, e ele não escapou aviso de Holden. "Isso faria sentido." "Você quer que eu vá com você?" Se fosse qualquer um de meus lobos, em seguida, tendo Holden comigo serviria apenas para tornar as coisas ainda mais complicadas. O mal estar de mais cedo nesta noite ainda estava fresco na minha mente, e eu duvidava que os meninos teriam esquecido. Eu também estava mais do que um pouco irritada de como se convidaram em minha casa, e eu não queria Holden comigo, quando eu fizesse isso bem claro para quem estivesse lá dentro. "Não. Tem que ser um deles, faz mais sentido. Você pode ir." "Você tem certeza?" "Vá e veja Sig. Precisamos saber o que ele acha que devemos fazer e como devemos agir sobre isso. Eu preciso saber se ele ainda quer Peyton vivo, dada esta nova informação."

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Holden zombou, e eu sabia que duvidava que opinião do Tribunal, fosse mudar, independentemente de quaisquer novos detalhes, mas está sendo permitido matar Peyton iria quilômetros para ajudar a aliviar minha mente. "Diga-me logo que você saiba de algo. Por favor.” Ele balançou a cabeça e eu fechei a porta do carro no último. No meu apartamento iluminado havia todo um outro mundo de problemas para tratar. Eu estava começando a pensar que nunca encontraria um fim para os meus problemas. Não foi até que eu estava parada sozinha na calçada, observando o carro de Holden longe, que eu senti a força de um Body Slam19 em mim por trás e percebi como eu estava certa. O golpe foi acompanhado por um rosnando e batendo junto ao meu ouvido que fez meu corpo inteiro gelar. Lembrei-me de estar no clube ontem com a garganta de um homem na minha boca, só então os ruídos dos animais tinham vindo da minha garganta em vez de ao lado de minha cabeça. Era um som, feral distintivo, que de um caçador com a presa apenas uma mordida de distância. Eu estava sendo imobilizada pelo peso de alguém, e eles estavam tentando me comer. Deixei escapar um grito que era menos um grito de vítima de filme de terror, e mais o ruído de um animal ferido, mas foi à expressão mais natural que consegui no calor do pânico. Como eu poderia ter sido estúpida o suficiente para deixar a minha guarda por uma fração de segundo, sabendo que Peyton estava na cidade à espera de uma oportunidade de concluir o nosso negócio inacabado? "Eu pensei que você fosse tão forte.” A boca perto do meu ouvido disse.

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O fato das palavras humanas estivesse saindo quando os sons anteriores haviam sido tão gutural foi suficiente para tirar-me do meu castigo interno. Quando a voz e as palavras afundaram, eu coloquei que o orador era jovem e feminino. Tinha um dos lacaios novos de Peyton me encontrado? Usando uma nova calma como uma oportunidade de criar para trás, eu dei um tapinha na parte de trás do meu crânio rígido na frente do rosto e bati-a com a rapidez do gesto. Isso nunca deixou de me surpreender como arrogância das pessoas poderia levar à sua ruína. Chegando aos meus pés o mais rápido possível, eu girei e agachei em uma posição de combate, me preparando para seu próximo ataque. Eu não estava desejando, pela primeira vez naquela semana, não tinha sido forçado a ir sem uma arma. Por mais que eu teria gostado de estar armada, não havia nenhum lugar para esconder uma arma, quando você estava vestindo um conjunto que mal escondia pedaços da sua dama. Reconhecimento bateu em mim com a força de um martelo, quando eu vi o rosto do jovem que me atacou. Ela parecia quase exatamente como ela era, quando a tinha enviado fugindo de mim no Central Park com o calcanhar quebrado arrastando atrás dela, só que agora um fluxo de sangue vinha de seu nariz, onde eu tinha quebrado, e ela não parecia ter medo de mim. Mercedes disse que a menina disse se chamar Brigit e ajoelhou-se perto da calçada, preparada como um predador letal à espera de seu momento. Ela estava pálida como tinha estado naquela noite, mas não era medo que a fez dessa jeito. Sua palidez nova era visível sob o falso bronze de sua pele. Ela usava um vestido de verão de gaze branco que parecia tudo errado no frio da primavera. Brigit estava morta. Eu sabia desde que Mercedes tinha me dito que eu a tinha protegido naquela noite. Ela tinha deixado o Central Park viva e chegou em casa em uma peça. Então, como foi que ela agora era um vampiro bebê, olhando para mim com o objetivo claro de matar-me, quando apenas algumas noites atrás eu a tinha salvo do monstro que ela se tinha tornado? Página 164


Não poderia ser uma coincidência. Todos esses pensamentos inundaram minha cabeça em questão de milissegundos. Antes que eu tivesse tempo para exprimir algumas das minhas perguntas em voz alta, Brigit saiu de seu agachamento e atirou-me uma segunda vez. Ela não tinha mais o elemento surpresa, no entanto. Agora ela não era um perseguidor inteligente, mas um assassino inexperiente lançando-se em um ataque contra um adversário qualificado e letal. Ela não teria o melhor de mim novamente. Peguei um punhado de cabelos quando ela chegou perto o suficiente e usei para puxar seu corpo para o chão, onde pousou com um estrondo, duro carnudo. Ajoelhei-me no peito, usando uma mão para segurar a cabeça para trás. Com a outra eu segurava o queixo, para que ela não pudesse tentar me morder. "Quem foi, Brigit?" Alguma luta saiu dela, mas a voz ainda estava amarga. "Você sabe quem foi. Ele me disse. Ele me disse que era sua culpa. Ele teria me deixado viver, mas ele precisava se mostrar para você. " "Mostre-me o quê?" Um brilho de vermelho-sangue de lágrimas construiu em seus olhos. Seu desespero para me ver morta tinha começado a escorrer, mas sob o impulso assassino era uma raiva cega que eu não podia ignorar. "Ele disse que precisava que você soubesse, que não seria capaz de nos salvar." Ela engoliu sua raiva. Eu podia sentir a contração de sua garganta na minha palma. "Então." Ela corrigiu, eliminando-se entre suas fileiras. "Todo ser humano que você tentar salvar, ele vai transformar pessoalmente. Então você saberia." Eu lutei contra minhas próprias lágrimas e violentamente virei à cabeça para o lado na minha pressa para verificar a pele. Lá estava ela, tão certa como eu sabia que estaria. A desigual, mordida de dentes quebrados de um psicopata. "Ah, Brigit." Havia apenas uma tristeza na minha voz agora. “Secret.”

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Brigit e eu não estávamos sozinhas na calçada mais. Sem se mexer da minha casa em cima dela, eu olhei para encontrar Desmond em pé a poucos metros de nós. A cena deve ter sido bastante alarmante para um estranho. Eu ainda estava usando minhas calças quentes dourada, camisa de prostituta e 10 cm de saltos. Meus olhos foram feitos com uma forte dose de maquiagem preta para completar o efeito. Eu estava de joelhos sobre o peito de uma linda garota loira, cujo rosto estava coberto de sangue de suas lágrimas e o nariz quebrado. Eu teria gostado de dizer-lhe que não era o que parecia ser, mas realmente não sabia o que ele estava pensando. "Por favor, me ajude." Implorei. "Claro!" Sem hesitação ou perguntas ele estava ao meu lado, esperando por mim para lhe dizer o que queria que fizesse. Gostaria de saber, se tivesse sido Lucas no meu apartamento, em vez de Desmond, se ele teria sido tão complacente. "É o seu carro?" Eu balancei a cabeça na direção do Challenger. "Sim." "Você vai me matar?" Brigit sufocou soluços, fazendo um vampiro novo bastante patético, agora que o desejo de vingança tinha saído dela. "Não.” Eu disse. Ela e Desmond pareciam chocados com a resposta. "Vou levá-la para alguém que possa ajudá-la." Eu segurei o olhar de Desmond neste momento, e esperava que ele soubesse o suficiente sobre o paranormal para entender o que quis dizer. "O Oracle?" Seu tom era abafado. "Sim." "Mas não podemos ir com ela. É contra suas leis." “Por favor.” Puxei Brigit aos seus pés, ainda segurando os braços, caso ela fosse uma atriz melhor do que lhe dei crédito. "Você sabe como chegar a ela?" “Claro! É só descer o bloco, mas eu estou te dizendo que não vai entrar." Minha boca foi definida em uma linha, firmemente determinada. Eu não poderia explicar isso para ele, especialmente não na frente de Brigit. "Confie em mim."

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Capítulo Vinte e Sete Meu apartamento, na West 52 foi uma curta distância para o café, mas com um vampiro ensanguentado no reboque, dirigia as coisas um pouco menos complicadas. Eu era grata à hora mais carregada para os amantes do café havia passado e a Starbucks foi relativamente vaga. Quando Brigit e eu desaparecemos na porta, Desmond foi deixado sozinho, mas com tão poucos fregueses que era improvável que algum deles percebesse que tinha tido duas meninas com ele. Eu me senti mal em deixá-lo lá sem qualquer resposta, mas o estado dócil de Brigit não iria durar muito. A fome iria levá-la antes que a noite passasse. Tivemos sorte que Peyton tinha pensado em alimentá-la antes de enviá-la por mim, caso contrário ela não teria feito isso para mim. Ela teria ido após a fonte de sangue disponível pela primeira vez e outra vez um inocente teria sido morta. Em vez de nos encontrarmos em frente ao balcão do caixa na Starbucks, nós estávamos no saguão de uma casa majestosa. Casa não era a palavra certa para descrever o local onde Calliope vivia. Mansão teria sido muito mais perto da verdade, mas mesmo que não se enquadrasse muito bem. Sua propriedade transcendia as leis da física que ligam outras casas para um tamanho fixo. Tinha um número ilimitado de quartos que podem expandir e recuar para acomodar os clientes, se necessário. Se fosse usado para curar aqueles que foram feridos ou de salvaguarda novos vampiros demasiado instáveis para estar entre o público, a casa Calliope era tudo o que precisava ser. O hall de entrada era maior do que o meu apartamento inteiro e, provavelmente maior do que o quarto mamute de Lucas. O chão estava coberto de ponta a ponta em sobreposição de tapetes persas que Calliope tinha adquirido a preços de barganha quando havia estado ainda na Pérsia. Uma imensa variedade de retratos representando todos, assustadoramente, belas mulheres pendiam das paredes. Não foi até em minha quarta ou quinta visita que percebi que cada pintura no quarto era de Calliope. Feito pelos artistas mais famosos do mundo, ela foi retratada em cada época e estilo, da Renascença à impressionista ao pop. A joia da coroa Página 167


do grupo foi uma pintura a óleo de uma das mulheres que Calliope tinha reclamado ser em suas muitas vidas. A sala estava pouco iluminada no esplendor de joias coloridas penduradas por lâmpadas Tiffany lançadas nas sombras sobre o chão caleidoscópio. Cor era um esteio do mundo do Calliope. Os tapetes, luminárias, pinturas, tudo uma matriz estonteante de vermelho, azul, verde e rosa. Espalhados ao longo das paredes estavam grandes, poltronas de couro de pelúcia que fizeram os do escritório de Keaty parecer como se fossem para crianças. Caído em uma dessas cadeiras estava um pequeno garoto pálido adolescente vestindo um uniforme da Pizza Hut. Os olhos dele estavam nebulosos e sem foco, mas ele estava vivo. E a julgar pelo cheiro, completamente humano. Eu não fui a única a cheirar a sua verdadeira natureza. Os olhos de Brigit arregalaramse e escureceram com o preto oleoso de um vampiro com fome. Suas narinas queimavam e seus dentes estavam fora antes que eu pudesse gritar. "Calliope!" Foi uma sorte que eu ainda estava segurando Brigit pelos cabelos, então quando ela se lançou para o menino, foi puxada de volta para mim pela coleira de seu próprio corpo. Na sugestão, Calliope entrou na sala. Como entradas, Calliope raramente fazia coisas de forma sutil. Ela balançava através da porta em um leque de material vermelho. Seu cabelo foi feito em ondas negras caindo retidos por pinos de rubi. Ela estava descalça, e à direita atrás dela estada um tigre branconeve. Sério. “Secret.” Sua voz soava como uma canção, e ela nunca pareceu infeliz em ver qualquer pessoa, independentemente de como chegaram a estar na presença dela. "Você me trouxe algo. Eu estava esperando por você." Eu não poderia deixar de sorrir. "Claro que estava." Ela era um Oracle, depois de tudo. Brigit voltou sua atenção do menino para a mulher que acabara de entrar. Para sentidos aguçados de um vampiro, Calliope era um amontoado confuso de fragrância. Ela

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cheirava inebriante e sedutora, mas havia uma borda pungente de advertência ao seu sangue. Algo na fibra de seu ser repelido potencial predador. "Quem é esta que você me trouxe?" O tigre cheirava minhas pernas e, em seguida, a bainha do vestido de Brigit. Ele mostrou os dentes para ela, rosnando, e ela sabia o suficiente para parar de lutar contra mim. "Brigit é nova. Não autorizada. Alexandre Peyton voltou a fazer um pouco de ponto exageradamente dramático." Minha voz vacilou, enquanto falava. "Você se sente responsável por ela?" "Sim." Ela não tinha necessidade de ouvir mais. Ela veio até nós e colocou um braço em torno de Brigit, liberando-a de minha segurança. "Vamos levá-la resolvida em algum momento, não se preocupe. Então você pode voltar para o seu lobo bonito. Não há sentido em deixá-lo lá por muito tempo. Lobisomens e cafeína são uma combinação terrível." O tigre nos precedeu fora da sala, e antes de sair eu me lembrei do menino pizza. "Uh, Cal?" "Sim, amor?" "O menino está bem aí? Quero dizer... ele acabou de ouvir tudo isso, e..." "Ele não ouviu nada. Ele está ocupado esquecendo algumas coisas, antes que ele vá para casa vivo e bem." Ela usava um pequeno sorriso diabólico, que sobre ela foi muito sedutor. Eu estava curiosa para saber, se muitas vezes uma de suas formas foi Helena de Tróia, porque não demorou muito para imaginar uma guerra ocorrendo todo o direito de amá-la. Deixamos o menino sozinho na sala e começamos a nossa longa caminhada por um corredor muito escuro.

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Na sala onde nos instalamos luz solar antinatural, Brigit salpicou por trás das cortinas. Fez o meu peito apertar de pânico e ansiedade. O sol era uma ilusão, uma bondade que ela fornecia para aqueles que nunca iriam vê-lo novamente no mundo real. A julgar pelas características bronzeada de Brigit, ela tinha sido um pouco mais de uma adoradora do sol em sua vida humana. Da minha cadeira no canto da sala, eu me perguntei quantas outras partes da sua vida, ela não teria permissão para desfrutar agora por minha causa. Senti-me culpado pela situação atual de Brigit como teria se tivesse transformado a mim mesma. Isso me fez mal ao saber que ela nunca mais veria sua família novamente. Ela já não podia desfrutar qualquer estilo de vida, comida macrobiótica, a mantinha tão magra. Ela não podia ir à praia nos Hamptons deste verão ou um encontro com um garoto humano normal. Sua vida tinha terminado, mas em mais maneiras do que faria com uma morte normal. Com o passar humano que você perdeu tudo, mas não estava lá depois de conhecê-la. Quando você se torna um vampiro, você tinha que chorar as suas próprias perdas. Foi essa consciência das partes em falta de vida de uma pessoa que muitas vezes levavam novos vampiros loucos, transformando-os em máquinas de matar. Juntamente com a força e o poder herdado do sangue de seu mestre, era difícil combater a reação inicial ao vampirismo. Eu estava realmente agradecida de nunca ter tido a experiência dela. Calliope teve Brigit acorrentada à cama de cetim coberta de prata. Não iria queimá-la, mas a seguraria no lugar. Eu tinha certeza que era prata fada-forjada também, então o encanto adicional ajudou. O Oracle foi de pé ao lado da cama, cantarolando uma música estranha, enquanto ela descompactava bolsas de sangue a partir de um pequeno refrigerador vermelho. Meu estômago roncou.

