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Felizes para sempre… Isso é o que acontece quando você se casa. Certo? Acontece que anéis brilhantes, bolo e um casamento fantástico não te concedem automaticamente isso, nem mesmo quando é tudo o que você realmente quer. Eu estou até começando a duvidar que o amor profundo e incondicional, que compartilho com o homem que me casei não será suficiente. Eu não posso ter o felizes para sempre. Sabe por quê? Porque eu não posso dar a Romeo o que ele quer. Eu tentei. Muito. Eu não vou ser feliz a menos que ele seja, e algo está faltando. Alguém. Paparazzi estão na minha cola. As câmeras piscando e olhos curiosos estão em toda parte. Meu segredo está ficando mais difícil de esconder, e eu sei que no segundo que for descoberto, o aperto que eu tenho na corda desgastada do nosso felizes-parasempre vai bater bem na minha cara. Em nossas caras.

Eu não posso deixar isso acontecer. Custe o que custar. Porque com ou sem um final feliz, Romeo vem Antes de Qualquer Pessoa.1 1

ANTES DE QUALQUER PESSOA, EM INGLÊS AS INICIAIS SÃO BAE (BEFORE ANYONE ELSE)

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#Hashtag Série

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Para os fãs da série Hashtag. Vocês queriam um livro do bebê... Assim como Romeo e Rimmel. Aproveite está última parcela com a nossa família favorita. Agradecimentos especiais para Jeddah Salera e Nathan Weller por abraçar Rimmel e Romeo tão completamente. O trailer do livro, fotos, tudo o que ambos têm feito para trazer esses dois personagens para a vida faz fronteira com a perfeição. Eu sinceramente não poderia ter pedido duas pessoas melhores para trabalhar. Obrigada.

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Surpresa (substantivo): um evento, fato ou coisa inesperada e surpreendente.

Eu costumava odiar surpresas. Na verdade, eu odiava tudo desconhecido. Eu gostava do previsível. Eu gostava do seguro. De livros, do silêncio e de saber o que esperar. Romeo mudou tudo isso. Ele mudou meu mundo inteiro, e, francamente, isso ainda me assustava. Então quero dizer, se eu ainda odiasse surpresas seria como, de fato, negar tudo sobre a vida que agora eu conheço. Alguns dias - bem, na verdade, todos os dias que eu acordo nesta casa, eu ainda sou pega de surpresa. Deitar no abraço caloroso de Romeo, com sua perna pesada e musculosa enroscada entre as minhas, e a sensação de seu peito suave, esculpido subindo e descendo nas minhas costas era a melhor maneira de despertar minha consciência do sono. Lentamente, meus olhos deixavam entrar a luz do dia, e, bem devagar, se ajustavam ao seu estado embaçado regular sem meus óculos. 7


Eu não precisava ver perfeitamente claro para ser surpreendida. As paredes brancas prateadas se estendiam até o forro no teto, dando lugar a madeira branca pura e elegante. O desenho no teto era em multicamadas, com três níveis diferentes que formavam um recanto para cima. A borda de cada camada era decorada com mais da tinta branca prateada fazendo-as se destacarem contra o branco de uma forma pura com faixas brilhantes de fita que levavam ao tom de sombra cinzenta mais elevada no recanto do teto. De lá, os meus olhos viajavam de volta para as janelas, que se alinhavam espalhadas ao lado do quarto dando vista para a ampla propriedade sobre a qual estava disposta nossa casa de família. Duas janelas retangulares de grandes dimensões todas pintadas de branco se estendiam do chão ao teto em cada extremidade da parede. No centro não havia outra janela do mesmo formato, mas em vez disso uma grande e redonda também branca. Em ambos os lados das duas grandes janelas retangulares estavam penduradas cortinas cinza escuro com listras brancas, que se estendiam no mesmo comprimento do chão ao teto, como o vidro, chegando a encostar até o chão com precisão. Na verdade, não tão precisamente. Havia uma cortina de algum modo parecendo um pouco mais longa do que a dos outros três painéis. Juntando-se a madeira cor de café expresso e por vezes parecendo ligeiramente torta. A designer ficou horrorizada no segundo que foi pendurada e queria enviá-la de volta. Eu disse que não. Eu gostava que fosse assim. Um pouco menos do que perfeito. Um pouco de uma bagunça. Apenas como eu. Ela pensou que eu estava louca. 8


No final, eu consegui do meu jeito. Uma menina não pode ser casada por mais de um ano com um homem que sempre tem o que quer e não pegar algumas dicas. As cores aqui eram serenas, claras, quase monocromáticas... Ainda não havia uma coisa que fosse chata ou que eu não ficasse maravilhada com sua beleza cada vez que olhasse para ela. A partir daí, eu virava a cabeça e olhava para o criado mudo de madeira escura ao lado da cama, os óculos, a lâmpada de prata com uma sombra branca angular e os poucos livros que eu lia no momento ocupando a maior parte da superfície. Logo atrás da mesa, na parede, estava pendurado um espelho com mais moldura do que realmente espelho. A moldura era algum tipo de vidro que se parecia com pérolas cintilantes em um padrão de vigas em branco e cinza. O criado no lado de Romeo parecia igual, exceto que a sua não tinha livros. Em vez disso, havia várias cópias da revista GearShark Magazine. A nossa cama era enorme. A cabeceira adornada de branco era feita de veludo cremoso e se assemelhava a uma nuvem, com todos os diferentes tons de roupa de cama branca luxuosa. Todos os travesseiros brilhantes combinando foram arremessados ao redor do quarto, tendo caído onde quer que Romeo os tenha jogado na noite anterior. Eu gostava mais deles dessa forma, espalhados, não nos lugares em que, na verdade, deveriam estar. Esta era a minha casa agora. Nosso Lar. Foi mais do que eu mesmo considerei sonhar. Mais do que eu pedi. Honestamente, mais do que eu queria e, certamente, mais do que eu precisava. 9


No entanto, o meu marido era um homem absolutamente mandão quando queria ser, e me dar esta casa era algo que ele recusou não fazer. Assim, a cada manhã, quando eu abria os olhos, tomava tudo. Eu contemplava o nosso quarto novo em folha, a visão ligeiramente embaçada. E estava grata. Mas nunca tão grata como era pelo homem que ocupava mais da metade desta cama enorme. Romeo era a minha verdadeira casa. Não a roupa de cama ultra felpuda, a pintura das paredes, aquela vista de tirar o fôlego fora das janelas, ou o meu Range Rover estacionado na garagem de seis carros lá embaixo. Ele. E agora o pequeno pedaço dele crescendo dentro de mim. Talvez tenha sido a maior surpresa de todas. Um bebê. Uma vida criada a partir de nós dois. Algo que era inteiramente dele e meu – uma pessoa. Eu sabia na parte mais profunda de mim que esta menina ia ter o melhor de cada um de nós, e esperançosamente nenhum pouco da minha timidez. O fato de que eu estava grávida não foi uma surpresa. Queríamos este bebê, e Romeo trabalhou muito duro para se certificar de que nós tivéssemos um. Ele trabalhando duro = muito sexo. Não foi um sacrifício para nenhum de nós. Eu acho que a maior surpresa foi o amor instantâneo, todo abrangente, que eu sentia por uma pessoa que eu nem sequer conhecia. Alguém que tecnicamente mal existia. Antes que nossa filha sequer tivesse um batimento cardíaco, eu estava tão completamente apaixonada que roubava meu fôlego. 10


Eu estava acostumada a amar, do tipo muito profundo, mas isto era totalmente diferente. O amor que eu sentia por este bebezinho era diferente de tudo que eu já tinha conhecido. As pessoas sempre me disseram que iria se tornar ainda mais forte quando eu a segurasse pela primeira vez. Eu não podia sequer imaginar isso. Mas eu esperava que eles estivessem certos. O amor era algo que eu acho que jamais iria obter o suficiente. Especialmente quando se tratava de amar qualquer coisa da qual Romeo fosse uma parte. "Você está fazendo isso de novo," sua voz rouca, sonolenta sussurrou logo acima da minha orelha. Eu sorri. "O que?" "Olhando para este quarto como se você tivesse sido sequestrada e abriu seus olhos em um lugar que você nunca viu antes." Eu ri. "Bem, se eu fosse sequestrada e trazida aqui, eu provavelmente não iria protestar." "Você está me matando, Smalls." Os dentes de Romeo roçaram meu lóbulo da orelha e puxaram. Eu tremia, enquanto sorria. "Se você fosse sequestrada, eu iria queimar o mundo para baixo até encontrá-la," prometeu ele, a respiração vibrando em toda a minha orelha aquele tom rouco em sua promessa me fazendo contorcer contra ele. "Eu não ficaria de bom grado em qualquer lugar que você não estivesse," eu disse, mesmo que ele já soubesse. Minhas mãos se estenderam por trás dele para enrolar sua nuca e puxá-lo para baixo. 11


Sua língua era quente e lânguida, movendo-se em minha boca, sem muita pressa, tendo tempo para explorar plenamente como se ele não tivesse feito isso um milhão de vezes antes. Enquanto nos beijávamos, sua mão deslizou sobre o meu lado e em toda a minha barriga, alisando o bebê e gentilmente friccionando. Eu sorri em seus lábios, e ele continuou a me beijar. "Seu sorriso é o meu sabor favorito," disse ele, afastando-se ligeiramente. Meu coração caiu. "Você tem a respiração da manhã," eu disse a ele, sorrindo novamente. "É o seu sabor favorito, Sra. Anderson?" Fiz uma pausa como se estivesse realmente considerando. "Eu acho que eu prefiro picles." Ele jogou a cabeça para trás e riu. Quando olhou para baixo, eu acariciei alguns dos fios loiros de seu cabelo caindo sobre a testa, escovando-os longe de seu rosto, enquanto eu tomava cada coisa sobre ele. Eu fazia isso quase todos os dias. E todos os dias, eu encontrava algo novo para olhar. Eu nunca quis parar de olhar para ele como se ele fosse novo para mim. Eu nunca quis esquecer a maneira como ele fazia meu coração cantar. "Eu te amo," eu sussurrei. "Eu também te amo, baby." Seus lábios pressionaram a ponta do meu nariz, e eu suspirei. Comecei a mexer para que ele pudesse desembaraçar os membros dos meus. Ele fez um som de protesto, e eu olhei para cima. "Onde diabos você pensa que está indo?" "Eu tenho que fazer xixi." 12


Este bebê não era nem tão grande ainda, mas isso não importava. Aparentemente, minha bexiga estava como o tamanho de uma bolinha, porque fazer xixi era como meu novo hobby. "Espere," ele ordenou. Engoli em seco e abri minha boca para gritar com ele. Como ele ousava dizer a uma mulher grávida que ela não podia fazer xixi! Eu queria chutá-lo no minuto que ele puxou minhas pernas de volta. Antes que eu pudesse fazer qualquer coisa, ele levantou as cobertas e desapareceu. Eu gritei por causa da maneira que ele se moveu rapidamente pelo meu corpo e se estabeleceu entre as minhas pernas. Totalmente escondida debaixo das cobertas, senti suas duas mãos muito grandes segurarem a minha cintura e gentilmente acariciar minha barriga arredondada. Ele fazia isso, todas as manhãs, mesmo antes de eu começar a mostrar e minha barriga estar plana. Eu sorri e fechei os olhos. "Ei você aí, Picles," ele disse ao meu estômago. Eu sorri para o teto, ainda achava graça que ele a chamasse assim. Não era exatamente original, mas uma menina não começa a escolher o tipo de desejos que tem quando está grávida. O meu foi picles. O tempo todo. Todo dia. Então, sim... Romeo apelidou nossa filha de "Picles.” Para ser justa, ele começou a chamá-la antes de sequer saber que era uma menina. Ele estava convencido de que este bebê ia ser um menino, então quando descobrimos que (nós não tivemos que esperar pelo ultrassom em vinte semanas graças a um novo exame de sangue que se fazia agora) ele era, na verdade, ela, meus olhos foram diretamente para meu marido. Nada de decepção. Nem um pingo de decepção que não era um filho. Quando ele olhou para mim, juro que vi seu coração inteiro em seus olhos 13


azuis, e eles brilhavam com lágrimas. Ele nunca admitiria lágrimas, mas eu as vi, e realmente, eu não precisava dizer a ninguém. Ele amava nossa filha tanto quanto eu e, honestamente, mais do que eu jamais pensei que um pai poderia (Você sabe, porque meu pai não era exatamente premiado). "É hora de começar a colocar um pouco de carne sobre os ossos," ele disse a ela, depois parou. "Ela já tem ossos, Smalls?" "Eu acho que é um pouco cedo para isso. Ela ainda tem bastante tempo para crescer," eu disse pensativa. Eu deveria provavelmente, pesquisar porque, realmente, eu não tinha ideia. Por baixo do cobertor, Romeo resmungou. Eu senti uma palmada no meu estômago. "Sim, vá em frente. Bem, o que eu queria dizer é: tome o seu tempo, Picles. Você não tem que ser grande, porque papai é grande o suficiente por nós dois." "E eu?" Eu entrei na conversa. "Estou tentando falar com a minha filha aqui, Rim," ele repreendeu. Em seguida, mais baixo e não para mim, ele disse: "Eu vou ter uma conversa com ela sobre o tempo do Picles do papai." Eu ri. Eu o senti beijar minha barriga novamente. Eu não estava realmente mostrando muito; meu estômago estava apenas mais arredondado para fora do que o habitual, de modo que toda a sua mão cobriu o inchaço por outro longo momento antes que ele jogasse para trás as mantas e saltasse para fora. Ele não estava usando uma camisa. Seu corpo estava bronzeado, tonificado, e apenas tão bom como o dia que eu o conheci na biblioteca. "Posso ir fazer xixi agora?" perguntei, tentando parecer rabugenta, mas não conseguindo. Eu era encantada por ele ser rabugento. 14


Ele pulou para frente, mas não me deu qualquer parte de seu peso corporal. Em vez disso, seus braços levaram tudo enquanto ele pairava sobre mim. "Ser reprovado na metade das minhas aulas foi a coisa mais inteligente que eu já fiz." Revirei os olhos. "Isso não é algo para se orgulhar Roman Anderson." "Trouxe-me até você, não foi?" Eu não queria dizer a ele que definitivamente foi uma coisa boa que ele reprovou, por isso, em vez disso, estendi a mão e prendi meus lábios nos dele. Quando finalmente nos afastamos, ele sorriu para mim como se soubesse que eu estava tentando evitar dizer que ele estava certo. Era enlouquecedor. Mas também atraente. "Vou tomar banho. Quer que eu lave os dedos dos pés?" "Eu posso alcançar meus próprios pés," eu disse a ele. "É uma boa prática para dentro de alguns meses, quando você não puder," ele refutou e pulou da cama. "Eu estarei lá daqui a pouco," eu gritei quando ele desapareceu no nosso banheiro suíte. Eu sorri para mim e me sentei, balançando meus pés para o lado da cama. Eu só estava usando um sutiã de laço preto com um par de shorts de menino combinando. Romeo gostava de ver minha quase lá barriga, então eu praticamente dormia daquele jeito agora. Eu pisei no tapete macio abaixo de nossa cama, enquanto empurrava o meu cabelo em um nó, bagunçado. Sentia-me rígida e dolorida esta manhã. Devo ter dormido mal. Um banho quente seria como o céu. O chuveiro estava ligado e o vapor estava subindo por trás das portas de vidro enquanto eu passei por ele em direção ao water closet (que é uma sala 15


privada com vaso sanitário e lavabo). Romeo estava em pé na pia, nu, com uma escova de dente na boca e sorrindo, seus lábios cheios do creme dental. Eu ri e me tranquei na pequena sala. Foi então que a vida que eu conhecia mudou. Outra surpresa jogada no meu caminho... Era o tipo que me fazia lembrar por que eu nunca gostei delas. Um medo tão cru me atingiu que eu senti como se estivesse sendo fisicamente rasgada ao meio. Quase ofuscando a dor que eu sentia em meu corpo. A dor não era de dormir de mau jeito. Com as mãos trêmulas, eu parei e fiquei lá no meio do box, ouvindo uma voz alta parecendo um zumbido encher meus ouvidos. Eu passei por ele, sabendo que não poderia sucumbir mesmo que eu quisesse. Eu abri a pequena porta e cambaleei para fora no banheiro. Romeo estava de pé embaixo do chuveiro, sua mão empurrando a porta de vidro. "Vamos, preguiçosa." Ele chamou por cima do ombro e me jogou um de seus sorrisos marca registrada. Ele morreu instantaneamente em seus lábios. "Rim?" Ele soltou a porta, e ela oscilou aberta atrás dele quando se virou totalmente em minha direção. Abri a boca, mas não funcionou. Eu tentei novamente. "Rimmel," disse ele, vindo em minha direção, agarrando-me pelos ombros. Dores de cólicas cortaram meu ventre, eu choraminguei e caí em direção a ele. Ele me pegou, segurando-me para que pudesse olhar para o meu rosto. "Algo está errado, Romeo," eu consegui dizer. 16


Senti o calor entre as minhas pernas e olhei para baixo. Dois filetes de sangue percorriam o interior das minhas coxas. Comecei a chorar, mas nenhum som saiu de mim. Eu não sei muito sobre o que aconteceu em seguida. Romeo estava lá, toda a nossa família estava. Eu lembro-me vagamente do som dele gritando ordens e o som do motor do Hellcat acelerando. A memória que é mais clara para mim sobre a manhã em que o nosso felizes para sempre deu lugar a um pesadelo em erupção foi quando o zumbido nos meus ouvidos desapareceu e eu fiquei sentada em uma cama de hospital. E então havia dois... Picles foi embora antes mesmo que nós a conhecêssemos. Acontece que o papai pode ter sido grande o suficiente para eles dois... Mas mamãe? Mamãe era a fraca.

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Realeza do futebol em crise Fontes contam tudo! Lutando para conceber Relógio do inchaço! Por trás da dor. Por quê? Rimmel aos prantos! Ela não pode dar um bebê a ele! 20


Detonando. Tomando os nomes. Apenas mais um dia no futebol. E na minha vida normal. Eu estava começando a minha terceira temporada como um jogador de futebol profissional com os Knights de Maryland, e ainda me sentia como se fosse a minha primeira. Exceto, você sabe, eu não estava cuidando de uma lesão no braço e era o lançador. Ah, sim, e eu tinha um anel do Super Bowl. Acho que o que eu quis dizer foi que ainda sentia a mesma pressa quando vestia o uniforme. A mesma emoção bombeando através de mim quando eu corria para fora em um campo recém-cortado e preparado para o primeiro estalo do jogo.

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Eu conhecia meus companheiros de equipe agora. Eu não estava verde para a NFL ou como um jogador de futebol. Mas o meu amor pelo jogo ainda era tão pigmentado como uma nota de dólar recém-saída da impressora. Eu esperava que eu ficasse sempre assim. Apaixonado. Motivado. Com fome. Quando saí para o treinamento de campo durante o verão, eu tive sérias dúvidas. Eu não estava sentindo isso. Eu ainda amava o jogo, mas a minha motivação estava faltando. Às vezes, a paixão era diluída pela vida; outras situações tomaram precedência. Eu encontrei-me embalando minhas coisas para o acampamento e me perguntando se eu iria mentalmente estar lá nesta temporada. Preocupou-me. Era o tipo de preocupação que eu não sentia desde o meu braço quebrado. Tanto quanto eu não estava entusiasmado para jogar, o pensamento de não jogar era igualmente inquietante. Acontece que jogar bola, mesmo que apenas o treinamento de prétemporada e jogos, era exatamente o que eu precisava. Era uma saída, um lugar para canalizar toda a merda que me fazia sentir tão diluído. Estar no campo lembrava-me das coisas que eu mais amava sobre este esporte. Quando eu estava no campo, eu poderia deixar todo o resto ir. Eu estava focado no meu jogo, como sempre e esse era um alívio bem-vindo. Então, talvez eu não "deixasse ir" todo o resto. É aí que detonar e tomar nomes entrava em jogo. Trouxe-os para o gramado comigo. Usei-os. Eu canalizei tudo no jogo, no meu braço, em meus lançamentos, e o ímpeto com o qual eu me lancei para baixo do campo. Eu era muito bom em jogar um touchdown. Eu não corria a bola muitas vezes. Eu estava mais volumoso do que a maioria dos quarterbacks; minha massa muscular, por vezes, desacelerava-me para baixo. Não nesta temporada. 22


Nesta temporada, eu já estava fazendo um nome para mim, não só como um QB que lançava mísseis na zona final, mas como alguém que arrasou o seu caminho até o campo com a bola enfiada perto. Bons tempos. Havia uma nova agressão na maneira como jogava. A ferocidade que talvez não estivesse lá antes. O treinador disse que eu estava vindo dentro de mim. A experiência estava começando a aparecer na maneira como eu jogava. Eu não argumentei. Mas ele estava errado. Havia mais no detonar. Mais a maneira antagônica que eu executava. Eu tinha estado em fogo brando. Adiando a fervura até que eu finalmente deixei subir. Na manhã que Rim entrou na minha linha de visão com a sua barriga perfeita, redonda em exposição e nada além de desespero em seus olhos quentes e castanhos, minha vida estava irrevogavelmente alterada. Às vezes, as imagens ainda estavam muito vivas. Perguntei-me se alguma vez diminuiriam. Mas aqui estava eu três meses mais tarde, cercado pelos sons de portas de armários batendo, colegas altos, e o cheiro de bolas suadas permeando o espaço. Confissão secreta do vestiário: sim, bolas suadas tinham um odor. Não era bom. Eu ainda sentia a alta da nossa vitória esta noite. Suor ainda alisava minha pele, e o gramado permanecia debaixo de minhas unhas. Não importava. As memórias ainda pareciam me assombrar a qualquer momento. Rimmel com sangue escorrendo entre suas coxas. A forma dos braços em volta de sua cintura como um escudo. Como a dor nublou seus olhos e quão 23


frágil ela pareceu embalada em meus braços enquanto eu corria com ela para fora da casa e para o carro. Ela me disse uma vez que essas primeiras horas foram nebulosas, como se ela tivesse vindo a registrá-las através de um véu. Eu nunca disse isso em voz alta, mas às vezes eu invejava isso. Meu lugar na primeira fila garantiu uma boa vista. Eu nunca mais queria ver algo assim. O temor que quebrou meu corpo naquela noite foi inigualável. Tão grave que eu tinha certeza de terem me alterado de uma maneira que eu sentiria para sempre. Tipo uma cicatriz de pele estragada que tinha sido suave antes. Meus membros tremiam de terror naquela noite, minha garganta estava apertada, e respirar já não era uma tarefa tão impensada. Não era apenas o medo pela minha filha... Mas pela minha esposa. Às vezes eu pensava na noite em que Braeden carregou Ivy ao prontosocorro. Na noite em que todos descobriram que ela estava grávida de Nova. Lembrei-me de como ele estava sozinho na frente da área de recém-nascidos. As sombras sob os olhos e a forma como o meu próprio peito se contraiu, enquanto nós todos ficamos de pé, indefesos, à espera de saber se havia ou não um bebê. Eu entendia muito bem como ele se sentiu naquela noite, e quão terrível tinha sido... O que Rim e eu sofremos foi muito pior. Você sabe, eu era um cara muito charmoso. Muita gente dizia que eu poderia convencer um esquilo de desistir da última de suas nozes em meio a uma tempestade de neve. Ninguém realmente dizia isso. Mas isso não quer dizer que não fosse verdade. 24


De qualquer forma, eu disse todos os tipos de merda deliciosa para Rimmel ao longo dos anos em que tínhamos estado juntos. Esta era uma das milhões de razões que ela me amava (a outra era meu, entre aspas, "grande ego"). Eu era divertido e engraçado. Eu não era um cara com um monte de arrependimentos. A vida era curta demais, e honestamente, eu estava feliz para caramba para me preocupar com qualquer coisa que possa ter passado por mim. Contudo. Eu me arrependo disso que eu disse uma vez. Eu gostaria de fazer um pedido de um destes em azul. A primeira vez que eu segurei minha sobrinha, eu disse isso. Uma gozação, mas não a sério. A ideia de um pacote minúsculo feito inteiramente de mim e de Rim se tornou tangível naquele momento. A noção de se tornar pai floresceu em algum lugar dentro de mim Eu não sabia disso na época, como uma frase poderia pesar tanto. Depois disso, parecia como se um relógio que eu nunca soube que existia começasse a contar. A imprensa entrou em "Vigília do Inchaço" (PS.: uma vigília do inchaço é completamente estúpido, um bebê não é um inchaço, assim como um coque em um homem não é um penteado. É estúpido.). As pessoas começaram a perguntar quando íamos ter um bebê nosso. Parecia que quase diariamente as pessoas iriam lançar a questão. Eu aprendi rapidamente que uma pergunta como essa nunca poderia ser casual. Uma pergunta como aquela segurava tanto peso quanto a minha declaração informal "encantadora" naquele dia no hospital. Não muito tempo depois que Nova chegou em casa, Rim e eu começamos a tentar ter um bebê, mesmo que disséssemos em voz alta que queríamos mais tempo apenas para nós. Ninguém precisava saber, assim como ninguém precisava saber que tínhamos fugido e nos casamos em segredo antes do nosso 25


casamento. Algumas coisas eram apenas para nós. Algumas coisas eram tão especiais que permaneciam silenciosas e sagradas. Então, um dia inesperado, eu encontrei minha menina chorando no banheiro, porque ela não poderia me dar o pacote azul que eu tão charmosamente ordenara. Pooooorra. Eu não tinha estado muito preocupado com os meses que tínhamos tentado e não tínhamos sido bem-sucedidos. Eu não soube que cada mês que passou e que ela não engravidou era como uma faca em silêncio no seu coração. Inferno, a tentativa era divertida o suficiente para mim. Para Rim, tinha sido mais. Isso se transformou em algo que ela não poderia alcançar. Pelo menos não no prazo que pensou que deveria. Eu não tinha percebido o tamanho de pressão que ela colocou em si mesma até que eu a encontrei naquele dia, fungando. Os olhos dela estavam vermelhos, óculos ligeiramente tortos. Seu cabelo estava uma bagunça, e ela estava sentada no chão do banheiro com os lençóis agrupados em sua mão. Meu nome estendido em suas costas enquanto ela estava sentada, empacotada no meu capuz Alpha U. Ainda era sua coisa favorita para vestir. Ela estava mortificada que eu a havia encontrado dessa maneira. Foi um tempo e circunstâncias diferentes, mas essa imagem dela me trouxe de volta. Ao tempo em que ela estava sentada no centro do abrigo de animais com um gato de um olho só no colo. Eu caí duro naquele dia por Rim. Eu me apaixonei por ela novamente no banheiro. Sentei-me, peguei-a e a fiz me dizer. Ela pensou que estava de alguma forma falhando comigo. Como se ela sequer pudesse. 26


Tivemos uma conversa ali mesmo no chão do banheiro sobre o que eu esperava dela como esposa. Foi um pouco tipo assim: "Respire. Tudo o que eu espero é que você respire." Foi uma boa conversa. Ela me deu um boquete e um sorriso em seu rosto bonito. Não muito tempo depois disso, eu a encontrei chorando no banheiro novamente. Sério, um rápido pensamento de que nosso banheiro podia ser amaldiçoado me passou pela cabeça. Até que eu vi o sorriso por baixo de suas lágrimas. Entre nós, ela estendeu seu braço; e na palma de sua mão, me ofereceu um pedaço de bastão. Eu realmente queria fazer uma piada sobre não querer tocar em algo sobre o qual ela tinha feito xixi. Mas eu me segurei. Seus olhos estavam muito brilhantes para isso. Ela estava grávida. Minha menina estava tendo o meu bebê. A vida era boa. Melhor do que boa. A ideia de ter nossa filha entrou perfeitamente em nossa vida. Tantos momentos. Momentos que tivemos nos acostumando com a ideia, desejandoa... Amando ela. Em seguida, ela foi arrancada. Eu nunca tinha visto uma dor como essa nos olhos da minha esposa. Ainda me lembro de leva-la para fora do hospital (como se eu fosse deixá-la andar em uma cadeira de rodas quando meus braços funcionavam muito bem.). Ela olhou para mim e disse: "Não era para ser assim." Não, não era. Mas foi. E aqui estava eu. Aqui estávamos nós. Nestas primeiras semanas, eu coloquei tudo de mim em Rimmel e me certifiquei de que passaríamos por isso. Toda a minha raiva, tristeza e 27


frustração foram contidas porque não iria ajudá-la e não apagaria esse vazio profundo em seus olhos. Na verdade, eu me preocupava se ela sequer via isso, só faria com que ela sofresse mais. A preparação para a nova temporada começou, e uma saída se apresentou. Eu descontei tudo no campo. Durante o treino, nos jogos antecipados. Inferno, qualquer chance que eu tivesse realmente. Isso ajudou. Eu ainda tinha Rimmel, minha família, e eu sabia que iria ter outro filho algum dia. "Nós somos a bomba.com," disse B, batendo a mão no armário fechado ao lado do meu aberto. "Vamos ganhar o Bowl novamente este ano." Eu sorri. "Infernos, sim." "Aquele foi um arremesso dos bons lá fora esta noite," disse ele, inclinando-se contra o armário com seus braços nus cruzados sobre o peito. "Sim? Bem, você foi muito bom lá fora também, Hulk." Braeden flexionou, levantou os bíceps e os beijou. "Granulados. Faz bem ao corpo." "Cara. Nunca diga isso de novo." "Os invejosos irão odiar," ele respondeu. "Posers vão fingir," eu zombei. Braeden fez uma careta. "Você é um idiota. Eu estou indo para os chuveiros." Eu ri. "Eu te acompanharia, mas não quero te fazer se sentir inferior." Braeden parou e se virou. As extremidades da toalha branca enrolaram na cintura dele batendo contra suas pernas. "Eu vou bater em você aqui mesmo, Rome. Você sabe que eu vou. Vamos fazer um desafio e medir nossos paus, agora." 28


Vários caras ao nosso redor começaram a gritar. "Mantenha-o em suas calças, Hulk!" "Liberte o Kraken2!" Alguém gritou. Braeden deu a todos o dedo. Eu sorri, tirei o resto do meu uniforme e envolvi uma toalha na minha cintura. Bem quando eu estava fechando a porta do armário, meu celular tocou. Estendi a mão para ele, olhando para a tela. Era uma mensagem de Trent. Puxei-o para cima e olhei para a foto que ele tinha enviado. Em torno do telefone, minha mão apertou, e todos os músculos do meu pescoço enrijeceram. Não importava o quão forte eu saí do campo esta noite, isto era o suficiente para me fazer pronto para esmagar cabeças novamente. Eu respirei fundo e soltei. "O que é isso?" B perguntou do meu lado. Sua voz era baixa, todo o senso de provocação havia desaparecido. Eu segurei o telefone para que ele pudesse ver a imagem do mais novo artigo publicado pela stalkerazzi. Stalkerazzi = a imprensa que não iria parar de escrever histórias sobre mim e minha esposa. Eu realmente preferia chamá-los de malditos, mas Rim não apreciava minha linguagem obscena. Eu não gostava da forma como eles estavam torturando minha esposa. Ainda assim, eu tentava falar mais baixo quando estava em torno da minha menina porque era a coisa certa a fazer. B bufou. "O que é isso, seu décimo divórcio nos últimos três meses?" "Olhe para o subtítulo, porra," eu me zanguei. Braeden pegou o telefone e o virou para sua direção, inclinando-se mais por cima do meu ombro. Um rosnado baixo vibrou o ar em torno de nós. 2

O Kraken era uma espécie de lula ou polvo gigante que ameaçava os navios no folclore nórdico.

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"Como ela está?" Ele perguntou em voz baixa, empurrando o telefone longe de seus olhos. Peguei-o de volta mandei uma mensagem para Trent. Rim viu? Sua resposta foi instantânea. Infelizmente. Como ela está? Um pouco quieta, mas bem. Eles estão rondando? Eu digitei de volta rapidamente, de repente sentindo como se voar para casa amanhã não fosse rápido o bastante. Não, ele respondeu. Achei isso surpreendente, mas eu não me incomodei em dizer. Graças à porra por Trent. Sobre o meu ombro, B estava lendo a troca. Eu o deixei ver. Menos uma coisa para repetir mais tarde. Está em casa agora? Eu digitei. Sim. Vou ficar por um tempo. Eu disse a ela que eu precisava de cookies. Senti meus lábios enrolarem. Rim não poderia resistir a um membro da família com fome. Mesmo que não se sentisse como sendo "cuidadora," como ela dizia, no segundo que Trent declarava fome, ela teria certeza que ele fosse alimentado. Todo mundo me chamava o alfa da nossa família, mas eu a considerava a cabeça de todos nós. Depois do casamento, Rimmel realmente se afirmou. Esse anel pode ser apenas uma joia em seu dedo, mas os votos, os papéis que nós assinamos, lhe deu alguma coisa. Segurança. Uma família permanente que ela nunca teve. Uma promessa de que nunca iríamos embora. A realização do complexo e ter todos nós juntos atrás dos portões só tornou isso mais forte. Rim foi quem cuidou de todos, quem reforçou a panqueca do domingo e provou que lealdade e família eram muito mais fortes do que o sangue. Ela era nossa cola. 30


Ela era a minha cola. É a mãe dentro dela. O pensamento enviou uma pontada de dor e pesar através de mim, mas eu me forcei a afastá-lo. Braeden bufou. "O bastardo sempre ganha os cookies." Então ele fez um som e murmurou: "É melhor ela não o alimentar com meus granulados." Obrigado, mano. Vou ligar para ela quando eu chegar ao hotel, eu digitei, em seguida, empurrei o telefone no armário, então eu poderia ir tomar um banho rápido. Eu queria voltar para o quarto para que pudesse chamar Rim, ouvir sua voz. Eu sentia falta dela. Fazia duas semanas desde que a tinha visto pela última vez e duas semanas era muito tempo. Se eu já estava sentindo falta dela assim, tão rápido, ia ser uma longa temporada do inferno para viajar. Braeden estava me olhando quando eu passei. Eu continuei. Ele ficou de pé ao meu lado enquanto nós andávamos para o boxe. "Eu estou ficando realmente muito cansado da imprensa." Meu tom foi curto e áspero. Na verdade, eu já estava cansado da imprensa. Eu estive desde a primeira vez que publicaram algo que machucou Rimmel. B me deu um tapa no meu ombro. "Cara, basta falar. Eu tenho uma caixa cheia de fogos de artifício e paintballs que estão só esperando para soltar sobre os idiotas fofoqueiros." Eu fiz um som rude. Ele era um pouco silencioso. Olhei para ele. Ele estava olhando para trás, em linha reta. Minhas sobrancelhas se ergueram. "Está falando sério?" "Tudo bem, estão na garagem. A sete chaves."

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Parecia como algo que teríamos feito na escola, e depois minha mãe iria nós dar um sermão. Éramos homens crescidos agora. Com responsabilidades. Nós não fazíamos esse tipo de coisa. Estava abaixo de nós. Eles continuam torturando sua esposa. O pensamento era como um chute bem nos meus testículos. "Não se livre do seu estoque ainda," eu disse a ele. Seus olhos brilharam com surpresa. "Não vai a lugar nenhum." Bom, porque eu tinha um mau pressentimento que os stalkerazzi não iriam também.

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O nome dela era Evie. O significado do nome dela era vida. Parecia desapropriado de alguma forma dar a nossa filha o nome de algo que ela não teria. Evie nunca teve sua primeira respiração. Eu nunca vi os olhos que certamente combinavam com os de seu pai. Nunca cheguei a segurá-la… Mas ela era uma vida. Minha vida. Nossa vida. Uma vida que nunca seria. Depois que eu a perdi, tudo era insuportável, sobretudo a forma como as pessoas se referia a ela, a maneira como sussurravam em voz baixa quando pensavam que eu não podia ouvir. Ela a perdeu. Aquele bebê teria sido lindo. 33


Isto. Aquele bebê. Teria. Não. Nossa. Evie. É. Não importava que nós nunca tivéssemos chegado a segurá-la. Eu sentia o peso esmagador da sua ausência; eu sentia o vazio na minha barriga quando tocava meu corpo, onde ela costumava crescer. Vazio. Sem vida. Como é que eu ia conciliar o que era com o que teria sido? Como eu ia deixar que as pessoas soubessem que embora ela tecnicamente nunca tenha vivido ainda existia e não deixaria? Eu conhecia a perda. Eu conhecia a morte. Isso era muito pior. A vida continua. Isso é o que as pessoas dizem de qualquer maneira. E, tem certo sentido, eles estão todos certos. A vida segue em frente. Passaram-se minutos, horas, e os dias se arrastaram. Dias se transformaram em semanas e semanas em meses. A dor de perdê-la não diminuiu. Eu aprendi a viver com os lembretes dolorosos cada dia, assim eles não eram tão fortes como antes. Ainda que a dor diminuísse, a memória não fazia. O borrão daquele dia ainda estava vívido e excruciante. Não importava sequer que eu tivesse fechado a conta para a maior parte dele, porque mesmo as emoções de eventos que eu suprimi me assombravam. Outra coisa tomou lugar onde a dor mais aguda residia. Desespero. Quase totalmente consumindo meu pensamento. Divagando. E se? Por quê? Quando? Mais uma vez? E se eu nunca a tivesse perdido? E se ela estivesse embalada em meus braços agora? Por que isso aconteceu conosco? 34


Por que eu estava sendo punida? Por que a imprensa era brutalmente indiferente, tão calculista e fria sobre a minha dor? Quando essa dor iria diminuir? Quando eu iria engravidar mais uma vez? Eu poderia? Por que já não estou? Se eu estivesse... Eu teria um aborto de novo? Meu cérebro era a internet, e eu tinha mil abas abertas o tempo todo. O tempo passou. Eu era mais forte do que os dias seguintes à perda. A minha família foi a minha graça salvadora, uma luz no túnel escuro do qual eu às vezes desejava escapar. Romeo era como um parafuso pregado numa parede, e outro por trás da parede. Uma âncora, resistente e imóvel. Ele me levantou nos dias em que eu não podia me sustentar. E nos primeiros dias após, quando ambos estávamos muito instáveis... Ele me segurou mesmo assim, enquanto a família fazia um cerco em volta de nós dois. Graças a Deus por todos eles. Eu não sei por que eu perdi Evie. Ninguém sabe. Os médicos nos deram as estatísticas genéricas e a causa provável... Eu mal escutava. O que realmente importava de qualquer maneira? Ela se foi. A resposta não a traria de volta. Mas eu tinha uma razão. Uma razão para continuar em movimento, uma razão para ir em frente. Não. Não só uma razão. Muitas razões. Romeo. Braeden. Ivy. Trent. Drew. Nova. Meu abrigo. Os animais. Romeo. (Ele está na lista duas vezes porque ele é o mais importante). 35


A perda de nossa filha era imensurável, mas eu ainda tinha bastante para compartilhar. Alguns dias são difíceis de me sentir grata, mas outros... Outros dias, eu acordo em meu quarto, abro os olhos e ainda sinto a mesma fascinação e surpresa de que esta é a minha vida. Isso é alguma coisa. Romeo é tudo. Pode parecer estranho, mas de tudo que ele era para mim antes... Agora é ainda mais. Eu me sentia mais perto dele do que nunca, mas estranhamente, também distante. Eu não entendia, e principalmente, não pensava nisso. Eu não queria. Era muito difícil, e já havia o suficiente. Em vez disso, me concentrei na proximidade. Na forma como o meu coração, por vezes, batia exclusivamente para ele. Concentrei-me em seus olhos azuis e sorriso cativante. Na vida que compartilhamos e na família que temos, eu tentei não focar sobre o que tinha perdido. Na maioria dos dias, eu era bem-sucedida. Outros, não. O abrigo de animais que Valerie e eu abrimos juntas após o enorme sucesso na campanha de arrecadação de fundos, era o meu refúgio. Assim como quando Michelle percorreu toda a cidade enquanto eu estava na faculdade. Eu amava estar lá. Era o meu projeto de animais, minha paixão, e não havia um dia sequer que eu lamentasse ter deixado meu sonho de ser veterinária para ficar aqui e dirigir o abrigo. Ele me completava de muitas formas. Isto enchia o meu coração, mesmo em dias que me sentia rasgada e era sugada por um buraco vazio. 36


As instalações eram maiores do que as que eu costumava praticamente morar, quase o dobro de tamanho. O edifício era localizado fora da estrada principal, em uma rua sinuosa, e havia grama por toda sua volta. O exterior era de pedra, do tipo rústica, sem cortes, que pareciam como se tivessem sido extraídas direto da terra. Os tons marrons e cinzas suaves proporcionavam uma sensação de calor e boas-vindas, que eu amava porque nenhum abrigo deve parecer frio e clínico. Isto era um lar, embora esperamos que temporário, para os animais que estavam aqui. Havia também os funcionários, que amorosamente e de bom grado davam o seu tempo e cuidado. As janelas eram de forma e tamanhos normais na frente, pintadas de branco com persianas de madeira. Não muito tempo depois que Evie foi para o céu, eu adicionei caixas de flores nas janelas da frente. Bem, eu não as adicionei. Eu e ferramentas não íamos bem juntas. Romeo as pendurou, e ele o fez num dia de verão quente sem camisa. Três animais foram adotados naquele dia. Tenho certeza de que não foram as flores que eu estava plantando que atraíram as pessoas... Foi a pele bronzeada dele, sem camisa. E o fato de que acenou e piscou para cada mulher que andou pelo caminho enquanto ele trabalhava. Meu marido, para sempre o conquistador. Mas, ei, foi por uma boa causa. De qualquer forma, além dos canteiros de flores, eu adicionei vasos de plantas nas portas da frente e tornei o lugar ainda mais acolhedor. O outono trouxe folhas douradas e laranjas que cobriam a grama e a passagem da frente. As flores não estavam mais alegres e brilhantes, mais sim um pouco tristes e esperando a estação do frio passar. Em vez disso, havia abóboras nas portas da 37


frente, cumprimentos de Ivy e Nova do dia em que visitamos o campo de abóbora. Outra coisa: se você levar Drew ao campo de abóbora, ele vai querer dirigir o trator que puxa a carroça. E quando o homem que deveria estar conduzindo reconhecer Drew como o Drew que corre para o NRR, vai deixálo ter o assento do condutor. Tratores não são carros de corrida... Alguém precisa dizer a Drew. Bem, espere, nós todos dissemos... Em alto e bom som, enquanto ele arava os campos de milho com nossa carroça cheia de feno anexado. Se não tivéssemos nossas abóboras, elas teriam virado torta. Desnecessário dizer, Drew não nos levou de volta para o celeiro. As portas da frente estavam abertas, dentro havia uma acolhedora recepção. Seu piso de cerâmica parecia, na verdade, de madeira – toda a beleza inalterada. As paredes eram pintadas em um tom neutro de amêndoa, e as janelas tinha moldura com acabamento em madeira escura. No centro da sala estava o balcão. A frente era feita de pedra, das mesmas cores do lado de fora. Elas se estendiam para encontrar balcões de granito, a maior parte estava no centro, em seguida, as partes inferiores de cada lado. Atrás da mesa, a parede foi pintada com um tom de berinjela, o logotipo do abrigo no centro em branco. Em ambos os lados da grande recepção e embutidas na parede roxa havia duas portas. Cada corredor levava de volta aos quartos dos animais, depósito e despensa. Os animais tinham "quartos" com pisos sólidos (eu desprezava os pisos do estilo gaiola, porque as vezes as patas ficavam presas), e portas de vidro que permitia vê-los claramente. Os quartos eram empilhados em cima uns dos outros, os quais utilizavam o espaço vertical. 38


Mas nem todos os quartos eram assim. Os cães maiores tinham suítes com piso de cerâmica, portas de ferro forjado, e todas no piso térreo. Os quartos de banho e despensa eram básicos, mas limpos. A lavanderia era toda equipada com lavadoras e secadoras - uma doação de Valerie e Tony. Atrás do abrigo, do lado de fora, havia um grande espaço verde cercado, onde os cães podiam correr e brincar. Havia bancos para a equipe, e, em seguida, para a esquerda havia uma área cercada fora, separada, que foi, na verdade, a contribuição de Braeden e Ivy no verão passado. Era uma piscina para cães. Uma piscina de verdade, no chão, que não tinha hora marcada para os cães nadarem e se exercitarem durante os meses quentes de Verão. Eventualmente, eu esperava inclui-la para que pudesse permanecer aberta durante todo o ano. Sim, eu sei. Uma piscina. Piscinas são uma espécie de inimigas para mim. Toda água, realmente. Braeden praticamente engasgou com suas panquecas quando eu disse que era o que eu queria construir com o seu dinheiro para doação. Mas isso não era sobre mim. Era sobre os cães. E alguns dos animais mais velhos que tivemos aqui realmente se beneficiaram do exercício sem impacto. Eu não supervisionava o tempo de piscina; as outras pessoas que trabalhavam aqui o faziam. Eu estava orgulhosa deste lugar. Era a minha casa longe de casa. Eu passava muito tempo aqui e assim o fazia alguns dos animais. Já era depois do fechamento, as portas estavam trancadas, e os animais estavam prontos para a noite. Quando eu fechava, sempre ficava cerca de uma hora. Eu gostava de limpar, arrumar a despensa, e terminar de arrumar a roupa. Era tranquilo aqui à noite, e às vezes eu não gostava do trabalho agitado. 39


Especialmente quando Romeo estava fora com a pré-temporada. Ele estaria em casa na parte da manhã, embora, só de pensar nisso fez o meu estômago vibrar. Eu acho que nunca vou deixar de antecipar a presença de Romeo. Era outra razão pela qual eu estava fechando esta noite e me certificando de que tudo estava feito. Eu não ia vir amanhã ou no dia seguinte. Estes eram para Romeo e Braeden, o último pedaço de tempo de folga que eles teriam antes que a temporada estivesse oficialmente em andamento. Depois disto, seriam viagens constantes, com pouco tempo de folga entre os jogos. Se eu pudesse estar em casa, eu ia estar; não havia nada mais importante para mim. Além disso, a equipe era mais do que capaz de executar as coisas. Eu desliguei as luzes dos fundos, certificando-me de que todas as outras estavam acesas, e saí para a parte da frente. Molly ainda estava aqui, numa das mesas pequenas na parte lateral da sala. Meus olhos foram dirigidos para ela sentada lá, com o queixo na palma da mão, e um copo do que parecia ser chá em outra. Ela era uma das duas funcionárias em tempo integral que tínhamos aqui (além de mim); o resto eram voluntários da Alpha U e da cidade. Molly era alta, cerca de um metro e oitenta. Ela era magra, e seu cabelo loiro estava cortado neste adorável modelo pixie. Eu meio que o invejava porque provavelmente não tinha sequer que escová-lo quando saía da cama. A aparência amarrotada, desarrumada combinava com esse corte. Mencionei cortar meu cabelo assim para Ivy uma vez. Ela me disse que eu estava louca, porque meu cabelo era lindo e me deu um longo sermão sobre o cuidado com o cabelo e textura, blá, blá... Eu nunca mencionei isso novamente. 40


Quer dizer, isso não importava, porque eu nem sempre escovo meu cabelo quando me levanto de qualquer maneira. Eu sorri um pouco para mim mesma com o pensamento. Um tipo melancólico de sentimento soprou através de mim. Eu penteava meu cabelo muito mais nos dias de hoje do que eu queria. Porque, você sabe. Razões. "Molly! Eu pensei que você já tivesse ido embora," disse eu, chegando em torno da mesa. Ela sacudiu e levou a mão ao peito. "Rimmel! Eu não ouvi você sair lá de detrás." Eu estava um pouco divertida. "Eu não queria assustá-la." Ela soltou um suspiro e sorriu. "Eu preciso parar de assistir filmes de terror à noite." "Provavelmente não é uma má ideia." Eu concordei. "O que quer que você esteja terminando, apenas faça amanhã. Não há necessidade para ficar até tão tarde." Ela limpou a garganta e olhou para baixo. Um flash de algo passou por trás de sua expressão, e meu estômago apertou. "Eu realmente já terminei tudo. Eu estava apenas esperando por você." "Por mim?" Eu fiquei intrigada. "Sim, até seu irmão chegar aqui." Era alguma coisa. Uma coisa totalmente embaraçosa, mas necessário. Quando eu fechava ou trabalhava até tarde, Romeo ou Braeden me encontravam para me escoltar até o carro. Bem, se Romeo estava na cidade, ele apenas me levava. Se Romeo e B não estavam aqui, então Trent ou Drew vinham. Se nenhum dos meninos estava na cidade, eu não fechava.

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Depois de tudo pelo que as pessoas em nossa família tinham passado, eu não ficar sozinha à noite no trabalho não era um pedido tão louco de Romeo. Na verdade, eu meio que preferia desta forma também. "Você não tem que fazer isso!" eu disse rapidamente. "Vá para casa. Assista algum filme que não seja assustador." Molly riu. "Eu sei que não, mas está escuro lá fora e é tarde..." Ela olhou para as portas dianteiras. Engraçado que ela nunca se preocupava com isso quando saia sem escolta. "Tem alguma coisa errada?" perguntei, empurrando os óculos sobre o nariz. Meu cabelo estava preso em um coque selvagem - eu tinha certeza de que havia um lápis perdido lá de quando eu estava fazendo o inventário algumas horas atrás e meu moletom tinha pelo de cachorro sobre ele. "Além do fato de que eu tenho uma imaginação fértil dos filmes?" Molly respondeu. Ela estava protelando. Olhei para a mesa, onde ela tinha estado focada quando eu cheguei. Parecia que ela tinha seu iPad à sua frente. Um gosto amargo revestiu a parte de trás da minha língua. "O que você está lendo?" Perguntei, aproximando-me, tentando ver a tela. "Nada," disse ela, movendo os braços e a xícara de chá para cobri-lo. Eu estava prestes a chamá-la para fora em sua mentira de merda quando ouvi uma chave nas portas duplas da frente. Nós duas olhamos para cima para ver Trent escorregar dentro e fechar a porta atrás de si. "Ei, mana," ele gritou, girando as chaves em torno de seu dedo. Eu adorava quando ele me chamava assim. Isso era meio que novo para ele, e cada vez que dizia isso, o calor florescia em meu peito. Eu amava ter uma família grande. Era algo que não tinha tido enquanto crescia. Algo que 42


nunca pensei que teria. Eu definitivamente nunca imaginei que teria um monte de irmãos postiços que eram mandões e enlouquecedores. Houve um tempo em que Trent ficou no fundo da nossa família, e então começou a escorregar para longe. Doeu, mesmo que não estivéssemos tão perto como eu teria gostado. Mas então tudo mudou, ele e Drew finalmente admitiram seus sentimentos um pelo outro, e Trent totalmente abraçou a nossa família. Ele não estava mais no fundo. Estávamos mais perto agora do que nunca. "Ei!" Eu chamei novamente, sorrindo. "Desculpe o atraso." Ele fez uma careta. "Tive que esperar." "Tudo bem?" Eu perguntei, mais suspeitas surgindo dentro de mim. Ele assentiu. "Bem, eu estou indo," disse Molly, de pé dando de ombros em uma jaqueta leve e pegando sua bolsa, chá e o iPad. "Tenha uma boa folga, Rimmel. Aproveite o seu marido." Trent estava no meio da sala agora, mais perto da mesa. Enquanto ela se aproximava dele, eu a vi bloquear os olhos em seu rosto. "O estacionamento está limpo?" Ela perguntou baixo. Aquele gosto amargo na minha língua explodiu em minha boca. "Molly," eu chamei, e ela se virou. "Posso ver o que você estava lendo?" Eu intensifiquei e fiz sinal para seu iPad. "É embaraçoso. Apenas um romance bobo." "Você nunca deve estar constrangida por ler. Não importa o que seja." Molly abriu a boca para provavelmente dar uma desculpa, mas eu peguei o iPad de suas mãos e bati na tela. Assim que se iluminou, meus dentes de trás bateram juntos. 43


"Este é novo," eu comentei, incapaz de manter a irritação fora do meu tom. Trent mudou-se para o meu lado e olhou para baixo. "Imprensa maldita," ele murmurou e mudou-se para tomar o iPad. "Não leia esse lixo, Rim." O divórcio está em andamento! Romeo está no campo, mas onde está Rimmel? Fontes dizem que a tensão de perder um bebê e sua incapacidade de engravidar novamente colocou este uma vez casal real, em uma via rápida para o grande D. Meus dedos apertaram na tela. Minha visão ficou um pouco turva, e uma sensação de mal-estar rastejou seu caminho através da minha barriga. A fofoca era interminável. Os rumores nunca paravam de circular. A imprensa estava obcecada conosco. Eles faziam as #BuzzBoss parecerem como Barney. Isso era algo que eu nunca imaginei que poderia acontecer. Mesmo agora, três meses depois de Evie... Eles não paravam. Eu estava começando a pensar que nunca iriam. Trent fez um som e tomou o dispositivo para fora do meu controle. A tela ficou escura, e ele o entregou a Molly. "Por que diabos você está mesmo lendo esse lixo? Você sabe que essa merda não é bem-vinda aqui." Molly olhou culpada, seus olhos deslizando para mim, então para longe. "Eu sei que não é verdade," ela tentou. Será que ela realmente sabe? Ou será que alguma parte dela acreditava em parte disso? "Lá fora está limpo," disse Trent, não tão amável como ele costumava ser. "Obrigado por esperar até que eu chegasse aqui." Será que ele ligou para ela e lhe disse para esperar? Ela assentiu com a cabeça e olhou de volta para mim. "Rimmel-" 44


Eu levantei minha mão. "Não se preocupe. Como eu disse, qualquer leitura é uma boa leitura." Trent fez outro som rude. Molly saiu, certificando-se de olhar para fora antes de escorregar para fora no estacionamento bem iluminado. "Eles estavam aqui, não estavam?" Perguntei. "Fotógrafos malditos," Trent praguejou. "Levei um tempo para obtê-los o inferno fora da propriedade." E é por isso que ele estava atrasado e Molly ficou. Nada como uma nova manchete de divórcio para trazer os abutres ao estacionamento para que pudessem piscar suas lâmpadas brilhantes e lançar questões que beiravam insultos em mim. "Obrigada por ter feito isso," eu disse sinceramente. Meu peito estava apertado e meu estômago vazio. "Você sabe que eu gosto de infernizar esses bastardos." Ele deu um sorriso rápido. Trent tornou-se um escudo nas últimas duas semanas. Envergonhava-me que eu precisasse de um, mas a verdade é que eu só poderia segurar um tanto da imprensa antes de me tornar sobrecarregada. Eles não eram bons para mim. Às vezes, não eram tão agradáveis para Trent e Drew ou, então, o fato de que Trent aguentava muitas vezes o que ele realmente não precisava a fim de mantê-los longe de mim dizia muito sobre que tipo de homem ele era. Peguei o agasalho da Alpha U de Romeo e minha bolsa de trás do balcão. Enquanto eu estava puxando minha roupa predileta sobre a cabeça, parei o mais breve dos segundos para fechar os olhos e respirar. 45


Às vezes, todo o tempo sozinha de uma menina estar concentrado dentro do agasalho do marido. Quando terminei, olhei para trás em direção a Trent e ofereci um sorriso antes de pegar as chaves do meu SUV na minha bolsa. Ele apareceu diante de mim e gentilmente pegou as chaves, jogando-as de volta na minha bolsa. "Vou levá-la para casa esta noite. Você pode voltar e pegar seu carro amanhã." "Acha que eles estão esperando na estrada principal?" Perguntei, meus ombros caindo um pouco. "Provavelmente. Mas está tudo bem. Eu peguei algumas dicas sobre direção rápida com Drew." Eu bufei. "Como se você precisasse de dicas." Trent passou o braço em meus ombros e nos levou para a saída. Suspirei e me inclinei para ele um pouco mais do que deveria. Tinha sido um longo dia. Na verdade, não realmente. Apenas os últimos minutos. Seu braço apertou em torno de mim, mas ele não disse nada. Trent era realmente um bom ouvinte. Ele ouvia muito mais do que a maioria das pessoas, mesmo quando elas não diziam uma palavra. Seu Mustang estava na calçada em vez de estar em uma vaga de estacionamento. Ele conduziu-me no banco do passageiro, fechou a porta, e andou em torno da frente para o lado do motorista. Não deixe que isso chegue até você, eu disse a mim mesma. Substitua os pensamentos com outra coisa. Foi um mantra no qual eu me vi confiar nos meses depois de perder Evie. A imprensa estava pegando fogo, e depois de alguns desentendimentos que me deixaram abalada e queimada, eu praticamente fiquei atrás das paredes do 46


nosso complexo, nunca tão agradecida por termos tido os muros para mantêlos fora. Mesmo que eles ainda estivessem obcecados, a mídia não era tão irracional, tanto que, até esta noite tinha esperanças que iam finalmente seguir em frente. Eu acho que estava me enganando. Com o início da temporada NFL e Romeo voltando para o campo, nós ainda éramos um tema quente. Os meios de comunicação amavam suas manchetes, e Romeo e eu éramos as estrelas com bastante frequência. Eu não entrava online muito mais, e eu não assistia a esses programas de fofocas na TV. Principalmente, eu evitava tudo isso. Eu gostava que fosse assim. Às vezes escorregava. Como esta noite. Meu mantra funcionou muito bem na maioria dos dias. Agora mesmo? Não muito. Era difícil substituir os pensamentos do que eu tinha lido com outra coisa quando aquela coisa destacava a manchete. Algo que eu tinha acabado de ler escavava os meus mais profundos pensamentos tornando-me consciente do que mais me atormentava recentemente. Foi como abrir a caixa de Pandora e deixar escapar um demônio. Meu maior medo uma vez era uma piscina. Enquanto eu ainda detestava qualquer copo de água, o lugar principal que uma vez ele ocupou, agora era tomado por outra coisa. Minha incapacidade de conceber. E se Evie foi a minha única chance de dar um bebê a Romeo? E se tudo o que me fez perdê-la também me impedisse de sequer ficar grávida de novo? 47


A tensão que havia se instalado sobre os meus ombros no segundo que Trent mandou uma mensagem ontem à noite finalmente se dissipou quando os portões para o nosso complexo vieram à tona. B estava dirigindo; nós estávamos em sua Ford azul-cobalto F-150 Toscana Shelby Cobra. Uma vez que viajávamos tanto, nós alternamos entre o carro que deixamos na pista da equipe. Este era uma caminhonete do caralho, e vinha a calhar ter algo tão grande, com muita capacidade de tração (especialmente quando nós nos mudamos), mas eu sentia falta do meu Hellcat e ansiava para estar atrás do volante. "Eu senti falta deste lugar," B disse, suas palavras indo de acordo com meus pensamentos. Eu grunhi concordando quando meus olhos percorreram a área perto da porta, certificando-me de que tudo estava como deveria ser.

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Nós nos mudamos para cá antes de Rim estar grávida. O lugar tinha tomado um tempo para ser construído. Mas a espera valeu a pena. Nossa casa – nosso complexo familiar – era tudo o que eu imaginava que fosse. Eu não estou falando sobre de que cor eram as paredes ou do tipo de aparelhos na cozinha. Não eram essas coisas que importavam. Bem, merda, elas não importavam. Não para mim. Mas Ivy e Rim se importavam, então isso significava que eram importantes. Eu estava mais preocupado com a segurança, privacidade e a estabilidade da nossa família. Você pode pensar que, com tantas pessoas vivendo na mesma propriedade, poderia ter sido difícil resolver sobre alguma coisa, mas não era. Não tinha sido difícil de jeito nenhum. Nós todos queríamos as mesmas coisas. As garotas apenas queriam que elas fossem mais bonitas do que o resto de nós. Meu pai me contou sobre um terreno à venda na orla da cidade, não tão longe das estradas secundárias onde B e Ivy iam para transar na carroceria da sua caminhonete, ou de onde Drew e Trent iam para correr, mas naquela direção geral. Acabou sendo perfeito para o que queríamos. Vinte acres de grama e árvores, além de algumas colinas. Provavelmente teria servido para grandes campos agrícolas, mas não éramos agricultores. Eu era apenas um homem que queria tanta privacidade e segurança quanto pudesse obter para a minha família. Além do fato de que Braeden era como um urso raivoso quando alguém olhava para Nova, Drew e Trent precisavam de um lugar em que poderiam estar sem ter a imprensa em sua cola. Mas isso não era tudo. 49


Rimmel era a minha prioridade. Eu queria ter certeza, que quando eu estivesse na estrada para o futebol, ela estaria protegida. E talvez, apenas talvez, algo sussurrou dentro de mim que nós íamos precisar de um lugar como este. Eu estava meio triste por estar certo. Toda a propriedade era cercada por um muro de pedra de dois metros. Não era a merda feita de aparências. E sim, pedra legítima da terra. Era resistente e estável. Era uma barreira legal. Não foi barato. Na verdade, foi caro como o inferno. Eu não me importava. Você não pode colocar um preço sobre um pedaço da sua mente. Porque o muro foi feito com pedras naturais, ele se misturava com a paisagem da propriedade. Árvores e arbustos de grande porte caiam sobre ele e cresciam a sua frente. Os trabalhadores que o construíram reclamaram muito porque eu não deixei cortarem tudo. Faria um ambiente de trabalho interessante. Tanto faz. Eles estavam sendo pagos. Se eu quisesse um muro estupido com nada em torno dele, eu teria comprado em uma dessas lojas caras. Árvores adicionavam privacidade. Além disso, Rimmel gostava delas. Ela gostava especialmente quando suas cores mudavam e se espalhavam por toda a propriedade. O portão em si era de madeira grossa e sólida, pintado de marrom escuro com detalhes em ferro forjado preto no topo. Nós fizemos isso assim de propósito. Mais uma vez, foi mais despesa, mas queríamos algo que os stalkerazzi não conseguiriam ver através de suas lentes para tirar fotos. Era um portão duplo; em cada lado havia uma coluna de pedra grossa, e ainda por cima havia duas grandes lanternas. Como já era final da manhã agora, elas não estavam acesas. 50


B pressionou um botão no controle remoto dentro de seu carro, e os portões se abriram, revelando lentamente o interior da propriedade. Uma vez que havia espaço suficiente, ele dirigiu e pressionou novamente o botão. O caminhão ficou parado enquanto esperávamos que se fechassem atrás de nós. O complexo ficava longe do portão, mais no fundo da propriedade, dando-nos assim ainda mais privacidade. A estrada que levava às casas era recém-pavimentada com piche escuro, e fazia seu caminho graciosamente através da grama espessa, verde e grandes árvores. Enquanto nós dirigíamos, as folhas que cobriam o pavimento voaram formando um redemoinho, se espalhando ao redor e acalmando por trás do nosso rastro. Quando nós finalmente chegamos ao topo da colina mais alta da unidade, a casa entrou em plena visão. Sendo um cara que sempre viveu em torno de dinheiro, coisas legais assim não eram algo novo para mim. Mas o local estava em um nível diferente. Uma vez que não era apenas a minha casa e de Rim, mas de toda a família, muito estava envolvido. Nós todos investimos dinheiro também. Estando eu, B, e Drew tendo contratos de alta renda com esportes, mais os trabalhos de Ivy para a revista People e sua renda extra com o canal no YouTube (Sério, as pessoas fazem um monte de vídeos lucrativos... Quem diabos saberia?) e o trabalho de Trent com o NRR, o dinheiro não era exatamente uma questão. O exterior da frente da casa era de pedra, assim como a parede. Era uma mistura de tons de terra tipo marrom claro e escuro com um pouco de azul cinza escuro. Na verdade, não era uma casa. Era uma mansão. 51


Rimmel ficaria furiosa se eu alguma vez dissesse aquilo em torno dela. Minha menina não queria extravagância. Isso é provavelmente o que tornava a nossa casa ainda melhor. Não era ostensiva ou exagerada. Era apenas enorme. Mas muito acolhedora e confortável. A casa de pedra foi inspirada na Europa; isso é o que o construtor disse. As meninas, basicamente, apontaram uma foto e disseram que essa era a que elas gostaram. Eu realmente não sei o que a tornou europeia. Parecia uma grande casa de pedra para mim. Ela tinha dois andares, muitas janelas espalhadas e uma chaminé. O telhado era de várias camadas e parecia interminável. A porta da frente era dupla, de madeira arredondada em cima, enorme, com maçanetas de ferro monstruosas. O beiral sobre ela também era alto, que abria espaço para um grande lustre elevado iluminando tudo em volta. No lado direito da casa havia uma garagem para seis carros. Era ligada por uma passarela com a mesma estrutura de pedra, mas com paredes de vidro. Permitindo à família passar da garagem para dentro de casa livre de tudo e ainda apreciarem a vista. A própria casa tinha oito quartos e dez banheiros. O lugar também contava com uma enorme academia interna (obviamente), uma sauna, um home theater, e uma sala de jogos com duas pistas de boliche. Do nosso lado da casa, Rimmel tinha uma biblioteca e um home office, onde muitas vezes ela trabalhava em coisas para o abrigo. Eu a encontrava muito lá, na frente da enorme janela, sentada em uma poltrona que caberia provavelmente dez dela, com cidra de maçã, um cobertor, e um livro. A lareira funcionava a gás e ascendia com um único toque no interruptor, por isso estava sempre ligada. 52


Ela sempre parecia tão pequena e tão fofinha, perdida nas almofadas, com seus óculos de armação preta empoleirado em seu nariz e seu cabelo escuro selvagem, em uma confusão amontoada. Nota: Eu nunca admitiria chamá-la de fofinha. Essa merda iria ter o meu cartão de homem revogado. A biblioteca de Rimmel tinha toques na cor amarela. Amarela era a sua cor favorita. Ela lembrava sua mãe. Ela me fazia lembrar dela. Havia uma brisa fria no ar esta manhã, mais ou menos como se o dia não tivesse se aquecido com o sol, havia pequenos pinheiros plantados entre cada porta da garagem completando a paisagem em frente da casa, todos se moveram um pouco com a forma como ela soprou. A porta da garagem abriu quando nos aproximamos, e Braeden dirigiu direto para dentro. Eu não economizei um segundo, ao invés disso, saltei para fora da cabine, deixando minhas malas na parte de trás. Eu dei uma olhada no meu Cat verde brilhante ao passar. Como eu estava com tanta pressa, eu quase perdi o fato de que o Range Rover de Rim não estava em seu lugar normal. Quase. Que porra é essa? A preocupação se instalou através do alívio que senti por estar em casa, e eu comecei a questionar se talvez devesse ter ligado quando o avião pousou. Eu tinha pensado em surpreendê-la quando eu entrei..., mas agora parecia que eu era a pessoa recebendo a surpresa. Eu não gostava dessa merda. E se tivesse algo de errado? E se alguma coisa aconteceu? Onde diabos ela estava? "Qual o problema?" perguntou B, vindo atrás de mim. 53


"O carro de Rim não está aqui." "Talvez Trent esteja com ele, fazendo uma troca de óleo ou algo assim." Sua linha de raciocínio era muito mais calma que a minha. Desgraçado. "Sim, provavelmente," eu disse, recusando-me a mostrar minha preocupação. Com determinação renovada, eu caminhei para a porta. Eu estava esperando chegar em casa mais cedo. Eu gostava de me esgueirar quando ela ainda estava na cama assim poderia escorregar entre os lençóis e acordá-la com o meu corpo. Embora, já fosse final da manhã, então eu sabia que ela estaria de pé, mas eu ainda preferia vê-la se afogando em suores. A forma como seus olhos se iluminava quando ela me via ainda me fazia sentir como o cara. Eu nunca me cansarei da maneira como Rim me faz sentir. Por favor, Deus, deixe a falta de seu carro não ser nada. Eu e B atravessamos a passarela de forma rápida em direção à porta que dava para na casa. Eu passei pela sala da lavanderia e mal consegui olhar para as enormes máquinas de lavar, secadoras e pias. "Rim!" Eu gritei, enquanto corria pelo piso de cor clara. Eu a ouvi fazer um pequeno O de surpresa de dentro da cozinha a porta estava aberta, então ela sorriu para mim. Ela está bem. Está tudo bem. O movimento na soleira da porta fez meus passos acelerarem, e eu me preparei para seu peso leve se jogando em minha direção. Mas não foi Rim que se jogou em primeiro lugar. Era um cão. Um cão que não era Prada ou Darcy. Sim, nós tínhamos dois cães agora. 54


Braeden e eu vacilamos e olhamos um para o outro, depois de volta para o cão que estava lá farejando o ar em nossa direção como se estivesse tentando decidir se éramos amigos ou inimigos. "Você sabia sobre isso?" Perguntou Braeden. "Por que eu saberia?" eu respondi. Ele fez um som rude. "Porque sua mulher arrasta animais domésticos em uma base diária." O cão em questão começou a latir. Revirei os olhos. Em uma onda de movimento, Rimmel correu pela porta, Darcy em seus calcanhares. Darcy deu uma olhada para mim e saltou para frente, correndo para a direita passando pela minha esposa e quase a levando para fora. Rim fez um som e caiu para frente, empurrada pelo cão e seu gigantesco moletom. Braeden e eu pulamos para frente. Eu o venci e a peguei enquanto ela caía em meus braços. "Ei, baby." Eu sorri para ela enquanto o caos reinava literalmente em volta dos meus pés. Era um dia típico no complexo. Ela olhou para mim através de seus óculos de armação escura e seu cabelo selvagem. "Você está em casa!" ela falou, sem fôlego. "Diga-me que você sentiu minha falta," eu falei alto, por cima dos cães que estavam saltando e latindo. "Eu senti sua falta." Suas mãos enrolaram no meu pescoço, e ela se jogou no meu peito. Eu inalei seu cheiro, e instantaneamente, tudo estava certo no meu mundo. "Menina tutora, o que diabos é isso?" Braeden perguntou, interrompendo o meu momento de cheirar a minha esposa. 55


Eu fiz uma nota mental para voltar para ele mais tarde. Ela se afastou um pouco de mim e olhou para B, que estava franzindo o cenho para o estranho cão, grande o bastante para ocupar a porta enquanto latia, balançando sua cabeça e se recusando a permitir qualquer um passar por ele. "É melhor você sair do caminho, besta," disse ele. "Eu tenho outros lugares para ir." Rimmel riu e bateu no meu peito. Relutantemente, eu a coloquei sobre seus pés, mas peguei uma de suas mãos na minha. "Está tudo bem, garoto," ela disse ao cão, deu um passo à frente e estendeu a mão. "Calma. Eles são amigos." Ele parou de latir e olhou para Rim. "Venha aqui." Ela estalou os dedos. Instantaneamente, o grande cão andou até ela e lambeu seus dedos. Ela riu. "Rimmel..." Eu parcialmente suspirei. Ela olhou para cima, um pouco culpada. Braeden gargalhou, inclinou-se e beijou Rim na testa. "Ei, mana." Ele se afastou olhou para mim e sorriu então fez sinal para o cão. "Divirta-se com isso. Tenho uma mulher e um bebê para beijar." Ele desapareceu instantaneamente e me deixou sozinho com os cães e Rimmel. Falando de cães. Darcy estava pulando impaciente ao redor dos meus pés, então eu me abaixei e estendi as mãos. Darcy era um Border Collie preto-e-branco que Rim trouxe para casa do trabalho, não muito tempo depois que ela teve o aborto. A vida em seus olhos quando se sentou no chão para brincar com ele era tudo que eu precisava ver.