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Sem mover um cílio ela jogou um dos sacos para mim. Peguei-o com gratidão e mordi dentro do saco, bebendo o seu conteúdo como uma caixa de suco. O sangue estava frio, mas eu não ia pegar lêndeas, quando eu estava sendo alimentada pela primeira vez naquela noite. "Então, me fale sobre este seu homem." "Você é o Oraculo, Cal, eu estava esperando que você me dissesse." Ela estava segurando uma das sacolas na boca de Brigit. A moça rasgou-a aberta com os dentes e apertou-a como um cão selvagem, a pulverização de sangue por toda a cama e ela mesma. Calliope suspirou e jogou o saco em um cesto de lixo, em seguida, tomou Brigit firmemente pelo queixo e olhou direto nos olhos. "Secret e eu estamos conversando um pouco. Não pense que sua insolência juvenil vai jogar aqui com as meninas grandes. Você vai levar esse sangue e viver, ou recusá-lo e morrer. Esta é a escolha. Seja um vampiro bom, se comporte e não crie problemas, e você vai viver. Ignore o que estou lhe dizendo, e na próxima vez que você vir a senhorita Secret lá, vai ser quando ela estiver entregando sua sentença de morte. Pare. Você. Entendeu?” Os olhos de Brigit estavam arregalados, o rosto salpicado com o sangue descartado. Ela parecia insana, como se não pudesse ser fundamentado, mas acenou com a compreensão. Ela me deu um calafrio quando Calliope ficou séria porque revelou alguma coisa dentro dela que era velha, forte e muito assustadora. Ela segurava um outro saco na boca de Brigit, e desta vez a menina tomou-o, rasgando-o aberto com uma mordida delicada antes saciar-se sobre o conteúdo. O Oracle estava olhando para mim, esperando para eu continuar. "Você sabe sobre a alma de ligação?" “Ahh!” O rosto dela desmoronou e soltou um suspiro pesado. "É o tempo agora para você. Pensei que tínhamos mais tempo." "Você sabia?" "Você precisa entender. Há certas coisas em sua vida que deve acontecer com você. Eu não posso sempre avisá-la sobre elas, porque você é tão teimosa que vai tentar mantê-los de acontecer." Página 171


"Você sabia que eu tinha uma alma gêmea?" "Compreensão humana comum é que todo mundo faz, não é?" "A compreensão humana e romance realmente não se aplicam a minha vida." "Eu suponho que não. Embora o triângulo amoroso transcenda o romance humano. Havia muitos deles com os deuses antigos. Mas eu divaguei. No seu caso você deve saber coisas, romanticamente, não vai ser fácil para você." "Dã." "Eu não me refiro apenas ao rei lobo e seu tenente." "Esse é o triângulo amoroso que eu sou atualmente uma parte." Ela sorriu, mas havia um pouco de tristeza para ele. "O lobo é metade de quem você é. Há uma outra metade. Uma arena completamente diferente para o problema." Meu rosto deve ter ido branco porque ela levantou um outro saco de sangue para me dar, mas eu acenei-o. "Você está dizendo..." "Eu estou dizendo o que eu disse. Sua vida amorosa vai ser complicada, para dizer o mínimo." Eu ri um latido estridente e curto. "Se ficar mais complicada do que já é, eu acho que prefiro ficar sem." "Veremos." Brigit murmurou algo em sua bolsa agora vazia, e Calliope libertou-a de sua boca. A menina lambeu o sangue de seus dentes e lábios, em seguida, olhou para mim antes de falar. "Você é um vampiro." "Eu sou." "Mas você cheira como um lobo?" Calliope me olhava com atenção, perguntando se ela iria precisar para ajudar a Brigit esquecer mais do que o habitual. "Eu tenho dito isso." "Você é como ele, então?" "Ele, Brigit?" Página 172


"Que me fez." "Peyton?" Eu perguntei, e ela balançou a cabeça. "Nós dois somos vampiros, se é isso que você quer dizer." Ela balançou a cabeça e franziu os olhos a forma como uma menina aborrecida pequena seria, obviamente frustrada. "Não. Os lobos. Você tem os lobos como ele tem?" Meu estômago estava de repente em meus sapatos. Calliope me deu um olhar triste e escovou alguns dos cabelos loiros de Brigit fora de seu rosto. "Lobos como animal de estimação?" Brigit balançou a cabeça novamente. "Lobisomens." Olhei para Calliope, mas seu rosto não me disse nada. Se ela entendesse mais sobre isto do que ela estava me dizendo, não estava mostrando. Eu me levantei da minha cadeira e fui para estar ao lado de Brigit. "Peyton tem lobisomens? Como você sabe isso?" "Três deles agarraram-me na rua no meio do dia e me levaram para este velho edifício. Eu acho que era um teatro, tinha uma grande tela..." Seus olhos começaram a lacrimejar novamente. "Eu tentei correr, mas um deles me segurou e me fez ver como um dos outros mudavam. Eles me disseram que se eu tentasse escapar, eles iam alimentar o lobo." "Teatro?" Eu perguntei. "Os vampiros acordaram quando o sol se põe." Continuou ela, não ouvindo a minha pergunta. "Peyton veio. Ele perguntou se os lobos tinham cuidado bem de mim. Até que eu conheci você, eu não acreditava em vampiros. Ou lobisomens. Eu não acho nada disso era real." Brigit virou o rosto, uma lágrima de sangue escorrendo por ele. Ajoelhei-me no lado oposto da cama para que pudesse ver o rosto dela, e esperei para que olhasse para mim. "Brigit..." "Depois que ele me matou disse que tudo seria melhor se eu encontrasse você. Ele disse uma vez que se você estivesse morta eu estaria livre. Livre de quê?" Lágrimas vermelhas escorreram rosto. "Posso estar viva de novo?" Página 173


Eu balancei minha cabeça. "Não. Mas se você pode me dizer onde ele está, vou ter certeza que ele pagará pelo que fez a você." Ela fungou e enxugou o rosto contra o travesseiro. Quando ela viu a mancha de sangue sobre o caso começou a chorar novamente. Murmúrios incoerentes cruzaram os lábios, mas nada que me ajudasse. "Onde ele está?" Perguntei de novo. Calliope colocou a mão no meu ombro e deu um aperto suave. "Talvez devêssemos dar-lhe uma pausa. Tem sido uma noite difícil. Ela pode responder a mais perguntas depois." Calliope sussurrou. Evidentemente, Brigit não estava em qualquer condição de dar as respostas que eu precisava, mas doía-me a deixar agora quando estava tão perto de obter a informação que eu precisava. Estava preparado para sair, quando ouvi Brigit murmurar uma palavra que soava como Orpheum. Isso chamou a atenção Calliope, seu corpo foi rígido e arregalando os olhos. Isto também me disse que eu iria encontrar Peyton. Se Brigit estava correta e Peyton tinha lobisomens que trabalhavam com ele, então não havia tempo a perder. Um vampiro desonesto com planos para derrubar uma cidade era ruim o suficiente. Mas eu sabia de um lobisomem que seria tolo o suficiente para unir forças com ele, e fez tudo muito pior. Isto terminava esta noite.

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Capítulo Vinte e Oito "É Marcus." Eu estava de volta fora na 52, e Desmond estava tentando manter-se comigo enquanto eu caminhava na rua, querendo muito mal estar de volta no meu apartamento. "Marcus?" Ele estava confuso e tinha todo o direito de ser. "É sobre a outra noite?" “Não! Sim! Não... Eu não conheço Pilar. Mas..." Eu parei de meio passo e me virei para ele. Ele quase colidiu comigo devido ao caráter abrupto da minha parada. "Eu caço vampiros." "Eu sei. Você está trabalhando com o conselho de vampiros. Você mencionou isso." "Ok. Bem, eles me mandaram caçar um muito mal, que parece ter em mente, que ele pode assumir New York se ele se infiltrar na nossa população de baixo para cima." Ele parecia confuso, mas não pediu explicações. "Nós, Holden e eu, não conseguimos descobrir como poderia ser possível uma vez que este vampiro não é poderoso o suficiente para ter um funcionário durante o dia." "Um o quê?" Ele destrancou a porta do passageiro, abrindo-a para mim antes de ir ao redor e deixar-se no lado do motorista. "Alguém para fazer o seu lance durante o dia." A cara de Desmond parecia um pouco pálida. "Eles podem fazer isso?" Eu balancei a cabeça e continuei. "Esse vampiro, Peyton, ele e eu temos um caminho para trás, e é por causa dele que a menina me atacou." "Será que você a matou?" Ele não estava me acusando, apenas perguntando. "Não, eu a levei para o Oracle. Calliope pode ajudá-la a chegar a termos com o que aconteceu com ela." "Calliope? Você está em uma base do primeiro nome com o Oracle? E por que ela deixou-a entrar? Eu pensei que ela odiava weres."

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"Ela não odeia weres!" Eu estava aborrecida e queria defender Calliope, porque ela não estava aqui para fazê-lo sozinha. "As coisas apenas funcionam de forma diferente no seu mundo do que eles fazem aqui." "Seu mundo? Mas se esse for o caso, por que ela te vê?" "Eu meio que tenho... privilégios especiais?" “Por quê?” Eu não podia culpá-lo por questionar-me sobre este assunto. Todo mundo que sabia sobre o Oracle estava ciente de sua hospitalidade não se estendia para a comunidade licantropo. Claro que assumiriam que ela odiava weres, era a explicação mais fácil. De repente descobrem que ela permitia exceções? Bem, não faria sentido para mim, se eu não fosse a exceção em questão. "Por causa do vampiro... do conselho." Eu quase disse sangue. O que eu mais queria naquele momento era contar-lhe tudo. Para ter alguém que realmente se importasse comigo e queria estar comigo, soubesse tudo sobre quem eu era. Mas eu mantive meu segredo muito secreto por tanto tempo. Em vinte e dois anos, apenas minha mãe, avó, um vampiro, um caçador de recompensas e um Oracle imortal sabiam o que eu realmente era. Destas, uma havia me abandonado e fugiu, uma me criou, duas me usavam para matar os meus próprios, e a última tinha visto o meu futuro, mas não me diria. Como eu poderia dizer a minha espécie de namorado sobre isso quando tivemos complicações suficientes para lidar com a minha alma sendo ligada a dele e meu outro namorado de espécie? Dizer-lhes que eu também era meio-vampiro não iria ajudar a nossa situação atual. Ou talvez isto fosse ajudar muito as coisas, removendo-o com grande rapidez da minha vida. "O que isso tem a ver com o Marcus?" Peguei a mão dele, e ele colocou a outra na minha bochecha. Estar com Desmond não tinha as complicações de estar com Lucas. Desmond não era um rei. Ele era apenas um homem que queria estar comigo, ao invés de um homem que queria que eu fosse sua rainha.

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Como que isso ficou tão difícil tão rápido? E poderia ter estado Calliope certa quando ela disse que só iria piorar? "Quando Marcus atacou o clube estava disputando o trono." "Sim." "E se ele tivesse conseguido, ele teria matado os fiéis a Lucas e aos Rain." "Provavelmente." "Com o bando de sua escolha, Marcus estaria fora de questão. Aqueles dispostos a deixar Lucas teriam sido moralmente ambíguos para dizer o mínimo. Se Marcus dissesselhes para seguir um vampiro? Para abraçar a sua vontade de caçar e ocupar o seu lugar fora das sombras, em uma posição de poder maior do que os seres humanos. Eles fariam isso." Nossa curta distância do Starbucks nos trouxe de volta a um lugar de estacionamento perto do meu prédio. Desmond deixou escapar um suspiro enorme, e a minha boca formigava com o gosto de limão. "Marcus quer ajudar Peyton transformar a raça humana em escravos." "Começando com uma das maiores cidades do mundo. Você pode imaginar se os bandidos de outras cidades vissem isso? Mesmo se não conseguirem, pense em quantas vidas inocentes seriam perdidas na tentativa. Peyton já matou ou transformou algumas prostitutas. Ele está começando com as pessoas que não se importam, mas fazendo isso ele pode infectar mais tantos, antes que as pessoas comecem a notar." "A menina que atacou você?" "Ela era alguém, alguém que não vão sentir falta. Ela era alguém que não importava. Ele a matou porque eu salvei a vida dela. Ele queria que soubesse que não era capaz de proteger ninguém. Eu matei um de seus filhos naquela noite e em troca ele teve uma vida que eu salvei." "Ele tem algo contra você, pessoalmente?" Eu assenti com cansaço renovado. Nós saímos do carro e fizemos a viagem a meio quarteirão de volta à minha porta da frente. Ele envolveu seu braço em volta de mim, e eu

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inclinei meu rosto em seu peito, respirando-o. Ele me deu o casaco depois de eu ter deixado Calliope, que me protegeu de olhos curiosos, e eu estava grata pela ilusão de modéstia. Desmond iria precisar de um pouco mais da minha história pessoal, se ele estava indo para entender por que Peyton me odiava tanto. "Quando vim para Nova York, eu tinha dezesseis anos, e dizer que a cidade era esmagadora é um eufemismo. Eu tive isso na minha mente que por causa de um ataque de vampiros tinha causado a minha mãe me abandonar..." Merda era muito perto da verdade? Eu continuei com pressa. "... e mataria todos os vampiros que eu conheci." "Você tinha 16?" "Eu era uma idiota." Ele sorriu para isso. "Eu fiz muito bem para mim em primeiro lugar, na verdade. Mas isso foi porque os vampiros que eu encontrava eram novos, estúpidos e irresponsáveis. Estive aqui alguns meses e estava sentindo muito grande nas minhas calças, e então eu descobri Alexandre Peyton. Ou acho que ele me encontrou. Eu não tinha a mesma reputação para vampiros que tenho agora, mas ele ainda não sabia sobre mim. Ele deve ter ouvido falar de alguma menina tentando matar vampiros e decidiu se divertir comigo. Ele me encontrou quando estava caçando, e antes que soubesse o que estava acontecendo, ele estava sobre mim, alimentandose de mim. Me matando." Desmond pegou no meu ombro apertado. Chegando de volta ao apartamento, nenhum de nós tinha percebido quaisquer perigos à espreita dentro e havia trancado a porta atrás de nós. Nós encaramos um ao outro na minha sala. "O que aconteceu depois?" Perguntou ele, em pé na minha frente. Ele deslizou as mãos sob as lapelas da jaqueta, esfregando as palmas das mãos nuas sobre meus ombros, empurrando a roupa de cima de mim e para o chão. Deixei escapar um suspiro, instável desigual quando as suas mãos continuaram o seu caminho por meus braços.

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"Ele era arrogante. Tinha tanta certeza que ele tinha me batido, que parou de se alimentar. Ele começou a me provocar, me fazer sentir tola em acreditar que uma menina poderia matar os monstros debaixo da cama. Isso é o que ele me chamou, menina. É o que ele ainda me chama, mas ele sabe melhor agora. Passou a tomar o último do meu sangue, e foi aí que eu bati nele. Você sabia que os vampiros podem curar quase tudo, mas não podem voltar a crescer os dentes?" Ele arqueou a sobrancelha. "É parte da razão que vampiros têm dentes retráteis como as garras dos gatos. Porque é a sua arma e sua única forma de se alimentar, isto deve ser protegido sempre que não estiver sendo usada. Presas são apenas expostas quando um vampiro é tomado pela sede de sangue ou quando são provocados em raiva. Ou quando está excitado." Desmond foi menos de um fôlego, as pontas de seus dedos para cima e para baixo nos braços. Eu coloquei minhas mãos contra a suavidade de sua camisa e arrastei as unhas até o cós da calça jeans. "O que aconteceu depois?" Ele abaixou a boca para o local exato no meu pescoço que Peyton já havia tentado arrancar, e lambeu o lugar onde apenas a memória de uma cicatriz. Estremeci, e meu corpo pressionou contra o seu ansiosamente enquanto nossas mãos errantes se moviam mais baixo. Manter os meus próprios dentes a extensão só foi possível porque eu tinha acabado de me alimentar. "Ele estava pronto para se alimentar..." Eu disse quando Desmond cortou meu pescoço e eu soltei um gritinho: "... então ele estava vulnerável. Eu continuei batendo nele até que bati para fora um de seus dentes, e foi aí que ele me deixou ir." Os braços de Desmond estavam em torno de mim e sua boca estava viajando no meu pescoço para o meu queixo. Eu estava correndo contra o tempo para contar a minha história. "Eu..." Minha respiração tremeu quando os meus dedos encontraram seu cinto e se esforçaram para desfazê-lo com a falta de espaço entre nós. "Tive sorte. Peyton era um desonesto, e Keaty estava procurando por ele também. Keaty me encontrou naquela noite e

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me salvou. Ele me treinou e me fez quem eu sou agora. Mas nunca esqueci Peyton, e ele está querendo que eu pague pelos últimos seis anos." "Ele não terá a chance." Desmond falou as palavras certas na minha própria boca. "Eu não vou deixá-lo." Encontrando que estava carente de mais palavras, ele pressionou seus lábios nos meus, no mesmo momento que libertei o cinto de suas calças de brim e trabalhei minha maneira até a gaiola de seu zíper. Seu beijo era devorador, quente, e nós não conseguimos a namoradeira, antes que ele me empurrasse no chão acarpetado. Em poucos segundos ele me aliviou de minhas próprias calças ridiculamente pequenas e estava em mim com tanta força que arqueei as costas do chão. Eu sabia que eu tinha que fazer logo, e por causa do que estava disposta a deixar Desmond me levar mais completamente. Esta pode ser a última vez que ficaríamos juntos, e foi a única maneira que eu sabia como dizer adeus a ele. Fechei os olhos e cai no ritmo feroz de seus movimentos para que não me visse chorar, estava grata pela maquiagem pesada em meus olhos que escondia o tom rosa das minhas lágrimas. Eu nunca quis que este momento terminasse. Depois que ele terminasse, meu mundo inteiro viria a ruir.

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Capítulo Vinte Vinte e Nove Eu sentei no gramado do Central Park, usando um vestido de casamento agora familiar, a sua frente ainda manchada com uma impressão da palma do meu sangue. Desta vez não havia ninguém comigo, não existia lobos perseguindo-me e nada mais que o silêncio da noite. Eu ajeitei as camadas do vestido para que pudesse sentar sem estar desconfortável, então deitei para trás e olhei as estrelas. Enquanto observava, o céu ficou mais brilhante e mais azulado, até as estrelas desapareceram e fiquei a piscar para a luz do dia gritando. Meus braços subiram para proteger meu rosto, e me encolhi em uma bola de vestido de noiva, esperando para explodir em chamas a qualquer momento. Levou-me encolhida por algum tempo, antes que percebesse que só sentia o calor do dia na minha pele, em vez do fogo da incineração. "Você sente falta dele?" Disse uma voz pequena e feminina. Eu vi Brigit, com sua pele bronzeada e cabelo loiro brilhante, sorrindo para mim, uma aparência saudável e viva. "Como posso sentir falta de algo que nunca tive?" Eu perguntei, incapaz de manter a tristeza das minhas palavras. “Eu sinto falta disso." Ela passou a mão pelos cabelos, e grandes aglomerados loiros, o couro cabeludo ainda ligado, saíram em seu punho. Ela segurou-os para mim com uma expressão derrotada, e os fios de ouro se desintegraram entre nós. Estendi a mão para ela, mas antes que pudesse, com os olhos cozidos e derretidos sua pele começou a escorregar como cera espessa. Tudo o que deixou o seu corpo transformado em cinzas, e eu estava olhando para uma pilha de escombros onde a menina bonita tinha estado uma vez. "É por sua causa, você sabe?" Lucas estava atrás de mim, mas não estava vestido em um smoking. Ele já não estava vindo para o nosso casamento. Ele olhou para mim, então me ofereceu a mão para ajudar-me a levantar. "Eu não a transformei." Página 181


"Não. Mas tudo vai mudar por sua causa." Dei um passo mais perto, mas tropecei em alguma coisa. Lançando os olhos para baixo, eu recuei com horror. Desmond estava aos meus pés, o corpo vermelho de sangue. Olhando atrás para Lucas, vi que ele também estava coberto de sangue tão espesso que escorria de suas mãos. Meu vestido foi absorvendo, transformando todo branco ao vermelho. O vestido estava todo vermelho e sangrento. "É tudo por sua causa." Disse Lucas. "Não. Não é isso." “Você não tem medo das luzes?” “Eu não tenho medo.” Mas a minha voz tremeu. "Então vá." Ele colocou a mão no meu ombro. O corpo de Desmond tinha ido embora e as cinzas de Brigit não estavam mais lá. Em vez do vestido, mais uma vez usava minhas roupas e uma arma estava na minha mão. Ficamos na frente de um antigo cinema, a sua fachada desgastada e suja por falta de manutenção. A sombra da marquise apagava o sol. Eu podia ver tudo melhor agora. Lucas deu-me um sorriso triste. "Você deve ir ou tudo vai desmoronar." Eu estava prestes a perguntar-lhe onde, quando ele também se foi, e as portas do teatro se abriram como uma boca aberta à espera de me engolir toda.

Meus olhos se abriram, e eu levei um momento para buscar o meu fôlego. Eu estava deitada sobre o tapete na minha sala, que era um lugar incrivelmente estúpido e perigoso para eu ter adormecido. Ao meu lado, roncando suavemente com seu braço sobre minha barriga nua, Desmond dormia tranquilamente. No outro lado da sala, os raios de luz foram introduzindo-se através da janela, iluminando a cadeira abaixo. Não seria muito, antes de o sol chegar até mim.

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Lembrei-me do sonho e Lucas, perguntando se eu tinha medo da luz do dia. Não houve maneira de mentir para mim mesma agora. Não só eu estava com medo do sol, eu estava abalada até meu núcleo. no pensamento do que tinha que fazer a seguir. Assistindo Desmond dormir, não poderia deixar de ver o quão bom sua pele cor de oliva parecia para a luz natural do dia. O que ele estava fazendo na minha vida escura? Pisca-pisca na janela brilhante, eu sabia que não tinha muito tempo. O sol não tinha o tom mudo da manhã. Olhando para o relógio sobre a lareira, confirmei que era quase uma da tarde. Eu estava feliz que me alimentei em Calliope, porque isso significava que tinha sido capaz de despertar-me, quando normalmente teria me mantido dormindo. Como um garoto na manhã de Natal, minha expectativa era a única outra coisa que tinha colocado acima. O verdadeiro milagre é que Desmond não tinha acordado. Eu gentilmente tirei o braço da minha barriga, desejando que pudesse ficar com ele mais tempo, mas sabendo que estava fora do meu controle. Eu tinha que sair agora, antes do desejo de voltar a dormir ficasse muito forte. Eu tive meus pés e andei nua pelo apartamento para o meu quarto. Uma vez lá fui acalmada pela escuridão confortável e comecei me preparar. Vestindo calça jeans do dia anterior e uma gola preta de mangas compridas, eu escavei através do armário procurando algo adequado para vestir ao ar livre. Abençoe Grandmère por ainda estar preocupada com minha saúde, mesmo sabendo quem eu sou, porque todo Natal ela me enviava coisas sensatas de avó como cachecóis, chapéus e luvas. Eu tinha que ser grata para a estação fria do ano também. No verão, eu não teria sido capaz de encaixar-me tão completamente. Vivendo em Nova York era uma graça salvadora de si mesma, porque ninguém iria querer saber de mim viajando pelas ruas iluminadas sob um guarda-chuva preto. Enrolei um escuro lenço várias vezes ao redor do meu rosto e puxei um chapéu baixo sobre meus ouvidos, para que apenas meus olhos estivessem visíveis. Luvas de couro cobriu a pele exposta das minhas mãos, e adicionei um casaco de marinheiro longo preto por cima de tudo, como uma camada extra de proteção. Sob o casaco eu tinha duas armas espremidas Página 183


na parte de trás da minha calça jeans, e as bolsas estavam carregadas com balas de prata extras, os clipes pré-carregados para mim pelo meu traficante de armas Fae, por isso não tinha que tocar as balas. Eu tinha na altura do joelho botas pretas ao longo dos jeans, não querendo arriscar uma barra exposta do tornozelo. E porque não conseguia sentir muito protegida indo para essa situação, eu deslizei uma longo lâmina revestida de prata, a alça dupla gravou para minha proteção, em uma das botas. Voltei na sala e fiquei ao lado da minha porta, observando o sono de Desmond. Parte de mim esperava que ele acordasse e tentasse me impedir de ir, mas apenas murmurou algo incompreensível e mexeu-se, nada mais. Peyton. Trazê-lo vivo teria sido mais fácil com ajuda, mas o trabalho tinha sido encarregado a mim e não estava disposta a arriscar qualquer vida de outra pessoa para obtêlo feito. Eu precisava fazer isso sozinha, e a melhor chance que precisava vencer era atacar na luz do dia, quando ele estaria morto para o mundo. Abaixei-me e dei a Desmond um pincel delicado de um beijo. Eu esperava que, se tudo corresse bem, não fosse o último. Então, eu tinha ido embora.

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Capítulo Trinta Lá fora, a luz do dia chocou-se contra mim como um punho. Senti desconforto e tonturas. Minha visão nadou, desacostumada com o brilho de uma tarde ensolarada, e sob as camadas de roupa, quebrei em um suor frio. Este era o tipo de medo que não sabia como lidar. O sol não era um inimigo que eu pudesse lutar. Eu passei minha vida inteira me escondendo da luz, e agora estava disposta a sair para ele. Eu abri o guarda-chuva, e o material preto apagou o pior da luz, quando saí para a calçada. Tropeçando pela rua como um bêbado sobrecarregado, chutei-me por não pensar em óculos de sol. Eu nunca possuí um par e nunca tive uma necessidade neles antes, mas com o brilho ofuscante da tarde queimando minhas retinas noturnas, eu estava cega. A vontade de dormir era tão incrível no meu corpo e os pés sentiam como chumbo. Eu esperava que Brigit não tivesse estado enganada sobre o teatro, porque se pudesse pelo menos me encontrar em algum lugar escuro, meu corpo poderia recuperar a força suficiente para me dar uma chance de lutar. Inclinei o guarda-chuva para manter a luz dos meus olhos e continuei a minha caminhada patética para o único local que fazia sentido. Havia um lugar a meio caminho entre meu apartamento e o Central Park que tinha sido um teatro luxuoso chamado de Orpheum. Um incêndio na década de 1980 havia matado várias pessoas e levou ao seu posterior encerramento, mas porque foi considerado um edifício histórico continuou em debate por décadas, com o que deve ser feito com o lugar. Foi negligência da minha parte não pensar nisso antes, como um ninho perfeito. Claro que vai apelar para os vampiros, ele estava cheio de morte, escuridão e tragédia. Além disso, o apelo sórdido do lugar, às vezes, atraía alguém tolo o suficiente para introduzir-se dentro e então se veria como convidado inesperado para uma fodida ceia faminta de mortos-vivos. Depois de alguns blocos de progresso letárgico, eu estava na esquina em frente ao teatro. Consegui um olhar pressentindo a luz brilhante do dia. O ph do sinal do Orpheum tinha caído anos atrás, então eu li-o como o Oueum, que provavelmente era uma ideia latim Página 185


de porra terrível. Muitas pequenas lâmpadas redondas que uma vez acederam a marquise haviam sido danificadas por vândalos, portanto, apenas para aqueles de fácil acesso estavam ainda inteiros. O letreiro em si tinha perdido a maioria das cartas que havia anunciado seu fechamento, assim em vez de dizer Fechado para Negócios apenas uma meia dúzia de letras maiúsculas pretas ficou sem aparência do significado. As janelas das portas principais duplas foram pintadas de preto, e através dos vidros quebrados os painéis abordados por trás eram visíveis. Eu manquei do outro lado da rua e parei na frente das portas. No fundo do meu peito estava uma sensação que eu só experimentei, antes de uma reunião com o Tribunal. Tanto lá como aqui, o meu destino estava em mãos de outra pessoa. Debaixo da marquise o sol estava bloqueado, como tinha sido no meu sonho, mas ainda não tinha começado a sentir-me revigorada. Em vez disso um frio penetrou em meus ossos e espalhou mal-estar como uma sombra escura em todo o meu corpo. Não posso voltar atrás agora. Eu vim tão longe e não tinha escolha senão continuar. Tocando minhas costas, eu me tranquilizei, ainda tinha minhas armas. O que ficava para além dessas portas foi o verdadeiro tipo de situação fazê-lo ou morrer tentando. Se eu não tomasse Peyton vivo, ele iria me ver morta. Havia algo de reconfortante em saber o resultado seria preto ou branco, sem espaço para cinza. Com a minha própria morte na vanguarda da minha mente, eu puxei uma das alças, e ela cedeu, balançando fora e para mim. Uma parte de mim estava esperando o guincho de dobradiças de raiva, uma espécie de anúncio alto da minha chegada, mas a porta se abriu com nada mais do que um suspiro sibilante do ar sendo sugado para dentro. A atmosfera dentro da escuridão estava estagnada, e o ar estava frio e imóvel. Entrei no saguão antigo do Orpheum, cruzando o tapete vermelho envelhecido e movendo-me além das bilheterias vazias, na grande arena do cinema em si. Ele tinha sido um teatro para produções teatrais e óperas. Os tetos aumentados em arcos elevados para amplificar a acústica e foram pintados em murais retratando detalhados coros de anjos e demônios combatendo sobre as almas dos clientes abaixo. Página 186