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Quando lhe perguntei qual era seu nome, ela prontamente anunciou Mr. Darcy por causa de um dos caras dos livros que ela tanto lê. Eu não estava prestes a chamar um cão qualquer de Mr., portanto, concordamos com Darcy. Murphy estava um pouco desanimado, mas diferente daquilo, Darcy se encaixou bem, e desta forma, havia dois cães e um gato de um olho só nesta casa. Não era como se eu não esperasse que a nossa contagem dos animais crescesse. Inferno, esta foi uma das razões que eu comprei vinte acres. "Ei, amigo," eu disse e cocei atrás de suas orelhas. Ele me lambeu na cara algumas vezes, e eu estremeci. Notei um de seus brinquedos nas proximidades, o peguei e joguei, em algum lugar na cozinha. Ele correu atrás dele, e eu fiquei de pé. Rimmel mudava de um pé para o outro e me deu um sorriso. Ela estava usando meu agasalho, as mangas tão compridas que cobriam suas próprias mãos. O cão em questão estava ao seu lado, olhando para mim como se ele ainda não estivesse certo do que fazer comigo. Eu me deixei cair de volta para o chão e estendi minha mão. Ele veio para frente timidamente e deu uma fungada nos meus dedos. "Há quanto tempo ele está aqui?" eu perguntei. "Cinco dias," ela respondeu com relutância. Eu ri. "E você nunca falou dele?" "Alguém o levou para o abrigo apenas antes de fechar uma noite. Foi durante aquela tempestade terrível que tivemos. Eles o encontraram no meio da estrada, todo molhado e com medo." Ela respondeu. Olhei para o cão, sabendo aonde isso ia. "Ele estava com tanto medo da tempestade. Eu não podia simplesmente sair e deixá-lo lá. Coitado." A empatia na voz dela era tão sincera. O cachorro 57


abanou o rabo. Era como se até ele soubesse que ganhou o jackpot 3 no segundo que ela colocou os olhos sobre ele. Minha garota... Às vezes eu me perguntava como diabos seu coração cabia dentro do peito. "Então eu o trouxe para casa, e o limpei. O coitado estava faminto! Ele só deveria ficar uma noite. Mas ele nunca saiu do meu lado no dia seguinte, nem mesmo no abrigo. Ele ficou comigo, não importava aonde eu ia. Quando eu estava me arrumando para sair naquela tarde, ele se sentou ao lado da porta e olhou para mim..." A voz dela sumiu. Eu esfreguei a mão sobre meu rosto e escondi um sorriso. "Qual é o nome dele?" Eu nem sequer me preocupei em esconder a aceitação na minha voz. Como se eu fosse negar-lhe qualquer coisa. "Sério?" ela perguntou sua voz esperançosa. Eu ri. "Duh." "Ralph." Pisquei. "O que?" "Seu nome é Ralph." Olhei para o cão. Ele veio para perto de mim, e eu cocei atrás da sua orelha como eu fiz com Darcy. Eu não tinha ideia de que raça ele era. Francamente, não era lá muito atraente. Não era lá muito atraente = feio. Ele tinha o pelo liso marrom, algumas manchas brancas sobre o seu rabo, uma perna branca e orelhas que pareciam um pouco grande para sua cabeça. Uma dessas orelhas tinha literalmente, um pedaço faltando. Como se alguém tivesse dado uma grande mordida nele. Oh, e seus olhos eram de duas cores

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Prêmio

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diferentes. Não um verde e azul. Mais como uma cor de marrom-cocô para um e depois um tom amarelo mais diluído para o outro. Francamente, era um pouco assustador. Sua aparência apenas o fazia parecer mais infeliz do que ela ter escolhido nomeá-lo de Ralph. Eu lhe dei um tapinha na cabeça, e ele abanou o rabo. Alguém tinha que ajudar este cão. Rim foi obviamente muito bondosa para compreender que o mínimo que podia fazer para um vira-lata feio como este, era dar-lhe um nome mais durão. Eu me endireitei e olhei para ela. "Que raio de nome é Ralph?" Rimmel engasgou e correu para colocar as mãos sobre as orelhas frouxas, meio mastigadas do cão. "Roman Anderson!" Ela me reprendeu. "Ele vai te ouvir!" "Baby, eu tenho certeza que até mesmo ele pensa que é um nome terrível," eu disse. Ela me olhou feio. "Ele gosta!" ela disse. "Basta ver!" Ela se virou para o cão. "Qual é seu nome, rapaz?" Ele deu um latido. Foi um som bastante ensurdecedor... E sim. Totalmente parecia que ele disse Ralph. Deus me ajude. "Veja!" Ela insistiu e apontou para o cão. Eu passei a mão pelo meu queixo, em seguida, na parte de trás do meu pescoço. "Bem-vindo à família, Ralph," eu disse. Rimmel gritou e se jogou para mim. Eu a peguei enquanto suas pernas enrolaram em volta da minha cintura. Essa era a coisa. "Eu te amo," ela disse e encheu meu rosto de beijos. Ralph latiu. Sério. Como diabos eu ia chamar este cão de Ralph? 59


"Ele gosta de você!" Ela disse, se esfregando contra mim. Por baixo do meu moletom, meu pau formigava. Eu estava excitado como o inferno. Suas travessuras estavam apenas fazendo-me a querer mais. "E o que você teria feito se ele me atacasse quando eu entrei Sra. Anderson?" Perguntei enquanto eu a levava para a cozinha agora totalmente livre. "Trent e Drew tem espaço extra. Eu viria visitá-lo," ela brincou. Eu parei e olhei para ela, incrédulo. Ela tentou esconder seu sorriso, e eu levantei uma sobrancelha. Ela riu. O som de sua risada desapareceu quando meus lábios pegaram os dela. Eu engoli o som enquanto a beijava profundamente. Sua felicidade era o melhor sabor que eu já provei. Sua forma era a melhor coisa que minhas mãos já haviam tocado. Seus braços enrolaram em volta do meu pescoço, seu pequeno corpo pressionado tão perto quanto possível, e nós derretemos juntos enquanto minha língua varria sua boca e explorava como se não tivesse estado aqui há anos, em vez de semanas. Em torno de nós, ambos os cães fizeram barulho sobre o chão de madeira, o aroma do café permeava o ar, e eu carregava toda a minha vida em meus braços. Era muito bom estar em casa.

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Não havia nada como ser beijada por Romeo. Tentar explicar o que ele faz comigo seria como querer descrever o quão grande o universo realmente é. É impossível. Seu beijo tem um tipo de poder. Aquele que deixa cada centímetro do meu corpo formigando. A força e o desejo não disfarçados em seu corpo me atingem profundamente, chamando cada parte em mim, por menor que seja. Nós não éramos mais estranhos um com o outro. Os anos que compartilhamos, fizeram isso certo. Agora o meu corpo o conhecia, entendia exatamente como encaixar no seu, o quão bem me inclinar para trás e permitir ele ir mais profundo. Eu aprecio a aspereza da sua língua contra a maciez dos meus lábios e os baixos sons de rosnado que sempre faz quando estamos juntos, depois que ficamos um tempo separados. 61


Romeo nunca tinha pressa quando me beijava. Ele sempre teve todo controle sobre mim, mas nunca sem dar tudo de si. Ele só se afastava quando sentia que eu não estava mais presente. Enquanto isso, eu estava me afogando nas profundezas do emaranhado de teias no qual ele havia feito dentro de mim. Com protesto imediato, meu corpo seguiu o seu quando ele se afastou. Mesmo que sua boca não tenha baixado novamente, seus braços ao meu redor apertaram, me trazendo ainda mais perto, causando atrito extra no meu centro quando esfregou contra sua cintura fina. Meus dentes morderam seu lábio inferior, e ele riu por baixo de sua respiração. Romeo sabia exatamente o efeito que tinha sobre mim. Eu não podia escondê-lo, mesmo que tentasse (coisa boa que eu nunca tentei). Ele me carregou através da cozinha, passando pela enorme ilha turquesa e sob o arco de pedra para as portas de vidro corrediças que abriam para o terraço. Ele assobiou enquanto andava, e ambos os cães subiram atrás dele. Quando estávamos lá fora e o ar fresco de outono se misturou com o ar mais quente em torno de nós, ele se moveu rapidamente, me pegando desprevenida me tirando um pouco da neblina pós-amasso na qual eu ainda estava envolvida. Minhas costas bateram na porta de vidro, e eu gritei, porque mesmo através do moletom, senti a temperatura fria do vidro. Isso me acordou, e apesar do frio no ar, meu sangue começou a ferver. Romeo usou seu corpo grande e poderoso para me fixar lá, minhas pernas ainda apertadas em sua cintura. Suas mãos fortes achataram-se no vidro em ambos os lados da minha cabeça, e eu tremi em antecipação. Eu gostava de estar rodeada por ele. Ele sempre me fazia sentir totalmente protegida, e foi sua raia protetora que me chamou em um nível totalmente diferente. Talvez fosse porque eu 62


muitas vezes me sentia fraca na vida; talvez fosse porque eu sempre havia estado tão no controle de como eu vivia... Não importa. Eu amava. Quando eu estava assim com ele, não me importava de ser pequena. Nem se quer incomodava me sentir um pouco fraca. Sua proteção, a maneira como seu corpo grande pairava sobre o meu, de uma forma mais íntima e promissora, era viciante. Senti mais do que vi seus dedos flexionarem contra o vidro, e minha língua deslizou fora para molhar meus lábios enquanto seus olhos azuis brilhantes olharam para mim como se nunca tivesse me visto antes. "Eu não gosto de ficar longe de você, Smalls," disse ele, ríspido. "Você está aqui agora," eu sussurrei. Ele empurrou os óculos para cima do meu rosto, sobre a minha cabeça como uma tiara, depois voltou suas mãos para o vidro. Seus quadris empurraram para cima, e meu corpo deslizou pela porta. Minhas mãos se moveram para seus ombros, meus dedos cavando. "Eu tenho você, baby," ele prometeu, inclinando-se para acariciar meu pescoço. Ele deve ter pensado que eu estava segurando-o pelo equilíbrio ou me preocupando que eu de alguma forma acabaria no chão. Eu não estava. Eu o estava segurando porque a sensação da parte mais dura dele provocando a minha parte macia me deixava cambaleando. Meu couro cabeludo se arrepiou enquanto os lábios de Romeo sussurravam no meu ouvido. Sua língua macia lambeu lentamente debaixo da minha orelha, fazendo com que minha cabeça caísse para trás. "Por que ainda estamos aqui?" Eu meio que gemi. 63


"Se nós vivêssemos sozinhos, eu ia te tomar aqui, agora," ele respondeu, passando os dentes sobre o lóbulo da minha orelha. "Eu pressionaria seu corpo nu contra esta porta de vidro e deixaria para trás não só nossas impressões digitais, mas a mancha de cada parte única de você." Meus lábios vibraram. Imagens do que ele só falou brilharam atrás de minhas pálpebras, tão vibrantes e vivas que era quase como um show de luzes. O aperto das minhas coxas em sua cintura se afrouxou. Eu não endureci ou tentei recuperar. Não havia necessidade. Ele pegou o meu peso com facilidade, puxando-nos de volta para porta e caminhando pela casa até as escadas. Lá em cima, no nosso quarto, ele chutou a porta fechada e mais uma vez me prendeu contra a parede. Desta vez, minha camisa foi arrancada, e os seus lábios fixaram no meu peito com o calor da pele queimando. Suspirei e agarrei sua cabeça, empurrando-o mais perto enquanto eu arqueava em seus braços e sussurrava para ele chupar mais. Ele o fez, e a dor agradável floresceu no meu âmago; pequenas pontadas de desejo sacudiram entre minhas pernas e enviaram ondas de choque em meu abdômen inferior. Finalmente, ele abandonou a minha carne, e eu afundei em direção ao chão em uma massa trêmula de me-dê-um-orgasmo-agora. Eu caí de joelhos antes de me recuperar o suficiente para ligar os meus dedos ao cós da sua calça, e tirar tudo de uma só vez. Seu pênis estava alinhado à minha frente, e eu envolvi minha mão em torno dele, enquanto ele gemia e chutava para longe suas calças. Ele estava duro e inflexível debaixo da minha mão, ao mesmo tempo em que suave sedoso e pronto para mim. Eu bombeei o comprimento extenso, observando a maneira como suas bolas se apertaram antes de eu me inclinar e levá-lo profundamente. 64


Ele murmurou alguma coisa enquanto eu chupava, e eu puxei para trás, apenas o suficiente para lamber toda a cabeça. Meus dedos cavaram para os lados de seus quadris, e eu peguei o ritmo, levando meus lábios sobre seu pau latejante apreciando o sabor levemente salgado revestindo minha língua. Quando ele começou a se afastar, eu soltei seu pau trêmulo e o empurrei contra seu abdômen. Meus lábios acariciaram a parte inferior de suas bolas e lamberam o interior de sua coxa. Segundos depois, suas mãos deslizaram sob meus braços e me levantaram. Em questão de segundos, eu estava no nível dos seus olhos, como se não fosse trabalho algum me levantar tão alto. Ele procurou meus olhos, ambas as írises azuis saltando entre os meus marrons. Mesmo que minha visão fosse ligeiramente turva, eu sabia o que ele estava procurando. Eu queria dar para ele. Eu queria isso. Ainda assim, uma parte de mim me segurava. Não era uma coisa divertida estar em guerra consigo mesma. Não importava quem ganhasse, porque uma parte de mim ainda perderia. "Rimmel?" ele perguntou. Era uma pergunta que eu conhecia bem agora. Uma que eu odiava, mas eu o amava por isso. Engoli em seco, olhando para o meu marido, tão desesperada para dizer que sim, mas incapaz de formar a palavra. Quase imperceptivelmente, eu balancei a cabeça. "Eu te amo," ele respondeu imediatamente. Meus pés bateram no chão com um delicado cuidado, e uma mão me deixou quando ele chegou para o moletom que tinha jogado fora apenas alguns momentos antes. Sempre preparado. Este era Romeo, sempre pronto a dar-me exatamente o que eu precisava. E quanto às necessidades dele? 65


Eu me senti deslizando profundamente, longe dele e neste momento para a prisão da minha própria mente. Senti um puxão em meus quadris e olhei para cima. Romeo estava sentado em uma cadeira próxima, as almofadas já espalhadas a seus pés. Eu sorri, porque ele estava muito impaciente para ir apenas alguns pés mais para a cama. Sua impaciência me trouxe de volta para o momento. Quando eu estava completamente nua, eu montei suas coxas nuas. Eu fechei a palma da mão sobre a cabeça dele, dando-lhe um aperto leve. Seus olhos queimaram, e ele rasgou o pacote que tinha acabado de tirar do moletom com os dentes. Eu assisti Romeo rolar o látex para baixo sobre seu pênis, e uma pitada de tristeza tomou conta de mim. "Ei," ele murmurou, levantando meu queixo com as costas dos dedos. "Eu senti muito a sua falta." Eu sorri para a qualidade rouca de suas palavras. Meus óculos estavam perdidos em algum lugar com minha camisa, mas eu não tinha que ver claramente para reconhecer o feitiço pesado sob o qual meu marido estava. Eu poderia ser uma menina pequena, mas agora mesmo, eu tinha muito poder. Mesmo que houvesse um preservativo entre nós. Mãos ligeiramente calejadas seguraram meus quadris enquanto eu deslizava para baixo ao longo de seu comprimento com um cuidado sério. Eu gostei desta parte, quando ele entrou em mim. Centímetro por centímetro, meu corpo o aceitou, esticando assim minhas paredes internas envolvendo-as com a quantidade certa de pressão. O corpo de Romeo afrouxou-se contra a parte de trás da cadeira, e eu comecei a me mover. No começo eu deslizei para cima e para baixo com movimentos lentos e metódicos, essencialmente provocando nós dois, mas então eu precisava de mais. 66


Com um movimento rápido, eu afundei todo o caminho, levando-o tão profundo em meu núcleo quanto pude e segurando-o lá. As palmas das mãos de Romeo mudaram-se para minhas coxas e apertaram. Eu balancei um pouco. Meu gemido encheu o quarto. Eu amava assim profundo. Adorava a forma como ele se esfregava em minhas paredes internas, contra esse ponto sensível dentro de mim. Minha testa caiu para seu ombro, e eu gemi novamente. Com um choque de energia, Romeo assumiu, surgindo e balançando naquele local mágico. Todos os músculos do meu corpo ficaram tensos; eu queria liberação, procurava por ela. "Romeo," eu implorei, subindo um pouco mais perto dele. Ele não disse nada. Ele apenas inclinou para cima uma fração mais, e um prazer entorpecente roubou todo o pensamento e a razão do meu corpo. Estremeci sobre ele, onda após onda de êxtase derramando através de mim, e seu pênis começou a pulsar. Meu nome rasgou de seus lábios, e suas mãos emaranharam-se no meu cabelo. Nós chegamos ao êxtase juntos. Quando comecei a descer, eu continuei balançando suavemente em seu colo até que Romeo caiu para trás com um suspiro. Minha bochecha apoiada contra seu peito, seus dois braços travados ao meu redor, e eu descansei contra ele, ouvindo o som do seu batimento cardíaco irregular. Eu desejava que pudéssemos ficar assim para sempre. Claro, nenhum momento, não importa quão doce ou azedo, duraria tanto tempo. Ternamente, ele levantou o meu corpo, e eu fiz um som de protesto. "Eu sei, querida. Espere." 67


Em vez de me pôr de lado, ele me ajustou e me abraçou por um longo tempo, em seguida, empurrou para cima fora da cadeira, levando-me com ele. Em seu caminho para o banheiro, eu fui colocada no final da nossa cama de luxo. Depois de pressionar um beijo na minha testa, ele desapareceu para se limpar. Sozinha, meus pensamentos assustadores voltaram. Como é irônico que eu estava no centro deste belo quarto, durante um momento bonito da minha vida. Eu tinha mais do que eu sempre sonhei ser possível, mais do que jamais pensei em pedir... Ainda assim… Ainda assim eu estava sentada aqui e desejava algo que eu não tinha. Parecia um desperdício tão vergonhoso. Quanto tempo mais eu ia fazer isso? Quanto tempo mais Romeo continuaria a perguntar o que eu queria antes de desistir completamente e apenas parar de se importar? Eu pensei que estava melhorando. Na verdade, ficar melhor era uma péssima maneira de colocar isso. Eu não estava doente. Eu não tinha uma doença tipo infecção na garganta ou qualquer outra que uma pílula iria me fazer curar. O que eu tinha era uma condição crônica para a qual não havia cura. Um buraco onde parte de mim costumava estar. Eu não queria que esse buraco se fechasse, porque era tudo que eu tinha. Assim, mesmo que eu tentasse "seguir em frente," parte de mim ainda se agarrava a esse lugar, porque no segundo que eu deixasse ir, eu não teria nada. Então, sim, todos os dias, eu colocava um pé na frente do outro. Eu penteava meu cabelo (tudo bem, nem sempre), colocava um sorriso, e vestia a minha dor para que ninguém mais pudesse vê-la. 68


O que estava dizendo, embora? Um passo para frente, dois passos para trás? Algo assim. Parecia que cada vez que eu me sentia um pouco mais forte, havia sempre alguma coisa lá para desafiar a minha força. Eu queria ser forte. Eu era forte. Eu até queria seguir em frente. Embora, havia um problema com o movimento. A fim de seguir em frente, você tinha que deixar algo para atrás. Como eu iria fazer isso quando esse algo era a minha filha? Romeo apareceu na porta, e meu coração apertou. Seu cabelo loiro precisava de um corte, assim era do jeito que sempre parecia. Eu amava a forma como se enrolava e estendia um pouco até seu pescoço. Sua mandíbula estava sombreada com uma barba de cor clara, como se ele não precisasse se incomodar em faze-la, juntamente como o seu cabelo rebelde, lhe dava um ar sexy pela manhã. O comprimento de seu corpo musculoso atraiu meus olhos. Observar seus músculos trabalharem sob sua pele era fascinante. Tudo nele era feroz, mas gracioso. Alguns anos de jogar futebol profissional tinham apenas aperfeiçoado seu corpo, tornando-o mais confiante em sua própria pele (como se precisasse ajuda adicional com isso!), e, em certo sentido, ele parecia mais maduro. A idade, mesmo apenas alguns anos, parecia fazer tão bem para Romeo. Era quase injusta a maneira como ele se tornava mais do que já era. Antes de vir para o meu lado do quarto, ele acendeu a lareira dupla face no canto do quarto (você também podia vê-la a partir do banheiro), e as chamas cintilaram à vida. As cortinas das janelas estavam abertas; a vista da nossa propriedade se estendia diante de nós, e a luz da manhã clareava o quarto. Folhas coloridas flutuavam das árvores enquanto a brisa do outono 69


soprava, e o céu estava cheio de nuvens, o que significava que o sol não estava ofuscante. Romeo começou a jogar almofadas por todo o quarto, e eu suspirei. "Eu acabei de arrumar a cama." "Você sabia que eu estava voltando para casa," ele apontou como se eu deveria ter pensado melhor. Eu pensei. Eu apenas gostava de vê-lo jogá-las ao redor. Quando todas as almofadas foram embora, ele puxou as cobertas e deslizou entre elas. Ele esticou seu braço e agarrou a ponta de um cobertor peludo e drapejado colocado no pé da nossa cama e puxou. Como eu estava sentada no centro dele, eu fui junto... Direto em seus braços. Nossos corpos afundaram no colchão. Lençóis frescos e cobertores nos encapsularam juntos, e as pernas musculosas de Romeo se entrelaçaram com as minhas. Deitei-me de costas, olhando para ele, encarando seu olhar fixo em mim. Ficamos pressionados juntos, completamente nus. Seu perfume, masculino e limpo, tomou conta do espaço, então eu inalei profundamente. "Então, o que há de novo por aqui? Você sabe, além de R? " "R?" Eu fiquei confusa, sentindo minha testa enrugar. "Eu não posso fazê-lo, Smalls." Ele balançou a cabeça tristemente. "Eu não posso chamar aquele pobre cão de Ralph." Estendi a mão e apertei seu mamilo. "Ai!" Disse ele dramaticamente, embora eu soubesse que não doeu de verdade. "R é o nome de um zumbi," eu disse a ele. 70


"Bem, Ralph é o nome de um motorista de táxi assassino de série no Brooklyn." Engoli em seco. "Não é!" Seus lábios tremeram. "Aposto que se eu olhar no Google agora, eu ia acertar." Eu não poderia evitar. Eu ri alto. Quando meu riso morreu, eu o notei me assistindo, sua expressão suave. "O quê?" Eu sugeri. Ele girou um dedo no comprimento do meu cabelo. "Eu amo o som de sua risada. Eu não a ouço o suficiente." Um fragmento de dor atravessou meu peito. "Romeo..." eu comecei baixinho, um arrependimento pesado no meu tom. "Eu vi a manchete," ele falou antes que eu pudesse dizer o que eu ia falar. Olhei para longe. Ele fez uma leve pressão em volta do meu queixo e puxou meu rosto de volta. "Eu só quero deixar algo bem claro." Eu balancei a cabeça. "O único grande D que você vai receber de mim é meu pau." "Romeo!" Ele balançou as sobrancelhas. "Você gosta disso? Talvez eu devesse chamar a imprensa e mandá-los escreverem isso." Oh meu Deus, ele estava impossível hoje! Pressionei meus lábios e balancei a cabeça rapidamente. Rir só iria encorajá-lo. "Esta é uma manchete que eu gostaria de ler." Ele olhou para longe, como se estivesse, de fato, imaginando uma notícia completa sobre o tamanho impressionante de suas... ah ... partes de homem. Um riso irrompeu por entre meus lábios, e ele olhou para baixo. Outro vazou, e antes que eu soubesse, eu estava completamente rindo novamente. 71


"Conte-me sobre futebol," eu disse quando eu pude falar. Esta era uma espécie de tradição nossa, quando ele chegava em casa de viagens para jogos fora e do treinamento. Ele me levava lá em cima, nós íamos um para o outro como adolescentes, e então nós deitávamos na cama e enchíamos um ao outro com tudo que perdemos. Sim, falamos todos os dias quando ele está fora, mas não é a mesma coisa. Não é como o som de sua voz tão perto ou a expressão de seu rosto quando me conta sobre algo que um de seus companheiros de equipe fez. Eu aprendi muito sobre o futebol desta maneira, e eu também fiquei sabendo todas as fofocas da equipe. Quem sabia que os homens conversavam tanto no vestiário? Enquanto ele falava, eu pressionei minha palma contra seu peito e peguei tudo sobre ele. Eu o tinha visto mil vezes; eu conhecia cada nuance de seu rosto intimamente. Mesmo assim, observá-lo nunca era chato. Havia algo sobre Romeo que ninguém mais tinha. Algumas pessoas podem chamar isso de mágica, e eu supunha que poderia ser verdade. Para mim, no entanto, era mais. Nem todo mundo acredita em mágica, mas eu nunca conheci ninguém que não acreditasse nele. Depois de um tempo, seu estômago roncou. "Alguém está com fome." Eu observei. Ele fez um som e me puxou para mais perto dele. "Café?" Eu sugeri, mais ou menos em acordo. Café eu poderia fazer sem sair deste quarto. "Parece bom." Ele concordou, então eu saí da cama. O ar frio passou sobre minha pele nua, e eu estremeci. 72


Minhas pantufas brancas estavam no chão, então eu empurrei rapidamente meus pés nelas antes de me mover fora do tapete em toda a madeira. Nós tínhamos um café-bar construído em nosso quarto, e eu coloquei rapidamente para fazer um pouco. Enquanto fazia, eu agarrei a camisa que ele estava usando quando chegou em casa e puxei-a sobre a cabeça, em seguida, procurei ao redor pelos os meus óculos. Meu cabelo estava bastante ridículo, então eu puxei para cima em um coque desleixado, sem sequer olhar em um espelho. Eu tinha certeza de que ele parecia realmente fabuloso. Depois de pegar um pouco de creme do mini refrigerador e adicionar em nossas canecas, levei-as para a cama onde ele estava apoiado contra a cabeceira, me observando. Ele pegou as duas canecas enquanto eu escalei de volta para a cama e colocava minhas pernas em volta dele. Sua camisa caída em um ombro, expondo um monte da minha pele, mas eu não me incomodei em ajustá-la. Em vez disso, eu envolvi as duas mãos em volta da minha caneca e sorri. "Por que você não me disse sobre o artigo?" Perguntou ele depois de tomar um gole. "Se eu lhe disser sobre cada manchete ou artigo escrito sobre nós, isso é tudo sobre o que iríamos falar," eu respondi suavemente. "Isso te magoou." As palavras arrancadas como se elas custassem muito para proferir. "Eu sei que não deveria." Baixei a caneca do meu rosto, em direção ao meu colo. Isso golpeava meu coração já sobrecarregado, como algo tão trivial como uma fofoca tinha o poder de me fazer mal. Sua voz era suave desta vez. "Quem disse?" 73


Eu hesitei. Ninguém disse. É como me sinto. "Houve histórias muito piores escritas sobre nós." "Eu realmente pensei que eles já teriam seguido em frente por agora," ele rosnou. Nas primeiras semanas depois de Evie, a imprensa foi implacável. Eles acamparam fora dos portões, em meu trabalho ... no hospital logo depois que eu a perdi. Cada manchete que poderia ter sido construída, foi. Fofocas e rumores voaram. Algumas das coisas que eles disseram doeram profundo, tão profundo que eu nunca tinha falado sobre isso. No começo, era difícil não olhar. Nossos telefones ficavam vibrando dia e noite; eles ficaram ligando para casa e nossa família. Romeo e eu não podíamos ir a qualquer lugar juntos sem praticamente tropeçar em pessoas ansiosas que disputavam um furo que iria lhes dar um monte de dinheiro. Eles ligavam para os pais de Romeo, e uma vez até me seguiram até uma mercearia. Flashes piscando, imagens pouco lisonjeiras on-line, perguntas insensíveis, e olhares persistentes tornaram-se demais. Como iríamos lamentar quando estávamos tão firmemente vigiados debaixo de um microscópio? A reunião de família foi chamada. Romeo amava seus encontros familiares. Praticamente todas as fontes de imprensa foram proibidas dentro de casa (exceto GearShark é claro). Nós todos tivemos novos números de telefone, que ninguém deu para fora. Todos os voluntários e funcionários do abrigo foram convidados para não trazer o material para trabalhar. Eu não tinha estado em nenhum pré-jogo ou treino dos Knights esta temporada. Eu senti falta de ficar sentada na arquibancada e aplaudir. 74


Tolamente, eu pensei que a imprensa tinha recuado. Comecei a pensar que, na verdade, podia ser bom para mim ir a alguns jogos da temporada. Então na noite passada aconteceu. Isso me fez repensar sentar na arquibancada tão cedo. Eu não era mais uma queridinha do futebol. Bem, talvez eu fosse. Eu era a queridinha que eles queriam destruir. E Romeo? Ele era minha vítima. "Eu não posso me esconder para sempre," eu disse, desconfortável. "Está apenas ficando pior." Romeo parou, colocou a caneca na mesa de cabeceira, em seguida, fez o mesmo com a minha. Seu corpo se virou, assim ele ficou de frente para mim. "Quem disse que você está se escondendo?" Dei de ombros. "Eu." "Rim, é assim que você se sente?" Ele perguntou. Dei de ombros novamente. Eu fazia muito isso nestes dias. Parecia mais fácil ignorar uma pergunta e a maneira que eu realmente me sentia, do que dizer as palavras em voz alta. Ele esperou, não aceitando o meu sinal, mas não perguntando novamente. Suspirei. "Eu realmente não me sinto como se estivesse me escondendo. Você sabe que eu nunca fui o centro das atenções de qualquer maneira. Mas é meio o que eu estou fazendo. A mídia vai continuar inventando histórias sobre nós quanto mais isolada eu ficar. Talvez devêssemos fazer uma entrevista, calar todo mundo. " "Não," disse Romeo, categórico, a boca desenhada em uma linha fina. "Por quê?" "A imprensa não tem direito sobre nossas vidas, Rim. Eles não têm direito a você. O que nós passamos não é da conta de mais ninguém. Fazer você 75


reviver isso..." Ele parou, e notei o modo como sua mão flexionou em volta dele. Estendi a mão e a cobri com a minha. Ele exalou. "Então, nós não falamos sobre Evie." Meu estômago afundou um pouco quando eu disse o nome dela. "Talvez nós apenas deixássemos claro que não estamos nos divorciando. Satisfazer a curiosidade deles.” Ou talvez ir sentar nas arquibancadas em um jogo, não importa o quão difícil fosse, poderia retratar uma mensagem silenciosa. Um sinal do meu apoio e amor por meu marido. Ele soltou uma risada que não era bem-humorada. "Você sabe muito bem que eles nunca aceitariam isso. Eles diriam qualquer coisa para nos levar para o estúdio, em seguida, porra, atacá-la com perguntas sobre o bebê, e..." Sua voz falhou. Uma maldição baixa escorregou de seus lábios, e sua mão livre passou sobre seu cabelo, bagunçando os fios loiros. "E eles vão me perguntar por que eu não estou grávida de novo." Eu terminei suavemente. Sim, só passaram três meses. No mundo dos meios de comunicação, três meses era uma eternidade, e isso deve significar que eu era incapaz de conceber. No fundo, eu tinha aqueles medos também, mesmo que não tivesse sequer começado a tentar novamente. "Fodam-se!" ele rosnou, o peito arfando. "Você já se perguntou?" Eu sussurrei, as palavras correndo para fora tão rápido que eu mal compreendi. Romeo parou. Ele colocou sua mão sobre a minha. "Rimmel." Olhei para cima, chamou minha atenção a maneira como falou meu nome. Surpreso, mas também triste. 76


Lágrimas encheram meus olhos. Pisquei furiosamente, segurando-as, gritando silenciosamente para elas ficassem onde estavam. "Eu sei por que você não está grávida ainda, querida. Eu estou sempre presente quando fazemos sexo," ele respondeu com um meio sorriso. Eu empurrei seu ombro levemente. "Estou falando sério." "Eu sei." Todos os traços de sua tentativa de me ajudar a afugentar as lágrimas desapareceram. "Você não está pronta." Ele colocou uma mecha de cabelo atrás da minha orelha. "E está tudo bem." "Você está?" Eu olhei para cima, olhando em seus olhos azuis. "Não até que você esteja." Ele era doce. Atencioso. Tão cuidadoso. Ainda assim, eu não podia evitar de sentir que ele só disse isso porque pensou que era a coisa certa a dizer. No fundo, eu sentia como se Romeo estivesse pronto para tentar novamente. Mas eu não estava. E eu não sabia se um dia estaria.