Em ambos os lados da sala estavam três caixas particulares. Cada uma delas já teve uma coleção de lugares, mas de acordo com a cobertura de notícias locais, desde então, aqueles que haviam retirado e levado para o armazenamento dos cinemas ou alternativo. Fiquei por baixo do arco que dava para a sala e tomei a totalidade da cena, sentindo o ar por capangas que eu sabia que esperavam dentro. Tirei o lenço, chapéu e luvas e enfiei-os debaixo de uma cadeira próxima para que não revelassem a minha chegada muito cedo. Eu mantive o casaco, não querendo deixar minha munição extra em qualquer lugar fora do alcance do braço. Removendo uma das armas da minha cintura, segurei-a como meu único conforto. Eu cheirei o grupo de guardas antes de ouvi-los. Pressionando as costas contra a parede, abaixei atrás de uma das pesadas, cortinas de veludo vermelho e esperei, sem respirar. Houve risos e um coro de vozes masculinas em expansão, que não vacilou ao passar por mim. Eu tinha passado despercebida. Havia três deles e os seus aromas eram confusos juntos, mas todo o grupo cheirava a lobo. Eu devo ter escapado à detecção, porque eles foram usados para cheirar sua própria espécie. Eu estava disposta a tomar as pequenas gentilezas que o universo estava me oferecendo naquele momento. Eles se moveram acima, para uma das caixas e lá se estabeleceram. Esperei até que ouvi a raspagem de cadeiras de metal sendo reorganizadas, seguido pelo rangido chato de resolver corpos, antes de empurrar a cortina para dar uma olhada onde eles estavam. Suas vozes estavam vindo de uma caixa mais próxima da tela de cinema. Estes eram os guardas diurnos de quaisquer vampiros que estavam escondidos debaixo do teatro. Dado o que eu havia aprendido de Brigit, e como se encaixava com a minha própria avaliação, eu também acreditava que eles estavam trabalhando para Marcus. Eu não reconheci nenhuma de suas vozes desde a briga no Chameleon, mas isso não significa que eles não estavam lá. Examinei o piso principal do teatro para me certificar de que não havia perdido todos os guardas. Desde que eu estava aqui para tomar Peyton vivo, não quero que haja baixas Página 187


desnecessárias. Havia muitas maneiras de tornar um homem inútil além de matá-lo, e eu era proficiente na maioria deles. Talvez tenha sido uma assassina, mas nenhum dos guardas tinha feito nada para merecer ser assassinado. Se eu pudesse encontrar Peyton e entrar em contato com um dos servos do dia do conselho, todo este calvário poderia ser terminado sem qualquer derramamento de sangue. Tentando assumir três lobisomens ao mesmo tempo não era uma opção ideal se eu queria terminar o dia sem uma contagem de corpos. Eu precisava separá-los e esperava que um deles fosse me dizer onde encontrar Peyton. Pode levar um pouco de persuasão, mas os dedos quebrados curavam. Então, faziam ferimentos de bala. Eu deslizei para longe da cortina e voltei para o lobby. A letargia do dia estava sendo usada como uma onda de adrenalina me dominando. Avistei o sinal para segundo balcão e caixas deixadas e fui para elas nas sombras do quarto apagado. Eu nunca tinha sido mais consciente do meu lobo, do que quando eu espreitava pelo corredor em direção ao som de suas vozes. Eu enfiei-me em uma caixa que ficou rente ao chão. Trechos da conversa foram agora audíveis, me sentei e ouvi, esperando por um bom momento para fazer a minha jogada. "Cristo, Jackson, acalme-se. Você está me deixando todo impaciente." “Me desculpe.” A voz soou jovem e tensa com preocupação. "É, quero dizer, isso é assustador, não é?" "Assustador?" O homem que respondeu deu a palavra num tom de zombaria. "O que é tão assustador?" "Saber que são vampiros, como, abaixo de nós?" "Obtenha um aperto, garoto. O bicho papão não vai pegar você." Um deles soltou um bufo no ar, e o trio caiu em silêncio. Abafados ruídos de mastigação e rangido de isopor eram os únicos sons no teatro. Ficando perto do chão, eu usei meu calcanhar para arrastar uma barra de metal pesado. Parecia ser a barra que já teve um banco de cadeiras no local, a julgar pelo retângulo

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de assento em forma de descoloração no chão em torno dela. A barra rolou mais estreita com o menor toque metálico, mas ainda assim eu prendi a respiração e congelei. Eles continuaram mastigando. Peguei a barra, e quando ouvi um deles limpar a garganta, percorri o poste sobre a borda da caixa. A queda pareceu durar uma eternidade, antes que o barulho de metal encontrasse um piso de concreto reverberando por toda a sala, saltando fora do teto e de volta para os bastidores. "Mas o que...?" As pernas da cadeira guincharam no chão da cabine dos guardas. "Jackson, fique aqui e mantenha-se atento. Vamos, Al." Dois dos guardas pisaram descendo as escadas de volta para o lobby. Uma vez que eu podia ouvi-los a seguir, eu saí da caixa e fui a próxima porta. Antes que o jovem lobisomem pudesse gritar, eu prendi minha mão sobre sua boca e arrastei-o para o chão. "Shhh." Eu avisei. Minha arma foi desenhada e brilhando na luz do teto escuro da caixa. "Não me faça usar isso." Seus brilhantes olhos verdes arregalados, e seu pulso acelerado. Ele conseguiu acenar com a cabeça contra a força da minha mão. Jackson era tão jovem que me deixou doente ter de assustá-lo assim. Claro, ele estava guardando Alexandre Peyton e provavelmente trabalhava para Marcus Sullivan, mas ele não parecia ter mais de vinte anos de idade. Eu duvidava que ele entendesse as implicações de manter o negócio que ele fez. "Onde está Peyton?" Suas sobrancelhas uniram-se, confusão enevoando seus recursos. "O vampiro." Esclareci. "Onde está o vampiro?" No que seus olhos se arregalaram com a compreensão. Ele balançou a cabeça novamente e resmungou alguma coisa na minha mão. "Se eu deixar você falar, você promete que não vai chamá-los?" Eu segurava a arma em sua têmpora. "Você não quer chamá-los." Sua cabeça balançava, e levantei a minha mão um dedo de cada vez, rezando para que ele cumprisse sua palavra. Página 189


Jackson deixou escapar uma lufada de ar sugando de volta uma respiração. "Quem é você?" Perguntou ele, mas para o seu crédito manteve o tom de voz baixo. Se ele não sabia quem eu era, então havia uma boa chance de que não tinha estado no Chameleon. Havia esperança para este ainda. "Não importa." Eu apertei a arma mais forte contra a pele enrugada da testa. "Apenas me diga o que eu quero saber e isso não vai ficar confuso." Sua boca formou um ‘O’ surpreso, mas ainda assim ele não gritou por socorro. A arma parecia estar distraindo-o de responder, então puxei-a fora. Todo o quadro de seu corpo relaxou visivelmente. De baixo eu poderia ouvir pés se arrastando e vozes irritadas quando os homens continuaram a procurar a origem do distúrbio. "A sala de caixão está sob o teatro. Eu nunca vi isso, então não sei exatamente onde, mas há uma porta atrás da cort..." Eu cobri a boca com minha mão de novo ao ouvir as vozes que se retiravam dos dois outros guardas. Os olhos de Jackson pareciam enormes, com terror. "Para quem você trabalha?" Eu precisava fazer isso rápido. Levantando a mão o suficiente para que pudesse mover os lábios, deixei-o continuar. "Trabalhar?" Ele parecia confuso. “Por que você está aqui? Lobisomens guardando um vampiro não faz sentido." "Nós não estamos guardando o vampiro. Estamos aqui para proteger o nosso Alpha. Ele está guardando o vampiro." Eu tinha certeza que já sabia a resposta para a minha próxima pergunta, mas precisava saber com certeza. "Quem é o seu Alpha, Jackson?" "Marcus Sullivan." "E ele está no subterrâneo também?" Jackson balançou a cabeça. "Ele e a rainha dormem lá em baixo." "Existem outros guardas?" Passadas foram ecoando para cima. Meu tempo estava quase para cima. “Sim. Seis.” Página 190


Mostrei-lhe a arma novamente. "Quantos?" "Seis, eu juro." Ele engoliu em seco, o seu pomo de Adão subindo e descendo com um engolir exagerado. Vozes masculinas estavam mais próximas agora. Eu não podia simplesmente deixar Jackson para dizer-lhes que eu estive aqui, mas também não havia nenhuma maneira que pudesse ter sobre os outros dois guardas e manter o jovem lobo subjugado. “Obrigada! Desculpa.” Eu vi sua confusão nas palavras, mas um momento depois, a coronhada da minha arma e conectou com a sua têmpora, e isto estava frio. Para a próxima parte do meu plano de trabalho, eu precisava ficar quieta e rápida. Eu pulava na borda do balcão, oscilando quando equilibrei na magérrima barra, antes de pular fora e dentro da caixa onde tinha originalmente estado oculta. Um instante depois que pousei ouvi um dos outros guardas xingando. Eu deslizei de volta para o corredor onde um dos guardas ficou de costas para mim. O outro estava fora de vista, mas eu podia ouvi-lo tentando reviver Jackson. Pulei para o guarda que podia ver e serpenteei meu braço debaixo do queixo, empurrando para trás, para cortar seu suprimento de ar. Teria estado segurando perfeitamente, se eu tivesse seis centímetros a mais. Eu ainda seria capaz de derrubá-lo, mas ele estava indo tomar um pouco de graxa extra no cotovelo. Um gemido escapou de seus lábios e seu corpo ficou sob a minha folga, caindo ao chão. Todo o processo levou apenas alguns segundos. Se eu pudesse, em seguida, deixaria sem lidar com o terceiro guarda, eu teria ficado feliz, mas duvidava que ele iria simplesmente ignorar o fato de que seus dois companheiros foram subitamente frios. "Cadela." Sim, isso é o que eu imaginei. Eu tive os meus pés e enquadrei fora contra o guarda ruivo, que agora era tudo que estava entre mim e o porão. "Eu não quero feri-lo.” Eu disse. "É uma pena, porque eu quero te machucar." Página 191


Eu pisei para trás, com cuidado para evitar o lobisomem caído que agora estava roncando no chão. Ao mesmo tempo, nivelei minha arma no guarda restante. Eu não tinha intenção de atirar, mas ele não precisava saber disso. Nada diz, adivinhem, estou aqui como atiradora. "Se você sair agora, nada vai acontecer contigo." Eu prometi. Ele riu. "A rainha deveria ter terminado com você, desligá-la quando ela teve a chance." Jackson tinha mencionado a rainha de Marcus anteriormente, e agora este lobo parecia estar sugerindo que ela teve uma chance de exterminar-me. Eu ainda estava pensando que eles estavam falando, pois não havia rainha, no leste, mas tinha certeza que suas palavras significavam que ela era a pessoa que quase me matou no Chameleon. "Eu acho que você vai descobrir que é muito mais difícil acabar comigo, do que você possa imaginar." "Vamos descobrir." Ele avançou para mim, mas o seu pé enroscou no braço de seu amigo caído. Ele não caiu, mas o escalonamento deu-me tempo suficiente. Eu não desperdicei o esforço para incapacitá-lo sem dor. Em vez disso eu esmaguei a minha arma na parte traseira de sua cabeça. Nocauteando Jackson fez me sentir mal. Trazendo esse cara para baixo trouxe um sorriso, de presunçosa satisfação aos meus lábios. Eu examinei o assoalho e as três figuras inconscientes e deixei-me respirar um pequeno suspiro de alívio. A parte fácil acabou. Isso se levando que três adultos lobisomens tinham sido a parte mais fácil, me fez querer vomitar.

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Capítulo Trinta e Um Eu arrastei os corpos inertes na caixa e usei as cortinas para amarrá-los nas costas trançadas vinculando suas mãos e pés e amarrando os três juntos. Uma vez eu tinha certeza que não seria facilmente capaz de se libertar se acordassem, fui a busca da minha presa. O acesso ao porão era através de um alçapão atrás da tela de cinema esfarrapada cinza. Quando Orpheum era usado para audições, a porta tinha sido provavelmente para facilitar o acesso ao palco para entradas surpresas ou cenas dramáticas de morte. Agora, mais uma vez jogaram um papel em um tipo muito diferente de cena de morte. Eu tomei uma respiração longa e profunda e puxei meu celular do bolso da jaqueta. Eu só tinha ido há uma hora, mas Desmond estava provavelmente acordado agora. Parte de mim queria usar o telefone para ligar e pedir o apoio de Keaty. Eu não podia tê-lo. Talvez porque Keaty salvou-me na primeira vez que encontrei Peyton, e agora que estava de frente para ele, pela última vez eu tive que fazer isso por mim. Era estúpido, mas tinha que saber em seis anos eu havia me tornado o tipo de caçador que não precisava de ajuda para matar um vampiro de mais de trezentos anos. Desde o encontro com Peyton, eu tinha matado outros mais velhos e mais fortes do que ele, mas algo sobre o vampiro Cajun me fez sentir como tola e fraca com 16 anos de idade, que uma vez mordeu. Olhei para o telefone mais uma vez antes de colocá-lo de volta dentro do meu bolso. Puxando minha jaqueta em volta de mim, equilibrando sobre as bolas dos meus pés na beira do buraco negro. Eu só cheirava mofo e umidade, o cheiro do escuro, não vampiros ou lobos. Eu pulei. Meus olhos levaram de alguns momentos para se ajustarem à escuridão total e um pouco mais para levar os meus arredores debaixo do palco, conjuntos mofados e adereços alinhados de cada lado das paredes. Vidros das luzes do palco quebrados espanando o chão, fazendo um som como folhas secas de outono nas calçadas, sempre que eu colocava meu pé para baixo. Página 193


Levantando meu rosto, eu cheirei o ar úmido, tentando sentir qualquer coisa viva sobre o odor pungente de decadência. Então, como um fraco sussurro, detectei algo real, algo com o coração batendo. Eu evitei o vidro o melhor que pude e movi na direção do cheiro. A uma curta distância no corredor o teto caiu baixo em um forro de pequeno porte, que levou a um labirinto de espaços de armazenamento e vestiários. Agachei-me, apoiando minhas mãos contra duas paredes, e tentando cheirar o ar novamente. O cheiro era mais forte aqui, então me deixei cair de quatro para segui-lo no buraco do coelho. Várias dezenas de pés de espaço, agachamento apertado depois, o túnel inclinou para cima e começou a crescer. Eu poderia subir para uma posição de pé curvada e usei-a como uma oportunidade de pegar minha arma, me preparando para entrar em campo aberto. Abaixei no solo, diminuindo, na medida das sombras o quanto possível e aproveitando minha parte superior prendendo a respiração habilmente. Ouvi pela trituração de vidro atrás de mim, ou qualquer coisa para sugerir que alguém à frente estava consciente de mim e esperando para me enfrentar na boca do túnel. Tudo o que eu ouvia era o eco do tamborilar do metrô, quando contornava através de uma estação a poucos quarteirões de distância. O som do meu próprio coração foi um baque, quieto com medo. Tanto quanto eu poderia dizer, ninguém estava por vir. Cheirei o ar novamente, tentando distinguir os cheiros diferentes. Havia uma mistura de aromas de lobos. Muitos me davam uma contagem real, mas o suficiente para fazer-me um pouco enjoada. Jackson tinha me dito que havia seis guardas, além de Marcus e sua rainha. Eu estava esperando que ele não houvesse mentido. Eu caí para trás, segurando a minha arma no peito e mantive firme minhas respirações contra uma onda de pânico. O que eu estava fazendo ali? Este não era um ninho de vampiros desonestos ou um lobo errante. Este era um bando de dissidentes, e até este momento eu só tinha visto seu líder, como um peão entre mim e meu objetivo de trazer Peyton para o conselho. Página 194


Sim, Marcus era um fantoche em um plano maior de Peyton, mas não tinha colocado bastante pensamento no golpe que ele estava tramando. Dentro da comunidade lobisomem havia aqueles que acreditavam que escolher uma classe dominante através de linhas familiares era ultrapassado. Eu não estava totalmente em desacordo com eles, mas também respeitava que Lucas só iria fazer as coisas para o benefício de seu bando. Além disso, não pensei por um segundo que Marcus pretendia fazer dos lobos uma sociedade democrática, quando usurpasse o trono de Lucas. Mas aqueles que acreditavam em sua campanha de falsa de promessas iriam proteger seu líder com as suas vidas, e eu havia sido uma tola por subestimar o alcance de seus seguidores. Esses lobisomens são mais do que apenas guardas. Eles acreditavam que eles eram guerreiros de uma causa justa. Eu teria dado qualquer coisa naquele momento para repreender-me em voz alta, mas que estava fora de questão. Bem, idiota, se este é o fim, pelo menos você pode se sentir bem sobre ostentar balas de prata. Peguei a segunda arma e verifiquei os grampos em ambas. Escorreguei extras em minhas botas, bem como os bolsos traseiros da calça jeans, então desliguei a segurança em cada arma. Agora, eu precisava saber se Jackson tinha sido honesto sobre o número de guardas. Uma vez que soubesse quem era o contra, eu seria capaz de descobrir como contorná-los. O objetivo final era capturar Peyton. O plano para o momento não era nada mais sofisticado do que não ser pega. Quem tem medo dos grandes, lobos maus? A luz da sala principal era brilhante, mas não se espalhou em todo o salão. Havia uma ponta de sombra negra ao longo da parede, e usei isso para ficar fora de vista, mas deixei-me passar pela sala e ver quem estava dentro. Cães jogando poker foram à primeira coisa que me veio à mente. Seis homens volumosos aglomerados em torno de uma mesa de buffet dobrável, com Doritos no lugar de fichas de poker. Eles pareciam tão benignos que eu quase ri. Houve um carrinho de metal baixo empilhado com cadeiras dobráveis e uma outra mesa, toda plana. Eles devem ter Página 195


usado o quadro evolutivo para trazer os móveis dentro. A passagem era grande o suficiente para caixões, mesmo nas áreas apertadas. Era difícil imaginar os guardas acarretando caixões e mesas de jogo por este corredor pequenino, mas os bens tiveram que chegar até aqui de alguma forma. Nenhum deles parecia estar carregando armas. O que foi com monstros assumindo nada lá fora fazendo solavancos maiores à noite do que fizeram? Horas do dia foram limitadas no início da primavera, e senti muita falta em dormir na manhã, mas com eles desarmados, ainda havia uma chance que eu podia atingir meu alvo pretendido, antes do anoitecer. Uma vez que Peyton acordasse, um de nós não deixaria o Orpheum vivo, e precisava de nós, tanto para as nossas vidas, quando este dia tivesse terminado. Eu tinha que me lembrar que ainda esta longe do sol chegar. Também estava enfraquecida pelo dia, e não havia nenhuma maneira que pudesse facilmente tomar esses guardas, além de outros, no entanto, muitos estavam na sala além de Marcus e sua rainha. Eu não acreditava em Deus, pelo menos não como o único ser, mal humorado, no sentido da figura pai do termo. Mas se ele ou qualquer um dos deuses do qual Calliope descendia foram prestando atenção esta manhã de primavera, eu estava orando para eles me mostrarem como eu poderia sair por cima nesta situação. Minha mente estava correndo, correndo olhando em torno do corredor. Eles não tinham pegado meu perfume ainda, mas a sorte não duraria, e precisava descobrir como lidar com eles, mais cedo ou mais tarde. Se eu fosse com armas em punho, eu poderia atirar em metade deles antes de chegar a saltar sobre mim. Mas então eu arriscaria ser rasgada por três lobisomens, não era o fim da luta que eu estava esperando. Não havia outra maneira de começar de onde eu estava de pé, à porta atrás deles a menos que de repente desenvolvesse a habilidade de voar ou me tornar invisível. Mitos sobre as habilidades de vampiro de lado, voar não era algo que qualquer um de nós poderia realmente fazer. Gostaria de saber se poderia haver uma entrada traseira para o quarto, mas a julgar pela disposição e pela passagem apertada que me levou aqui, parecia improvável. Página 196


No que eu tinha me metido? Eu estava começando a pensar que a primeira opção era o meu caminho, só estava disponível quando notei algo na parede a poucos metros do corredor. Levei meus olhos dos homens e escapuli mais profundo na escuridão. Montado na parede estava uma caixa de prata. Meu coração batia forte. Eu não poderia ter esta sorte. Abri a tampa articulada e apertei os olhos para o interior da caixa. Com certeza era exatamente o que eu esperava que fosse. Diante de meus olhos estavam dezenas de disjuntores, todos com etiquetas desbotadas que, uma vez explicava o poder de cada disjuntor. Olhei para eles e houve uma mudança dupla do preto pesado com a palavra Mestra ainda visível. Eu lancei os meus olhos para cima e sorri. Talvez fosse hora de começar a acreditar na intervenção divina, afinal. Faça-se a escuridão. Virei à chave mestra para baixo.

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Capítulo Trinta e Dois Tivesse eu me encontrado em um ninho de vampiros, a queda súbita das trevas não teria sido notada. Talvez um devaneio de oh, as luzes parecem estar fora, mas não teria os afetado de qualquer maneira negativa. Eles podiam ver tão facilmente no escuro como na luz, e foi um presente que estivesse feliz por ter herdado do sangue de meu pai. Lobisomens, por outro lado, só tem o benefício de visão noturna elevada quando estão em sua forma de lobo. Mesmo assim eles confiavam mais nos sentidos do olfato e da audição. Um dos problemas de ser um lobisomem, além da questão óbvia de estourar fora de sua pele e tornando-se um lobo a cada mês, era que os pontos fortes que você tinha em forma de lobo não traduziam para o seu corpo humano. Força e olfato permaneciam, assim como audição mais aguçada, mas um lobisomem na forma humana não podia ver no escuro. Pelo menos não sem um considerável período de adaptação, e isso era o que eu estava contando. Da sala principal um coro de vozes levantou em alarme. As pernas da cadeira guincharam no concreto e um barítono parecia flutuar para o topo do ruído, assumindo o controle da loucura antes que transbordasse. "Simon..." A voz disse. "....vá verificar os disjuntores. Algo provavelmente sobrecarregou o sistema novamente. James, eu preciso de você e Hollis na porta do rei comigo. Ninguém fica dentro ou fora." "Eu não consigo ver minhas mãos, e muito menos a porta." "Ela tem três metros de distância de você, fodido idiota." Peixes em um barril. Eu escutei o barulho, enquanto tentavam se organizar dentro do quarto e esperei para o meu momento a sós com Simon. Discrição não era o motivo do qual Simon lobisomem havia sido contratado para o seu trabalho. Ele trouxe pelo corredor com a graça de um elefante em uma canoa. Se ele ou os

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outros tinham qualquer noção do que estava esperando por eles, não pareceu. Ele estava quase cara a cara comigo, antes de tomar o fôlego que lhe disse que eu estava lá. Seus olhos queimaram quando consciência amanheceu sobre ele, e sua boca abriu-se para dar o alarme. Pus minha mão sobre sua boca, segurando a arma em seu peito para dar ênfase à ameaça. Eu não queria que Simon morresse. Eu não poderia sacrificar a minha sorte recém-encontrada. Tinha chegado tão longe sem matar ninguém, e esperava que não estivesse prestes a mudar. Ele estava começando a entrar em pânico. Um de seus punhos balançou cegamente e me fisgou nas costelas. Minha respiração saiu em um sopro, e antes que ele tivesse uma chance para balançar novamente, eu esmaguei a cabeça contra a parede de pedra e parei sobre seu corpo em colapso, respirando com dificuldade. Prendi a respiração até que ouvi um silvo pequeno de ar escapar de seus lábios. Se isso tivesse sido uma comédia de erros, o guarda encarregado teria mandado um guarda de cada vez para verificar o anterior, até que foram todos para fora frios. Mas isso não ia ser tão fácil. Antes eu tinha esperança de ser invisível, e agora que eu estava certa que o desejava. Eu pisei em cima do corpo inerte de Simon com a minha arma ainda na mão, e me movi para a sala principal. A cena era quase cômica em seu ridículo. Lobisomens, agora apenas cinco deles, cambaleavam ao redor da sala com os braços estendidos, tropeçando nos móveis e um sobre o outro. Eram palavrões e ordens berradas, que se perderam no tumulto de tantos gritos simultâneos. "Jesus, Simon! Por que está demorando tanto?" Berrou o guarda principal do canto de trás da sala. Ele era assustadoramente alto, cerca de 2,10m, e tão amplo sobre o peito como o meu torso era longo. Não era o tamanho dele que me preocupou mais, porém. Era quão calmo ele soava infeliz, mas não alarmado. Ele seria o meu maior obstáculo entre este quarto e Marcus, mas

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todos os outros guardas ficaram entre mim e ele, e ele não estava se mexendo a partir de sua posição. Eu travei minha arma e coloquei-a na minha cintura. Neste tipo de escuridão uma arma só funcionaria contra mim, e até tirei a maioria dos guardas que não poderia usá-la. O flash da bala saindo da câmara iria iluminar a minha posição e denunciar-me, embora. Além disso, se eu fosse esperta sobre isso, poderia não ter de usá-la em tudo. Os dois primeiros foram fáceis. Eles caíram logo cedo, Simon teve no corredor, cada um subjugado com um estrangulamento básico antes que pudessem gritar. Eu ia ter de agradecer a Keaty por me ensinar determinada jogada. A maior parte da minha formação foi letal, mas a cama20 estava provando ser um grande silêncio, alternativa não fatal para o pescoço quebrado. Com dois dos restantes cinco guardas para baixo, eu já não tinha a cacofonia de vozes para mascarar a minha abordagem. Eu me mudei silenciosamente através da escuridão em direção aos dois guardas pela porta trancada, James e Hollis. James desceu rápido, como os outros, mas quando eu peguei fui para Hollis meus braços vieram vazio. Ele tinha fintado fora de meu controle com uma velocidade surpreendente e graça. Balançou para mim, não era capaz de me ver, mas ciente de minha posição geral, e seu soco desembarcou diretamente em minha clavícula. Este sucesso foi mais doloroso do que o desembarcado por Simon, e não conseguia parar o grito de dor que escapou da minha garganta. A feminilidade do som deve tê-lo apanhado de surpresa, porque oscilação próxima de Hollis hesitou e olhou para fora de meu ombro. "Uma mulher?" Hollis soava preocupado. "Eu não me importo se é um bebê, idiota. Prestem atenção! Uma mulher é tão capaz de matar você. Pense na rainha."

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Aqui ela refere-se a um golpe e não a cama propriamente dita.

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Agora que eles sabiam que eu estava aqui e não via um ponto em jogar mais sutil. Eu agarrei cabeça de Hollis novamente. Ele estava olhando direto em meu rosto, mas seus olhos estavam sem foco, não vendo o que estava bem na frente dele, até que eu rosnei. O som era áspero e assustador até para mim. Era o rugido de um animal que não tinha sentido natural do medo, um barulho oco, quase raivoso de advertência. Seus olhos se arregalaram e sua boca saía de folga. Ele tentou se afastar, mas o meu aperto era firme e inflexível. Ele não iria me escapar novamente. Hollis agarrou meus braços, arranhando a pele em desespero. Eu rosnei mais profundo. O guarda grande estava se movendo para fora do canto de volta agora, e eu torci Hollis no meu punho, usando um braço para segurá-lo pelo pescoço, quando saquei uma arma e destravei a segurança. Apontou para o guarda principal que estava apenas a poucos metros de nós. Hollis ficou mole e eu o deixei cair no chão. Agora era só eu e Andre o gigante. Eu tive sorte de encontrar o disjuntor, então acho que estava pedindo demais em ter o maior bastardo, mais assustador na sala um alvo fácil. Se tivesse sido capaz de levá-lo a primeira coisa, estaria dançando na sala de Marcus agora. Em vez disso estava nivelando a minha arma em um intervalo de dois metros e apontando-o em seu abdômen. Nossa, esse cara era enorme. Seus olhos tinham se ajustado à escuridão, porque ele estava olhando direto para mim. "Eu sei quem é você." Disse ele, sem medo na voz dele, apesar dos números incapacitados espalhados no chão à nossa volta. "Você é a nova companheira de Lucas. Você é a menina que todos os problemas se tratam." "Não creio que eu sou a razão de Marcus e Alexandre Peyton estar tentando tomar o controle desta cidade." "Oh, não?" Eu estava esperando meu lampejo de incerteza passasse despercebido, porque eu estava ficando cada vez mais nervosa com a calma que ele estava e com minha arma apontada para ele. Ele avançou para frente, e eu carreguei outra bala na câmara.

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"O que você acha que vai conseguir matando Marcus? Você acha que ele é o único que ameaça você e seu rei? Siga o meu conselho, princesa." Nunca a palavra soou tão condescendente. "... fique de fora da vida de Lucas. Fique longe dos cães grandes." "Eu não estou aqui para Marcus. Ele é apenas um bônus." “Ah!” O som era sem graça. "Você está aqui porque Peyton quer você aqui." "Você espera que eu acredite que alguém como você sabe alguma coisa sobre plano de Alexandre Peyton?" Eu pisei para trás, mas ele continuou vindo. Ele estava avançando lentamente, mas não havia dúvida dos movimentos. Firmei as mãos e levantei a minha arma a poucos centímetros por isso foi mesmo com o esterno. "Eu sei mais do que você pode imaginar." Sua voz me disse o contrário. A bravata tinha ido, substituído por incerteza oscilando. Eu acertaria o prego na cabeça. Ele não tinha ideia sobre os planos de Peyton. "Você não sabe nada." Eu disse. Ele rosnou e mudou-se para fechar o pequeno espaço entre nós. Eu atirei nele. Poderia ter querido ouvi-lo se afirmava estar a par de qual era o plano de Marcus de ação, porque era viável o Alpha poder ter confiado nele. Mas não acreditei por um segundo que Peyton deixaria um lobisomem, até mesmo o líder dos guardas, a par de sua agenda real. Eu duvidava que Marcus soubesse os detalhes do que Peyton tinha em mente. Se isso tivesse realmente sido o plano, o vampiro iria me querer aqui à noite, quando ele poderia matar-me por conta própria. Ele era como um presunto que quer que ele esteja vistoso e por cima, e ele não gostaria de perder isso. Abrindo as portas para o quarto de dormir de Marcus, no meio da tarde não seria uma parte do plano de ninguém, além do meu próprio. Enfim sós, eu dei um puxão forte na porta que tinha sido guardada. "Porquinho, porquinho, deixe-me entrar." A porta estava trancada por dentro, e através da madeira, eu ouvi alguém lutando. Então a porta se abriu de repente e eu cambaleei para trás, quase tropeçando em uma das formas fixas no chão. Página 202


Marcus estava no final de uma cama, pelado, com uma espingarda apontada para mim. Depois de despachar nove guardas desarmados, eu não esperava que alguém tivesse uma arma. Fechando os olhos em toda a sala, e meu coração pulou uma batida quando puxou a dianteira em relação a ele, com um clique ensurdecedor. "Prazer em vê-la novamente, Srta. McQueen. É uma pena você não possa ficar." Ele mirou no meu peito e disparou.

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Capítulo Trinta e Três Ou eu estava sonhando de novo ou eu estava morta. Estava deitada na cama, nua. Um emaranhado de amanteigado e macio de lençóis que cheiravam secos ao sol me manteve modesta da cintura para baixo, e um braço masculino forrava meus seios. Esfreguei meu rosto contra um travesseiro macio, respirando o cheiro da luz do sol que fez meus olhos lacrimejar. Lucas, nu ao meu lado, abriu os olhos e fixou suas íris azuis em meus castanhos. "Eu nunca estive aqui." Sussurrei. Ele enxugou uma lágrima do meu olho. "Rosa?" "Sim." “Hum...hum.” Quando ele colocou o dedo na boca, eu me encolhi. “Sangue.” "Sim." "Onde está você, Secret?" Onde, não o que. Sua pergunta me surpreendeu. "Não aqui." Ele me puxou para perto, e a linha de nossos corpos se tocando a minha pele explodiu com o calor. Ele enterrou os dedos no meu cabelo e trouxe meu rosto próximo ao dele. "Isto é real.” Ele me disse. "Não." "Você está morrendo." "Eu estou?" Eu odiava sonhos. Especialmente quando sabia que estava sonhando, mas não podia fazer-me comportar como deveria. Beijei-o e tentei empurrar o meu sentido consciente afastado, assim eu poderia apenas estar despida na cama ao lado dele. Suas mãos escorregaram para a minhas costas, e voltaram o meu beijo com vigor renovado. Em seguida, ele parecia registrar o que estávamos fazendo e puxou para trás. Estávamos sempre parando perto das coisas boas. "Secret, foco."