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Havia uma barreira entre nós, e eu não estava falando sobre o preservativo. Não que eu realmente gostasse dele. Realmente não gosto = queria jogá-los na lata de lixo e acender uma fogueira com eles. Eu tinha estado muito acostumado a deslizar em Rimmel sem ele e sentir seu calor sedoso me envolver. Eu perdi. O atrito de sua pele com a minha e a espontaneidade de não ter nada entre nós dois. Não que o sexo tenha deixado de ser bom. Era melhor do que bom. Sexo com Rimmel sempre seria meu vício. Ela sempre seria quem meu corpo desejava. O preservativo era apenas temporário de qualquer maneira. Depois de Evie, ela não voltou a tomar a pílula. Era certo que eventualmente tentássemos outro bebê. Mas não imediatamente. Seu corpo precisava de tempo para se 78


recuperar. Ambos nossos corações precisavam de algum tempo para nos curarmos. Eu nunca pensei que três meses mais tarde, ainda estaria comprando preservativos em massa, mas estava, e não havia uma maldita palavra que eu diria contra ela. Ela não estava pronta, nem mesmo para a possibilidade de engravidar novamente. Ouvi a verdade na vulnerabilidade de sua voz quando estávamos falando sobre a imprensa. Eu vi a guerra em seus olhos antes, quando eu perguntei a ela, como sempre fazia, se o preservativo ainda era necessário. Ela queria dizer não, mas seu coração não a deixava. Essa era a barreira que eu queria dizer. Não era físico. Nem sequer era perceptível. Às vezes pensava que eu imaginava, mas depois havia outras vezes, como hoje, quando eu vi a batalha em seus olhos eu senti uma grande distância, mesmo quando ela estava ao meu lado. Houve tempos no passado que a distância ameaçou separar-nos. As razões agora podem não ser as mesmas, mas o resultado sim. Eu não gostei. Oh, infernos não. No entanto, eu realmente não tinha certeza do que fazer sobre isso. Não era algo que eu pudesse corrigir. Eu poderia ter uma restrição temporária, confrontá-la cara na cara, ou mesmo apenas professar o meu amor. Rim sabia que eu a amava. E eu estava aprendendo, às vezes o amor não consertava tudo. De certa forma, o que nos mantinha separados era algo que ainda não tínhamos enfrentado. Uma perda como Evie era permanente. Era irreparável, e como eu estava vindo a perceber, não era uma coisa que verdadeiramente poderia ser superada. Rimmel estava tendo dificuldades ... talvez mais difícil do que eu percebi. 79


Mais difícil do que eu mesmo. A culpa disso pode me perseguir para sempre. Foi também algo que provavelmente manteve algum espaço entre nós. Tenho saudades da minha mulher. Eu sentia falta de ter o toque de nossas almas, mesmo quando estávamos a milhas de distância. Eu não sei como consertar tudo, mas eu sei de alguma coisa. Eu não estava desistindo. Talvez o que precisássemos era tempo juntos. Não falando sobre a imprensa. Não se preocupando com preservativos ou até mesmo o distanciamento que eu sabia que ambos estávamos sentindo. Precisávamos de tempo de qualidade. Um tempo sozinhos. Para eu lembrá-la que, mesmo que tivéssemos perdido algo, ainda temos um ao outro. Talvez, uma vez que eu veja as sombras em seus olhos perder um pouco da sua escuridão, a culpa sufocando meu peito não será tão pesada. Assim eu espero. Eu não tenho muito tempo antes de B e eu estarmos fora novamente. A temporada já está em andamento, e logo estaríamos na estrada mais do que em casa. Eu só teria que aproveitar ao máximo o tempo que temos e, em seguida, depois disso, todos os momentos no meio. Depois de Rim e eu comermos um prato de bacons, ovos e frutas, eu despejei os pratos na pia e a agarrei pela cintura antes que ela pudesse tentar lavá-los ou colocá-los na máquina de lavar louça. Vamos, vamos dar um passeio - disse contra seu ouvido. "Eu preciso limpar tudo," ela retrucou, inclinando-se de volta em meu peito. Eu mordi a orelha dela. "Mais tarde." 80


Desde que suas costas estavam no meu peito e meus braços estavam apertados em torno de sua cintura, eu comecei a andar, ela não tinha escolha a não ser seguir. Saímos da cozinha iluminada e entramos no mudroom4, onde havia uma enorme estante embutida na parede. Só que não tinha livros. Ela guardava sapatos. Por que as mulheres precisavam de tantos malditos sapatos eu nunca saberia. Inferno, mesmo Nova, e ela mal podia andar. Inclinando-me, peguei as botas de pele favoritas de Rim e as segurei na nossa frente. Rimmel agarrou-as e se afastou para que pudesse empurrar as pernas para dentro delas. Antes que finalmente saíssemos do quarto, ela colocou um par de leggings que abraçavam seu corpo e um suéter cinza comprido. Seu cabelo estava baixo, e eu sabia que ela o escovou porque, como sempre fazia, a ouvi no banheiro murmurando para si mesma sobre isso. Eu deslizei em meus tênis e assobiei para os cães. Ambos entraram na sala como um par de loucos. Rimmel riu de suas travessuras, então eu supus que seu comportamento maluco valia alguma coisa. Abri a porta, e eles correram para a garagem diante de nós. Para onde vamos? Perguntou Rimmel. Eu me virei enquanto ela estava colocando um boné de tricô pesado sobre a cabeça e orelhas. Era cinza, assim como seu suéter. Eu a amava. Tudo sobre ela. Tanto que às vezes eu ainda me surpreendia. Às vezes ainda me assustava. Dei de ombros. "Isso importa?" 4

O Mud Room, muito popular nos Estados Unidos e na Europa, não é muito conhecido no Brasil. Numa tradução literal, quer dizer sala de lama e é um espaço que poder ser grande ou pequeno, que serve basicamente pra deixar roupas, calçados e outras coisas sujas ou molhadas que trazemos da rua. O Mud Room age como uma barreira do ambiente externo para o interno.

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"Não," ela disse, sua voz suavizando como se tivesse lido meus pensamentos. Havia uma porta na parte de trás da garagem que conduzia para os fundos da casa, passando pelo enorme deck, uma enorme estrutura de jogos que tínhamos construído para Nova e a fogueira de pedra com bancos. Os cachorros latiram e correram para a frente com entusiasmo, e a brisa do outono soprou os fios do cabelo de Rim fazendo-os voar em torno de seus ombros. Caminhei alguns passos na frente dela e me agachei, oferecendo-lhe minhas costas. "Todos a bordo." Ela riu e se jogou nas minhas costas. Eu me endireitei, enganchando meus braços sob seus joelhos, e saí pela propriedade. O sol estava alto no céu, mas o ar estava fresco. O cheiro era nítido, folhas úmidas e ervas. "Vai ser uma noite boa para uma fogueira," eu disse a ela. "Nós não tivemos uma daqueles em um tempo." "Mais uma razão para termos" – respondi. Seu queixo pousou em meu ombro bem ao lado de minha cabeça. Nós caminhamos (bem, eu andei, ela montou) em silêncio por um tempo, a trituração das folhas sob os pés e os cães barulhentos ladrando, eram os únicos sons. Eu podia sentir seu coração batendo calmamente contra minhas costas. O ritmo me acalmou de maneiras que nada mais poderia. Nem mesmo futebol e cabeças batendo no campo. Trent e Drew tinham sua própria casa na propriedade. Não era tão grande quanto a casa principal, mas ainda era enorme, com quatro quartos, e tinha o mesmo visual da nossa casa. Ao lado havia uma enorme garagem, e quando 82


chegamos perto o suficiente, eu vi que as portas estavam abertas. Segundos depois, vimos eles se movendo em torno do Fastback5. "Vamos contar a eles sobre a fogueira hoje à noite," disse Rim. Nós partimos nessa direção. Fomos para debaixo de uma árvore, Rimmel estendeu a mão e arrancou uma folha amarela de um galho baixo. "Eu amo o outono," disse ela, calma, segurando a folha para estudá-la. Agarrei sua mão e puxei-a para beijá-la antes de enfiar a mão para trás sob seu joelho. Trent nos viu atravessar a grama, saiu da garagem e acenou. Então ele limpou sua mão cheia de graxa no jeans, deixando um rastro negro de sujeira. Rimmel bufou. "Isso nunca vai limpar." "Vocês já estão de volta," Trent disse. Drew o ouviu e deu a volta no Fastback para ficar ao seu lado. Trent se moveu automaticamente, inclinando-se ligeiramente mais perto dele. Eles não se tocaram, mas apenas a maneira que seus corpos se inclinaram na direção do outro, disse tudo. Eles estavam felizes, algo que era malditamente bom de ver. Depois de tudo o que aconteceu na primavera passada e do modo como os dois lutaram contra seus sentimentos, eu com toda a sinceridade comecei a me perguntar se nunca se renderiam. Mas eles fizeram. Eles se tornando oficial deixou toda família em um bom lugar. Alguém me perguntou uma vez em uma entrevista o que eu pensava sobre ter dois homens gays na minha família. Eu lhes disse que nem sequer penso nisso. Era simplesmente a verdade. Não me importava que meus irmãos fossem gays. Eu só me preocupava se eles estavam felizes. 5

Modelo de carro.

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Além disso, haviam cadelas tropeçando em cima deles, e eu não gostava exatamente do pensamento desses dois trazendo para casa duas delas que eu teria que assistir ao redor da minha garota. E sim, cadelas eram exatamente o que eles teriam trazido para casa, porque Trent e Drew foram feitos para estar juntos, tanto quanto eu e Rim. Qualquer outra pessoa teria sido completamente errada e uma escolha feita de negação. Trent estava mais feliz do que eu jamais o vira nos últimos cinco anos desde que nos conhecemos. Ele não estava tão cauteloso, pelo menos não ao nosso redor. Foi como se ele finalmente tivesse aceitado o lugar que sempre teve nesta família. Ele e Rim haviam se aproximado, algo que eu estava agradecido. B provavelmente seria sempre o número um para ela, seu grande irmãozinho, mas B estava sempre comigo. Pelo menos assim eu sabia que tinha alguém em casa que ela poderia contar se a merda batesse no ventilador e eu não estivesse por perto. As mudanças em Trent foram todas graças a Drew, ele é o atual campeão do NRR. Nós todos estávamos no reservado para a corrida. Eu senti uma adrenalina enorme ao vê-lo cruzar a linha de chegada primeiro. Eu só havia sentido isso no dia que B e eu ganhamos o nosso primeiro Super Bowl. "O que há, caras?" Eu perguntei, estendendo meu punho para uma rodada de comprimentos. Rim me deu um tapinha no ombro, eu me agachei para ela poder descer de minhas costas. Drew estendeu a mão e bagunçou o chapéu cobrindo sua cabeça. "Ei minha irmã de estilo," ele falou. 84


Rimmel riu e ajustou o chapéu em sua cabeça. Drew estava usando o mesmo chapéu, exceto que, o dele era preto e um pouco mais apertado em sua cabeça. Trent revirou os olhos e sorriu. "As pessoas já estão falando, dizendo que os Knights estão fora para manter seu status de campeão," disse Trent. Eu sorri. "Infernos sim." "Então o que está acontecendo?" Perguntou Drew, limpando uma peça de carro com o pano em sua mão. "Fogueira esta noite," disse Rimmel. "Ótimo. Devemos estar de volta até lá. Trent enviou um olhar por cima do ombro. Não havia muito nele, mas eu vi os músculos dos seus ombros enrijecerem. Eu não pude deixar de sentir como se o comentário fosse algo que ele não queria que nós ouvíssemos. "Aonde você vai?" Perguntou Rim. "Preciso de algumas peças de carro," Drew respondeu facilmente. "Quer que eu pegue alguns marshmallows enquanto estamos fora?" "Como se você tivesse mesmo que perguntar." Rimmel riu. "Melhor pegar o dobro porque Braeden vai comer metade deles." Darcy e R chegaram e Rimmel sorriu, se abaixando para acariciá-los. "O que está acontecendo?" Eu perguntei a Trent, mantendo minha voz baixa. Ele olhou para Rim, depois se voltou rapidamente. "Nada importante." Ele podia fazer melhor do que dizer essa merda para mim. Então ele deu um rosnado, depois caminhou alguns passos mais longe de Rimmel, os cães e Drew. "A imprensa está dando voltas. Eu os expulsei da propriedade no abrigo ontem à noite." 85


"Você disse que eles não estavam lá," eu falei baixo. "Eles não estavam, porque eu lhes mostrei o caminho da rua." "Bastardos sujos," eu rosnei. "Ela não me disse nada." "Ela não os viu, então não havia nada a dizer. Seu carro ainda está no abrigo. Vou buscá-lo para você quando nos sairmos mais tarde. Ah, isso explica o carro dela não estar na garagem. Eu nem sequer tinha perguntado sobre isso porque realmente não importava. Tudo que me importava era que ela estava em casa e segura. "Para pegar peças de carro," eu disse duvidosamente, não acreditando por um segundo que eles estavam saindo em busca delas. Merda, sua garagem era praticamente uma Auto Zone6. Os olhos de Trent me deram toda a resposta que eu precisava saber. "Onde você vai?" Eu perguntei, cruzando meus braços sobre meu peito. "Sobre o que vocês dois estão cochichando aí?" Rimmel gritou, então começou a caminhar até nós. Os olhos de Trent se arregalaram. "Mais tarde," ele disse, então se virou para ela sorrindo. "Nós, uh, não estamos realmente saindo para pegar peças de carro," ele disse, como se tivesse sido pego. Eu me movi em um pé e outro, esperando para ouvir o que ele diria. O nariz de Rimmel enrugou. "Então para onde você está indo?" Trent ficou pálido. "Nós, uh, esquecemos de pegar o presente de aniversário de Nova." "Você deveria ter feito isso há dias!" Rimmel o repreendeu. Ela era linda até quando repreendia as pessoas. "Eu sei," respondeu Trent. "É por isso que eu não queria dizer." 6

O AutoZone é o segundo maior varejista de peças e acessórios automotivos de pós-venda nos Estados Unidos atrás das Peças Auto Avançadas . Fundada em 1979, a AutoZone possui mais de 6.000 lojas em todo os Estados Unidos, México e Brasil. A empresa tem sede em Memphis, Tennessee .

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"Não diga a Ivy, Rim," Drew implorou, juntando-se a ele. "Você sabe que ela vai me dar uma palestra que vai durar até a festa começar amanhã." Amanhã era a festa de aniversário de um ano de Nova. Ivy estava planejando isso há um mês. Rimmel bufou. "Seu segredo está seguro comigo." Trent jogou seu braço ao redor dela e puxou-a para um abraço rápido. Sobre sua cabeça, nossos olhos conectados. Mentiroso, mentiroso, calças em chamas7. Não havia como Drew não ter pego o presente de Nova. Inferno, eles provavelmente já compraram metade da maldita loja. Os olhos de Trent prometiam esclarecer mais tarde, e eles também prometeram duas outras coisas: 1.) Obviamente, não era algo que ele queria dizer na frente de Rim. E 2.) Merda, eu provavelmente não ia gostar do que era.

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É uma expressão usada por crianças quando acham que estão mentindo.

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Boone's Farm8 estava fluindo. Bem, somente no meu copo e da Ivy. Todos os caras estavam bebendo cerveja porque, você sabe, a Boone's Farm era "fraca" e "tinha gosto de KoolAid9". Mas eu vi Braeden tirando o do copo de Ivy, e também o fato de ele ser o único a trazer para casa as garrafas. Uh-huh, eu tinha o seu número. Era 1-800-eu-sou-um-grande-impostor. "Hey!" Ivy repreendeu, pegando seu copo de volta e tomando o líquido rosa-claro de uma só vez. "Obtenha o seu próprio!" Braeden fez uma careta e estendeu a língua para limpá-la com uma parte do seu capuz. "Que merda, é tão ruim quanto me lembro."

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Um tipo de vinho com baixo teor de álcool relativamente barato. Popular entre estudantes universitários . Vem em uma variedade surpreendente de sabores frutados . 9 Uma bebida disponível em uma variedade de sabores, misturada como um pó com água e às vezes açúcar . 88


“Eu acho que você gosta disso,” eu provoquei. "Você simplesmente não quer admitir isso." "Você me feriu, menina tutora." Ele colocou a mão sobre o coração e virou os olhos. "Como você poderia pensar tão baixo de mim..." Suas palavras saíram com um suspiro dramático. Eu revirei os olhos. "Você é o único tentando roubá-la." "Não roubei," ele resmungou. "Apenas tomando um gole de algumas lembranças." Eu o vi se inclinar sobre Ivy e beijá-la na têmpora. Ela sorriu e se inclinou para beijar seus lábios. Sua mão perfeita, com unhas sempre impecáveis, veio para esfregar ao lado de sua mandíbula. "Foi uma noite boa." "Sim, foi." Ele concordou discretamente e beijou-a novamente antes de andar para trás. Ivy sorriu para B. Seu cabelo loiro não era tão longo como costumava ser. Com a programação louca em seu canal no YouTube, sua coluna com a People, e sendo uma mãe incrível para Nova, um dia ela anunciou que, não tinha mais tempo para todo esse cabelo longo e grosso e assim ela o cortou. De uma forma muito elegante, é claro. Ivy não fazia nada a menos que estivesse na moda. Agora ela usava-o como um Graduated Long Bob10. Era mais curto na parte de trás e mais longo na parte da frente. A parte da frente ainda alcançava seus ombros, então eu considerei como muito longo, mas era mais curto do que costumava ser. Os fios ainda estavam loiros e brilhantes. Às vezes ela usava liso, assim realmente mostrava o estilo do corte. Outras vezes, como esta noite, ela adicionava alguns cachos que fazia com algum tipo de babyliss e finalizava com spray. 10

Corte Chanel Alongado

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Ao lado dela, no banco, havia um monitor de bebê sem fio. Através do auto-falante Nova emitiu um som, e Ivy inclinou a cabeça para o lado para ouvir. Nova emitiu outro som, um choro, e Ivy se levantou. Braeden colocou uma mão em seu ombro e gentilmente a empurrou de volta para o banco. "Eu tenho ela." Ivy arrastou os pés, como se estivesse pensando em passar por ele. B fez um som. "Você tem feito isso por semanas enquanto eu estava fora. É a minha vez." Seus olhos azuis suavizaram, e ela sorriu. Ele entregou-lhe sua cerveja e andou com passos largos através do deck entrando na casa. Braeden era um pai incrível. Provavelmente o melhor que já vi. Romeo seria ainda melhor. O pensamento me atormentou, e eu tomei um gole do líquido azul que realmente não deveria sequer ser considerado álcool. Eu tive que concordar com meu BBFL11; este material era terrível. Ou talvez tenha se tornado dessa forma por causa dos sentimentos que repentinamente se espalharam sobre mim. Ivy afundou de volta no banco, trocando a cerveja dele pelo seu copo. "Terra para Rimmel," disse ela, tomando um gole. Olhei para cima, empurrei o sentimento ruim profundamente para baixo, e sorri. "Está uma ótima noite para uma fogueira." "Claro que está." Ela falou cruzando suas longas pernas. Ela estava vestida perfeitamente em jeans skinny escuro e uma blusa cor de vinho em seda e mangas compridas um pouco solta. Em volta do seu pescoço tinha um lenço de tricô amarelo claro, que combinava perfeitamente com as meias 11

Best Friends For Life = Melhores amigos para a vida.

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grossas e botas. As meias eram enfeitadas com botões de madeira em cada lado. "Então, onde você está?" Ela descansou o queixo em sua mão praticamente coberta com a manga da blusa, até mesmo na luz noturna e com as chamas avermelhadas da fogueira, senti seu olhar azul claro fixamente em mim. Eu ri levemente segurando meu copo cheio de Boone's Farm Blue Hawaiian. Eu admito que eu escolhi porque era azul. Isso me lembrou Smurf Balls. "Estou aqui pensando que Braeden estava certo. Esta bebida - e eu uso o termo vagamente - é ruim." "Você está totalmente certa." Ivy fez uma careta e abandonou seu copo. Eu fiz o mesmo, e nós duas rimos. "Você está pronta para amanhã?" Eu perguntei, pensando na primeira festa de aniversário da minha sobrinha. "Não ... eu não posso acreditar que já passou um ano," ela disse. Antes que eu pudesse responder, as luzes do monitor de bebê acenderam e os sons começaram. Nova começou a choramingar novamente, mas quase tão rápido, a voz de Braeden repreendeu seu choro. "Agora não faça isso, Critter12. Sua mãe vai vir aqui e me acusar de não saber como lidar com você." Ivy fez um som rude, e eu bufei. Os gritos de Nova pararam, e eu ouvi seus passos largos atravessarem o quarto. Ela fez um som que eu reconheci como o mesmo que sempre faz quando levanta os braços para ser pega. "Da-dadadadada," ela gritou, parte balbuciando. "Tudo bem agora," disse suavemente, e eu imaginei que ele tivesse chegado no berço para puxá-la em seus braços. 12

Na tradução quer dizer bicho ou criatura, aqui ele usa como um nome desde que descobriram que iam ter um bebê.

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"Diga ao papai o que está acontecendo." Claro que o bebê não disse nada. “Vai me fazer adivinhar? Vocês mulheres são todas iguais. Sempre querendo que os homens leiam suas mentes,” ele murmurou, mas o carinho era claro em sua voz. Foi um pouco de derreter o coração ver um homem tão grande, áspero e às vezes tímido se transformar em uma grande ball of mush 13 quando confrontado com uma pequena menina de cabelos escuros. "Eu estou indo começar do jeito certo os deveres do papai. Vamos, então. Você pode ajudar." Ele continuou. “Vamos verificar o armário primeiro." Ouvimos o barulho de uma porta abrindo e fechando. Eu olhei para Ivy. Sua cabeça estava virada para o monitor enquanto ouvia seu marido e filha, seus olhos brilhando e lábios puxados em um pequeno sorriso. Inconsciente do fato de que estávamos ouvindo toda a sua interação com Nova, B continuou. “Nada lá dentro. Vamos olhar debaixo da cama." Ele emitiu um rosnado enquanto olhavam debaixo da cama e depois alguns outros lugares no quarto. Enquanto eu escutava o momento inteiramente adorável, meu estômago começou a sentir-se um pouco mau. Eu comecei a me inquietar no banco, coloquei minhas duas pernas abaixo e fiquei sentada no estilo indiano. “Tudo bem,” ele anunciou. "Não há nada aqui para ficar chateada, querida. Vamos lá. Vou colocar você para dormir novamente. Amanhã é um grande dia." Imaginei ele empurrando sua cabeça para baixo em seu ombro enquanto esfregava suas costas com uma mão que era muito maior do que ela. Os sons 13

Ball of mush tradução bola de mingau que significa ser extremamente sensível, excessivamente romântico ou fofo.

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sobre o monitor ficaram quietos, exceto para o balanço ligeiro da cadeira perto de seu berço. Limpei minha garganta e desenrolei minhas pernas, prestes a ficar de pé. De repente, ficar sentada estava muito difícil. Ivy estendeu a mão e desligou o monitor, as luzes da frente se apagaram e o suave zumbido de estática cessou. "Rimmel, eu..." Ela começou, e eu me levantei. Romeo apareceu silenciosamente (como alguém tão grande pode ser silencioso?). Eu quase queria correr para ele e fugir. "Senhoras," ele disse, mostrando seu sorriso marca registrada. Não muito atrás estavam Trent e Drew. Eles estavam de mãos dadas. Um gesto simples que realmente não era tão simples assim. Demorou um longo tempo para os meus dois irmãos se sentirem confortáveis tocando um ao outro, mesmo quando era qualquer um da nossa família por perto. Eles faziam isso mais vezes agora, e isso me deixava muito orgulhosa. Orgulhosa porque, claramente, a família que todos nós construímos juntos era forte o suficiente para finalmente ser eles mesmos sem se preocupar. Simplesmente vê-los de mãos dadas pareceu me trazer de volta ao momento. O ar fresco do outono, o fogo crepitante, e o cheiro da madeira queimando. "Trouxe uma coisa para você," disse Romeo. Eu amava sua voz. Tão familiar, mas ainda me afetava como se fosse a primeira vez. Havia uma caneca em sua mão. Contra o pano de fundo da noite, eu podia ver as ondas de vapor subindo do líquido dentro. A canela e especiarias faziam cócegas no meu nariz, e uma sensação de absoluta calma tomou conta do meu corpo. 93


"Você me trouxe sidra de maçã?" Eu perguntei, alcançando a caneca branca. "Você odeia Boone's, não?" Ele falou. Eu bufei e empurrei meus óculos pelo meu nariz. "Como você sabia?" O calor da caneca se infiltrou em meus dedos, fazendo-me perceber quão gelados eles estavam. Eu levantei a bebida, inalado o perfume, e deixando o vapor escovar sob o meu nariz. "Você não é uma garota do tipo Boone's, Smalls. Você é um tipo de cidra." Ele estava totalmente certo. "Bem, não diga a Braeden. Ele nunca vai me deixar em paz," eu murmurei, tomando a bebida. Romeo pegou uma das minhas mãos e puxou-me para junto dele, sentamos de volta no banco, mas um tempo depois resolvemos levantar, caminhamos ao redor do fogo para sentar em uma cadeira Adirondack chair.14 Seu grande corpo a preencheu completamente, e ele me puxou para o seu colo. Eu me sentei, abraçando a caneca junto ao peito e fechando meus olhos por um breve momento enquanto a parte de trás da minha cabeça encostou em seu ombro. Trent sentou-se onde eu tinha acabado de estar, e Drew jogou mais madeira sobre o fogo antes de sentar-se ao lado dele. Um momento depois, Braeden saiu da casa e atravessou o deck. Ivy olhou para ele.

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"Está tudo bem," ele assegurou, sentando-se no banco em que ela estava. Rapidamente, Ivy voltou a ligar o monitor. Olhei para o céu contemplando como o brilho das estrelas faziam um contraste com o escuro da noite. Romeo passou o braço em volta da minha cintura, me segurando um pouco mais apertado. O som de um telefone tocando chamou minha atenção. Ivy ergueu seu smartphone, a tela iluminada lançando uma luz brilhante sobre seus traços enquanto olhava para ele. Lembram-se de como eu disse que Romeo passou uma proibição de mídia na casa? O telefone da Ivy era a exceção. Era parte do seu trabalho saber todas as notícias das celebridades, etc. "Realmente, princesa?" Romeo perguntou, levantando sua cerveja. "Não pode fazer uma pausa para uma noite?" "Eu pensei que havia silenciado esta coisa," Ivy resmungou, mas então sua atenção ficou travada em tudo que via. Ela olhou através da fogueira em direção a Drew. Sua boca se apertou, e o ar ao redor dele mudou. "O que é?" Eu perguntei. "Aparentemente, nossos dois irmãos garanhões foram pegos em algum PDA hoje," Ivy disse. Atrás dos óculos, meus olhos se arregalaram. "O quê?" Eu olhei para Trent e Drew. "Puta de fofocas," Drew cuspiu. "O que aconteceu?" Ivy perguntou, desligou o telefone e o guardou com a tele virada para baixo. "Nada," respondeu Trent. "Nós estávamos fora. A imprensa estava à espreita e tiraram uma foto nossa, nos beijando." 95


"Vocês pelo menos deram a eles um pouco de língua?" B perguntou. Ivy deu-lhe uma cotovelada. "Ow!" Ele gritou. "Idiota," ela murmurou. "Isso simplesmente aconteceu?" Romeo perguntou. Trent assentiu. “Enquanto estávamos fora comprando os marshmallows.” Mmm, marshmallows assados. "Eu sinto muito," eu disse a eles. Por que a imprensa não pode nos deixar em paz? Debaixo de mim, Romeo parecia tenso, um contraste direto de como ele se sentiu há pouco. Levantei meu queixo para olhar para ele. Seu rosto se virou para baixo, seus lábios roçando os meus com leveza. Eu não poderia ajudar, mas sinto que ele estava me oferecendo conforto. Funcionou. "Não é grande coisa," disse Trent. "Não foi a primeira vez que nos apanharam. E não será a última." Ele parecia muito menos irritado sobre isso do que eu esperava. Na verdade, Trent tinha um relacionamento ódio-ódio com qualquer estranho com uma câmera nos dias de hoje. Eu nem sequer podia dizer que eu o culpava. "Que tal aqueles marshmallows?" Eu perguntei, querendo mudar o assunto e voltar para o que esta noite deveria ser: tempo de família, relaxamento e diversão. "Eu os deixei no balcão da cozinha," respondeu Trent.

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Saltei do colo de Romeo e trouxe minha cidra comigo. "Vou ver se temos tudo para S'mores 15 lá dentro." "Eu vou ajudar." Ivy levantou-se. Enquanto caminhávamos em direção à casa, ouvi Romeo falar. Eu não conseguia entender o que ele estava dizendo, mais dava para notar que sua voz estava ligeiramente irritada. Eu realmente não precisava ouvir suas palavras para entender alguma coisa. Romeo não estava muito feliz com a mais nova manchete, o que eu admito, não foi uma surpresa em tudo. O que era uma surpresa foi a maneira como minha intuição sussurrava que poderia haver algo mais nisso, e a julgar pelo seu tom, eu não era a única que se sentiu dessa maneira.

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S'more é uma tradicional delícia americana e canadense, tipicamente consumida em volta de fogueira em acampamentos. Os ingredientes são: roasted marshmallow (marshmallow assado, na fogueira mesmo) e uma camada de chocolate entre duas graham crackers.

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Alguma coisa estava fedendo. E com certeza, não era eu. Eu não sabia as informações, mais sei que não cheiravam bem, elas haviam contaminado o interior do meu nariz desde que eu vi Trent na frente de sua garagem. E tudo que eu podia fazer era esperar para ouvi-lo, não podia exigir instantaneamente que ele me dissesse. Uma coisa me impedia - a única coisa que sempre parecia me ancorar em um lugar de paciência - era Rim. Ela vinha primeiro, e a julgar pelo modo que Trent agiu mais cedo, eu estava com medo que provavelmente o que fosse iria machucá-la. Eu assisti Small alegremente desaparecer dentro da casa, junto com minha irmã, e decidi que não haveria mais espera. "O que diabos está acontecendo?" Eu perguntei, sentando-me para a frente, os cotovelos apoiados nos meus joelhos. 98


O som da garrafa de cerveja de Braeden acertando o banco pareceu pontuar minha demanda. "O que?" Trent e Drew se entreolharam e eu rosnei. Minha paciência foi consumida. Rim estaria de volta a qualquer momento, então ele precisava cuspi-lo. "Eu tirei a imprensa fora da propriedade do abrigo ontem à noite," Trent disse para B, então olhou para mim. "Abutres," murmurou Braeden. "Como diabos você limpou eles para fora?" "Fiz um acordo. Ofereci algo que eles não podiam recusar." "Como?" Eu pressionei. "Garanti fotos exclusivas de mim e Drew." "Homem-amor PDA," Braeden meditou, inclinando sua garrafa contra seus lábios. Levantei-me e passei em frente ao fogo. "Você se atirou na imprensa para proteger Rimmel?" "Não é um negócio tão grande," respondeu Trent. Ao lado dele, Drew não parecia tão convencido. Deixei voar algumas maldições. Foi um grande negócio. Trent e Drew odiavam ser expostos na frente do mundo. Os fanáticos e haters16 nunca se calam e, francamente, colocavam alvos em suas costas cada vez que eram vistos juntos se tocando, mesmo nas formas mais inocentes.

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Odiador, que simplesmente não pode ser feliz pelo sucesso de outra pessoa. Então, ao invés de ser feliz, eles fazem questão de expor uma falha nessa pessoa 99


Trent era um sujeito privado; Ele era muito protetor. A experiência lhe ensinara a ser extremamente cauteloso sobre quem ele deixava entrar em sua vida e a quem mostrava seu verdadeiro eu. Travei meu olhar em Drew. "Foi ruim?" Ele seria um pouco mais franco sobre como os demônios de câmera fotográfica foram hoje. "Valeu a pena," respondeu ele. "Essa não é uma merda de resposta." Sentindo minha agitação, B se levantou. "Quanto você deu a eles?" Trent sacudiu a cabeça uma vez. "Não muito. Um beijo, alguma mão segurando. Eu disse a eles onde estar hoje e que horas. Eles estavam lá. Nós realizamos, então entramos no carro e aceleramos para casa." "Por que diabos você apareceu?" Perguntou B. "Você poderia ter ignorado eles." "Porquê da próxima vez não iria funcionar. Eles chegariam até Rimmel mais difícil. " "O que mais aconteceu?" Eu perguntei, sentindo que havia mais. Rim havia sido seguida muitas vezes. A imprensa já era brutal, então se Trent estava preocupado, eles estavam prestes a piorar, havia uma razão. Ele esfregou uma mão sobre seu rosto. "Recebi um telefonema," disse Drew. "Foi-me oferecido um monte de dinheiro para derramar alguns segredos da família." Meu corpo parou. "O quê?" Eu rosnei. "Eles queriam principalmente sujeiras em você e Rim. Perguntaram sobre o passado dela, seu aborto... " Drew continuou.

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As linhas da minha visão começaram a ficar um pouco escuras. A raiva era como uma nuvem negra, rolando uma tempestade enorme, ameaçando me consumir. Eles não tinham direito. Nenhum direito a Rimmel e sua dor particular. "Obviamente, dissemos a eles para se foderem." Trent falou. Talvez sentissem que eu estava prestes a explodir. "Nenhuma quantidade de dinheiro nos faria vender a família." "Cristo." Eu rosnei e caí de volta no assento. Eu drenei cerca de metade da minha cerveja em um gole, e então terminei o resto. "Quanto?" B perguntou. Drew hesitou, então respondeu. "Dois milhões." Eu disparei acima outra vez. Dois milhões de dólares! Isso não era apenas um suborno para os segredos da família. Foi uma maldita recompensa. Eles colocaram uma recompensa em minha esposa. Infernos não. "Não muito tempo depois do telefonema, a mais nova manchete de divórcio foi para cima, e os lobos estavam acampados quando eu puxei para levá-la para fora do trabalho." Trent continuou. "Eu pensei que eles poderiam ser muito mais cruéis se soubessem o quanto qualquer tipo de sujeira valia a pena, então eu os espantei." "Estou surpreso que eles foram," eu murmurei. Trent e Drew eram uma boa história de primeira página, mas fotos de dois caras se beijando não valiam dois mil. "Alguns deles precisavam de um pouco mais de convencimento," Trent entoou e estalou os nós dos dedos. Drew fez um som e bebeu mais cerveja. Eu sabia pelo olhar em seu rosto que ele não estava feliz. Trent basicamente tinha se metido entre minha esposa 101


e a imprensa. Ele tinha passado por muita coisa, e a última que precisava era entrar em uma briga com um bando de idiotas com fome de dinheiro e levá-los por si mesmo. Mesmo sabendo tudo isso, eu não podia sentir pena. Saí da cadeira, fui até Trent e estendi a mão. Ele olhou entre mim e minha palma. Meu batimento cardíaco acelerou antes que ele estivesse de pé, colocando sua palma na minha. "Obrigado," eu disse, apertando sua mão. "Eu sinto muito que você teve que fazer isto, mas eu sou grato. Rim apenas ... Ela é ... "Eu hesitei em chamá-la de frágil, embora, para mim, ela era. Ela odiaria. E realmente, ela não é fraca. Rimmel é a mulher mais forte que eu já conheci. Talvez seja por isso que ela se torna frágil em meus olhos. Eu sei. Era uma contradição completa. Às vezes, Rimmel era muito forte; tão forte que me fazia temer que ela pudesse quebrar a qualquer momento. Especialmente se fosse atingida no local certo. "Eu sei." O tom da sua voz mostrou todo entendimento. Eu ofereci minha mão a Drew, e ele aceitou. Olhei diretamente em seus olhos e pedi desculpas pela posição em que ele e Trent estavam. Ele acenou com a cabeça uma vez, como se quisesse dizer que compreendia. Através do deck, Rimmel colocou a cabeça para fora da porta, marshmallows empilhados em suas mãos. "Alguém precisa de uma cerveja?" ela gritou. "Sim!" Todos nós respondemos imediatamente. Ela riu e desapareceu de volta para dentro. Meu estômago se apertou. "Vou ligar amanhã e colocar um guarda-costas nela." B fez um som de assobio. "Isso não foi muito bem na última vez." 102


Dizer isso era um eufemismo. Ela foi tão contra que eu cancelei. Não dessa vez. Eu não estou correndo riscos com sua segurança. "Dois milhões de dólares é muita motivação para a sujeira," eu respondi. Olhei para Drew. "Você acha que a oferta foi apenas sobre a mesa para você, porque é a família e está perto de nós? " Drew deu de ombros. "Pode até ser. Mas eu não contaria com isso. Se a coisa for boa o bastante, provavelmente escreveriam a qualquer um, esse cheque. Braeden fez um som rude. "Rim é tão inocente. Nem sequer há nada em seu passado que valha dois milhões. No segundo que as palavras estavam fora de sua boca, nós olhamos um para o outro. Eu realmente senti parte do meu sangue drenar em meu rosto. "Você não acha ..." B sussurrou. Nós olhamos fixamente um para o outro, revivendo o pesadelo na Flórida quando eu quase levei um tiro tentando limpar a bagunça que o pai de Rim fez, tudo por causa de dinheiro. "O quê?" Trent exigiu. Engoli em seco e sacudi a cabeça uma vez. "Ele está limpo, não tem jogado. Inferno, ele mal saiu da reabilitação. "O pai de Rimmel?" disse Trent, pensativo. "Você realmente acha que ele venderia uma história para um payday17?" "Contanto que ele não esteja em dívida até seus ouvidos ou pensando em sua próxima pontuação, não," eu disse. "Hora de verificar o papai querido," B zombou, enquanto as meninas saíam da casa com os braços cheios de suprimentos.

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Tradução: Dia do pagamento. Quando algo é positivo ou bom que o excita e / ou o faz feliz e satisfeito .

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"Eu vou fazer uma chamada," eu prometi, então olhei para Trent e Drew. "Obrigado pela atenção e por não o derramar na frente do Rim." "Somos uma família," respondeu Trent. Eu sabia que ia ter que fazer minha garota consciente do que estava acontecendo, mas não hoje à noite. Inferno, nem mesmo amanhã. Estes dias seguintes são nossos, e eu vou salvaguardar isso como nenhum outro. "Quem quer s'mores?" Ela perguntou, juntando-se a nos na fogueira e deixando cair todos os ingredientes em uma bancada de mármore que fica próximo. Eu a peguei pela cintura por trás e a segurei. "Eu tenho todo o açúcar que preciso aqui," eu sussurrei e ataquei o lado de seu pescoço. Ela fez um som estridente, mas não tentou fugir. Minha garota sabia melhor do que isso. Ela não teria chegado muito longe se tivesse. Rindo, ela virou o rosto para poder juntar nossos lábios. Sua língua tinha sabor de canela e cravo. Provavelmente a minha era de cerveja. Braeden limpou a garganta alto. "Merda, irmãos não precisam estar vendo isso." Rim me beijou suavemente uma última vez antes de puxar para trás um pouco. "Eu quero dourado. Não queimado," ela me informou. "O que sou eu, seu escravo?" Eu brinquei. Seu nariz enrugou. "Você sabe assar marshmallows melhor do que eu." "É melhor você fazer isso, Rome. Ainda temos uma mancha do incêndio no deck desde a última vez em que ela tentou assar o seu próprio. Braeden zombou. Ele era sarcástico. Eu sorri amplamente porque ele era uma pessoa engraçada. Eu nunca iria esquecer o olhar no rosto da minha esposa quando seu marshmallow explodiu em chamas. Freneticamente, ela tentou apagá-lo, 104


mas acabou jogando a coisa no ar, onde aterrissou em uma pilha ainda em chamas, logo atrás de onde eu estava sentado. Rim fez uma careta. "Ele tem razão." Eu joguei a cabeça para trás e ri antes de me inclinar para pressionar um beijo na ponta do nariz. "Um marshmallow perfeitamente dourado, não queimado chegando." “Bem cremoso por dentro,” ela acrescentou com um leve sorriso. "O que você quiser, querida," eu sussurrei, beijando-a novamente. Passei o resto da noite alimentando-a de açúcar, segurando-a perto, e beijando seus lábios a cada chance que eu tinha. Por dentro, eu ainda estava agitado pela informação que Trent e Drew me deram, mais eu me recusei a deixar isso a mostra. Eu sabia que fiz um trabalho muito bom de mantê-lo em segredo pela felicidade nos olhos castanhos de Rim e a forma lânguida que seu corpo se fundia no meu. Não havia nada que eu pudesse fazer hoje à noite sobre a recompensa colocada em nossas vidas, por isso ela só vai ter que esperar.

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Hoje é um grande dia. Um dia emocionante e feliz. Mas eu não me sentia assim. Em vez disso, eu estava em meu grande closet, com a sua enorme ilha com bancada de mármore, em cima havia uma luminária antiga bonita e o que sentia era, uma energia inquietante percorrer meus membros. Tentei ignorá-la. Eu disse a mim mesma que eu estava apenas animada e ansiosa para comemorar o primeiro aniversário da minha única sobrinha. Isso me manteve em movimento. Passei pelos meus dois racks de roupas e minhas gavetas várias vezes. No entanto, eu realmente não vi as roupas. Mesmo que eu dissesse a mim mesma que estava procurando uma e acessórios para combinar, eu não estava. Era uma desculpa. Uma desculpa para me sentir normal. Uma desculpa para fingir que eu não estava me sentindo mal e quase assustada. 106


Eu não gosto desse sentimento. Não era a primeira vez que eu sentia ele nos últimos meses. Cada vez que meus membros começavam a formigar e meu estômago revirava, meu intestino sussurrava. No entanto, fechei os ouvidos para os sussurros, e segui em frente. Meu coração bateu rápido demais e muito duro, e minha boca estava um pouco seca. Ansiedade. Estresse. Pânico. Eu sabia o que essas coisas eram, mas eu as evitava. Eu disse a mim mesma que eu era muito mais forte do que algo tão cheio de artimanhas. Era como se meu corpo e mente estivessem se rebelando contra o que eu sabia que era verdadeiro. A sensação de doença cobrindo minhas entranhas não era realmente real. Era o que minha mente estava fazendo com meu corpo. Eu odiei isso. Eu me revoltei contra ela. Infelizmente, só fez a maneira que eu me sentia pior. Como um ciclo vicioso, quanto mais eu os ignorava, mais esses sentimentos insistiam em serem eminentes. Deixei-me cair num banco próximo e tomei um gole do café que tinha pego na cozinha. Tentar escolher uma roupa era quase impossível. Mais ainda, era definitivamente irritante. Se Ivy já não estivesse tão ocupada com a preparação da festa, eu a pediria para escolher algo para mim. Eu estava atrasada, mas eu sabia que o meu atraso só decorria dos sentimentos tentando me consumir. Eu respirei fundo, expirei, então fiquei de pé.

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O que eu usava realmente não importava. Certamente não exigia tanto pensamento e esforço. Eu bufei para mim mesma, porque era praticamente ridículo que eu estava mesmo de pé aqui, me preocupando sobre minha roupa. Não é com a sua roupa que você está se preocupando. Abandonando meu café sobre a bancada de mármore branco, arranquei aflita, os jeans de pernas retas e cor clara. Em seguida, eu peguei um jeans branco e preto despojado, uma blusa de manga comprida, ela parecia muito suave e confortável (que eram as minhas duas coisas favoritas). Uma vez que estava vestida, eu percebi o quão informal era e gemi mentalmente. Os pais de Romeo estariam aqui hoje. A mãe de Ivy e Braeden também. Eu não queria parecer que não me arrumei. Mas eu também não queria trocar. Puxando uma respiração, eu agarrei um bralette 18 amarelo de renda e puxei-o sobre o sutiã que eu estava vestindo atualmente, mas abaixo da blusa. Francamente, o fato de eu ter conseguido isso sem cair deveria me fazer ganhar uma medalha de ouro. Uma vez feito isso, olhei para trás, puxei um pouco de bainha da blusa que ia até meus quadris e amarrei-a em um nó. Voltei a olhar para minha tentativa no grande espelho de chão encostado na parede. Está bom o bastante. Estava super casual, mas esta era uma festa de aniversário de um ano de idade. Não era uma noite no Met. O nó fez a camisa não tão informal, e a alça amarela do bralette de renda que mostrou em meu ombro dava uma aparência agradável. 18

O bralette se tornou alta tendência no mundo inteiro. Esse termo remete a um tipo de lingerie muito linda, feita com transparência e alguns detalhes finos. 108


Pelo menos eu esperava que sim. Eu empurrei meus pés em um par de Converse branco e sai do closet com o meu café. No balcão do banheiro, troquei o café por uma escova de cabelo e estudei o emaranhado em minha cabeça. Só o pensamento de tentar penteá-lo me sobrecarrega. Notei novamente o batimento do meu coração e o ligeiro tremor nos meus dedos. Eu queria Romeo. Eu estava sendo tola. Estúpida mesmo. Eu não precisava de seus braços agora ou do conforto de sua presença. Eu estava em minha própria casa, vestindo minhas roupas, e eu não tinha nenhum lugar para ir hoje fora das paredes do complexo. Era um dia da família. Eu adorava dias da família. Romeo já estava lá embaixo, ajudando Braeden a montar uma casa no quintal. Eu sorri para mim, porque eu tinha certeza de que era um espetáculo, e eu sabia que deveria me apressar para ir para baixo para vê-lo. Desde que tentar escovar para fora todos os nós que estavam em meu ninho de pássaros não estava nos cartões, eu decidi penteá-lo acima e prendêlo em um nó desarrumado no alto de minha cabeça. Ta-da! #Chique. Darcy e Ralph estavam deitados no pé da nossa cama, e quando eu saí, os dois rabos se abanaram. Um pouco da inquietação que eu sentia foi embora quando eu olhei para eles. Fiz uma pausa para coçar atrás de suas orelhas, e depois os chamei quando saí do quarto. Ambos os cães seguiram atrás de mim como sombras enquanto caminhávamos lá para baixo. Na cozinha, Ivy estava dando ordens para Drew e Trent. "Não o pendure assim! Meu Deus, pense nas fotos!" Ela ofegou. 109


Eu parei e os assisti cheia de diversão debaixo do arco de pedra que separava a cozinha da grande sala. "Sua sobrinha vai olhar para trás neste dia, para não mencionar as paredes recém-pintadas..." "Rimmel! Salve-nos!" Drew interrompeu Ivy quando me viu observandoos. Ivy fez um som e girou. "Graças a Deus! Uma voz da razão! Apenas olhe. Ele está tentando grampear o banner até o teto. Grampear!" Eu ri e olhei para Drew, que estava realmente de pé em uma cadeira com um grampeador na mão. "Um grampeador pode não ser a melhor maneira de ir," eu disse a ele com um largo sorriso. "Pequena traidora," ele murmurou. "Estamos em menor número," disse Trent a Drew. "Nós podemos pegá-los," Drew entoou. De sua poltrona, Nova gritou pegou toda comida em sua bandeja de alimentos e jogou para os três cães que se sentaram pacientemente a seus pés. "Este lugar é um zoológico," murmurou Ivy. Eu ri e fui até uma gaveta de bagunças nas proximidades, puxei uma fita adesiva e a levei para Drew. "Aqui, não use todo o rolo. Deve sair bem depois." Dirigi-me para Ivy, que parecia nervosa e deslumbrante ao mesmo tempo. Seus cabelos loiros estavam retos esta manhã, sua maquiagem brilhante e natural, e ela estava usando um vestido estilo T-shirt feito em renda azul escuro. Em seus pés estavam um par de botas de camurça marrom até os joelhos, sem salto. "Você teve algum tempo para respirar esta manhã?" Eu perguntei. 110


"Enquanto emitia ordens!" Drew zombou. "Andrew Wayne!" protestou Ivy. Trent soltou uma gargalhada. "Não é engraçado, garoto da fraternidade," Drew grunhiu para ele. "Tome um café. Relaxe um pouco," eu disse a ela, dando-lhe um suave empurrão em direção à cafeteira. Nova tinha limpado sua bandeja de alimentos, e os cães estavam olhandoa admirados e satisfeitos. "Alguma coisa foi até sua barriga antes de compartilhar tudo com os cachorros?" Perguntei a ela. Ela sorriu e levantou os braços. Eu levantei ela de seu assento e a abracei por um longo tempo. Ela deitou a cabeça contra o meu ombro, e passei uma mão pelos fios de seu cabelo grosso e escuro. Meu estômago afundou, mas eu ignorei. "Vamos dar um tempo para mamãe," eu disse quando ela se afastou e olhou para mim. Como sempre, ela pegou meus óculos. Eu contornei o movimento pegando sua mão e pressionando um beijo nela. Ela cheirava a Cheerios19. Nova parecia muito Braeden, com muito cabelo escuro e a mesma forma de rosto. Embora, seus olhos eram todo os de Ivy, redondos e azuis. Ela é uma criança feliz, sempre pronta com um sorriso, e gosta de subir em seu colo quando você lê. A meus pés, Prada ficou olhando para cima, esperando para ver onde eu iria com sua amiga favorita. 19

Cheerios é uma marca americana de cereais fabricada pela General Mills , composta por aveia pulverizada com forma de toro sólido . Em alguns países, incluindo o Reino Unido , a Cheerios é comercializada pela Cereal Partners sob a marca Nestlé ; na Austrália e na Nova Zelândia, a Cheerios é vendida como um produto do tio Tobys . Foi fabricado pela primeira vez em 1941 e originalmente chamado CheeriOats

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Porque Prada ainda era muito jovem quando Nova nasceu, como que cresceram juntas. Fiquei surpresa com o quão tolerante era o Chihuahua20 para o bebê, especialmente quando Nova puxava suas orelhas e rabo. "Feito," Trent anunciou enquanto ele e Drew desciam das cadeiras. Todos nós nos viramos para olhar para o colorido e gigante banner de feliz aniversario que se estendia através da sala. "Parece bom, pessoal. Obrigado," Ivy disse. "Qualquer coisa para minha garota favorita," Drew disse, cutucando Nova levemente na barriga. Ela riu muito entusiasmada e olhou para ele com expectativa. Drew pegoa e fez-lhe cócegas novamente. Ela ainda estava rindo quando Drew se virou para Ivy. "Podemos ir nos trocar agora, antes de mamãe chegar aqui?" Ela acenou para eles. "Sim. Obrigado por me ajudar aqui. Eu aprecio isso." Ambos a saudaram, depois foram até a porta. "Não voltem aqui de moletons!" Ivy gritou atrás deles. Eu fiz uma careta. Eu não estava de moletom, tampouco, estava usando um vestido. "Eu deveria mudar?" Eu perguntei. Ivy riu. "Não. Você parece ótima! Eu apenas gosto de infernizar um pouco eles." Murphy passeou na cozinha, parou na porta, olhou para os três cachorros, e sacudiu o rabo. Eu fui para as portas de correr e enxotei todos os cachorros para fora.

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Chihuahua é uma raça de cães de pequeno porte originária do México. É uma das menores raças do mundo, ganha em medidas com o Pequeno cão russo.

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"Quer me ajudar a alimentar o gatinho?" perguntei a Nova, carregando-a junto comigo. Ela apontou para Murphy e assentiu. Me movi, pegando sua vasilha e uma lata de comida fresca. Sentei Nova no balcão, certificando-me de estar bem em frente a ela para que não caísse, e abri a lata. Nova ergueu a colher e estava balançando ao redor, prestes a colocá-la em sua boca. "Aqui," eu disse a ela e mostrei-lhe a comida. "Ponha um pouco disso na vasilha." Nova olhou entre eu e a comida, então mergulhou a colher. Claro que ela realmente não pegou a comida, acabei por pegar a bagunça de uma colher, em seguida, coloquei na vasilha. "Bom trabalho!" Eu a elogiei. "Murphy vai adorar isso." Enquanto eu falava, eu coloquei minha mão em torno dela e da colher e coloquei a comida na vasilha. De vez em quando, ela me olhava enquanto trabalhávamos, e o peso de seus inocentes olhos azuis pareciam um pouco mais pesados do que o normal. "Tudo pronto," eu disse e guardei a lata e colher. Nova fez alguns sons e estendeu os braços. Eu a levantei, e colocamos a vasilha no chão para Murphy, que já estava a meus pés e ronronando tão alto quanto um cortador de grama. Nova aplaudiu quando ele começou a comer. "Ele gosta!" Eu disse a ela e acariciei sua barriga. Nova balançou para descer, então eu a levantei em seus pés, mas segurei suas mãos para estabilizá-la. Ela ainda não estava caminhando. Estava perto, mas nós ainda esperávamos para ver seus primeiros passos independentes. 113


"Rimmel," disse Ivy, e meu coração afundou. Eu só sabia pelo tom de sua voz e do jeito que ela me olhava com Nova que estava chegando. Eu queria poder negar ou fingir. Eu já estava tentando esconder isso. Claramente, eu falhei. "Sim?" Eu disse um pouco mais brilhante do que eu sentia. "Hoje é difícil para você, não é?" Ela foi direta com isso. Eu admirava isso. Pelo menos dessa maneira a conversa seria mais rápida. "É tão óbvio?" Eu perguntei, calma. Ela sorriu tristemente. "Na verdade, não. Parecia que ontem à noite você estava um pouco perdida em pensamentos, e com a festa de hoje ... " "Alguns dias são apenas um pouco mais difíceis do que outros, você sabe?" Ivy acenou com a cabeça, um olhar de remorso cruzando seus traços. Eu não queria isso. Eu não queria que ela sentisse que não podia comemorar a filha só porque eu tinha perdido a minha. "Hoje é o dia de Nova," eu disse a ela com confiança. "Um dia feliz. Não devemos deixar que nada coloque uma nuvem escura sobre ele. " "Você sabe que eu estou sempre aqui se você quiser falar, certo? Não importa o quê," ela me disse, e eu acenei, incapaz de falar. Ivy acenou com a cabeça uma vez, depois se afastou do balcão e estendeu os braços para Nova. "Por que não vamos ver se papai e tio Romeo conseguiram montar a casa de pula-pula sem matar um ao outro?" Nova caminhou em direção a sua mãe, e eu a ajudei a ficar firme enquanto ela andava. Um som muito alto atravessou a cozinha, e Ivy olhou para cima. "Alguém está no portão." Eu estava prestes a verificar, mas ela já estava se movendo para o canto da cozinha onde fica o "painel de controle." 114


O painel consisti de um grande monitor que nos permiti ver várias posições em torno da propriedade, graças a câmeras. Havia também um tablet onde tudo, desde música até fechaduras, era controlado por alguns toques na tela. Um desses toques tinha a capacidade de abrir o portão e permitir o acesso de visitantes. "Oh, é a minha mãe," Ivy disse e apertou o botão para abrir o portão. Ele está em um temporizador, se fechará após alguns segundos depois de permitir que o carro dirija para dentro. "Vovó está aqui!" Ivy disse a Nova. Nova sorriu e começou a afundar no chão. Acho que suas pernas estavam cansadas de ficar de pé. Eu a levantei de volta em meus braços. "Vamos verificar os caras. Dê um segundo com sua mãe quando ela chegar aqui." "Você tem certeza?" Ivy perguntou, procurando meus olhos. "Eu tenho certeza." Eu assenti. "Obrigada," respondeu ela. "Vou ligar para Drew, deixar ele saber que ela está aqui. Ele não a viu desde o dia em que meu pai o expulsou." O pai de Ivy não foi convidado hoje porque tinha repudiado seu filho mais velho por estar em um relacionamento com um outro homem. Ivy estava tão chateada que ele tratou Drew desta maneira que o cortou fora de sua vida, assim por extensão, da vida de sua única neta, também. Ivy estava chateada e zangada com a mãe também. Afinal, ela não tinha feito mais para proteger Drew de seu pai, mas Ivy não tinha sido capaz de mantê-la afastada de Nova. Eu entendi, e desde que sua mãe estava aceitando um pouco mais o relacionamento de Drew (nota: ela não o cortou totalmente, mas não fez nenhum esforço para falar com ele), Ivy a convidou para a festa da família. 115


"Você acha que Drew e Trent vão ficar bem?" Eu perguntei, preocupada. Ivy assentiu com a cabeça. "Eu quase falei à nossa mãe que se ela dissesse ou fizesse alguma coisa para perturbá-lo, ela seria convidada a sair." Eu soltei um suspiro. "Ótimo." A última coisa que precisamos hoje era drama. Eu já estava ferida o suficiente para todos nós. "Vamos encontrar o papai," eu disse a Nova quando Ivy saiu da cozinha em direção a porta da frente. Lá fora, havia uma gigantesca casa de pula-pula rosa com roxo na forma de um castelo ocupando a maior parte do quintal perto da casa. Nova era a única criança na festa de hoje, por isso era uma casa muito grande para apenas uma, mas mesmo assim, eu teria feito o mesmo por minha filha. Meus braços tremeram um pouco enquanto eu a carregava através do deck, e minha língua se sentiu espessa contra o céu da minha boca. "Bata isso!" A voz de Braeden percorreu o ar, mas eu não podia vê-lo. Ele deu um grito. Então as paredes do castelo rosa estremeceram. "No saco," retrucou a voz de Romeo, e então o castelo estremeceu de novo. Oh minha nossa, o que há com um monte de meninos. Eles estavam brincando na casa do pula-pula! "Eu bati totalmente em você," Romeo gritou. Braeden imediatamente começou a discutir, e os dois começaram a lançar alguns insultos agradáveis um para o outro. Eu estava mais perto agora e podia ver através dos buracos, que estavam cobertos com grossas redes pretas. Eles estavam brincando. 116


Dois jogadores de futebol crescidos estavam brincando em um pula-pula rosa em forma de castelo. Afinal, acho que este brinquedo não era para uma criança, mas sim três. "Que tipo de exemplo você está colocando ai dentro!" Eu gritei. Romeo congelou em meio de fixar B para a lona cheia de ar, e sua cabeça empurrou para cima. "Ei baby," ele disse, como se o que estava fazendo fosse completamente normal. "Entre aqui, irmã!" Braeden gritou por baixo do meu marido. "Da-da!" gritou Nova. Braeden deu um pulo, empurrando Romeo para fora. "Você está tentando mostrar a minha filha que seu pai é uma grande criança, Rome!" Romeo caiu de volta na lona e riu. "Há! A garota do aniversário!" Disse B, saltando para a porta. Sim. Saltando. Como mencionado anteriormente, ele era uma criança superdotada. "Olhe para o grande castelo. Você quer vir aqui com papai?" Nova praticamente pulou em meus braços quando ele alcançou através da entrada coberta de rede. "Que diabos você está vestindo, Critter?" B comentou, segurando-a. "Um vestido?" Como você deveria brincar com um vestido? Nova riu. Ela estava usando um vestido rosa com uma saia cheia que parecia um tutu. Sobre o topo estava um cardigã pequeno e branco com uma flor rosa no lado. "Ela parece uma pequena princesa em seu castelo." Eu o repreendi. B beijou Nova em sua barriga, e ela riu. "Rome! Segure minha garota."

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Romeo apareceu e levantou Nova em seus braços. Ela sorriu para ele, quando ele afastou os cabelos escuros de sua testa. "Está parecendo muito bonita hoje, querida." Minha garganta apertou, e eu tentei afastar meus olhos do momento. Alguns dias - a maioria dos dias - não me incomodava ver Romeo e sua sobrinha. Hoje doeu. Doeu muito. Felizmente, a forma como Braeden preencheu minha visão, encobriu o momento de Romeo com o bebê em seus braços. "Entre, garota tutora." "O quê?" Eu ofeguei. "De jeito nenhum." "Sem escolha," ele ordenou e estendeu a mão. Eu levantei meu queixo teimosamente. Eu não devo ter feito um bom trabalho intimidando-o, porque ele me ameaçou. "Venha de bom grado, ou eu vou jogar seu traseiro aqui." Eu ergui minhas mãos e permiti que ele me ajudasse a entrar. Obviamente, era estranho sob os pés, porque a lona que servia como base era cheia de ar e afundava com meu peso. Eu separei meus pés um pouco mais do que o normal, tentando manter meu equilíbrio. Braeden soltou minhas mãos, mas se manteve perto, esperando que eu caísse. Quando eu não caí, sorri para ele. Eu peguei um flash de maldade em seus olhos no último minuto, mas era tarde demais. Ele pulou, bem na minha frente. Eu gritei e perdi meu equilíbrio. Braeden riu, me pegou pela cintura e pulou o mais alto que pôde. Ele não me soltou. Por isso, subi no ar com ele. "Braeden James!" Eu gritei quando chegamos à lona e oscilamos. 118


B jogou a cabeça para trás e riu, puxando-me para um abraço. Meu estômago já estava embrulhado, e agora, muito mais. Não me admirava se eu vomitasse tudo que tinha dentro nele. Nova estava batendo palmas e balbuciando um monte de palavras. Romeo riu. "Você quer pular, também?" Nova tentou descer, então Romeo a pôs de pé, de frente para ele, e segurou suas mãos. Seu corpo estremeceu quando ela tentou pular, e ele pulou o suficiente para lhe dar um pouco de impulso. Ela riu como se fosse a maior coisa de sempre. Romeo sorriu, o tipo de sorriso que eu só tinha visto nele. O azul em seus olhos brilhava enquanto observava Nova "pular." Sem pensar, inclinei-me um pouco mais para B. Os braços de Braeden se apertaram ao meu redor, servindo como um alerta. Eu endureci e recuei para trás. Ele me deixou ir e não disse nada. "Eu provavelmente deveria levar Nova de volta para a casa. A mãe de Ivy estava chegando quando eu saí." "Eu entendi," disse ele. "É melhor ir ver se Ives precisa de alguma coisa também." "Eu preciso da minha garota, Rome," disse B, indo e balançando Nova no ar. Romeo acenou enquanto ela o observava por cima do ombro de B. Sua atenção foi imediatamente desviada quando Braeden pulou para fora da casa. Sua risada flutuou atrás deles. Romeo caminhou em minha direção e me agarrou pela cintura. "Já fez isso em um castelo?" Ele balançou suas sobrancelhas para mim sugestivamente. "Um cheio de ar?" Eu brinquei. "Não." 119


A próxima coisa que me lembro, foi ele caindo de costas, levando-me com ele. Suas costas se afundaram na lona, e eu cai em seu peito. Esfreguei minha mão em sua mandíbula e fui rápida para um beijo. Apertei meus lábios totalmente contra os dele, procurando por todo o contato que pudesse conseguir. Ele gemeu e envolveu os dois braços ao meu redor e rolou. Seu peso me pressionou na lona, criando um casulo ao nosso redor, enquanto sua língua enrolava na minha. Pequenos sons vibraram da parte de trás da minha garganta enquanto minhas mãos esticavam contra suas costas e puxavam sua camisa. Nós nos beijamos sem afastar a boca, mudando de direção, deslizando os lábios de um jeito, e depois outro. Eu o explorei profundamente, procurando algo que não entendia muito bem, mas sabia que somente com ele eu iria encontrar. Seu corpo se moveu contra o meu, e provocou uma faísca em meu peito. Como um choque de carga em uma bateria descarregada. Gemi, minha cabeça caiu para o lado, mas Romeo continuou beijando. Seus lábios se moveram através da minha mandíbula, deslizando para baixo do meu pescoço para que ele pudesse lamber a alça de renda do meu sutiã. "Romeo." Suspirei, envolvendo uma perna em torno de seu quadril. Ele riu. "O quê?" Eu perguntei, minha voz ofegante. Ele ergueu a cabeça. "Acho que alguém está sentindo falta do que não lhe dei na noite passada." "Então, você não deve se lembrar da noite passada com muita clareza," eu ofeguei, esfregando minha mão pelas costas dele. "Porque lembro de ter ganhado muitas coisas ontem à noite." 120


As costas de seus dedos roçaram minha bochecha, e ele sorriu. Ele ainda fazia isso. Ainda me olhava como se eu fosse tudo o que via, como o sol e a lua embrulhada em um só pacote. Um pouco do pânico que eu tinha lutado para conter desde que acordei se foi. Romeo me fazia sentir tão cheia de amor que não havia espaço para toda a ansiedade tentando tomar conta de mim. "Você gostou," ele disse, presunçoso. "E você também." Eu disse, também sendo presunçosa. Ontem à noite, depois da fogueira, fugimos para o nosso quarto, eu corri para o chuveiro indo lavar o cheiro de fumaça. Claro, não entrei no chuveiro sozinha. As coisas esquentaram, como sempre acontecia com Romeo. Mas não fizemos sexo. Ele me disse de uma maneira meio descarada e sexy que queria sua língua em meus “lábios” para que pudesse prová-los. Ele tornou impossível negar. Seus lábios, sua língua ... a pressão de sua boca enquanto ele sugava. Foi a minha destruição. Pensei que talvez se eu me afastasse, ele deslizaria para dentro de mim como sempre fazia. Em vez disso, ele se deitou ao meu lado e me abraçou. Quando olhei para cima com perguntas em meus olhos, ele sorriu. "Nada de sexo. Apenas brincaremos." Meio que gostei da ideia de apenas brincar, então deslizei para baixo de seu corpo e fiz exatamente isso. Ele não era o único que tinha o prazer de provocar alguém com sua língua. "Você sente minha falta," disse ele, me tirando das lembranças da noite passada e de volta para o castelo. "Sempre," eu sussurrei. "Por que você está tremendo, querida?" 121


"Por sua causa." "Você estava tremendo antes mesmo de eu te tocar." Seus lábios roçaram os meus brevemente. "Hoje me faz pensar sobre Evie." Confessei, fechando os olhos. "É apenas…" "Difícil." Ele terminou, compreensão em seu tom. Eu balancei a cabeça. "Vendo você com a Nova ..." Eu comecei, mas não consegui terminar. "Sinto muito, querida." Ele rolou em suas costas para que seus braços pudessem me apertar junto ao seu corpo, minha cabeça descansando em seu peito. "Eu queria que não fosse tão difícil," eu sussurrei, um peso em meu coração. Ficamos ali, no meio do castelo rosa e roxo, sem dizer uma palavra. Ele apenas me segurou, acariciando minhas costas enquanto eu escutava o som de seu coração batendo. Finalmente aceitei o fato de que eu estava realmente lutando hoje, e com essa aceitação, tornou-se um pouco mais fácil respirar. "Estou melhor agora," sussurrei um pouco mais tarde. Senti seus lábios no topo da minha cabeça. "Provavelmente devemos ir para a casa. Todo mundo já deve ter chegado.” Seus braços estavam ao meu redor, me apertando. Suspirei. Eu poderia ficar aqui mais um minuto. O barulho de uma porta batendo e o baixo som de vozes me fez levantar. Romeo seguiu, mantendo um braço em volta de mim. 122


Trent e Drew estavam no terraço dos fundos, a linguagem corporal deles estava rígida. "Algo está errado," eu disse imediatamente. Todos os pensamentos sobre mim e meus sentimentos foram esquecidos, então, começamos a caminhar em direção a casa.