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"Eu estava focada." Meus olhos estavam fechados, minha boca se arrastando em seu pescoço. "Não. Você precisa me dizer onde você está." Eu beijei sua clavícula pastando, com os meus dentes. “Eu estou com você.” Ele estava ficando frustrado, eu poderia dizer pelo peso de seu suspiro. "Você está morrendo." "Você está me matando." Eu brinquei. Antes que pudesse fazer outro trocadilho, algo em meu estômago revirou e a dor gravou por mim. Tudo começou com uma dor latejante, e eu fiz um som choramingando. Olhei para baixo e viu os lençóis de cor creme ficando vermelho. "Como o meu vestido de casamento." Comecei a tossir violentamente, expelindo algo duro do meu intestino. Ele clicou contra os meus dentes, e chegou entre os meus lábios, puxando uma bala. Quando eu examinei meu próprio corpo, vi um buraco debaixo de minhas costelas onde o sangue foi derramando. Dor abalou através de mim como as ondas furiosas golpeando um navio no mar, e minha respiração foi sugada dos meus pulmões. Eu olhei para ele pedindo ajuda. "Lucas? Por quê?" Ele agarrou meu rosto para me impedir de olhar o sangue. "Onde você está?" Eu gritei de volta, mas apenas porque parecia que eu estava sendo rasgada por dentro. "Or-Orph-pheum." Eu estava começando a tremer, batendo os dentes. "Lucas?" Eu olhei para ele com lágrimas escorrendo rosa pelo meu rosto, enquanto lutava para respirar. "Eu sinto muito. Eu quero estar aqui." "Você vai estar." "Eu estou morrendo." E então ele se foi e eu estava sozinha em uma poça de meu sangue. A dor percorreu todo o meu ser, e eu sabia que não estava sonhando mais. "Ela está voltando." Disse Marcus. Página 205


Eu senti os dedos se retirando percebendo que tinham estado apenas dentro do meu corpo. Um ruído, lamentoso ecoou no ar. Isto também tinha sido apenas dentro de mim. Nevoeiro vermelho caiu dos meus olhos, deixando-me olhando para um teto baixo em uma sala mal iluminada. Tudo voltou em fragmentos minúsculos. O Orpheum, os guardas, Marcus e a arma. Outro soluço agoniado escapou da minha garganta. Por instinto, eu mexi para uma arma, mas minhas mãos estavam vazias e quando tentei movê-las eram mais pesadas que âncoras. Eu mal podia levantá-las do chão. Minha caixa torácica foi puncionada, tal como tinha sido no sonho. Eu não precisava ver o buraco para saber que estava ali, isto sentiu como se alguém estivesse rasgando-me e abrindo meu interior. Deve haver mais feridas do spray do chumbo grosso, mas eu só podia sentir uma única. Tentei fazer uma respiração profunda, mas foi deixada explodindo. Somente o lado esquerdo do meu peito aumentou quando eu tentei, e havia um acúmulo de pressão no lado direito que o fez sentir como meu corpo estivesse desabando sobre si mesmo. Eu gemia, mas então doía. Marcus entrou em vista, ainda nu, de pé em cima de mim com uma expressão de triunfo no rosto. "Você sangra lentamente. Esteve fora por horas." Em todo esse tempo ele não conseguia encontrar uma roupa? Algo mais afundou. Horas? "N...noite?" Dizer a palavra me fez sentir pior do que qualquer tortura que eu já tinha sofrido. Minha garganta estava crua, e embora cada respiração que tomei gravava através de mim como um ataque relâmpago, eu não podia parar meu trabalho ofegante. "Oh, ela é inteligente, mesmo quando morre." Alguém falou. Esta voz era mais familiar do que Marcus e enviou um arrepio pelo meu corpo e voltei os meus ossos em gelo. Não. Não isso. "O sangue dela tem um cheiro delicioso, não é?" "Não." Eu não conseguia nem respirar sem querer desmaiar, mas ainda tentei sentarme. Pontos de luz branca nadaram na minha visão, e fui forçada a voltar para baixo por uma onda de náusea. Cada centímetro de mim batia e reverberava com a intumescência de dor, Página 206


líquida quente, o modo como alguns polegares pulsavam depois de ter sido atingido por um martelo. "Não." "Ela é bastante inflexível, não? Aparentemente, não é noite. Devo voltar para meu descanso, então?" O vampiro estava rindo como se toda a situação fosse a mais engraçada que já havia encontrado. Seu rosto se tornou visível em cima de mim. Pisquei várias vezes para ter certeza de que era realmente Peyton. Ele não envelheceu nada em seis anos, que era de se esperar, mas havia algo diferente nele. O cabelo era uma cor de ferrugem monótona e caiu em ondas em torno de seu rosto. Ele olhou para mim com suaves olhos castanhos que refletiam o riso de sua voz. Quando Peyton tinha sido transformado ele provavelmente tinha apenas dezesseis ou dezessete anos de idade. Ele tinha o rosto de um menino à beira de se tornar um homem e sempre pegaria no meio. Ele era adorável, com uma circularidade jovem aos seus recursos. A palidez de sua pele contra o cabelo acobreado fez parecer angelical. Foi o seu sorriso que fez o anjo que caiu em graça e deu o diabo dentro. Ele passou por cima de mim, colocando um pé em cada lado das minhas pernas, e se agachou, e não de joelhos, de modo a evitar o meu sangue na calça. "Secret, tem sido um longo tempo, não tem?" "Não." Meus lábios tremiam, e eu tentei algumas vezes tomar uma respiração profunda para terminar a frase. "Longo." A nova sensação rolou meu corpo, substituindo o meu tormento com algo frio. ”Já chega.” "Há..ha!" Ele me deu uma avaliação uma vez mais. "Estou contente por Marcus e sua rainha se absterem de acabar com você até ao anoitecer." Ele acariciou meu lado lesado, e eu gritei novamente. "Muito satisfeito." Peyton sempre foi um fã de jogar com seu alimento. Foi uma das coisas que o fizeram em sérios problemas com o conselho, antes que ele tivesse ido desonesto. Sua ideia de jogo foi mais de acordo com o Marquês de Sade do que esportes e regras. Engraçado, mas mesmo à beira de sangrar até a morte em um piso de concreto, eu ainda não estava com vontade de ser

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penetrada por um sádico. Especialmente quando eu tinha uma ferida aberta no peito esperando por ele explorar. "Eu estava interessado em saber como você veio parar aqui durante o dia, minha pequena dhampyr21. Mas a rainha de Marcus foi capaz de me fornecer algumas informações esclarecedoras." Seu olhar estava rastejando sobre meu corpo. "Parece que a rainha sabe muito sobre você, Srta. McQueen." Quando ele olhou para mim, a maldade em seus olhos brilhava como a alegria de uma criança. Então ele olhou para o lado e se fixou em outra pessoa. "Não é verdade, Sra. McQueen?" Enquanto ele falava, eu tinha começado a derivar, a névoa da inconsciência estabelecendo-se em cima de mim novamente, tentando me proteger do sofrimento impossível de ser acordada. Mal tive tempo para ser confundida por sua mudança de títulos antes que alguém apontasse um polegar no fundo da ferida da bala do meu lado. Eu gemia, para a alegria óbvia de Peyton, mas o som foi desmontado pela minha garganta e pulmões devastados e saiu como um assobio gago. Quando olhei para a rainha, a quem ele havia tratado com o meu próprio nome, eu não poderia ter escondido o meu choque, se eu tivesse estado totalmente ilesa. Ajoelhada ao meu lado, tão nua como o seu companheiro Marcus, estava uma bela mulher de cerca de quarenta anos de idade, com cabelos encaracolados tanto quanto os meus. Só que os dela era a cor marrom escuro herdado do meu avô. O pai dela. "Mãe?" Ela parecia mais velha do que era nas fotos que eu tinha visto, e muito menos jovial. Olhei de seu rosto frio para o dedo que ela tinha pressionado junto e fundo na minha carne, a unha arranhando meu osso de costela. “Mãe...” Então eu comecei a gritar de novo.

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Aqueles que tem poderes semelhante aos vampiros sem suas fraquezas.

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Capítulo Trinta e Quatro "Mercy, talvez você pudesse viver sem este pequeno nome, não? Eu pensei que talvez tivesse perdido a sua época." "Um pouco de dor não vai matá-la. Ela é um monstro." "Somos todos monstros aqui, Mercy." Peyton disse, rindo ainda. Quando cheguei, a minha respiração era tão irregular e desigual, que se não estivesse acordada para ouvir, teria pensado que tinha parado completamente. Ocorreu-me por que eles mantiveram furando as mãos na minha ferida. Não foi apenas para infligir dor ou pelo prazer que isso lhes concedeu. Ela mantinha as minhas habilidades de cura naturais de fechar o buraco, que foi por isso que apenas um corte permaneceu aberto enquanto os outros tinham desaparecido. Continuamente emperrando a bala de volta me impediu de curar. O dedo da minha mãe não estava mais dentro de mim, e eu estava grata por pequenas gentilezas. Peyton ainda estava em cima de mim, tocando o meu rosto para me atrair de volta à consciência. "Eles vão p-pa-pará-lo." Disse, mas a ameaça perdia algum peso quando um tremor de corpo inteiro sacudiu meus dentes. “Quem? O Tribunal? Sim, eu posso ver que eles tentaram muito duro me pegar. Enviando-a sozinha." Ele tocou minha bochecha. "Isso não era sobre a minha morte. Isto foi sobre sua morte. Se eles me queriam morto, eu estaria morto." Fechei os olhos, incapaz de continuar olhando para seu sorriso, presunçoso vitorioso. Ele estava errado. Ele tinha que estar errado. Eu estava aqui porque Sig acreditava que eu poderia fazer isso, porém ele tinha estado equivocado. Eles não me queriam morta. Bem, Juan Carlos me queria morta, mas ele não era um voto de maioria.

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Não, isto não é como Sig teria querido que saísse. Eu não podia acreditar, não depois tudo que eu tinha feito para ele e o conselho. O Tribunal devia-me algo melhor do que uma morte nas mãos de Alexandre Peyton. "Errado." Eu insisti. Ele bateu no meu rosto novamente, mas desta vez foi mais de um tapa. "Você é uma crente tola no Tribunal, mesmo quando eles te deixam morrer. Você não é um deles. Eles não se importam se você vive ou morre. Está sem sentido para eles. Ninguém vai sentir sua falta." De algum lugar na sala, ouvi minha mãe rir. "Eu devia ter matado você quando nasceu. Eu não sei por que eu te dei a minha mãe idiota." Ouvindo seu desprezo em tal uso para a mulher que a tinha levantado e criado seu bebê indesejado, a mulher que tinha sido a única luz da bondade em minha infância, agitou algo quente e com raiva em mim. Raiva provou ser uma distração temporária da dor. "Ainda não morri." Minha visão nadou e da ameaça de desmaiar foi quase realizada, antes que eu resisti ao impulso de escorregar de volta para as marés negras de inércia. Se eu não encontrasse alguma coisa em mim que poderia lutar de volta, eu morreria aqui e tornaria nada mais do que uma reflexão tardia de desvanecimento para aqueles que eu amava. Eu não sabia se amava Lucas ou se eu amava Desmond. Eu não sabia o que significava para Calliope, quando ela me disse que seria o centro mais de um triângulo amoroso, ou se eu amava alguém. O que sabia era se eu sangrasse até a morte sob o Orpheum, eu nunca teria a chance de descobrir quem eu amava. Eu nunca iria ver Keaty novamente ou estar ao lado de Holden na minha cozinha minúscula. Eu nunca iria correr pela floresta de propriedade de minha Grandmère, ou sentir o doce, formigamento fascínio da lua cheia no meu sangue. Se eu não lutasse agora e encontrasse uma parte de mim disposta a viver, eu nunca faria nada, nunca mais. Com a minha mãe do outro lado da sala e Peyton ocupando-se, dizendo-me o pouco que me importava, meu corpo começou a lutar com a lesão. Com uma quantidade sensacional do sofrimento da minha parte, os músculos se puxaram juntos, sangue Página 210


coagulado, onde funcionou uma vez livre e centímetro por centímetro a bala foi forçada a sair, até que caiu silenciosamente em uma poça de meu sangue congelando. A ferida da superfície era mais lenta para curar, mas eu podia sentir o tricô em si, poro por poro, de volta em um todo homogêneo. Eu estava, pela primeira vez, feliz por estar tão coberta de sangue. Eles não iriam notar de imediato que eu já não estava vazando. O destino sorriu para mim. Se não tivesse levado a Brigit para Calliope, eu poderia ter evitado esta confusão, mas também não teria me alimentado. O sangue que eu tinha tomado na Calliope era provavelmente a única coisa que tinha me impedido de morrer, e agora ele estava cantando pelo meu corpo, queimando um caminho de energia e força, como era. Cada parte de mim estava sintonizada e hiperconsciente. Senti tudo de novo, mais desperto, e pude apreciar a minha situação de forma mais completa. Uma vez que poderia sentir outras coisas além do buraco no meu lado, eu era capaz de registrar algo duro pequeno cavando o a minha parte traseira da direita, onde Lucas tinha me tocado em meu sonho. Levei uma fração de segundo para perceber que era a minha segunda arma. Eles devem ter me arrastado para o quarto de dormir após Marcus atirar em mim, porque se tivessem me levantado não teriam perdido isso. Eles tinham retirado à lâmina e balas de minhas botas, mas não tinham me virado e olhado para uma segunda arma. Tudo que eu precisava fazer agora era esperar o momento certo. Logo Peyton pararia de me menosprezar, cansaria dos jogos, e iria querer se alimentar, e seria mais fácil se eu estivesse sentada. Isso é quando eu faria a minha jogada. Até então precisava me concentrar no que ele estava dizendo e agir como se a minha dor me mantivesse à beira do delírio. "Ainda não morri." Eu repeti, desta vez um pouco mais alto. "Ela tem um monte de você nela." Marcus riu. Mercy não pareceu pensar que era tão engraçado. "Ela é não é como eu." Página 211


"Você tem esse direito." Eu disse baixinho, mas alto o suficiente que todos ouviram. “Graças a Deus.” "Deus? Você acha que Deus tinha algo a ver com uma abominação como você?" Sua raiva era palpável. Eu só podia imaginar o que sentia, mas pelo que sabia da sua história, eu poderia juntar alguns deles juntos. Eu era uma vida, a lembrança de seu primeiro amor, uma época mais inocente, e de sua morte. Lembrei-lhe da cor do meu cabelo e a infecção no meu sangue. Tudo sobre mim assaltado por Mercy McQueen com as lembranças que ela não queria, e isso a fez cega e fraca com fúria. Aparentemente, a maior fraqueza de minha mãe era eu, mas não na maneira da maioria das mães. Não era seu amor por mim que a fez fraca, era o seu ódio. "Eu acho que..." Eu fingi um suspiro para o ar. "... que Deus testou você e você falhou." Eu ri, curto e impiedoso. Ninguém parecia ver o humor. "Se você não acabar com ela em breve, vou fazer o trabalho para você.” Mercy disse a Peyton. “Aparentemente, não será necessário.” Suas palavras eram educadas, mas seu tom de voz estava cheio de ameaças carregadas. O rosto de Mercy, a genética do belo rosto que tinha em forma passado para mim, entendeu que era tácito, e ela se sentou ao lado de Marcus. "Bom cachorro." Eu disse. Quase mandou tropeçando do outro lado da sala para mim, mas Marcus agarrou-a e a manteve em uma posição sentada. "Ah..." Peyton mudou seu foco de volta para mim. "Ainda há um pouco da Secret que eu conheço e amo lá dentro." "Secret." Bufou Mercy, o tom incrédulo. "Que tipo de nome é Secret? Quem nomeia alguém assim?" "Você. Você disse a Grandmère, em sua carta." "Eu não lhe disse para nomear você de Secret."