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Você sabe o que me irrita? Quando bons dias são arruinados por merda. E não, não estou falando de Rim. Claro que hoje ia ser difícil para ela. Porra, não foi fácil para mim também. Ela tinha o direito à sua dor, e eu também. Ela não seria a mulher profundamente sensível que eu amava se a festa de aniversário da nossa sobrinha não a fizesse pensar sobre a criança que perdeu. Vi isso ontem à noite. Ela não sabia, mas eu sim. Quanto mais perto chegávamos do dia de hoje, mais ansiosa ela se tornava. Foi uma das razões pelas quais tirei sexo da equação ontem à noite. Não queria a pressão do preservativo. Não queria perguntar e ela ter que dizer não, mas ao mesmo tempo não queria deixar de fazê-la, assim, fazendo com que ela se questionasse. Então, sem sexo. Sem preservativo. Nada de preocupação. Além disso, havia outras maneiras, boas maneiras de ter prazer. 124


Rim não ficava empurrando sua dor para baixo da garganta das pessoas (ao contrário de outras pessoas que logo serão nomeadas), causando mais danos e fazendo algo ser pior do que já era. De fato, minha garota saía do caminho para resolver as coisas do seu jeito. Ela tentou tão forte que seu corpo tremia com isso. Eu a amava. Muito mal. Isso me matava, ela se machucando assim. Fiquei deitado ali, segurando-a, tentando achar uma maneira de melhorar. Poderia dar-lhe outro filho, mas ela tinha que querer. Apenas quando senti alguma tensão deixar seu corpo, o drama chegou a nós. Sabe, pensei que ter uma barreira iria manter essa merda fora. Claramente, estava errado. Trent e Drew ainda estavam no terraço quando subimos. "Qual é o problema?" Rimmel perguntou, apressando-se. "Todo mundo está aqui," Drew disse, sua voz estranhamente vazia, olhando para a vista lá fora. "Quem é todo mundo?" Perguntei, meu tom de aço. Eu tive um pressentimento ruim, como se soubesse o que ele ia dizer. "O pai de Drew," Trent respondeu, seus olhos se encontrando com os meus. Eles estavam sombreados e zangados ao mesmo tempo. Se havia uma coisa que aprendi nos últimos anos, foi que a vida não é fácil. Na verdade, às vezes, é mortalmente brutal. A família deveria ser a exceção. Deveria torna-la mais fácil. Nem sempre é assim. Acho que por isso formamos nossa própria família, nós seis. Uma família por escolha e lealdade. "Ele não foi convidado." Cruzei os braços sobre meu peito. Não estava afim de chutar alguém fora desta propriedade. 125


"Isso não o impediu de vir,” Trent retrucou. Rimmel não gostou do tom em sua voz e foi para seu lado. Ele colocou um braço sobre seus ombros, e ela olhou de volta para mim com uma carranca. Nós não precisamos disso. Rim já tinha o suficiente acontecendo dentro dela sem se preocupar com Trent e Drew. E meus irmãos merecem estar em paz em sua maldita casa. Caminhei em direção a casa. Havia alguma merda que eu não conseguia consertar, mas podia fazer algo sobre isso. “Espere.” Drew me parou. Eu virei para trás. “Ele é o avô de Nova.” "Ele desistiu disso," respondi. "Eu não quero lutar," disse ele calmamente. "Não quero ser nada parecido com ele." Trent fez um som e se aproximou de Drew. "Você não é. Não é nada como ele.” "Apenas deixe-o ficar. Não vou colocar minha irmã no meio disso. Ou minha sobrinha.” "Tenho certeza de que Ivy não pediu para ele estar aqui," eu disse. Rimmel balançou a cabeça, concordando comigo. "Definitivamente não." Drew passou a mão pela nuca. "Não, mas ele veio de qualquer maneira." "Esta é sua casa. Nossa casa,” disse Trent. “Ele não é bem-vindo aqui.” "Desculpe, garoto da fraternidade," Drew disse a ele. "Não vai ser como da última vez. Ele diz uma coisa para você, até mesmo olha de olhos cruzados, e vou colocar eu mesmo ele para fora. " “Não se preocupe comigo, Forrester,” disse Trent. "Isso não é sobre mim." 126


"É sempre sobre você," Drew respondeu, quase baixo demais para escutar. Rimmel olhou para mim novamente, o coração em seus olhos. Eu balancei a cabeça. Estava ficando muito cansado de me sentir impotente. Não que eu fosse, mas algumas dessas situações certamente jogava com a cabeça de um homem. Que tipo de pai faz isso com seu filho? Era surpreendente saber que o homem na minha cozinha poderia ser tão frio para seu próprio sangue. Que ele colocaria sua própria felicidade antes de seu filho. E por quê? Porque não concordava com quem seu filho amava. Eu nunca trataria o meu dessa maneira. Nunca. Você tem certeza disso? Me afastei do pensamento. Era uma merda. "Ele está fora," eu disse, não com raiva, apenas sincero. Eu queria jogá-lo para fora. Foda-se, meus dedos coçavam pela luta. Só queria que ele fosse embora. Queria que tudo o que representava fosse. “Não,” disse Drew depois de um momento. "Hoje não é sobre mim." Ele olhou para Trent. "Enquanto ele mantiver suas opiniões intolerantes para si mesmo, não falar nada para T, e no geral agir como uma pessoa decente, ele pode ficar. Mas depois de hoje, ele está fora." Concordei dessa vez, respeitando sua escolha. "Se você mudar de ideia, apenas diga a palavra." Meus olhos se encontraram com os de Trent e os segurou, até que ele acenou com a cabeça. Queria que ele soubesse, se ou quando tivesse o suficiente, eu mostraria nosso hóspede indesejado a porta, independentemente de Drew não querer perturbar sua irmã. "Seus pais estão aqui," Trent me disse depois de alguns segundos de silêncio. 127


Concordei, estendendo a mão para Rim. “Vamos, Smalls. Fazer bonito com a minha mãe.” Rimmel olhou de relance para Trent e Drew. Drew lhe deu um sorriso. "Estou bem. Continue. Estaremos lá em alguns instantes.” No interior, a cozinha estava mais cheia do que quando a deixei mais cedo. Meus pais, a mãe de B e o homem com quem ela estava namorando um par de anos, e os pais de Ivy, estavam todos lá. A ilha estava cheia de presentes embrulhados, e um buquê de balões flutuava nas proximidades. Nova era o centro das atenções em seu vestido cheio de babados, embrulhada nos braços de Adrienne (que seria a mãe de Ivy). Ivy estava de pé não muito atrás deles, com o cenho franzido em seu rosto enquanto olhava para o pai. Braeden estava de costas para a mulher. Ele olhou para cima, e nossos olhos se encontram. Eu deixei bem claro o jeito que senti quando olhei para trás. A julgar pela forma como ele retornou meu olhar, estava sentindo o mesmo. “Gostaria que você não tivesse feito isso hoje,” disse Ivy, observando seus pais em cima de Nova. "Feito o que? Vir visitar a nossa neta no seu aniversário." "Não é tecnicamente seu aniversário ainda," Ivy retrucou como se não estivesse certa sobre o que dizer. O aniversário real de Nova é daqui a algumas semanas, no final de setembro, mas devido à programação da temporada de futebol, Ivy e B decidiram fazer uma grande festa antes, que todos estivéssemos indo em direções diferentes. "Eu poderia ter levado Nova para visitá-lo." 128


"Bobagem," disse Burke, afastando a evidente preocupação na voz de sua filha. A raiva brilhou nos olhos de Braeden. Ele foi pego no meio, também, não querendo causar uma cena na festa de aniversário de sua filha e também machucar sua esposa no processo. Pisei para frente, soltando a mão de Rim e usando meu tamanho para me erguer sobre o pai de Ivy. Eu não era do tipo que realmente tenta intimidar alguém. Francamente, nunca precisei. Normalmente, minha presença era suficiente, mas eu queria que esse homem soubesse exatamente com o que estava lidando. "Você diz uma palavra, você até respira de um jeito que não gosto, e eu vou pessoalmente colocá-lo para fora." “Isso não será necessário,” disse Adrienne rapidamente, olhando para Nova. "Eu sugiro que você passe algum tempo com sua neta, então saia da minha casa." Burke virou seu olhar para mim. Vi um pouco de raiva, até mesmo protesto. Mas não importava. Ele não era páreo para o tumulto que borbulhava dentro de mim. Ele percebeu isso em segundos e limpou a garganta. "É uma casa de pula-pula21 lá fora?" Adrienne exclamou para Nova. "Por que você não mostra a vovó como você pula?" Ela começou a andar em direção à porta dos fundos. "Burke, por que você não vem brincar conosco?"

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Ele me olhou fixamente. Eu não me movi. Uma mão pequena e fria abriu caminho ao redor da minha cintura, e eu cobri os dedos de Rim com os meus, mas não desviei o olhar de Burke. "Romeo," ela sussurrou. Burke se afastou, juntando-se a sua esposa, e levaram Nova para fora. Segundos depois, Trent e Drew voltaram. Ivy correu para seu irmão e jogou seus braços ao redor deles. “Eu não o convidei! Eu sinto muito. Eu não devia ter convidado a mamãe." "Nós sabemos, irmã." Drew assegurou a ela enquanto a abraçava. Braeden contornou todos e saiu silenciosamente para fora. Através das janelas, notei o modo como ele pisou até a borda do terraço e ficou de olho em seus sogros com a filha. Ivy se afastou e encarou todos os outros, que estavam quietos. "Quem está com fome?" “Vou ajudá-la a preparar tudo, querida,” disse Caroline à nora. "Estou sempre pronto para comer," disse John de seu lado. Todos riram, e a mãe de B deu uma cotovelada nele. "Bem, ela perguntou," ele defendeu, esfregando no local. Depois disso, as coisas começaram de novo, e a tensão desapareceu agora que o casal ofensor tinha ido. “Roman,” disse minha mãe, aproximando-se. “Rimmel, como estão os dois?” “Estamos bem, mãe,” eu disse. "É bom vê-la novamente," respondeu Rim educadamente. “Venha aqui,” disse meu pai, estendendo os braços para ela. Ela sorriu e entrou no seu abraço. "É bom ver minha garota favorita," ele sussurrou baixo em seu cabelo. 130


O som da risada de Rim aliviou muita da tensão dentro de mim. "Diga-nos tudo sobre a pré-temporada," disse mamãe, incluindo papai e Rim na conversa. “Então nos conte sobre o abrigo, Rimmel.” Hoje em dia, minha mãe e Rim tinham uma amizade educada, ao lado de um relacionamento amigável. Mamãe tentou compensar toda a merda que fez antes de Rim e eu nos casarmos, mas as feridas cortaram profundamente. Não poderia culpar Rim por ser tão cautelosa. Nunca tentei ajudar a causa da minha mãe na reconstrução de um relacionamento com minha esposa. Tanto quanto eu estava preocupado, mamãe fez sua cama e se Rimmel queria mais do que uma compreensão amigável, isso era com ela. Conversamos por alguns momentos, principalmente sobre o futebol e o fato de termos outro cachorro, antes que mamãe e Rim fossem ajudar Caroline e Ivy a preparar pratos de comida e encher uma grande tigela de cristal de ponche22. A tarde passou em uma enxurrada de familiares, comida e coisas para bebês. Nova tem uma merda enorme de novos presentes, um dos quais foi um carro elétrico rosa da Barbie que Trent e Drew deram juntos. No quintal nós cantámos "Feliz Aniversário," e Ivy ajudou-a a soprar as velas em seu bolo de arco-íris gigante coberto de granulados. A camada superior estava reservada especialmente para Nova, então quando Ivy colocou na frente dela, uma bagunça gigante se formou. Tenho que admitir que minha sobrinha parecia muito bonita coberta de glacê.

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Depois de um tempo, a garota começou a ficar irritada com toda a atividade. Ivy e B desapareceram lá em cima para limpá-la e colocá-la para uma soneca, enquanto o resto de nós ficamos no terraço. Era estranho às vezes com Burke lá. Senti a tensão entre ele e seu filho e a ansiedade que Trent tinha sobre toda a situação. Burke manteve sua boca fechada e praticamente agiu como se Drew não estivesse lá. Eu não tinha certeza qual era pior realmente – ignorá-lo ou dizer algo que nos irritasse. Embora eu mantivesse um olho na situação, a maior parte da minha atenção estava em torno de Rimmel. Eu a observei atentamente, certificandome de que hoje não fosse muito. Procurei qualquer indicação de que poderia precisar puxá-la para fora da sala, talvez dar-lhe um pouco de espaço extra para respirar. Minha menina fez bem, no entanto. Eu só vi o pior das sombras quando todo mundo estava cantando e assistindo Nova soprar suas velas. Rimmel não deixou que isso atrapalhasse seu dia ou tirasse o fato de que sua sobrinha estava crescendo. Ela continuava abraçando o bebê como sempre, e se ela a abraçou um pouco mais apertado do que o habitual, acho que só eu que percebi. Pouco tempo depois, B se aproximou de mim, oferecendo-me uma cerveja. Eu peguei e assisti minha mãe e Rim do outro lado da sala. Elas estavam fazendo alguns pratos juntas, e eu notei mamãe falando calmamente com ela. "Como ela está?" Perguntou B em seu tom baixo. Eu tomei um gole da cerveja (o meu primeiro e único do dia treinamento, você sabe) antes de responder. "Ela é forte." 132


"Há outro artigo circulando on-line," ele disse, virando-se para que suas costas estivessem na sala e ele só enfrentasse a mim. "Vi no telefone de Ivy quando eu estava lá em cima." “Quão ruim é?” "É uma merda estúpida," respondeu B. "Mas que machuca as mulheres." Eu dei-lhe um olhar. Ele suspirou. "É uma longa lista de mulheres que se ofereceram para darlhe um bebê." Ele limpou a garganta e se inclinou um pouco. "Estão dizendo que Rim não pode." Era como um soco no estômago. Eu não queria que ela visse isso. “Esses abutres não têm nada melhor a fazer? Como se eu quisesse o bebê de alguma vadia," eu apertei. "Não é verdade, você sabe. Nem estamos tentando.” B assentiu. "Cara, você não tem que me dizer, mas sim, imaginei isso." "Não mencione a manchete para ela," eu disse. "Ela não precisa saber sobre isso." “Já limpei o telefone de Ivy.” Eu tomei um grande gole da minha cerveja, apreciando a maneira que deslizou em meu estômago e circulou em minha corrente sanguínea. Olhei de relance para Rim, pensando na minha próxima agenda de viagem. Não estava pronto para sair. Como poderia estar quando os abutres circulavam por cima, apenas esperando para entrar? Falando em abutres, os pensamentos sobre o pai de Rimmel encheram minha mente. Pensamentos do pagamento de dois milhões de dólares sobre uma história com até a mais ligeira semelhança da verdade proporcionaria. "Tenho que fazer uma ligação," disse a B e deixei ele e o resto da família para sair do fogo cruzado. 133


Estava cético que ele mesmo responderia. Na verdade, se ele responder ou não provavelmente seria mais revelador do que qualquer coisa que poderia realmente dizer. "Olá?" Ele atendeu no quarto toque. "Brock, é Romeo," eu disse, pulando as gentilezas. Esse cara machucou Rim demais. Falhou em protegê-la quando mais precisava e isso me matou. Eu não tinha vontade de perguntar a ele como estava indo seu dia. "Romeo, minha filha está bem?" A preocupação carregada em sua voz, então tomei isso como um bom sinal. Ou uma mentira. "Ela está bem. Não há nada de errado." Assegurei. "Bem, eu estou surpreso que você ligou." "Tenho certeza que você viu as manchetes circulando sobre Rimmel e eu." Eu comecei. "Bem, sim. Elas são difíceis de não ver.” Ele concordou. Não parece muito preocupado com a sua única filha. Babaca. "Olha, quero saber se a imprensa entrou em contato com você. Se você já falou com eles.” Houve um silêncio esmagador no outro lado da linha. "Você acha que eu estou vendendo fofocas sobre minha filha para a imprensa?" Ele pareceu surpreso. Eu não era muito sutil para as pessoas pensarem que era estúpido. "Nós dois sabemos que você provavelmente não está acima de suspeita," eu murmurei. Ele fez um som. "Eu não liguei para te insultar. Liguei porque estou protegendo minha esposa." 134


"Bem. Há coisas piores." Ele disse, ainda uma nota infeliz em sua voz. "Eles não me contataram. E não, não os procurei.” "Mantenha-o dessa maneira," eu disse. "Não traia sua filha porque uma revista de fofoca lhe oferece uma pilha de dinheiro." "Eu nunca faria." Ele estava indignado. "Você ainda está limpo?" Eu cortei. "Ainda não está jogando?" Ele suspirou. “Estou sóbrio. Ainda indo para minhas reuniões e terapia. Não apostei desde que tudo aconteceu.” "É bom ouvir isso. Rimmel ficará orgulhosa.” "Como ela está?" Brock perguntou. “Ela está grávida de novo?” Meus dentes se fecharam. Esses idiotas não percebem o quanto essa pergunta é intrusiva? Por que as pessoas pensam que tem o direito de perguntar isso, o direito de saber? "Não. Ela não está,” eu disse, conciso. "Oh que pena. Estou ansioso para segurar o meu neto." Queria dizer tantas coisas para esse idiota. "Sim, bem, ainda não estamos prontos. E se você ama sua filha e quer manter quaisquer futuros netos em tudo, vai ter certeza de ficar longe da imprensa. Nem uma palavra.” Senti sua raiva através do telefone, sobre o fato de que estava ditando e basicamente ameaçando mantê-lo longe da minha esposa e filho, e eu sabia que provavelmente ele iria dizer algo que me irritaria. Puxei o telefone para longe da minha orelha e toquei em desligar. A maneira mais rápida de não ouvir o que alguém tem a dizer? Desligue. Faz de mim um idiota? Claro que sim. Eu dava uma merda pra isso? Inferno que não. 135


“Romeo?” a voz de Rimmel me chamou por trás. Olhei por cima do ombro e sorri. "Olá bebê." "O que você está fazendo?" Eu levantei meu telefone. "Chamada telefónica." "Tudo bem?" Ela se aproximou quando enfiei o dispositivo no bolso do meu jeans. "Melhor agora que você está aqui." Ela sorriu. "Todo mundo está saindo." Ela jogou seu polegar sobre seu ombro em direção à casa. "Maldito tempo," eu murmurei. “Pensei que nunca iriam embora.” Ela riu. “Você tinha planos?” A peguei pela cintura e a levantei. Suas pernas enroladas em volta da minha cintura. "Tenho um encontro quente com minha esposa." Ela levantou uma sobrancelha. "Você?" Balancei a cabeça lentamente, acariciando sua cintura com meu polegar. “O que você acha, Sra. Anderson? Que tal algum tempo a sós com seu marido?” Suas mãos seguraram minha mandíbula. “Adoro essa ideia.” "É um negócio feito." Eu confirmei. Sua risada flutuou atrás de mim enquanto a carregava para dentro da casa.

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Nunca em um milhão de anos eu teria pensado que a vida poderia me trazer aqui. Claro que não foi realmente a vida que fez meu Ranger Rover estacionar nesse lugar familiar. Foram as circunstâncias. Durante três meses, estava congelada no tempo. Fiquei parada enquanto as páginas do calendário mudavam. Folhas nas árvores se transformaram em joias coloridas, em seguida, eram suavemente sacudidas livres para deixar para trás ramos vazios que, com o tempo, brotaram com vida nova. Queria ser como as árvores em nosso belo quintal. Queria afastar delicadamente as correntes que me seguravam no lugar. Brotar com uma nova vida, com mudança. Os dias e as semanas já não passavam, porque isso não era viver. Mesmo que quisesse agarrar desesperadamente a linha entre a vida e a morte, chegar e encontrar minha filha e puxá-la para perto, era impossível. 137


Agora, eu existia entre os dois. Entre a vida e a morte. Presa, querendo viver, mas também não sabendo como afrouxar meu aperto na morte. Tudo parecia tão inalcançável. Por isso que percebi o quanto permaneci assim por longos meses. Quando é preciso fazer tudo, se opta por não fazer nada. No entanto, só porque tudo parecia - às vezes - inviável, não significava que fosse. Eu tinha Romeo. Ele já era meu. E enquanto eu amava minha Evie perdida tão profundamente, a semana passada me fez perceber algo. Algo que eu estava terrivelmente envergonhada de admitir que tinha perdido de vista. Eu o escolhi. Romeo. Eu sempre o escolheria, não importa sobre o que era. Só precisava de um pouco de ajuda. Alguém para me mostrar como me livrar do velho para que pudesse florescer o novo... mas fazê-lo de uma forma que ainda poderia trazer a memória da minha filha comigo. Para ser franca, eu não confiava em um terapeuta. Meu pensamento era que iria lá para curar e derramar minha mais profunda dor e pensamentos ... só para tê-los vendidos para o maior lance e encerrar como notícia de primeira página. Dramático? Infelizmente não. Nós aprendemos de maneira dura na noite que perdi Evie. Alguém da equipe do hospital divulgou a notícia aos meios de comunicação. Foi a razão pela qual fomos atacados por paparazzi na saída. Não tinha o luxo de ser anônima. Nossa dor era algo que outros pagavam para ver, um fato que nunca seria capaz de compreender. 138


Estacionei perto da casa, olhando para trás, certificando-me de que ninguém me seguiu até aqui. Um carro veio atrás todo o caminho, no instante em que comecei a dirigir pela estrada principal do complexo. Desacelerou quando virei para esta rua, mas eu sabia que estava provavelmente estacionado na estrada. A imprensa poderia fazer melhor do que pisar na propriedade do meu sogro. Tony iria comê-los como almoço no tribunal. E Romeo ... Bem, não tinha certeza de quanto mais ele poderia ser empurrado antes de retaliar, também. Meu marido não era o tipo de homem que tolerava o que considerava ameaças à sua família. Na verdade, ele tinha relativamente pegado leve ao lidar com tudo o que nos colocaram. Se você considerar leve, um enorme muro de pedra em torno de vinte acres de terra privada, algum tipo de escolta familiar para o meu trabalho no abrigo, uma proibição de mídia e números de telefone não listado para todos na nossa família. Embora tivesse quase certeza de que os repórteres que me seguiam não tinham entrado na propriedade, verifiquei os espelhos antes de soltar um suspiro aliviado. Eu desliguei o motor e enfiei as chaves na minha bolsa, mas antes de sair, olhei para o outro lado, para a casa branca e majestosa da piscina onde morava Romeo. Tantas lembranças boas naquele pequeno lugar. Ouvi um som, senti um movimento perto da casa principal, e virei. Valerie estava de pé na porta de trás, segurando-a aberta, olhando para o meu carro com surpresa em seu rosto. Sorri sardonicamente para mim mesma. Eu era provavelmente a última pessoa que esperava ver hoje.

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Desde que era claramente tarde demais para fugir feito uma galinha, levantei minha calcinha grande de menina e saí do carro, tomando cuidado para travar as portas, desde que já guardei minhas chaves. “Rimmel!” Gritou Valerie. "Está tudo bem?" "Tudo está bem," eu assegurei. “Romeo está bem.” Ela me observou caminhar a curta distância até a casa, então se afastou para me permitir entrar. "O Tony está aqui?" Perguntei, virando para vê-la fechar a porta atrás de nós. "Ele está no escritório," ela respondeu. "Acabei de me servir um chá. Você gostaria de um?" "Sim." Valerie esperou enquanto tirava o blazer azul-marinho que eu usava. Era da Topshop23. Ivy escolheu para mim, como escolheu todas as minhas roupas "apresentáveis." Sim, estava realmente usando roupas de verdade hoje. Achei que uma visita para o sogro pedia isso. Afinal, a última coisa que eu precisava era ver o julgamento em seus olhos sobre as minhas roupas e ficar totalmente chateada antes mesmo de dizer para que vim até aqui. Além disso, era bom para mim sair dos moletons e pentear o meu cabelo. Não tinha feito isso muito ultimamente. Desde que não tinha feito aparições com Romeo ou para qualquer lugar externo realmente, me vestir bem não tinha sido uma prioridade. Afinal, os animais no abrigo não se importavam com que tipo de calça eu usava, contanto que houvesse petiscos nos bolsos. Eles eram o meu tipo de gente. 23

Topshop (originalmente Top Shop ) é uma loja varejista multinacional britânica de roupas, sapatos, maquiagem e acessórios. Possui cerca de 500 lojas em todo o mundo - das quais cerca de 300 estão no Reino Unido - mais operações online em diversos mercados. Seu atual CEO é Ian Grabiner , e é parte do Arcadia Group , que é controlado por Sir Philip Green .

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Pendurei o blazer em um gancho próximo, em seguida, coloquei minha bolsa no gancho ao lado dele. Era uma Kate Spade24, algo que Ivy escolheu. Eu me curvei para tirar minhas botas de pele, mas Valerie me fez parar. "Apenas deixe-as. Eu sei como você ama suas botas. " "Eles mantêm meus pés quentes." Sorri. Além das minhas habituais botas de pele, eu usava jeans branco e uma blusa de gola V que se parecia como seda contra a minha pele. Ela tinha um comprimento maior na barra, me cobrindo mais, dando uma sensação boa sobre minha escolha de calça. "Então você continua dizendo isso," Valerie respondeu e se moveu em direção à cozinha. "Estive olhando ultimamente alguma coisa parecida para mim. Há tantas para escolher. Como você escolhe? " Valerie ia comprar um par de botas que eu usava? Olhei ao redor para me certificar de que estava na casa certa. "Honestamente?" Eu disse, maliciosamente antecipando sua reação. "Eu comprei estas na Target. Estavam na promoção. Ela provavelmente nem sequer sabia que Target vendia sapatos. "Sério? É onde eu compro minhas toalhas de papel." Imagino. "Vou ter que ver se posso encontrar um par na próxima vez que for." Isso me surpreendeu. Pensei que Valerie Anderson zombaria da ideia de comprar um par de sapatos na Target. Talvez ela estivesse trabalhando para virar a página também. Ultimamente, as coisas entre Valerie e eu estavam cordiais. Fomos amigáveis em jantares de família, jogos de futebol, e em qualquer lugar que estávamos juntas. Ela veio para a casa no dia depois de eu ter perdido o bebê,

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Marca de bolsa.

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algo que não estava preparada para nada. Estava quase convencida de que veria algum tipo de decepção ou mesmo de condenação em seus olhos. Não havia nenhum. Nem sequer uma dica. Foi naquela manhã que me lembrei de uma conversa que tivemos há muito tempo sobre suas lutas com ter um filho. Eu tinha pensado muito sobre essa conversa nos dias que se seguiram, me perguntei sobre isso. Sobre ela. Eu não odiava a mãe de Romeo, não mais. Não gostar de uma mãe por querer proteger seu filho parecia realmente trivial nos dias de hoje. Mas eu nunca esqueceria algumas das coisas que ela tinha feito para me machucar. Com toda a verdade, eu estava com medo de estar aqui agora. Senti-me como se estivesse me abrindo para um potencial ferimento adicional. Há algum tempo atrás, até pensei que nós teríamos um relacionamento. Isso foi antes dela anunciar que meu pai matou minha mãe. Isso meio que destruiu as coisas. Ela tinha trabalhado duro nos últimos dois anos para reconstruir algum tipo de relacionamento comigo. Acho que ela finalmente admitiu que Romeo realmente me amava e eu realmente o amava. O belo casamento que ela organizou para nós (e B e Ivy) foi o seu jeito de estender o ramo de oliveira, e eu aceitei. Mas hoje foi inédito. Eu nunca tinha vindo até aqui sozinha, sabendo que Tony não estaria, com todas as intenções de passar tempo com ela. Cura. Era disso que se tratava, e se havia alguém que entendesse a perda de uma criança, o desespero, era ela. Talvez na minha busca para curar as minhas feridas mais profundas e reconciliar o meu futuro com o meu passado, também começaria de novo com a minha sogra. 142


"Roman está no Texas agora, certo?" Ela perguntou, interrompendo meus pensamentos. "Sim, então ele estará de volta aqui em Maryland para um jogo em casa neste fim de semana." Valerie assentiu enquanto me servia uma caneca de chá quente e adicionava a quantidade exata de açúcar que eu sempre tomava. Ela estava prestando atenção. "Anthony e eu estamos indo para o jogo." Eles foram para quase todos os jogos de Romeo em casa. Pensei que era doce. Isso me fez perceber também. Eu tinha passado a amar futebol nos últimos anos. "Ele está grato por seu apoio," disse a ela, aceitando a caneca quando me ofereceu. "Eu também. Ele deve sempre ter família lá para apoiá-lo." Valerie inclinou a cabeça por uma fração. "Você é bem-vinda para se juntar a nós em nossa cabine reservada a qualquer momento. A imprensa é mantida afastada." "Vou manter isso em mente." Envolvi minhas mãos em torno da caneca, permitindo que o calor do chá se infiltrasse nas pontas dos meus dedos frios. "Vamos sentar." Ela apontou para a pequena mesa em frente a algumas janelas do outro lado da cozinha. "Tenho que dizer, quando ouvi um carro vindo pelo caminho, você era a última pessoa que esperava ver ao olhar para fora pelas janelas." Eu coloquei o chá para baixo para correr meus dedos através dos fios lisos do meu cabelo. Era elegante e sedoso sentir contra a minha pele e, em muitos aspectos, um pouco chocante. Não tinha usado ele liso e solto assim em um bom tempo.

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"Eu esperava que pudéssemos conversar." Mexi um pouco mais em meu cabelo antes de soltar e segurar a caneca. "Realmente não tenho mais ninguém para... hum, conversar." "Estou sempre aqui para conversar, a qualquer hora que quiser," ela respondeu gentilmente. Valerie era uma mulher perspicaz, e eu tinha certeza de que ela sabia que vir aqui hoje tinha sido um desafio para mim. "É sobre o bebê," disse, sem saber como fazer isso. "Eu pensei tanto. Queria te ligar tantas vezes, mas depois de tudo...” Ela pausou, então retornou. "Não queria empurrar ou forçar. Sei que não tivemos um começo de relacionamento fácil.” Eu ri levemente. "Isso é um jeito de colocar educadamente." Valerie sorriu. Eu só poderia esperar envelhecer tão graciosamente como ela tinha. Como de costume, estava vestida perfeitamente com calça justa preta e uma blusa de seda creme que amarrava ao lado do pescoço com um arco elegante. Seus cabelos eram cortados na altura dos ombros que mostrava os fios grossos e loiros, e sua maquiagem era natural. Além de seu anel de casamento, ela tinha vários outros anéis em seus dedos e um bracelete de diamante em torno de seu pulso. "Bem, eu sou uma dama," ela retorquiu com um leve brilho em seus olhos. Ela estava brincando? Será que Valerie Anderson realmente quer usar botas e piadas? Resisti ao desejo de olhar pela janela para ver se havia sinais de um apocalipse iminente. "Estou feliz por você ter vindo," disse ela, sua voz assumindo um tom mais sério. 144


Engoli em seco, minha garganta ficou seca, então bebi um pouco do chá. Não ajudou, mas não piorou. "Como você está?" Valerie perguntou, me dando um empurrão. A caneca fez um leve barulho quando coloquei sobre a mesa. "Não muito bem," eu sussurrei, olhando para baixo no líquido escuro. Nu não queria olhar para Valerie. Estava com medo do que eu veria. Pena. Tristeza. Compreensão. Mesmo que estivesse aqui para o entendimento, para ser honesta, ainda não queria vê-los refletido em seus olhos. Minha dor era singular. Única. De muitas maneiras, a dor foi a última conexão que tive com Evie. Se eu visse a compreensão nos olhos de Valerie, ficaria aterrorizada de que de alguma forma tiraria o pouco que tinha deixado. Ninguém pode tirar Evie. Ela é e sempre será sua filha. Quão fácil são os pensamentos. Como era difícil acreditar neles. "Me sinto presa," começo. "Como se não pudesse seguir em frente. Eu quero, mas parece desleal." Valerie alcançou a mesa, sua mão perfeitamente bem cuidada cobrindo a minha e apertando. "Dói," admiti, a emoção crescendo dentro de mim até que minha própria pele se esticava apertada. “Dói o tempo todo.” “Sempre vai doer, querida,” respondeu ela. Eu não estava esperando isso, e olhei para cima. Ela ofereceu-me um fantasma de um sorriso e assentiu. "Sempre haverá uma peça vazia dentro de você que Evie tomou quando se foi. Sempre haverá dias em que você olha para o calendário e mentalmente calcula a idade que ela teria naqueles dias. Você sempre procurará o rosto dela em crianças que olham do jeito que imaginou que ela faria." 145


Minha respiração engatou porque ela sabia. Conhecia meus pensamentos sem que tivesse que expressá-los. "Você continua esperando a dor ir embora, mas dói um pouco mais a cada dia. As pessoas provavelmente lhe disseram que já faz muito tempo. Eles tentaram colocar um limite no seu sofrimento. Eu balancei a cabeça. Ela sabia. "As pessoas fazem isso porque sua dor as torna desconfortáveis. É difícil de ver. Olhe para mim, Rimmel,” diz firme. Eu fiz porque Valerie não era uma mulher que você ignora. "O amor que você sente por Evie não é mensurável. Portanto, nem é o tempo que levará para se sentir humana novamente. Olhei para você por um longo e silencioso tempo no ano passado, minha nora, e aprendi bastante. Mas no topo dessa lista, aprendi que sua capacidade de sentir é diferente de qualquer pessoa que já conheci. É uma bênção e uma maldição para você. Uma bênção porque quando ama, é com tudo dentro de você. Uma maldição porque quando magoa, é quase paralisante. Levantei a mão para tirar uma lágrima que se arrastava pelo meu rosto. "A boa notícia é que você aprende a se adaptar. Vai aprender a viver com a perda de sua filha.” "Parece que estou traindo a memória dela," sussurrei. "Seguindo em frente." "Eu sei. Sabe aquele vazio que ela deixou quando partiu?" Ela perguntou, acenei com a cabeça. "Ela tem esse pedaço de você. E esse lugar dentro de você? Isso não é tão vazio quanto se sente. Esse é o lugar dela agora, e ela vai estar lá para sempre." Mais lágrimas caíram. Ela estava comigo. Sempre. 146


"Foi minha culpa." Chorei. "Não sou tão forte como Romeo. Não consegui mantê-la a salvo.” Valerie fez um som e veio ao redor da mesa. A próxima coisa que percebi foi, ambos os braços dela estavam ao meu redor; ela estava me abraçando apertado. "Sei que é assim. Eu culpei-me por anos e anos, assim como você. Não é culpa sua. Essas coisas, coisas horríveis só acontecem." Agarrei seu braço onde ela me abraçou e segurei. Pela primeira vez desde que saí da névoa induzida pelo choque no hospital, senti tudo de uma vez. O peso de tudo isso era tão grande que pensei que iria desmoronar. Eu não desmoronei. Eu chorei. Me senti impotente. Culpada. Mas resisti à tempestade de emoções; que por si só me fez sentir mais forte. Depois de um tempo, me afastei do abraço de Valerie e esfreguei meu rosto com as costas das minhas mãos. Ela me soltou e se apressou para pegar alguns lenços de papel (que ela provavelmente comprou do Target) e colocá-los na minha mão. Levei alguns minutos para limpar meu rosto e saborear o chá antes de olhar para cima. "Posso te perguntar uma coisa?" Minha voz estava rouca. "Claro." "Você me disse uma vez que os médicos disseram que nunca teria filhos. E que você tentou por anos. " Valerie assentiu, então eu continuei. "Romeo foi seu milagre, mas você já teve um aborto como eu?" Ela sorriu tristemente. "Dois deles. Foi logo depois que os médicos me disseram que nunca teria um filho." 147


Dois. Apenas o pensamento de ter que sobreviver algo assim mais uma vez foi o suficiente para me fazer nunca querer tentar novamente. "Nós estávamos devastados, bem como você e meu filho." Ela limpou a garganta. "Perder uma criança não é algo que desejo para ninguém. Nem mesmo meu pior inimigo.” "Ainda dói em você?" Perguntei. “Mesmo depois de todos esses anos?” “Sim. Eu só aprendi a viver com a dor, e com o tempo, vim a aceitar que não era nada que eu tinha feito. Não era para ser." Eu digeri sua honestidade por alguns momentos antes de falar novamente. "Romeo quer tentar de novo." Admiti. "Diz que não está pronto até eu estar, mas eu só sei." "Meu filho quer que você seja feliz." "Isso é o que quero para ele." Valerie sorriu. "Você conversou com Roman, disse a ele como você se sente?" "Nós conversamos." Assegurei. “Depois do primeiro aborto, você não estava com medo que isso acontecesse novamente?” “Aterrorizada. Então, quando isso aconteceu, pensei que de alguma forma acontecia o aborto porque estava tão preocupada." "Oh, mas isso não é verdade," me apressei em falar, sentindo imediatamente empatia por ela. Valerie sorriu. "Se ao menos você se convencesse tão facilmente." Ela tinha um ponto. "Ter outro bebê, tentar engravidar novamente não tira nada do seu primeiro. E sim, há sempre o risco de outro aborto, mas as chances são fracas. E para mim, quando pesava a dor potencial contra a alegria de segurar meu bebê em meus braços, a alegria sempre venceu." 148


Deixei tudo o que ela disse para mim ser absorvido. Sentamos e bebemos nosso chá em silêncio, mas não era estranho ou desconfortável. Não pensei em todas as coisas que ela tinha feito para mim no passado e como superficial nosso relacionamento se tornou. Ela não era mais aquela pessoa para mim. Era uma mãe. Uma mulher que compreendeu a dor e perda. Uma ouvinte e uma confidente. E o que foi mais notável? Eu não tinha esquecido uma única coisa que ela me colocou. Ela era apenas mais do que isso agora. Fez-me sentir como se pudesse ter mais, não esqueceria Evie. "Eu deveria ter vindo aqui mais cedo," finalmente disse. Valerie riu. "Nunca pensei que iria ouvir você dizer isso." Eu bufei. “Nunca pensei em dizer isso também.” "Você veio quando estava pronta, e estou feliz que fez." "Eu também," sussurrei. "Fale com Romeo," ela disse, chamando-o pelo seu apelido pela primeira vez. "Realmente conversar. Não tenha medo de dizer-lhe as coisas qe te preocupam mais. Acho que você pode perceber que tem mais em comum do que pensa.” "Acho que posso estar pronta agora." “E se posso sugerir alguma coisa?” Balancei a cabeça. "Vá ver seu médico, fale com ele. Talvez um exame. Mesmo um ultrassom, se lhe der paz na cabeça. Então você saberá que tudo é como deveria ser no caso de você e Roman decidirem tentar novamente." 149


Não tinha pensado nisso. Estava tão perdida dentro de meus piores pensamentos; havia esquecido que tinha algum controle. "Acho que vou." Assenti. Depois disso, a conversa foi para coisas mais leves. Principalmente falar sobre Romeo e seu pai. Ela me pediu novamente para vir para o jogo em casa e sentar com eles, e concordei. Sair seria bom para mim, e qualquer desculpa para ver o meu marido era um bônus. Algumas horas depois que entrei, estava dando de ombros para entrar no meu casaco de novo. Mas na saída, me senti um pouco menos pesada, mais aliviada. Quando estava saindo pela porta, parei e voltei. “Obrigada, Valerie. Eu realmente quero dizer isso. Você é uma boa mãe.” Seu rosto suavizou, e ela me puxou para um abraço. "Obrigado por confiar em mim o suficiente para falar comigo." Me afastei e sorri. "Diga a Romeo que eu disse olá!" Ela me chamou. “E Rimmel? Olhei por cima do meu ombro quando abri a porta do carro. "Você pode ser metade do tamanho de meu filho, mas sua força combina com a dele." Essa foi provavelmente a melhor coisa que ela já me disse. Foi também a primeira vez que me sentia grata por ela estar na minha vida.

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O som familiar do toque do meu celular fez meu braço arremessar em meu sono. O toque não parou quando eu apertei. Foi então que percebi que não era o alarme. "Sim," disse no telefone, meus olhos ainda fechados. A voz de Rimmel encheu meu ouvido. “Você ainda está na cama?” Tentei me levantar, o lençol caindo ao redor da minha cintura, pisquei meus olhos. "Porra, que horas são?" "São apenas sete," ela respondeu, divertimento em seu tom. “Você não está treinando agora?” Gemi e caí de volta para os travesseiros, me certificando de manter o telefone em minha orelha. "Dia do jogo," murmurei. Meus olhos voltaram a abrir. “Rim? O que está errado?"

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Meu coração começou a bater, respiração acelerando, e me empurrei para cima em um braço. Ela nunca me ligou tão cedo. "Nada!" Respondeu rapidamente. "Estou bem." "Você tem certeza?" Perguntei, ainda incapaz de me acalmar. Flashes de seu rosto retorcido e a dor em seus traços naquela noite no hospital meses atrás me bombardearam. "Eu prometo," jurou. "Senti sua falta. Imaginei que você estaria acordado.” "Não faça essa merda comigo, baby," me retorci e deitei de lado, o telefone encostado na orelha, mantido no lugar pelo travesseiro e minha cabeça. "Eu tenho uma surpresa," disse, antecipação em sua voz. "Sim?" Eu sorri. "Deixe-me adivinhar. Temos outro cachorro. E um gato.” "Romeo!" Ela advertiu. "Um hamster, então." Brinquei. Sua risadinha encheu minha cabeça. Meu peito inchou de amor, e mentalmente contei os dias até que pudesse ir para casa com ela. "Não, não trouxe para casa outro animal." "Desta vez," murmurei. Ela riu novamente. "Estou indo para o seu jogo hoje à noite!" "Hein?" Respondi, meu cérebro ainda não está funcionando plenamente. Bem, isso e suas palavras eram a última coisa que esperava ouvir. "Seus pais me pediram para sentar nas cabines reservadas com eles." "Você vai estar aqui esta noite?" Esclareci, querendo ter certeza. Excitação mexeu em minhas veias e me acordou de vez. "Sim! Estou empacotando tudo agora mesmo. Estamos partindo em trinta minutos para ir até aí.” 152


"Porra, querida, isso é tão bom de se ouvir." Todas as palavras dela me alcançaram. "Espere. Você disse que está sentada com meus pais?" “Valerie me convidou. Sua cabine não permite a imprensa." Você sabe quão ruim é com a imprensa quando Rim escolhe se sentar com minha mãe. Normalmente, minha menina sentava-se nas arquibancadas, o mais próximo possível do campo. Ela me disse que gostava de sentar onde os fãs ficavam, e era mais emocionante assim. Além disso, tinha uma visão mais próxima do campo. Eu sabia que isso significava que só queria uma olhada de perto em minha bunda no meu uniforme. Era uma bunda bonita. "Você tem certeza de que está preparada para isso?" Perguntei, deixando de lado meu intenso desejo de tê-la aqui para pensar no que isso poderia lhe custar. Ainda não tinha contado sobre a recompensa de dois milhões de dólares ou o fato de que os urubus estavam ativamente procurando sujeira. Não disse a ela que eu liguei para seu pai também. Deveria dizer. Poderia agora mesmo. Era difícil empilhar mais em seu prato já cheio. Além disso, tivemos muito pouco tempo quando estava em casa. Eu estava lá e fui. Só queria que fôssemos normais por um tempo, nos divertindo uns com os outros. "Para ver você chutar bundas no campo? Uh, sim!" Eu ri. "Estou animado para ver seu rabo em minha cama hoje à noite." "Pervertido," ela brincou. “Você adora.” Sua voz suavizou, e pude imaginá-la, segurando o telefone, parecendo uma bagunça, com um sorriso suave no rosto. "Eu gosto." 153


Odiava nos tirar da nossa pequena bolha, mas eu precisava. Me empurrando no colchão, encostei-me na cabeceira da cama. Foi difícil como a porra. Olhei de volta para ele, franzindo o cenho. Sentia falta da minha casa. Estar em um quarto de hotel diferente todas as semanas era cansativo. Era fácil esquecer em que cidade estava se os jogos estivessem muito próximos. Tecnicamente, eu realmente não precisava estar em um hotel agora. Não aqui de qualquer maneira. Uma vez que este era um jogo em casa e estávamos aqui na sede, poderia ter conseguido o meu próprio lugar. B e eu conversamos sobre ficar em um pequeno apartamento para quando estivéssemos treinando aqui. No entanto, não gostava tanto da ideia. Já tinha uma casa, uma que não estava ansioso para substituir. Ou adicionar. A questão era, qualquer lugar sem Rim não era lugar para mim. Esse apartamento teria sido tão frio quanto este quarto de hotel. E sim, se tivéssemos um apartamento, teríamos que limpar e cozinhar. Aqui no hotel tem serviço de quarto, serviço de camareira, e alguém na recepção que respeitava nossa privacidade e não dava nossos números dos quartos. Funcionava, e se não estava perfeito, não estava prestes a tentar corrigir. "Rim, quero que você venha. Sinto sua falta. Mas você tem que saber que a imprensa ainda estará por perto. Eles sempre estão. Estarão fora da cabine, mas em todos os outros lugares. Ela suspirou. "Sei. Não posso me esconder para sempre, Romeo. Não quero perder seus jogos. Você é meu marido, e quero apoiá-lo. Já disse que acho que se parar de me esconder, eles podem apenas ver que estamos bem e seguir em frente." 154


Eu realmente não penso assim. Era muito dinheiro. Queria mantê-la trancada, a salvo de olhares indiscretos e perguntas idiotas ... mas quão razoável era isso? Esconder ajudava mesmo, ou serviria apenas para isolá-la mais - ao ponto de só poder se dar conta da razão pela qual estava ficando fora da vista? Malditos pensamentos complicados. Graças a Deus tenho que correr no campo esta noite. Tive a sensação de que ia precisar. “Farei a segurança ciente de que você estará no estádio. Eles podem se certificar de que não seja incomodada em seu caminho para seu lugar." "Sinto sua falta," ela me disse. “Ah, querida, também. Esta cama de hotel vai ser muito mais confortável hoje à noite com você nela." Conversamos alguns minutos mais antes que ela tivesse que terminar de arrumar sua bagagem para que pudessem sair. Aparentemente, Ivy e Nova também vinham. Todos estariam no reservado esta noite. As garotas estavam indo juntas, se encontrando com meus pais. O dia passou rapidamente, como sempre fazia, mas eu ainda olhava para o relógio de vez em quando, me perguntando se Rim estava na cidade ainda. Fizemos alguns passes, algum aquecimento e fomos para o campo. O jogo de hoje à noite estava lotado, então seria uma multidão que rugia. Depois que estávamos preparados e prontos para ir para o campo, eu verifiquei meu telefone para encontrar um texto de Rim. Casa cheia esta noite! Já estamos na cabine. Chute alguns traseiros, e eu vou te ver mais tarde #♥ Sorri, enfiei o telefone no meu armário e me juntei a B, que estava esperando. "Cara, é melhor você não ser tão lento neste campo hoje à noite." Dei-lhe o dedo. 155


"Meninas aqui?" Ele perguntou, sem sequer dar uma olhada em meu gesto. "Por que você está jogando como se não tivesse checado no seu telefone, também?" Eu quebrei. Ele sorriu. “Muito bom ter alugado a cabine reservada para elas está noite,” disse B, enquanto nos sentamos no centro do vestiário para um discurso motivacional do treinador. "Talvez precisemos conversar com Gamble sobre como conseguir uma nossa. Sentar nas arquibancadas não é a melhor ideia agora." “Tenho certeza de que sua mãe adoraria tê-las lá o tempo todo.” Oh, tenho certeza que sim. Qualquer coisa para tentar ficar um pouco mais perto de Rim. Inferno, quando nós dissemos que ia ser uma avó, poderia ter jurado por um segundo que ela gostava de Rim mais do que eu. Seu próprio filho. Que tipo de merda era essa? Segundo lugar, é isso que ia ser no momento em que meu filho nascesse. Se tivesse um. Tornou-se ainda mais claro para mamãe que, se queria o tipo de relacionamento comigo e com qualquer criança que eu pudesse ter, a única maneira que conseguiria era sendo gentil com minha esposa. Eu pensei que todo seu esforço para estar perto de minha esposa era por essa razão? Não. Mas com certeza não doeu. Quando Rimmel abortou, eu estava nervoso, até mesmo receoso de que minha mãe poderia se voltar contra ela como tinha a feito da primeira vez que estavam perto. Ela não o fez. Por incrível que pareça, parecia mais determinada a fazer o relacionamento dar certo. 156


Talvez Rimmel aceitando o convite para sentar-se junto era sua maneira de fazer florescer o ramo de oliveira estendido. "Tudo bem, escutem!" Rugiu o treinador, e todos ficaram em silêncio. Todos os pensamentos de Rimmel e minha mãe foram embora enquanto me concentrava no jogo. A equipe correu para o campo, a multidão ficou louca e o jogo começou. Algumas vezes, olhei para o local que sabia que meus pais estavam sentados, mesmo que não pudesse ver através do vidro. Esperava que a imprensa não tivesse sido muito cruel quando entraram no estádio. Esperava que Rim estivesse se divertindo. Joguei duro, querendo impressionar os fãs e fazer o nosso primeiro jogo desta temporada em casa épico. Também ajudou meu jogo que minha esposa estivesse tão próxima. Tinha esquecido o quanto isso significava para mim quando ela estava em meus jogos, quão motivador era saber que estava perto, e a recompensa no final de um jogo duro seria me esfregar em Rim. Braeden estava em chamas. Inferno, toda a equipe estava. Nós começamos a chutar em direção as linhas adversárias e só tínhamos parado quando deu o intervalo do jogo. Pensei brevemente em ir correndo até a cabine para pedir um beijo, mas sabia que iria me empolgar e se transformaria em um circo. De volta ao vestiário, os espíritos estavam altos, o treinador muito emocionado, e a equipe não teve que suportar uma palestra sobre nossos traseiros chutados. O técnico e seus assistentes desapareceram no escritório para analisar a primeira metade e fazer ajustes onde era necessário, e a equipe tem uma pausa muito necessária para descanso. 157


Alguns dos caras dirigiram-se para os chuveiros. Temos um jogador que apelidamos de Dirt25 porque, ironicamente, o cara odiava ficar sujo. Tomava banho a cada intervalo. Ele sempre dizia que um corpo limpo era mais eficiente. O cara tinha problemas. "Não esqueça sua lavagem corporal, Dirt!" B gritou, e eu ri. Eu peguei um Gatorade da geladeira e, em seguida, joguei um para B antes de abrir e dar uns goles. Tirei minha camisa e equipamentos da cintura para cima. Era bom respirar um pouco. Braeden já estava sentado ao lado de nossos armários com os pés para cima, então peguei meu telefone e me juntei a ele. Isolei os jogadores barulhentos em volta de mim e Dirt cantando no limite de seus pulmões no chuveiro (Sério, esse cara não deveria cantar Brittney no chuveiro, apenas era errado) e verifiquei meu telefone. Tão orgulhosa de você! Rimmel enviou mensagens de texto. Arrase com eles! Sorri enquanto meus dedos voavam pela tela. 2 quartos à esquerda. Então você é toda minha. Atirei meu telefone para baixo e encostei minha cabeça contra o metal frio dos armários. B olhou para o telefone, balançando a cabeça. Eu bati no braço dele. "O que?" Ele olhou para cima, sua boca em uma linha fina. "Nada," murmurou e jogou o telefone em suas pernas. "Você vê essa merda que Drumbo puxou para fora no campo?" Falando sobre um jogador da equipe adversária. 25

Na tradução é sujeira, aqui eles se referem fazendo um tracadilho.

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"Esse cara está pedindo para conhecer o meu punho." "Esse cara nem vale a pena o seu tempo," disse, agindo como se estivesse totalmente distraído por sua conversa. "Ele é um idiota. Dou-lhe quatro jogos antes que saia com uma lesão para o resto da temporada. " Braeden fez um som rude. "Seu rabo." Eu ri, estendendo a mão para tirar o telefone de seu colo. Ele mergulhou de lado para puxá-lo de volta, mas perdeu. "Tem que ser mais rápido do que isso," disse e desbloqueei a tela. Duas janelas apareceram, uma delas sendo a cobertura do jogo. Às vezes, verificámos os canais de esporte para ver o que estavam dizendo sobre nós ou até mesmo a equipe adversária. De vez em quando, tivemos sorte e puxamos algumas informações que usamos para nossa vantagem no campo. A cobertura de hoje não era sobre o jogo real e mais sobre quem estava presente. Rimmel estava em casa, e todos sabiam disso. Realmente nunca entenderia por que a imprensa era tão porra fascinada por minha esposa. Ela era minha. Todo mundo precisava se preocupar com seus próprios negócios. Malditos idiotas. Eu aprendi isso com Braeden. Todos queriam um pedaço dela. Alguns especularam que ela veio contra minha vontade, e por isso estava se escondendo. Outros diziam que era para esconder uma possível gravidez. Até disseram que estava com muito medo de mostrar seu rosto. Desde quando o jogo se tornou sobre o que as esposas dos jogadores estavam fazendo? Por que era sobre suas roupas, sua capacidade de gerar crianças, e onde se sentavam em jogos? 159


Isso era futebol. Futebol. Não uma maldita novela. "Jesus Cristo," murmurei e entreguei a B seu telefone. "Perguntei a Ivy se tudo está bem lá em cima." “O que ela disse?” "Disse que tudo estava ok." Rimmel não parecia chateada em suas mensagens, então talvez não soubesse a agitação de sua presença, mas a falta de ser vista tinha causado. Puxei meu telefone e disparei outra mensagens. Você e Ivy deixam o estádio um pouco mais cedo. Menos tráfego. Nós encontraremos com vocês no hotel. Deixei a chave na recepção para você. Não queria que Rim andasse por aí esperando por mim depois do jogo. Vejo você então. "Nós vamos nos encontrar no hotel depois," informei B. Ele assentiu. "Inteligente." Inclinei a cabeça contra o armário e fechei os olhos. Parecia que só passaram alguns segundos quando o treinador gritou para que todos voltássemos para o campo. Enquanto caminhávamos, o som familiar e estridente da multidão zumbia ao nosso redor. Serviu como uma onda de adrenalina e sinalizou para o meu cérebro condicionado que era tempo de jogo. Sabia que Rim estava bem na cabine. Meus pais estavam com ela, e a segurança nessa área era apertada. As pessoas podiam falar on-line toda merda que queriam, mas eram apenas palavras. O jogo retomou, corri pelo no campo e fiz uma jogada. Meus companheiros e eu caímos em posição; A bola se encaixou perfeitamente em minhas mãos. No intervalo de alguns batimentos cardíacos, examinei os 160


jogadores, procurando uma abertura. Ultrapassei um, porque o cara estava a segundos de distância de ser pisoteado. Saltando em um pé, puxei meu braço para trás, sentindo a tensão usual em meus músculos enquanto me preparava para lançar a bola. Vi minha abertura, arremessei a bola. Cruzou perfeitamente bem no campo. Meu receptor saltou e pegou a bola dobrando para a direita em suas mãos. Ele se virou e avançou, correndo pelo campo. Eu assisti, esperando apenas mais um passo, outra linha. Finalmente, ele foi forçado fora dos limites, mas não antes que conseguisse avançar perto da zona final. A multidão enlouqueceu e gritou. B veio correndo para me bater no capacete. "Foi um belo lance, Rome!" Gritou ele. Cuspir meu protetor de boca e sorriu. Junto com nossos outros companheiros de equipe, que estavam comemorando, virei para reagrupar. Me inclinando para chamar outra jogada. "Que merda?" Trumbly murmurou e olhou para cima fora na multidão. O resto de nós seguiu o exemplo quando percebemos a mesma coisa. A multidão ainda estava louca. Agora não me interpretem mal. Havia sempre aplausos e uma todos rugindo em jogos, em todos os momentos. Eu tinha acabado de lançar um excelente passe e isso agitou o público, mas deveria ter parado a essa altura. Eles deveriam ter antecipado o próximo passe. Deveriam estar segurando a respiração para um touchdown. Por que não estavam? "Uh, Rome," alguém disse, e eu me endireitei. 161


Um dos caras me deu um tapa nas costas e me virou na direção da tela gigante que transmitia o jogo. Oh. Merda. Levantei meus braços e sinalizei tempo.

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Às vezes, uma vadia só se encaixa. Eu não era uma vadia. Longe disso, na verdade. Mas havia também um limite para o quanto uma garota de temperamento moderado como eu poderia aguentar. Eu estava malditamente perto desse ponto. Como um elástico sendo forçado em volta de uma pilha de papéis grossos demais, estava a ponto de estourar. Acho que foi assim que descobri que não era uma vadia. Duvidava muito que elas pensassem sobre isso antes de estourarem. Isso provavelmente tornava mais feroz quem estava no lado receptor. Não importa. Eu poderia atacar, também. Afinal, era casada com Romeo, e meu irmão mais velho era um cabeça quente. Me sentia mais forte hoje. Ontem. E antes de ontem. Olhei para Valerie. Ela notou e sorriu. 163


Desde aquele dia que tinha aparecido na porta dela e tomamos chá, me sentia mais forte. Era como apenas obter permissão de alguém que não era eu, não era o meu marido que me amava tão inabalável que não importa o que dissesse ou fizesse, tirou um peso fora de meus ombros. Permissão para quê? Para me perdoar. Para entender que talvez, apenas talvez, a perda de Evie não fosse minha culpa. Estava tudo bem em doer e chorar. Querer tão desesperadamente tentar outro pedaço de Romeo, mas também em não querer. Estava tudo bem em ser uma bagunça. Estou autorizada. Meu Deus, não tinha percebido quão doloridos meus ombros estavam de carregar tal peso. Como meu coração se machucou. Era pior do que eu achava. Estava melhor agora? Completamente curada? Não. Ainda sofria por minha filha. Em alguns momentos me culpava pela perda daquele bebê. Ainda olhava para Romeo me perguntando se ele pensou que eu falhei, mesmo que tivesse me dito mil vezes que não. Ainda estava com medo. Aqueles foram momentos, de consumação e absorção, agora, posso dizer a mim mesma que eles dariam espaço aos novos. E deram. Junto com aqueles tempos escuros, havia agora uns mais claros. Pensei na mãe balançando minha filha em seus braços. Cantando as músicas que cantava para mim. Pensei esperançosamente na criança que Romeo e eu seríamos abençoados, aquela cujos olhos eu olharia e veria seu pai refletido de volta. Eu era mais forte. 164


Não curada. Nunca seria "curada." Não acho que havia tal coisa para uma pessoa que perdeu uma criança. Era simplesmente aprender a viver incompleta. Ainda tinha um longo caminho a percorrer, mas Valerie me ajudou a perceber que não precisava ir sozinha nessa caminhada. Foi uma das razões pelas quais estive aqui hoje. Queria o meu marido. Olhar para o azul de seu olhar, sentir seus lábios sob os meus e ser acalmada por uma presença que apenas ele me dava. Queria mostrar a ele que estava tentando e apoiando-o em tudo o que fazia. Eu escolhi Romeo. Então estava aqui. Todos sabiam disso também. Foi aí que a confusão entrou em jogo. Havia uma entrada especial para aqueles que tinham assentos reservados no estádio. Mais privado, se quiser. Celebridades, donos de empresas bemsucedidas - Ron Gamble e cabines de propriedade das empresas, então supus que era uma necessidade de privacidade. Quando chegamos, estacionamos perto da entrada. Os pais de Romeo estavam logo atrás. Seguranças estavam esperando na porta. Eu não tinha dúvida de que Romeo os tinha todos em guarda. Não importava, entretanto, porque a imprensa ainda estava lá. Podiam não ser permitidos nas cabines, mas nada os impediu de estarem fora da entrada. Ivy e eu nós entreolhamos. Senti um frio na minha barriga porque sabia o que estava por vir. Olhei para baixo do que estava vestindo. "Deveria ter me vestido melhor?" Me preocupei. Ivy jogou as longas e loiras extremidades de seu cabelo sobre seus ombros. "Honestamente? Não importa o que você usa. Vão dizer uma porcaria, não importa o quê. " 165


Verdade. "Bem, é uma coisa boa que optei pelo o confortável." Ivy sorriu. Claro que ela parecia perfeitamente elegante em calça jeans skinny, um suéter de gola alta e um casaco verde estilo militar com tachinhas nos ombros. E eu? Estava no meu de sempre. Jeans e moletom. Não meu moletom de Alpha U, mas o meu do Knights. Tinha o nome e número de Romeo nas costas, também. Meu cabelo estava solto, no entanto, em vez do coque bagunçado habitual. Ivy tinha escovado para mim na noite passada, e ainda estava agradável e suave, então pensei que daria a Valerie uma chance de não parece uma bagunça total. Eu não era uma boa nora? :-) Houve uma batida súbita na janela do passageiro, e eu pulei, pressionando uma mão no peito. Tony estava lá com um olhar culpado em seu rosto quando olhei ao redor. Ele fez um gesto para que eu saísse do carro, depois olhou para a imprensa. Ivy já estava em movimento. Ela colocou seu Range Rover no estacionamento (sim, nós dirigimos o mesmo tipo de carro, apenas cores diferentes) e subiu no banco traseiro onde Nova estava sentada. "Muitas fotos," disse ela, tentando fazer com que parecesse um bom jogo. Minha decisão se fortaleceu, provavelmente por causa da raiva. Nós não deveríamos ter que jogar assim com nossos filhos, então eles não ficariam alarmados com esses abutres. "Saia do lado de Tony," disse a ela. “Ele pode ajudar a proteger Nova.”

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"Ok, pronto," ela disse, uma bolsa de fraldas em seu ombro e Nova em seus braços. As portas do meu lado do SUV abriram ao mesmo tempo, ambos corremos para fora. Tony colocou seu braço em volta de mim, mas fiz um gesto para Ivy. "O bebê." Ele pareceu dividido, olhando entre mim e Nova. "Ela é apenas uma criança," disse. Ele acenou com a cabeça uma vez e foi para Ivy, envolveu um braço em torno de seu ombro, e começou a avançar. Valerie ficou do meu lado enquanto nós quatro caminhávamos em direção à entrada. Repórteres e paparazzi se aglomeravam ao redor. O som de fotos estalando e os flashes constantes ameaçavam me cegar. "Rimmel!" Alguém gritou. "Por aqui!" "De-nos uma foto da sua barriga!" Gritou outra pessoa. "Você está grávida?" "Quando é o divórcio?" "O que você tem a dizer sobre a lista de mulheres se oferecendo para dar a Romeo um bebê?" Meus passos apressados pararam. Tudo dentro de mim paralisou. Há mulheres se oferecendo para dar um bebê ao meu marido? Oh infernos não! Falei imitando meu marido. Valerie fez um som de angústia e pegou minha mão. Olhei-a. Ela tinha o queixo levantado e uma expressão teimosa e intimidante no rosto. Que assim seja. Tomando fôlego, e dizendo a mim mesma que conseguia em vez de me esconder, caminhei à frente, levantando meu queixo. 167


"É verdade que você não pode engravidar?" Alguém gritou. As câmeras brilharam. Senti minha coragem vacilar, mas forcei-a de volta no lugar. Felizmente, os agentes de segurança empurraram através da imprensa e escoltaram Valerie e eu. Depois disso, fomos levadas para o prédio onde Ivy e Tony esperavam. Valerie apertou minha mão antes de soltá-la. Poderia ter jurado que senti um pouco de orgulho dela na maneira como lidava com isso. Eu fiz melhor do que pensei. Talvez a fraqueza de que tinha tanto medo fosse mais presumida do que real. Não importava se minhas entranhas tremiam, meu estômago estava em nós, e todos os músculos na base do meu crânio pareciam ter sido batidos com uma bola de demolição. Infelizmente, o meu dom de tolerância para lidar com as coisas parecia secar rapidamente, por isso era incerto quanto mais eu seria capaz de suportar hoje. A cabine que os pais de Romeo tinham era lindo. Havia assentos para mais de dez pessoas, uma grande TV de tela plana cobrindo o jogo, outra menor, acima do bar mostrando cobertura do SportsCenter ou algo assim, e uma ampla frente toda de vidro que dava para o campo. O bar foi abastecido com uma tonelada de bebidas (alcoólicas e não), e em dia de jogo se comia no balcão. Talvez alguns dos colegas de Tony se juntariam a nós, mas, por enquanto, eram apenas nós quatro e Nova. Foi definitivamente uma maneira mimada de desfrutar um jogo de futebol ao vivo. E bônus! Era climatizado, então isso significava que o ar frio do outono não congelaria meus dedos até ficarem dormentes. Ainda assim, preferia estar sentada nas arquibancadas. Era mais real para mim. Mais normal. 168


O primeiro tempo foi divertido e relaxante. Nós comemos os lanches, bebemos cidra de maçã e chocolate quente (Ivy e eu não bebemos nos jogos ... Ivy mal bebia em qualquer outro lugar), e brincamos com Nova. Valerie e eu até aplaudimos Romeo juntas. Entretanto, não foi sempre fácil assim. Notícias saíram de que eu estava aqui. Fotos de mim entrando nas portas laterais já estavam surgindo online, e os posts voando. Se pensassem que as perguntas que os repórteres gritavam eram invasivas, bem... elas pareciam lindas e inofensivas em comparação com as on-line. Você pensaria que perderíamos todos os posts divertidos sobre minha vida e casamento dentro dessa cabine, mas não. Mesmo o canal de esportes começou a cobri-los. Os comentaristas do jogo me mencionaram. Várias vezes. O fim do intervalo assinalou o da minha tolerância. Quando dois locutores masculinos que deveriam estar falando de futebol mudaram de assunto de repente e começaram a debater sobre o porquê de eu estar em uma cabine e não nas arquibancadas com medo de enfrentar os jornalistas ou porque fiquei chateada por causa das mulheres nas arquibancadas, as coisas ficaram um pouco difíceis de evitar. A raiva começou a borbulhar dentro de mim. Foi uma coisa relativamente nova. Claro, eu já senti isso antes. Muitas vezes. Mas essa era diferente. Foi o tipo de raiva que começou como uma chama pequena e ficou mais brilhante e mais quente até que, dentro de mim, tudo era tão branco e quente que ardia azul. O tipo de raiva que anunciava uma mamãe-urso protegendo seus filhotes. Eu poderia não os ter para proteger, mas esse instinto ainda estava aqui. 169


A necessidade de me proteger, meu marido, e a vida que tínhamos juntos era impossível negar. "Que garotas?" Ivy murmurou depois que nós duas olhamos para a TV, quase enfurecidas com o diálogo dos comentaristas. Eu não fazia ideia. Estar em um apagão completo da mídia não tenha sido sábio. Talvez enterrar a cabeça na areia só tivesse deixado meus olhos cheios de sujeira. Ivy foi a primeira a se afastar do bar e caminhar até a janela. "Onde supostamente estão essas mulheres?" Suas mãos plantadas em seus quadris enquanto olhava para fora. Nova estava ao lado dela, as mãos no copo, enquanto fazia um monte de sons e dizendo Da-da repetidamente. Eu me juntei a ela, e nós duas olhamos para as arquibancadas. “São elas? Bem ali em baixo?” Perguntou Ivy. Duvidosamente, colocando o dedo no copo para apontar. "Essa menina tem bastante pó descolorante na cabeça, ela poderia ser uma lanterna humana." Eu bufei. "E aqui estão elas," disse o locutor ao fundo enquanto a cobertura continuava. "Olhe para aquelas garotas. Devemos chamá-las de Romeo's Roadies26, Robb? Eu girei. Todos olharam para a TV. As câmeras foram focadas em uma fileira de garotas, todas vestidas com a camisas nove, os cabelos arrumados como se estivessem no Oscar e não um jogo de futebol ao ar livre. Seus decotes expostos, os brincos poderiam cobrir um continente, e a cor do batom tão forte quanto uma armadura. 26

Aqui é usado um trocadilho, no original Roadies são pessoas contratadas para o apoio a bandas musicais em turnês, no livro se refere ao apoio a Romeo para ter um filho.