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"Você disse mantenha sua Secret. Grandmère não conseguia pensar em mais nada, pelo que ela tomou, literalmente." A sentença foi bastante cheia, então eu tossi no final por vários segundos, depois gemi. "Essa bruxa velha maluca." "Como se você poderia ter feito melhor." "Eu estava indo para te chamar Harmony." Eu ri tão alto que os levou a todos de surpresa. Mesmo a expressão de Peyton foi enigmática. "Eu acho que de fato Secret é um pouco melhor, quando você realmente pensa sobre isso." "Eu não penso nisso. Eu não penso em você. Ele está certo. Ninguém vai sentir sua falta quando você morrer, nem a sua mãe." "Eu não tenho mãe." "Eu gostaria que fosse verdade." "Quão tocante é esta sessão vínculo familiar.” Peyton interrompeu, revirando os olhos. "A pequena Srta. McQueen e eu temos alguns negócios inacabados para atender, e eu prefiro obtê-lo em andamento, enquanto ela ainda é corajosa o suficiente para realmente apreciá-lo." "Você me mordeu uma vez." Fixei meus olhos nos dele. "Eu espero que você lembre bem, porque isso não vai acontecer novamente." Uma nota de desafio endureceu as minhas palavras, e contei para ele aceitasse o desafio. "Você parece muito certa disso." "Realmente não importa o que eu penso, não é?" Eu já não estava a fingir a minha dor, mas ninguém pareceu notar. A tensão estava fervendo entre mim e o vampiro ruivo. Para um observador fora eu parecia profundamente superada, e minha morte deve ter parecido certa. Mas eu tinha aprendido há muito tempo nas mãos desse mesmo vampiro, que a morte não é cem por cento certa. Não até que tudo acabasse e alguém fosse uma pilha de cinzas, ou alguém já não tivesse pulso. E eu estava contando ainda com um pulso, quando tudo fosse dito e feito. Página 213


Quanto a Peyton, eu já não importava o que o Tribunal queria. Ele morreria esta noite. "Você acha que pode me matar?" Eu disse com um sorriso desafiador. "Eu gostaria de ver você tentar." "Menina insolente!" O humor foi desaparecendo com cada sílaba. Eu estava ficando com ele, e é isso que eu tinha estado contando. Peyton agarrou um punhado do meu cabelo e usou-o para puxar-me com ele quando levantou para uma posição em pé. Após deitada no chão por muito tempo me levou um momento para buscar o meu pé, e isso é quando ele foi para a minha garganta. Eu tomei uma decisão, então, e só podia esperar fosse o caminho certo. Em vez de fugir de Peyton, eu puxei a arma na parte de trás da minha calça e apontei na direção oposta. Quando as presas do vampiro perfuraram a minha artéria, eu consegui um clipe cheio e esvaziei metade na cabeça de Marcus Sullivan. Eu articulei meus olhos a tempo de vê-lo cair morto aos pés de minha mãe, a surpresa ainda em seu rosto. "Acho que você não é a rainha agora, cadela."

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Capítulo Trinta e Cinco O momento da morte de Marcus registrado com a minha mãe parecia uma dúzia de coisas acontecendo ao mesmo tempo. Demasiado estava ocorrendo simultaneamente para o meu cérebro processar a maior parte dele, e minha visão começou a girar. Virei à arma na minha mãe, mas antes que pudesse atirar, as presas de Peyton afundaram ainda mais no meu pescoço, implacável pelos tiros anteriores. Quando os dentes mergulharam mais longe do que ele deve ter cortado um nervo, porque o meu braço inteiro ficou mole e minha mão se abriu contra a minha vontade. A arma caiu no chão, me deixando desarmada e indefesa. As mãos de Peyton espalhadas nas minhas costas, e ele usou o meu quadro de flacidez para sua vantagem, mergulhando-me para trás de uma maneira que teria parecido romântico, se ele não tivesse estado sugando meu sangue. Com os meus olhos revirados para trás eu podia ver a antecâmara vazia e me perguntei, para o primeiro tempo, o que havia acontecido com os guardas inconscientes. O cadáver montanhoso da guarda ainda estava caído no chão, mas nenhum dos outros permaneceram. Eu não queria pensar muito tempo sobre o que poderiam tornar-se lobisomens, que não tinham conseguido proteger seu Alpha e seu parceiro vampiro. Antes que tivesse tempo para continuar a ponderar a sua ausência, minha mãe soltou um grito alto, angustiado e atirou para Peyton e eu. Em seu curto voo em toda a sala com as mãos transformadas. Os dedos desarticulados, torcendo e mudando com repugnantes barulhos pop que ouvia sobre os seus gritos. Suas unhas alongadas e tornando-se garras. Foi com este apêndice deformado que tentou atacar-me de costas em cima de Peyton. Aquelas mãos monstruosas, eu sabia com perfeita clareza, foram às mesmas que tinha enterrado no meu pescoço naquela noite no Chameleon. O peso dos dois trouxe a todos nós a cair no chão. Peyton estava trancado em mim num frenesi, como um tubarão enlouquecido pelo cheiro de sangue, só que ele foi ligado a mim no pescoço, puxando a minha vida um gole de cada vez. Página 215


Minha mãe gritava e rosnava, cortando em tudo o que ela poderia alcançar. As costas de Peyton estavam sendo rasgadas em tiras sangrentas, mas ele não parecia mais consciente de nada, exceto para a alimentação. Pontinhos de luz apareceram na minha visão, e eles dançaram e deslizaram por toda a sala. Um dos furtos de minha mãe me bateu no rosto, e suas garras abriram a pele do meu rosto, mas eu estava em choque de ter perdido muito sangue. Parecia algo molhado e ventoso que picou meu rosto. "Você o matou! Você o matou! Você o matou!" Suas palavras foram misturadas, repetidas várias vezes até que já não tinham qualquer significado, e ela estava apenas fazendo impotentes, ruídos de dor. Eu abri minha boca para fazer um gracejo para ela, mas uma bolha, um som gorgolejar veio a partir da base da minha garganta. Se eu não pudesse ser uma espertinha, as chances eram boas de não ter muito tempo. Imagine você, se eu ainda poderia pensar em ser uma espertinha, talvez não fosse um caso perdido ainda. Quando minha visão começou a desaparecer e a minha audiência tornou-se mais metálica, eu jurei que ouvi alguém gritar meu nome. “Secret.” Parecia Lucas. Isto tinha de ser um sinal que o tempo estava se esgotando. Alucinações não poderiam significar qualquer coisa boa. “Secret.” Desta vez, mais alto, mais perto, mais inflexível. Parecia real demais para ser ignorado, mas com um vampiro de mais de trezentos anos, se apegando ao meu pescoço, não tive o luxo de virar para olhar. Revirando os olhos para o lado, eu imaginei que poderia ver um grande grupo de pessoas para a sala. "Huhhhh." Eu estava tentando dizer oi em uma última tentativa na minha forma louca de humor, mas saiu como uma espécie de "Oh.”Adicionei, quando percebi que as palavras não eram o que eu queria que fossem.

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Rosnado ecoou pela sala, mas mais masculino do que os sons que minha mãe tinha vindo a fazer. "Consigam o lobo." Esta voz era tão familiar que meu pulso acelerou, com alívio, que só causou Peyton para reprimir mais duramente. "Hol..." Eu parei de tentar falar e borbulhar um grito quando Peyton enterrou o rosto na ferida aberta do meu pescoço, e os dentes pastavam os ossos. Holden foi mais veloz do que os lobisomens e já estava agarrando Mercy antes de Dominick, Desmond e Lucas haverem cruzado a antecâmara. Lucas ainda estava rosnando quando avançaram e caíram sobre a massa se contorcendo de dor em cima de mim. Os quatro tinham varrido tão rapidamente, que eu estava apenas metade disposta a aceitar que eles eram reais. Com Desmond e Lucas tão perto eu esperava que fosse capaz de prová-los, mas não consegui e me gelou. Lucas venceu passando Holden, rasgou minha mãe fora da pilha e arremessou-a na parede oposta, onde ela caiu no chão em um montão, sem se mover. Desmond e Holden estavam tentando erguer Peyton de cima de mim, sem sucesso. Ele tinha me mordido até o osso e não estava mostrando sinais de desistir. Fechei os olhos com Desmond, e nesse momento o quadro inteiro congelou. O olhar em seu rosto era muito mais atormentado do que tinha sido à noite no clube. Sua expressão me fez pensar que eu era tão boa como morta, porque ninguém parecia como se houvesse esperança. Apesar do fato de que estávamos olhando diretamente um para o outro, ele estava desistindo. Ele parecia derrotado, esmagado e totalmente sem esperança. Isso quebrou alguma coisa dentro de mim. "Não." Foi a única palavra que fui capaz de dizer, não importa o quão ruim as coisas fossem. Minha testa franzida para ele, e tentei sacudir a cabeça, mas não podia por razões óbvias. "Não." Minha voz pode ter sido pequena, mas o olhar nos meus olhos o ponto para mim.

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Desmond lançou o fôlego que estava segurando e voltou para Holden e Peyton. Holden estava usando toda sua força para arrastar Peyton fora, e eu podia sentir a pele do meu pescoço rasgando mais solta e a separação do osso enquanto eles lutaram. Se eles continuassem neste curso, o meu pescoço seria rasgado aberto pelo tempo que conseguissem puxá-lo. "Você não deve arrancá-lo assim." Uma voz feminina, cortou, com um sotaque identificável. Era familiar, mas não conseguia colocá-lo. "Ele está bloqueado nela. Se você continuar, você só terá sucesso em matar sua amiga mestiça." Lucas recuou, mas Holden foi menos complacente. "Diretor." Isso foi dito em um tom de aviso que carregava peso de comandante. Ela estava se dirigindo a Holden por seu título, sua posição baixa, o que implicava que ela era superior a ele. "Você vai liberar o bandido." Holden hesitou, mas deixou Peyton ir. Foi só então que Peyton parecia tornar-se ciente de que havia alguém além de mim no quarto com ele. Ele desarticulou seu queixo e ergueu a cabeça do meu pescoço para olhar ao redor. Seu rosto estava manchado e gotejava com meu sangue. "Eca.” Eu disse, e o quarto girava, fazendo-me pensar como todo mundo conseguiu ficar em pé. Eu tentei levantar a mão para cobrir a minha garganta, mas não encontrei nenhum dos meus membros fazendo o que eu queria. Paralisada pela perda de sangue, tudo que podia fazer era me colocar lá e assistir ao teatro do absurdo se desdobrando em torno de mim. Alguém novo veio para ficar em cima de mim. Ela tinha tons dourados de pele e grossos, cabelos loiros palha, com os olhos tão verdes que eu achava que era parte gato. Os olhos eram o que lhe deu longe, muito mesmo e acalmaram para ser verdadeiramente humano. Ingrid. O servo de Sig humano. Ela me deu um olhar de avaliação, parecia estar satisfeita com o meu lugar entre os vivos para o momento e virou-se para quem quer que esteja com ela. Estalando os dedos duas vezes, indicou o vampiro desnorteado em cima de mim. Página 218


"Alexandre Peyton, você deve ser requisitado pelo tribunal vampiro e detido para investigação e punição com base na carga de abandonar as leis do conselho e tentando expor os segredos da sociedade dos vampiros ao público em geral. Você reconhece e aceita esta decisão?" Ele rosnou para ela. Eu nunca tinha visto um vampiro humano direcionar de forma arrogante e condescendente. Ingrid obviamente acreditava que ela não tinha razão para temer Alexandre Peyton e tinha certeza que ele sabia disso. "Eu assumo a sua falta de resposta como aceitação. Não haverá inferno para pagar e não para sobreviver ao Tribunal. Sig gosta especialmente da mestiça. Ele não vai gostar se ela morrer." Ela inclinou a cabeça para o lado. A expressão em seu rosto era a de um acadêmico de Harvard falando com um filhote de cachorro insolente, que tinha acabado de fazer xixi no seu tapete. Por trás dela uma coleção de guardas vampiros desceu sobre nós. Eles empurraramme contra o chão duro de concreto, eles pegaram Peyton e puxaram-no de cima de mim. Ele começou a se debater como um peixe fisgado, quando percebeu que Ingrid não estava apenas falando sobre a bunda dela. "Levem-no para o Tribunal.” Ela disse, sua voz monótona e aborrecida. Quando eles se retiraram da sala, ela olhou para mim novamente, em seguida, lançou o olhar para os três lobisomens e o diretor remanescente, Holden. "Alguém pode querer dar-lhe um pouco de sangue. Ela não está parecendo bem. Eu suspeito que ela não seria muito exigente, dada a sua situação." O que ela quis dizer é que qualquer vampiro saudável teria rejeitado sangue lobisomem sem rodeios. Tão inteligente como Ingrid era que ela não soubesse nada sobre mim, além do que o conselho fazia, que eu era meio-vampiro. Seu título de desprezo mestiça era mais preciso, do que até mesmo ela estava consciente. "Diretor..." Disse ela a Holden. "...você vai vir comigo." "Não."

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A sala escureceu e eu senti meu corpo inteiro cada vez mais pesado. Tudo estava mais calmo e as vozes das pessoas estavam a tomar sobre a qualidade, lenta sonolência de um gravador quebrado. "Ela é minha responsabilidade. Eu não vou deixá-la. Ela é minha responsabilidade." Ele estava de joelhos pela minha cabeça, alisando meu cabelo ensopado de sangue. "Isso não vai escapar de aviso ao Tribunal." "Eles tomaram essa decisão para mim." Ela bufou e saiu sem outra palavra. "Alguém precisa ajudá-la." Disse Holden, presumivelmente para os lobos, mas nunca deixando os meus olhos. "Como?" Isto veio de Desmond. "Ela precisa de sangue." Lucas sentou ao meu lado, apertou a mão no meu pescoço desfiado. Demorou alguns segundos antes de eu notar o seu toque. "Como um IV?" Desmond ainda estava ali perto. "Não." Holden balançou a cabeça. "Não, ela tem de beber sangue." “Por quê?” Dominick perguntou. Ele foi o único disposto a aceitar a resposta óbvia. "Vampiro." Foi a minha última palavra, antes de tudo ficar escuro.

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Capítulo Trinta e Seis Quando acordei, não foi de qualquer tipo de sonho profético ou repousante autoinduzido. Eu vim na parte de trás de um carro em movimento, apenas um pouco consciente da minha cabeça estar no colo de alguém e mesmo esse alguém acariciando meu cabelo. "Onde...?" Comecei a perguntar, mas minha garganta sentia como se tivesse engolido vidro quebrado e eu não pudesse dizer mais nada. "Shhh." Foi à resposta. Olhei para cima e vi um pulso enfaixado e, além disso, o sorriso, desenhado cansado do rei lobo. "Lu..." "Shh.” Ele disse de novo, mais insistente. "O vampiro." Ele parou a si mesmo, fazendo uma careta. "Holden disse-nos que precisamos levá-la a algum lugar. Desmond diz que você pode ver a Oracle, por isso estamos levando você lá." Depois de uma pausa provisória toquei o curativo no pulso, aliviada que eu era capaz de mover a minha mão bem o suficiente para fazê-lo. Eu sabia o que significava, o que Lucas havia feito por mim. Ele tinha me dado o seu sangue para que eu pudesse viver. Mas isso também significava que ele sabia a verdade agora, ou pelo menos uma variação da verdade como escolheu compreendê-lo. "Desculpe." Fiz a palavra de uma frase completa e olhei para ele com tristeza pesada. Como poderia olhar para mim da mesma forma? Eu tinha certeza que iria perdê-lo e Desmond quando isto estivesse acabado. Ele fez o meu peito se sentir apertado com o pensamento de voltar para a vida solitária que eu tinha antes, suas complicações românticas e toda a porcaria. “Está tudo bem.” Ele escovou meu cabelo para trás do meu rosto. "Estou mantendo minha promessa."

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Eu não sabia o que quis dizer, mas queria saber se ele se referia ao sonho que tive quando estava morrendo, o que me fez pensar quanto verdade havia para os meus devaneios diurnos. Se Lucas e eu realmente tínhamos compartilhado um sonho e foi assim que ele me encontrou, não era mais alma de ligação... Minha cabeça girava, dominada por pensamentos demais acontecendo ao mesmo tempo. Sorri e ele devolveu, mas nenhum de nossas expressões estava feliz. Eu mergulhei de novo e quando acordei ele tinha ido embora. Desta vez eu estava numa cama, não a minha, e a luz dourada da manhã cruzando o consolador. Por instinto, eu recuei da luz, mas não demorou muito para perceber que não estava me queimando. Levou menos tempo para realizar cada osso do meu corpo, cada centímetro de pele, todas as articulações e músculo estavam acordadas e gritando de dor. Eu estive em brigas antes, e havia sido deixada em má forma, mas nunca na minha vida eu tinha batido na porta da morte duas vezes em uma noite, apenas para que ela me mandasse embora ambas as vezes. Eu ficaria muito feliz pelo conhecimento que estava viva, se não fosse tão dolorosamente consciente disso. "Você acordou!" A jovialidade da voz era quase tão brilhante como a luz do dia artificial e feria quase tanto quanto. Eu estremeci na direção de uma cadeira ao lado da cama. "Brigit?" “Olá!” A vampira loira estava sentada ao lado de minha cama, radiante em um vestido azul cobalto, o cabelo longo e liso, retido por uma faixa de cor de safira. Mesmo como um vampiro, ela parecia ter passado o dia em uma praia na Califórnia. Agradou-me vê-la tão feliz, mas não conseguia me concentrar nela por muito tempo. Meu corpo doía muito. "Calliope?" Página 222


"Sim." Brigit entendeu a pergunta não formulada, confirmando que eu estava na mansão de Calliope. "Holden a trouxe pra dentro. Ele estava com os lobos. O bonitinho que estava com você quando cheguei aqui e outro. Ele era bonito demais." Ela sorriu, piscando seu concurso de rainha dos dentes para mim. "Eles não poderiam entrar, você sabe as regras." "Não há lobos." "Certo. É realmente muito ruim. Quer dizer, eu gosto de Calliope e tudo, mas você pensaria em um lugar que pode se ajustar às necessidades e desejos de quem vive aqui, pode ter um menino bonito ou dois." Ela folheou o seu longo cabelo sobre o ombro. "Brigit, por que está aqui?" Fechei os olhos contra uma nova onda de dor. “Oh... Oh! Sim, eu acho que da última vez que você me viu foi àquela coisa toda estranha tentando te matar." Brigit revirou os olhos, como se dissesse que se pode fazer. "Calliope me endireitou. Ela me apresentou ao conselho e eles disseram que eu estou bem, mas preciso de uma ligação, até que tenha me provado no mundo real, sabe?" "Ligação?" Meu coração se afundou. "E aquele cara loiro, Stick?" "Sig." "Claro, ele. Ele disse que você era minha ligação. E eu tinha que ficar com você, até que ficasse melhor." Isto me apertou, que fez arrepender quando uma onda de náusea ameaçou-me de volta para baixo. Eu gemia e afundei no grosso edredom, fechando meus olhos com força suficiente para bloquear a luz, esperando que Brigit e minha dor fossem embora, quando olhei de novo. Em vez disso, quando ressurgi dos cobertores, Brigit tinha estado acompanhada por Calliope. A imortal parecia francamente casual, vestindo jeans e um suéter de cashmere rosapink, com os cabelos escuros em um rabo de cavalo alto. Ela estava sorrindo para mim na forma de uma mãe preocupada. A mãe real, não aquela que tentou rasgar a minha cara. Lembrando do que Mercy tinha feito, minha mão voou para minha bochecha, deslizando na pele, para qualquer traço de feridas abertas. Página 223


Calliope balançou a cabeça. "Tudo curado. Tudo do lado de fora está curado." "Ainda dói." "Será por algum tempo. Você quase morreu." “Duas vezes." “Sim. E levar um tiro certamente não ajudou a lidar com a ferida aberta no pescoço. Você tem muita sorte de que rei lobo estava disposto a alimentá-la." "Ele é um rei?" Brigit interveio. "Legal!" Calliope deu a Brigit um olhar frustrado, mas paciente. A vampira jovem sentou-se na cadeira e ficou quieta. O Oracle foi ao final da cama, sua mão delicadamente descansando em meu pé. "Lamento que ele não possa estar aqui com você. Ele queria estar. Ele e seu tenente, ambos. Eles estavam esperando o dia todo no café por você, desde que você chegou. Eu envio Brigit lá de vez em quando, para dizer-lhes que você está bem, mas não acho que eles vão acreditar, até que você esteja com eles novamente." Ela baixou os olhos. "Você conhece as regras, no entanto. Poderia ser muito..." "Eu sei. Isso é perigoso.” "Mas alguém está aqui para te ver." Eu pressionei meu rosto ileso no travesseiro e sorri, apesar de mim mesmo. "Holden." Calliope franziu a testa, dando um tapinha na minha perna com conforto maternal. "Não. Alguém." Se não poderiam ser meus lobos e não era Holden, eu estava fora de palpites para o que poderia estar esperando para me ver. Eu não acho que Keaty poderia vir a Calliope, visto que ele não foi atingido por qualquer tipo de doença sobrenatural. "Envie-os?" Ela estendeu a mão para minha mão, dando-lhe um aperto firme. "Você tem que ir com ele. Eu não vou convidá-lo dentro."

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Era noite, no pátio. Tempo poderia existir em formas paralelas neste reino. O sol e a lua poderiam compartilhar um céu, e que poderia ser o dia em um quarto e noite em outro. O som das cigarras enchiam o ar e as estrelas brilhavam sobrecarregadas nas constelações que nunca tinham sido vistas a partir do horizonte de New York. Calliope me levou a uma namoradeira estofada e me acomodou de volta para uma posição mais confortável, estremecendo a cada centímetro do caminho. Calliope alegou que eu estava curada, mas nunca me senti menos inteira na minha vida. Senti que estava a um espirro longe de quebrar em pedaços. "Onde está Holden de qualquer maneira, se ele não está aqui?" "Ele trouxe você aqui e saiu pouco depois disso. Ele não me disse onde estava indo ou se estaria de volta." Ela estava perto de mim, a mão apoiada no topo da minha cabeça. "Então, quem veio?" "Eu vim." A voz era suave e uniforme, que vinha a partir da borda escura do pátio. Calliope e eu olhamos naquela direção, e ela deu alguns passos para longe de mim. Uma figura emergiu das sombras, e Sig caminhava com passos longos em direção onde eu estava sentada. Era raro para mim ver Sig fora do Tribunal, e para encontrá-lo no reino de Calliope foi um choque extra. Agasalhado em comparação a como eu o vira pela última vez, ele agora usava calça preta e uma camiseta preta sob medida, tão perfeitamente que parecia que foi pintado. Ele ainda estava com os pés descalços, embora, e quis saber como ele conseguiu viver em uma cidade como Nova York. Ele parou na frente de Calliope, ignorando a minha presença para o momento. "Oracle." O canto de sua boca se contorceu com um sorriso que desapareceu tão rápido que eu poderia ter imaginado. O rosto de Calliope era de pedra. "Boa noite, Sigvard." Ela respondeu com um distanciamento frio, cruzando os braços sobre o peito. Foi a minha vez que reprimia um sorriso. Sigvard? Página 225


"Obrigado por trazê-la para mim. Tem certeza de que não podemos ter esta discussão dentro?" Desta vez, o riso em sua voz era inconfundível. Calliope revirou os olhos. "Não me faça me arrepender, Sigvard. Ela é importante. Importante demais para jogar esses jogos. Você precisa protegê-la melhor. Especialmente considerando..." Ela lançou um olhar para mim e depois voltou para o líder do Tribunal. Eu não gostei de que falassem de mim quando estava sentada bem aqui. Talvez eu tenha sido ferida, mas meus ouvidos funcionavam muito bem. "Não perca seu tempo." Ameaçou o Oracle, e voltou para a casa. Sig assistiu a imortal ir, não se preocupando em esconder o seu sorriso agora, olhando bastante satisfeito consigo mesmo por quanto irritado ele a fez. "Ela não mudou." "Por que ela não vai convidá-lo?" “Ela está um pouco louca por mim ainda." “Ainda...” "Eu disse alguma coisa para ela durante o Renascimento italiano, e vejo que ainda está aborrecida com isso." "O que você poderia ter dito para fazê-la louca por mais de quatrocentos anos?" Ele sentou ao meu lado, recostando-se na cadeira e olhando para o céu. "Quem sabe? Para um imortal de quatrocentos anos não é tanto tempo. Calliope é muito mais velha que eu, mas ela ainda é uma mulher, e mesmo as mulheres imortais são capazes de guardar rancor irracional." "O que você disse?" Ele sorriu para mim. "Eu disse a ela que não a amava." Eu olhei para ele, tentando processar o significado, mas não podia compreender a enormidade dos dois mais antigos, os seres mais poderosos que já conheci, uma vez tendo sido um casal. "Oh.” Era tudo que disse. "Por que você disse a Brigit que eu ia ser a ligação dela com o conselho? Você tem que ser um diretor para ser uma ligação de vampiros bebê." "Você foi promovida." "Eu não sou um vampiro." Página 226


"Você é muitas coisas, Secret." Olhamos um para o outro. Ele penteou os cabelos loiros para trás, para que não pudesse ver nada, além de seus olhos azuis glaciais. “Você sabe.” "Sim." Respondeu ele. “Eu sei de tudo.” "E os outros?" "Daria e Juan Carlos não podem saber da verdade. Nunca." Deixei escapar um suspiro que não tinha percebido que estava segurando. “Obrigada!” "Eu dei-lhe essa posição porque o resto do conselho se preocupa muito pouco sobre a vida quotidiana dos guardas. Quando você apenas trabalhou para nós, você foi constantemente chamando a atenção para si mesma." Ele suspirou. "Se você é um de nós, você vai deixar de ser considerada uma estranha, e será menos provável que você caia sob escrutínio sério." "E isso começa comigo sendo a babá da senhorita Vampiro EUA?" "Ela é um vampiro por causa de você." "Eu não a fiz." "Você não? Claro.” Sig arqueou uma sobrancelha carregada para mim. "Se você não tivesse tomado a presa de Peyton, ou matado a sua desova desonestos sem permissão, teria a senhorita Stewart sido um vampiro hoje? Pode ter ondulações em um lago Secret, mas suas ações têm suas consequências." Olhei para as estrelas, então não tive que admitir que ele estivesse certo. "Brigit não é o porquê de você estar aqui. E eu duvido que veio a verificar minha saúde." "Isso é verdade." “E dai? Por que se deparar com dimensões apenas para me tirar da cama?" "Você prefere que me depare com dimensões para você na cama?" Eu franzi o cenho para ele.

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"Não, então?" Ele riu, então se levantou da cadeira para que estivesse olhando para o comprimento total de 1,98m dele. Era uma visão assustadora. "Eu vim para lhe dar o seu próximo trabalho." Seu anúncio me lembrou do último trabalho que ele me atribuiu, e dores fantasmas esfaquearam por mim em vários lugares chave. "Peyton. O que aconteceu com ele?" "Estamos cuidando disso." "Ele está vivo?" "Quão vivo como um vampiro pode ser. Embora eu esteja certo de que ele desejaria que não estivesse. Ele não vai dizer nada sobre o que aprendeu sobre você de Mercy, assistirei isso. Você fez um excelente trabalho. Ingrid foi muito elogiosa, que é raro para ela." Além de lhe dizer o quão bem eu era capaz de sangrar, não poderia imaginar que tipo de elogios Ingrid me pagou. "E minha mãe?" As sobrancelhas de Sig piscaram calmas. "Ela escapou. Seu rei lobo a mandou de volta para que ela pudesse ser tratada no âmbito dos convênios do bando, mas ela se foi. Desculpa.” Eu levei um momento para pensar sobre isso. Mercy McQueen, a mãe que me odiava o suficiente para vender-me ao seu companheiro e seu sócio vampiro, ainda estava lá fora em algum lugar. "O que você quer?" Eu estava exausta, fraca e tão dolorida e o menor movimento me fez sentir como se estivesse sendo comprimida pelo compactador de lixo da Estrela da Morte. O que eu mais queria era estar em uma cama com Lucas ou Desmond ao meu lado, e sentir inteira novamente. Eu não queria um vampiro como protegida ou mais responsabilidade do conselho. Eu certamente não queria qualquer trabalho que Sig tinha sentido a necessidade de me entregar pessoalmente, antes que eu tivesse sido dada a oportunidade de curar. Ele retirou um pequeno envelope preto do bolso e colocou-o no banco ao meu lado. Parecia diferente dos envelopes de linho branco. Eu normalmente tenho deles. “Eu lamento Página 228


muito.” Ele curvou-se e colocou a mão no meu rosto, me encarando por um longo tempo com tal intensidade, que eu era incapaz de me virar. "Ela nunca foi realmente a minha mãe." "Não é por isso que eu sinto muito." Ele deixou cair a mão e se afastou. Antes que eu pudesse pensar em uma resposta apropriada ele tinha desaparecido nas sombras e se foi. Peguei o envelope preto e o virei em minhas mãos várias vezes, traçando o esboço do selo de cera com os meus dedos. O selo foi uma gravura de uma pena de pavão. Nunca, nos seis anos que trabalhei para que o conselho tinha Sig encontrando-me só para dar-me o nome de um alvo. Eu quase sempre os recebia de Holden. Senti-me muito íntima para receber minhas ordens diretamente das mãos do líder do Tribunal, e estava imediatamente suspeita do envelope. Meu coração estava batendo dentro da minha costela, como um pássaro assustado tentando usar seu corpo para inventar liberdade onde não havia nenhuma. Eu tomei uma respiração profunda, chacoalhando e quebrei o lacre do envelope, mas fiz uma pausa antes de abrir. Isto era grande. Era importante. Sig não teria trazido para mim desta maneira se não fosse. Algo em mim entendia que quando eu abrisse o envelope todo o jogo mudaria. Quando eu o abrisse, nada jamais seria o mesmo. Eu liberei o fôlego e deslizei para fora o cartão branco rígido dentro. Nele, em rabisco de Sig, o forte laço, um nome foi escrito em tinta preta. Esse nome era Holden Chancery.

FIM

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