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Todas seguravam bandeiras dos Knights, acenando-as como se estivessem em um desfile. Oh meu Deus, pensei que estava livre de garotas assim depois da faculdade. Claramente, algumas nunca irão crescer. Uma das garotas, muito alta, magra, definitivamente loira, que parecia uma modelo estava segurando um cartaz gigante: Eu vou ter seu bebê! Suspirei. Lembra quando disse que não era uma vadia? Menti. Eu estava acabado com os rumores, as acusações, e as cadelas sujas, tentando paquerar o meu marido. Sempre soube que Romeo ia ser um ímã. Que as mulheres se jogariam para ele em velocidades impossíveis. Mas um bebê? Isso estava indo longe demais. E se realmente não pudesse lhe dar outra criança? Então? Estas mulheres estariam zombando da minha mais profunda dor. Agiriam como se minha falha em gerar uma criança de alguma forma me fizesse não ser boa o suficiente para Romeo. Insinuando que ele seria literalmente, tão superficial, para escolher uma mulher em meio uma arquibancada e engravidála. Eca. Como omelete de queijo mofado. "Rimmel!" Ivy chamou atrás de mim. Até aquele ponto, não tinha percebido que havia me movido. "Onde você vai?" Girei a caminho da porta e olhei para trás, olhando todos na sala. Valerie estava me observando com olhos arregalados, e Tony, parecia que não sabia o que fazer. 171


"Todo mundo está tão desesperado por uma foto minha ... Bem, eu vou dar-lhes uma." "Dê-lhes o inferno, amiga," declarou Ivy orgulhosamente. Abri a porta e saí correndo pelo corredor. Observei os guardas da segurança parados nas proximidades; todos se endireitaram no instante em que apareci. Acenei para eles. "Rapazes." "Uh, Sra. Anderson, para onde está indo?" "Para assistir ao jogo," respondi docemente e afastei-me. Chamei bastante atenção quando saí do corredor privado. Alguns fotógrafos estavam descansando em suas bundas, apoiados contra as paredes. No segundo em que passei, se aproximaram, piscando como se não pudessem acreditar no que estavam vendo. Cada um deles. Passei pelos estandes de concessão, cabines dos vendedores e banheiros públicos. No final, havia um amplo corredor que levava para as arquibancadas. Passei, enquanto o volume de jogo só crescia. No segundo que pisei entre as fileiras, fui para o fundo e examinei a multidão. Olhei para a área geral onde Ivy apontou antes. Imaginei que os veria ... Sabe, os cartazes inscritos se oferecendo para ter o filho do meu marido eram como insígnias gigantes de VOCÊ ESTÁ AQUI. Os fotógrafos estavam bem comigo, tirando fotos e em seus telefones. Também fizeram perguntas, mas as ignorei. Eu estava chamando atenção, mas realmente, o que há de novo? Então eu os vi. O fã-clube "Coração" de Romeo. Groupies. Malibu Football Barbies. 172


Caminhei na frente da fileira inferior de assentos. A grade estava ao meu lado, segui com ela, mantendo os olhos trancados nas garotas. Comecei a ouvir meu nome sendo gritado; as pessoas começaram a apontar. Olhei para a multidão e acenei sorrindo. Atos como este é inteiramente planejado. Como se você não estivesse morrendo por dentro e seu sorriso fosse mais real do que aqueles peitos de vadias. Os fãs acenaram de volta. Essa parte era meio legal. Quando cheguei à seção em que as elas estavam, tinha atraído uma multidão e um harém de pessoas seguindo atrás de mim. De cima, uma equipe de repórteres com câmeras apareceu. Eles tinham câmeras grandes e fones de ouvido amarrados em seus rostos quando começaram a descer as escadas em minha direção. Eu acenei para eles, posando um pouco com o campo de futebol como pano de fundo. Então eu virei para as vadias. Estavam todas me dando olhares sujos. Sabe, o tipo de olhar que você vê no filme Meninas malvadas. Do jeito que toda mulher que não é sua amiga lhe dá quando você sai em público. Julgamento. Elas estavam me medindo, tentando decidir o quão difícil seria se livrar de mim e se perguntando o que Romeo viu em mim. Riram das minhas roupas, meus óculos, e a falta de maquiagem que não tinha em meu rosto. Subi alguns degraus e parei ao lado da fileira. Todos estavam olhando abertamente agora. "Você está envergonhando-se," eu disse alto o suficiente para as fileiras próximas ouvirem. 173


"A única vergonha que sinto agora é do seu guarda-roupa." A mulher mais próxima de mim riu. Tão original. Dei-lhes o meu melhor sorisso Meninas malvadas, puxei o tecido do moletom do Knights entre os meus dedos. "Oh? Quer dizer esta coisa velha? É um moletom da equipe. Tem o nome do meu marido na parte de trás." "Pare de tentar segurar." Uma das garotas se levantou e me encarou. - Um homem assim não quer metade de uma mulher. OK. Ouch. Às vezes, os piores insultos são os que atacam nossos medos mais profundos. Mesmo que eu tentasse não deixar o medo me assombrar, tentei racionaliza-lo... Eu estava profundamente com medo de nunca engravidar novamente e isso me faria menos do que. Eu nem sequer reconhecer abertamente o comentário. Em vez disso, inclinei-me em direção àquela com o cartaz. "Abaixe," eu rosnei. Sim, eu rosnei. Vá em frente! Ela riu. Me arremessei para frente, passando por um par de fãs (que, meu Deus, usavam muito perfume), e agarrei o cartaz para puxa-lo. A mulher estava preparada e manteve a mão firme. Acabamos ficando em um cabo-de-guerra sobre o cartaz estúpido à direita lá no meio da arquibancada. Não é o meu melhor momento, mas quanto desrespeito poderia levar uma menina? 174


"Saia dela!" Uma garota atrás de mim gritou. Senti suas talons escavar em meus ombros. Talons = unhas acrílicas que eram espantosamente longas. Perdi o aperto que tinha no cartaz e tropecei para trás. Puxei a garota comigo, e nós duas caímos em sua cadeira, caí diretamente em seu colo. Me mexi, certificando-me de pisar com bastante força em seu pé de salto alto. Ela uivou, senti uma satisfação doentia enquanto endireitava os óculos no meu rosto. A segurança veio correndo para a frente, tentando ultrapassar a imprensa me aglomerando de todos os ângulos. O barulho da multidão de repente explodiu selvagem em meus ouvidos, e percebi o que diabos estava fazendo. Me igualando ao nível delas. E não estava fazendo um trabalho muito bom. Estava sendo empurrada por Barbies. Isso ia sair em todas as revistas por pelo menos um mês. Fiquei em pé e me movi ao longo da fileira, de volta para a escada. "Segurança!" gritaram para os homens de uniforme se aproximavam. "Ow!" Uma das vadias fez beicinho. "Isso foi assalto!" Eu revirei os olhos. Sob o meu exterior resoluto, a raiva e a perturbação que eu sentia foram se esvaindo. Circulando em torno de meus pés antes de escapar e me deixar lá sozinha e abalada. Meus joelhos tremiam; meus dedos doíam. Tudo dentro do meu cérebro tornou-se nebuloso, e uma sensação esmagadora de pânico se apossou de mim. O que eu fiz? A segurança iria chegar a qualquer momento. Todas essas garotas iam me culpar, e não iriam estar erradas. 175


Romeo ia ter que me salvar da prisão. Ele ia ficar tão louco. Ainda bem que Tony estava na cidade. Eu provavelmente precisaria de um advogado. Ao meu redor, as pessoas começaram a gritar. Demorou um minuto para colocar meus pensamentos em ordem. Pisquei e olhei para onde todos estavam apontando. Um jogador de futebol gigante vestido de uniforme estava correndo pelo caminho. Em um salto, ele pulou a parede e montou a grade. Olhei como o imenso atleta levantou e arrancou o capacete fora de sua cabeça. Cabelos louros e desarrumados caíam sobre sua testa, e olhos incrivelmente azuis se fixaram nos meus. Meus pulmões se lembraram de respirar. Inspirei o ar, nem mesmo percebendo o quão mal meu corpo precisava. "Romeo!" As pessoas gritaram e avançaram. "Desculpe-me," ele disse, e a multidão se separou literalmente. A garota ao meu lado fez um som, depois me deu uma cotovelada. "Tchau Felicia." Esse não era o meu nome ... Quem no mundo era Felicia? "O que diabos está acontecendo aqui?" Romeo perguntou enquanto subia as escadas. "Romeo, eu ...," hesitei. Não tinha ideia do que dizer. A loira no final realmente pisou na minha frente e ofereceu sua mão para ele. "Eu estou..." Ele ergueu a mão. "Não me importo." Sem tocá-la, ele deu a volta e estendeu a mão para mim. "Vamos, Smalls. Este não é lugar para minha menina." 176


Minha mão deslizou para dentro da dele. Parecia como uma fornalha. Meus dedos se agarraram aos seus. Andei em torno de Bright Lite Barbie (porque você sabe, seu cabelo praticamente brilhava) e dei-lhe um sorriso tímido. "Baby, o que falei sobre bater nos fãs?" Ele perguntou e piscou para mim. "Eles que vieram," eu disse. Ele jogou a cabeça para trás e riu. A multidão aplaudiu. Nada que ele fazia era errado. Literalmente. Acho que isso foi escrito nas leis em algum lugar. "Não posso deixá-la sozinha por cinco minutos." Ele sacudiu a cabeça tristemente. "Este é o segundo jogo de futebol que tenho que parar por você." "Bem, eu não lhe disse para vir aqui," resmunguei. Ele sorriu como se meu atrevimento o divertisse. Suspirei. "Vou voltar para cabine," eu falei, consciente de todo mundo nos assistindo. Nem precisava olhar para saber que nossa imagem estava sendo transmitida em todos os enormes telões. "Oh, não, você não," ele disse. A próxima coisa que vi, estava sendo jogada sobre seu ombro como um saco de batatas. Suas almofadas de ombro eram duras contra minha barriga. "Roman Anderson!" Eu gritei. "Me coloque para baixo agora!" "Não posso fazer isso, querida. A segurança está vindo. Você não quer que eu entre em uma luta defendendo sua honra, não é? Tenho um jogo para terminar. " Tentei chutá-lo. Não deu certo. Ele começou a descer as escadas, levando-me junto. Eu bati em suas costas. Ele fez uma pausa. "Sim?" 177


"Esse cartaz," eu rosnei. Eu seria condenada se assistisse o resto do jogo com aquela prostituta acenando em torno desse insulto. "Que cartaz?" Ele perguntou, sem noção. A sério. Como poderia ser tão inconsciente? Ele girou, e minha cabeça ficou confusa. "Romeo," insisti. "Que merda?" Ele murmurou e voltou a subir as escadas. Me colocou de pé ao lado dele. Eu me sentia como a menor pessoa na Terra em pé ao seu lado. Ele era ainda maior do que o normal com todo o seu equipamento de futebol. Agora, era facilmente três vezes meu tamanho. "Senhoras," ele cantarolou. "Esse cartaz é para mim?" Elas riram, e meu lábio superior tremeu. "Eu só queria que você soubesse," - a cadela olhou para mim e depois para ele - "que você tem opções." Romeo estendeu a mão para o cartaz. Ela o deu com prazer. Alguns olhares satisfeitos foram jogados em meu caminho. Romeo o levantou e rasgou-o ao meio. As garotas todos ofegaram. Eu sorri como se tivesse ganhado na loteria. Ele deixou cair os pedaços aos seus pés. "Desculpe, senhoras. Sou tomado, e isso não está mudando, nunca.” Romeo pegou minha mão e me puxou pelas escadas. Na grade, saltou e pousou tão graciosamente como um gato. Ele olhou para mim, estendendo as mãos. "Vamos, então." Minha boca se abriu. "O que?" "Desça aqui." Ele apontou o dedo para mim. "Eu vou voltar para a cabine." 178


Ele balançou a cabeça com firmeza. "Oh, não, você não, sua pequena encrenqueira." Coloquei minhas mãos em meus quadris e franzi o cenho. Mostro meu primeiro ato de desafio em toda minha vida e agora era rotulada como uma encrenqueira. Até parece. "Não." Ele riu. "Agora baby. Você não quer assistir ao jogo nos bastidores?" Bem, isso soou atraente. Sem mencionar que seria um grande sinal de néon para todas as mulheres na lista de potenciais mamães, que eu não estava indo a lugar nenhum. Ele riu e estendeu os braços. "Eu vou pegar você." Hesitei, então pensei, que diabos. Pulei da grade e desembarquei nos braços de Romeo. A próxima coisa que eu sabia, estávamos correndo em todo o campo para onde sua equipe esperava levando-me todo o caminho. "Em uma escala de um a dez ..." Perguntei enquanto corríamos. "Quão ruim isto é?" Seus lábios se curvaram. "Um dez." Gemi e encostei minha cabeça contra seu peito. A equipe nos cercou, e fui parabenizada por minhas habilidades de "briguenta." Ó meu Deus. Eles iriam me chamar de briguenta agora. Isso pode ser pior do que estar nas notícias. "O que diabos você acha que está fazendo, Anderson?!" Gritou o treinador quando a equipe se separou. "Esse foi um valioso tempo limite." Olhei por cima do peito de Romeo para o treinador. "Desculpe, treinador. Tinha que pegar minha esposa. Com certeza, eu estava prestes a morrer de vergonha. 179


O treinador murmurou algumas palavras muito criativas e apontou para o campo. "O jogo! Volte para o jogo!" Romeo correu para frente e me colocou no banco. Antes de sair correndo, pegou o enorme casaco da equipe e jogou-o em volta dos meus ombros. Me aconcheguei nele. Seus lábios roçaram minha testa. "Meio que gosto do seu lado ciumento," disse ele. Eu gemi. "Fique sentada, querida. Tenho que ganhar um jogo. Olhei para sua bunda enquanto ele corria de volta para o campo. Por favor. Você também olharia. Passei o restante do terceiro tempo e todo o quarto no banco à direita do campo. Os jogadores me entreteram, e Romeo me beijou entre suas idas e vindas pelo campo. Esse era, o melhor assento do estádio.

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Esposa briguenta. Vida feliz. Rim era uma lutadora, mais forte do que parecia. A maior parte dessa força era interna. As pessoas olhavam para ela, e a dispensavam mais rápido do que uma sala cheia de meninos que nunca tomavam banho. Inferno, até eu era culpado de olhar para ela e me preocupar com sua fragilidade. Mas então ela vai e puxa algo como o que fez hoje. Um minuto eu estava jogando passes para a zona final, e no próximo subindo as arquibancadas, porque a minha menina estava num covil de lobos sarnentos. Aqui está a coisa: quando você acua um cão ferido em um canto, ele ataca.

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Rimmel estava começando a atacar, motivada por uma fonte muito surpreendente. Ciúmes. Ah, como era doce o sabor de vê-la irritada porque algumas fãs pensaram que segurar um cartaz me faria notá-las. Enquanto eu poderia achar divertido ela estava irritada, com mulheres descontroladas em cima dela, nem sequer pensei duas vezes sobre isso, sabia que era mais profundo. Ela viu o alvoroço da mídia e provavelmente também esteve encurralada pela imprensa quando chegou ao estacionamento. Apreciei sua vontade de brigar. Eu fiz. Mas vê-la sendo empurrada, tropeçando no colo das pessoas, enquanto os paparazzi a circulavam como urubus não era algo que achava divertido. Foi um daqueles momentos em que vi sua vulnerabilidade. Seria condenado se qualquer uma daquelas cadelas a machucassem. Ninguém iria machucá-la enquanto eu estivesse por perto. Era praticamente inédito puxar uma esposa ou alguém por cima da grade durante um jogo. O que não me impediu de fazê-lo. Ron Gamble queria classificações mais altas. Ele gostava quando Rim era uma atração para a multidão. Bem. Ele conseguiu quando pagou por esta noite. No entanto, não fiz por isso. Fiz por ela. Era uma demonstração pública de que eu estava com ela. Não acho que poderia ficar muito mais claro do que isso. Quando o jogo terminou (nós esmagamos e levamos a vitória para casa), eu tinha uma merda pós-jogo para resolver, não poderia deixar pendurada ao 182


redor do vestiário. Se o fizesse, provavelmente ficaria enraizado lá por toda a vida. Ah! Sério. Alguns dos caras mais se pareciam com animais selvagens. Levei Rim de volta para a cabine, então tive a certeza de acompanhar todos até os carros. Fui para o vestiário, onde fui esmagado impiedosamente pela minha manobra. Eu era um menino grande, poderia aguentar. Qualquer coisa para Rim. No momento em que B e eu chegamos no hotel, estava feito. Feito com a imprensa, o jogo, as pessoas. Queria apenas minha esposa e um quarto tranquilo. B e eu estávamos no mesmo andar. Ivy e Nova já esperavam por ele, então no segundo que saímos do elevador, nos separamos. “Diga a minha irmã, que a acho muito durona,” B falou por cima do ombro enquanto se movia pelo corredor. Eu ri. Ela estava sentada no centro da cama quando entrei. Olhou para cima, um toque de alcaçuz vermelho caindo de seus lábios. Atrás de seus óculos de borda preta, olhos castanhos se arregalaram e ela puxou a gola da camiseta que usava, mostrando mais do que cobria. Deixei cair minha mochila aos meus pés e encostei-me contra a porta, cruzando meus braços sobre meu peito. Seu cabelo estava solto, em uma cascata de seda escura. Parecia que ela o alisou mil vezes, o que era mais do que costumava fazer. Estava nervosa, provavelmente inquieta naquela maneira desajeitada dela, se perguntando o que eu diria quando entrasse no quarto.

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Eu estava quente por toda parte, corado do dedo do pé até a cabeça. Meu corpo estava letárgico das exigências físicas que horas de futebol tinham consumido. Não me sentia cansado, apenas dormente. Pesado. Minhas veias estavam grossas de desejo, uma necessidade quase esmagadora. Quase. Não exatamente. Rimmel sentiu meu humor, a destreza com que eu a observava da minha posição firme contra a porta. O silêncio no quarto era intenso, com uma energia singular. Sua quietude foi superada pela inquietação acima mencionada, e eu assisti com atenção, enquanto ela enxugava as palmas das mãos nos joelhos dobrados e desnudos. Sob o grosso tecido da camisa que ela roubou de minha bolsa, seu peito subia e descia com um movimento irregular, e eu sabia com certeza que o ritmo de seu coração era loucamente igual. Ela era pequena no centro da cama king-size, mas sua presença era qualquer coisa menos isso. Preenchia este quarto como fazia com meu peito. Absolutamente. Inegavelmente. Ela ajustou a camisa caindo novamente. Seus dentes afundaram em seu lábio inferior enquanto observava, esperando o que quer que fosse que pensou que eu diria. "Tire sua camisa," eu ordenei. O tom da minha voz fez parecer que eu tinha o hábito de fumar vários maços de cigarros durante o dia. Seu olhar voltou para o meu, surpresa tremulando atrás dos óculos. “Tire os óculos também.” Nem uma palavra escorregou da plenitude de seus lábios, mas ela se moveu para cumprir minha ordem. Os óculos foram primeiro, deslizando-o 184


cuidadosamente. Um longo trecho de pele nua estava descoberto quando se inclinou para colocá-los na cabeceira da cama. Não me movi. Fiquei de pé e olhando. Rimmel voltou à sua posição sentada em estilo indiano, e sua pequena mão cavou entre suas pernas para desaparecer. Minha respiração acelerou com a visão. Um segundo se passou antes de puxá-la para cima, trazendo com ela a bainha da camisa. O tecido se afastou, revelando manchas de pele pálida e macia enquanto se movia. Uma vez que se foi, ela se levantou de joelhos no centro dos cobertores e estendeu o material, soltando-o para cair no chão. Ela não estava usando um sutiã. Seus peitos pequenos e empinados estavam em total exposição, o que fez minha boca salivar. Eu sabia exatamente o sabor ela. Exatamente como ela se sentia. Tudo o que ela usava eram calcinhas de algodão branco com grandes recortes em cada lado, o que expunha ainda mais do seu corpo magro. Seu ventre exposto ligeiramente em cada lado, logo acima o brilho suave de seus quadris. Havia um espaço entre suas coxas, um lugar que não tocava ... Era um lugar onde eu pertencia, como se seu corpo tivesse sido construído com o meu em sua mente, predestinado para isso. Eu olhei para ela por um longo tempo, sem dizer nada, e ela me deixou olhar. O transe em que me colocou estava quebrado quando pegou algo fora da cama e trouxe para seus lábios.

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Sangue correu da minha cabeça e para dentro da minha calça jeans quando o doce vermelho alcaçuz27 deslizou entre seus lábios entreabertos, sua língua passou através dele, e seus dentes afundaram para morder. Eu andei para longe da porta, meu passo só parando quando minhas coxas estavam contra o lado do colchão. Rimmel sorriu, uma ligeira curva travessa em seus lábios beijáveis, e levou o doce até meus lábios. Eu deixei ela empurrar o alcaçuz entre meus dentes, a doçura bateu minha língua. Foi bom, mas ela estava melhor. Com um sorriso perverso e um brilho nos meus olhos, mordi o doce macio. Eu a assisti enquanto mastigava, depois arranquei o restante do alcaçuz e deslizei de leve pela ponta da clavícula e até o centro de seu peito. Seu mamilo rígido, franzindo com antecipação, e havia um problema em sua respiração. O doce desapareceu por cima do meu ombro, batendo no tapete com um baque suave, mas eu não ouvi. Meu corpo avançou. Eu a peguei pela cintura e caí com ela no colchão. Ela estava quente e macia sob mim. Nossos olhos se encontraram. Eu olhei para ela pela milionésima vez e não podia esperar para vê-la um milhão de vezes mais. Seus lábios se separaram, e eu sabia que estava prestes a sussurrar meu nome, mas ela não precisava pronunciar nenhum som. Eu já ouvia. No fundo, nossos corações já sussurravam.

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A distância entre nós condensada a nenhuma. Meus lábios alcançaram os dela enquanto nos afundávamos um no outro. Eu explorei cada centímetro dela com a ponta dos dedos e a língua. A sensação de seu corpo se esticando contra o meu. Sob o peso da sedução que eu colocava sobre sua pele, fez meu próprio gemido. Eu levantei minha cabeça de seu peito, olhei para baixo em sua expressão atordoada, e sorri. Suas mãos agarraram-me mais perto, então puxou o tecido que ainda cobria meu corpo. Praticamente fiz amor com ela, e ainda estava completamente vestido. Tinha explorado cada centímetro dela. Entre as pernas ela já estava molhada. A pele em seu peito estava corada. Lentamente, lambi seu corpo, afastando-me um centímetro de cada vez. Quando a nossa pele já não se tocava, meu ritmo acelerou. Rapidamente, eu arranquei minhas roupas, abandonando-as onde as dela estavam. Rimmel me observava com os olhos pesados, os lábios inchados e a necessidade escorrendo de seus próprios poros. Eu não fiz a pergunta. Apenas não importava agora ... Pensei que talvez não importasse nunca mais. O preservativo que eu rolava sobre meu pau duro não era a barreira que eu pensava originalmente. Foram as palavras, os pensamentos ... a parede tácita que tínhamos colocado involuntariamente entre nós. Deitei na cama e a puxei para mim. Rim montou no meu corpo, e eu me deleitei no jeito que ela ficava em cima de mim. Seu corpo aceitou o meu como eu sabia que seria. Rimmel era uma extensão de mim agora. Onde eu terminava, ela começava. Os seus suaves suspiros foram o meu maior triunfo, e mesmo que ela me acompanhasse, ainda me movi contra ela. 187


A cortina de seu cabelo caiu atrás de seus ombros quando seu queixo inclinou para trás, a pele cremosa de seu pescoço exposto. Eu a acariciei, rastejando sobre seu corpo para pegar seus peitos em plena exibição. Seus quadris se moveram, e logo nós dois estávamos ofegantes. Rimmel se inclinou para frente, desabando contra meu peito, então eu a envolvi firmemente em meus braços. Seu nariz pressionado contra o meu pescoço, e eu me ergui sobre ela, reivindicando seu orgasmo. O dela ainda não havia terminado antes que o meu começasse, então nós gozamos juntos, nos agarrando um ao outro no centro da cama como se fôssemos a gravidade um do outro. Não sei quanto tempo se passou quando agarrei a cabeça dela e a ergui para que eu pudesse olhar para seu rosto. “Eu realmente, porra, amo você." "Eu realmente, porra, amo você." Amei quando ela disse porra. Era a palavra mais suja que saía dos lábios inocentes. Minha língua mergulhou em sua boca para um gosto final antes que eu tivesse que levantá-la delicadamente fora de meu corpo e deslizar para fora da cama. Uma vez que eu estava limpo, caminhei de volta para o quarto, não me preocupando em procurar por roupas. Rimmel estava deitada na cama, comendo outra barrinha de alcaçuz. Eu ri. "Onde diabos você está pegando essas coisas?" Ela franziu o cenho. “Você jogou uma no chão.” "Vou comprar outro pacote, querida." Eu ri e me deitei ao seu lado. Havia um pacote inteiro do doce ali mesmo, sob o travesseiro. Eu peguei um e dei uma mordida.

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"Copos Reese28 são melhores." Sem uma palavra, sua mão desapareceu sob seu travesseiro e puxou um pacote grande do meu doce favorito. Eu levantei uma sobrancelha, e ela roubou o doce da minha mão e enfioua entre seus lábios, onde pendia como um longo cigarro vermelho, e colocou o chocolate na minha mão. Eu rasguei a extremidade com meus dentes, desembrulhei a primeira tortinha de chocolate e empurrei a coisa inteira em minha boca. Eu fiz um som de apreciação como o chocolate com leite e manteiga de amendoim derretia na minha boca e explodia em toda a minha língua. "Eu definitivamente não esperava esse tipo de saudação," Rimmel disse, me dando um olhar de soslaio. "O que posso dizer? Vendo você acabar com as cadelas nas arquibancadas me deixou quente." Ela fez um som sufocante. Olhei para cima suavemente enquanto empurrava outra tortinha inteira na minha boca. "Hormônios!" Ela exclamou. “Não fui eu.” Eu sorri, mostrando todos os pedaços de chocolate e manteiga de amendoim nos meus dentes. Ela revirou os olhos e bateu no meu peito. "Você é nojento." "Lá estava eu pensando que todas aquelas pessoas no estádio estavam torcendo pelo meu lance épico. Quando descubro que minha briguenta estava em uma luta de garotas recebendo todo o amor.”

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"Também não foi uma luta de garotas," ela murmurou, tomando outro pedaço do doce. Sua cabeça inclinada, fazendo com que seu cabelo brilhante deslizasse sobre seu ombro. "Bem. Talvez tenha sido um pouco.” "Você viu toda a cobertura da imprensa, hein?" Eu perguntei, deixando cair minha voz e assumindo um tom mais sério. Eu adorava testar minha garota, mas isso não era tudo uma piada. Ela bufou. Foi tão adorável hoje como na primeira vez que ela fez isso. “Você está brincando? Os locutores esportivos estavam falando sobre isso. Os malditos locutores!" Eu me apoiei contra a cabeceira da cama, usando um travesseiro como almofada, e coloquei o lençol sobre a parte de baixo de meu corpo. "Sim, eu vi uma parte da merda sendo relatada." Ela franziu o cenho. "Você sabia que há uma lista de mulheres que se ofereceram para ter seu bebê?" Eu dei de ombros, apontando para mim mesmo. "Eles querem um pedaço disso." Rimmel deixou cair o doce em seu colo e me encarou, espantada. "Você sabia!" "Eu gasto muito tempo em um vestiário com um monte de sacos de esterco, baby," eu respondi. "Você não disse nada." Seus lábios se abriram. Oh merda, ela não estava divertida. Eu não ia conseguir sair dessa conversa facilmente. "Como você se sentiria se houvesse uma lista de homens se oferecendo para me engravidar?" Ela fungou, cruzando os braços sobre seu peito nu. Um baixo murmúrio encheu a sala. Meu peito vibrava com a força absoluta dele. "Eu acho que você sabe," eu rosnei. 190


Eu mataria. Eu estaria na prisão pelo resto da minha vida. "Bem, não só você não me falou sobre essa lista, mas eu tive que ouvir sobre isso durante um jogo transmitido nacionalmente, em uma cabine com seus pais." Tenho certeza que meus pais já sabiam sobre a lista, mas não me preocupei em apontar isso. Isso definitivamente teria piorado as coisas. Abri a boca, mas ela colocou o dedo entre nós. Nossa ... Smalls estava atrevida esta noite. "Sem mencionar que eu tenho que olhar para baixo nas arquibancadas para ver uma linha inteira de cabeças-de-lua brilhantes no escuro segurando cartazes, oferecendo seus serviços." Cabeça-de-lua? Original. Eu ri. Ela colocou as mãos nos quadris. "Essas mulheres foram tão depenadas que me admiro ainda terem cabelo. Provavelmente era tudo aplique.” "Eu não estou interessado em ninguém além de você, baby," eu disse a ela, tentando me segurar na minha merda. Se ela dissesse mais alguma coisa adorável e linda com raiva, eu ia mijar de rir. “Você não me enrole, Roman Anderson. O telefone fixo do hotel tocou, me salvando. Eu mergulhei para o lado e peguei. "Roman Anderson," disse rapidamente. Era a equipe do hotel. "Sr. Anderson, este é o restaurante no térreo. Nós estávamos nos preparando para fechar esta noite e percebemos que você não encomendou seu serviço de quarto habitual. Gostaria que fizéssemos os pedido? 191


Havia uma vantagem de ficar no mesmo hotel para cada jogo em casa. A equipe aqui me conhecia muito bem. Fiz um som de apreço. "Na verdade, isso seria ótimo. Tive uma noite corrida hoje e esqueci de ligar. " Senti Rimmel olhando para as minhas costas e olhei ao redor. "Posso adicionar uma fatia do bolo de chocolate e algum café para o pedido habitual?" Eu ouvi uma vez que se sua senhora estava de mau humor, a melhor coisa a se fazer era jogar o chocolate nela e se manter afastado. Eu não estava me afastando de Rimmel. Prefiro ter o calor de sua raiva e estar ao seu lado. Mas o chocolate pode ser uma boa ideia. "Claro," o homem na linha respondeu suavemente. “Teremos isso, Sr. Anderson. E parabéns pela sua vitória esta noite." "Obrigado," disse, depois desliguei o telefone. "Eu tenho um bolo para você," disse a Rim. Ela suspirou cansada. "Sinto muito pelo que fiz. Isso definitivamente não era o hora ou lugar. E eu só fiz a imprensa mais raivosa e nós dois envergonhados.” Eu a agarrei pela cintura e a levantei, colocando-a em meu colo para que estivesse de frente para mim. Eu notei como sua pele clara estava arrepiada, então puxei o lençol de baixo de nós e o coloquei em volta de suas costas. Suas mãos agarraram os lados e puxaram-no para mais perto, segurando-o lá. “Você não me envergonhou. Eu não acho que você poderia nunca." Olhos redondos e castanhos com manchas de ouro caíram sobre os meus. "Eu entrei nas arquibancadas, sabendo que a imprensa iria me seguir, e literalmente confrontei aquelas vadias. Eu não fiz um trabalho muito bom também. Eu caí em uma de suas voltas!" 192


Eu ri. “Algumas coisas ... Aquelas vadias mereceram.” Eu levantei um dedo enquanto eu listei coisas. "E talvez eu devesse mostrar-lhe alguns movimentos para fazer um pouco menos ... desajeitada e um pouco mais eficaz." Ela murmurou: "Eu provavelmente me mataria, e nós dois sabemos disso." "Não haverá morte," eu disse, supostamente em brincadeira, mas havia uma nota subjacente de aço na minha voz. Eu não me deixei pensar sobre o porquê. "E a imprensa?" Ela perguntou. "E quanto a eles?" Eu zombei. "Eles não podem ficar mais atenciosos do que já são." Ela ficou preocupada seu lábio inferior tremeu. Usei meu polegar para detê-lo e acariciei a carne macia. "Uma lista, Romeo," ela disse de novo. ""Baby, pare de se preocupar com essa lista estúpida. Quantas listas você faz todos os dias, e quantas você sai de casa ou do abrigo sem, tornando-as inúteis de qualquer maneira?" Ela riu. Isso é porque a resposta era todas elas. Rim e suas listas. Ela as faz, mas nunca olha para elas. "Esta é uma lista de mulheres que querem ter o bebê do meu marido." Sua voz rachou. A dor subjacente com a qual ela vivia desde Evie era evidente. "Está certo. Seu marido. Eu pertenço a você, Rim. Sempre. Não quero ninguém além de você. Não quero desde o dia em que você derrubou as canetas por toda parte, em seu suéter lésbico, e me deu uma lista de regras.” Uma risada borbulhou nela, mas não conseguiu sair. 193


Me matava vê-la assim. Senti a tempestade furiosa dentro dela. Compreendi agora que hoje a empurrou para além de seus limites. Seu ponto de ruptura foi ultrapassado. Eu não tinha ideia de como tranquilizá-la. Não sabia minimizar o que a imprensa estava dizendo. O fato estava aí. Não havia muito que eu pudesse fazer sobre listas estúpidas e cadelas com cartazes (exceto rasgar esses cartazes ao meio). Olhei para o topo de sua cabeça, que estava bem na minha linha de visão, porque seu queixo estava mergulhado, deitado contra seu peito. "E se eu não puder?" Ela sussurrou. "E se você não puder o que, querida?" Murmurei, afastando alguns dos cabelos escondendo seu rosto. Sua respiração engatou. Meu peito se apertou. "E se eu não puder te dar um bebê? E se Evie fosse nossa única chance?” Um clique audível ecoou através de mim. Esse som continha muitas respostas. Também me deixou saber que eu era um idiota. Nenhuma pista ... Eu não tinha ideia que ela se sentia assim. Como se a culpa que eu sentia não bastasse, ela aumentou. "Rimmel." Seu nome soou mais como um suspiro, uma advertência leve. Levou os olhos para os meus. Estavam marejados, atormentados, e seu queixo tremia. Merda. Cuidadosamente, passei um braço ao redor dela, puxando-a para perto. Ela desabou contra meu peito, e um soluço profundo se libertou. Eu só tinha ouvido esse tipo de som dela uma vez antes. Na noite em que perdeu nossa filha. Esse som me assombrava, enraizado dentro de mim com todos os outros fantasmas daquela noite ... Em muitos maneiras, eu me tornaria uma casa 194


assombrada. Eu fiquei com medo desse som e de ouvi-lo alguma vez novamente. Suas lágrimas estavam molhadas contra meu peito. Sentindo-as deslizar sobre o meu peito e desaparecer em algum lugar entre nós. Eu era um alfa. Sempre no controle, sempre o sólido que todo mundo procurava por respostas. Eu consertava uma merda. Era quem eu era. Eu não sabia como consertar isso. Como eu tinha perdido que minha esposa ainda estava tão profundamente na dor? Como não sabia que ela estava apavorada de nunca segurar um bebê em seus braços? Eu a aproximei, aumentando meu aperto, porque no momento, o mínimo que eu podia oferecer era minha força. Deus sabe que eu não tinha certeza do que mais poderia fazer. Ela se aconchegou mais perto, e em uma voz torturada, quebrada de lágrimas, ela falou. "Levei meses e meses para engravidar. Mais do que a maioria das mulheres da minha idade. Comecei a duvidar mesmo que eu poderia, mas então Evie ...” Ela chorou de novo, suas palavras interrompidas pela agonia em seu coração irrompendo e fluindo como lava quente de um vulcão ativo. "Eu estava tão feliz. Estávamos tão felizes. E então a perdi ... Eu não era forte o suficiente para carregá-la. Meu corpo não a protegeu. Eu não a protegi como deveria. Agora ela se foi ... e estou com medo, Romeo. "Ela puxou a cabeça para cima, olhando para mim com olhos vermelhos. "E se eu não puder engravidar novamente? E se eu engravidar e perder o bebê novamente? E se dar-lhe filhos é apenas algo que meu corpo não pode fazer?"

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Ela fungou e esfregou o rosto, enxugando a pior das lágrimas. Pequenos sons ofegantes a abalaram quando ela tentou conter a emoção que dominava seu corpo. Deus, ela carregava tanto. Demais. Eu agarrei seu rosto, olhando diretamente em seus olhos. “Por que não me disse que estava se torturando assim?" Ela encolheu os ombros. "Pensei que talvez com algum tempo, eu parasse de pensar assim, meu medo poderia desaparecer. Mas não aconteceu. Já faz mais de três meses, e ainda te digo para usar esses preservativos estúpidos." "Eu não me importo com os malditos preservativos," rosnei. "Eu disse que entendi que você não está pronta para tentar." Só não entendi o suficiente. Ela balançou a cabeça tristemente, torcendo o lençol em suas mãos. "Estou pronta. Estou tão assustada. Com medo de não ser capaz de engravidar, mas também com medo que eu vá." Eu balancei a cabeça, compreensão iluminando meu cérebro. "São muitos ‘e se’. Muitas perguntas sem resposta. E se você não puder engravidar?" Repeti. "E se você puder e abortar de novo?" Mais lágrimas escorregaram dos seus olhos enquanto abraçava-a com força. "Mas, querida, e se você puder? E se o que aconteceu fosse apenas uma coisa terrível? Se tentarmos de novo e o resultado for melhor do que imaginamos?" "Você está com medo?" Ela perguntou, seus olhos arregalados e inocentes. Eu alisei uma mão pelo lado de sua cabeça. "Todo dia." "Mesmo?" 196


Eu sorri. “Difícil de acreditar, hein? É só porque eu sou um durão." Seus lábios se ergueram. Agarrei seu rosto novamente. "Eu vou te amar, não importa o quê, Rimmel. Com bebê ou sem bebê. A única coisa nesta vida que não posso viver sem, é você.” Eu disse isso antes. Meses atrás. Pensei que ela tinha acreditado, mas não. Às vezes as palavras precisavam ser repetidas. "E essa merda sobre você não ser forte o suficiente para proteger nossa filha ..." Eu balancei a cabeça, inflexível. “Pare com isso.” Ela riu. "Você não pode apenas comandar meus sentimentos." "Eu posso, e eu vou," exigi. "Você é a mulher mais forte que já conheci. Você pode ser pequena, e pode ser um pouco estranha." Ela me apertou, e eu estremeci. "Mas o seu corpo - eu alcancei entre nós e coloquei uma mão sobre seu estômago - é perfeito." Não sei por que Evie não poderia ficar conosco, querida. Mas sei que sua perda não foi sua culpa. Ela também sabe disso.” Seus olhos se encheram de lágrimas de novo. Eu realmente odeio quando ela chora. Houve uma batida súbita na porta. "Serviço de quarto!" Rim se assustou dando um pequeno grito e depois sussurrou: "Estamos nus!" Arregalei meus olhos. "Graças a Deus você me disse! Eu teria respondido a porta e mostrado todos os nossos bens para o garçom!" Rim saiu do meu colo, tentando pular da cama para pegar suas roupas. Ela acabou enrolada no lençol e pendurada no colchão. "Só um minuto!" Eu falei, alto o suficiente para o cara no corredor ouvir. "Você está me matando, Smalls." Me abaixei e apoiei sua forma torcida enquanto ela lutava para se libertar. 197


Com os pés finalmente no chão, ela se endireitou para a seu pequeno tamanho completo e olhou para mim. Eu a beijei na cabeça e enfiei a camisa sobre sua cabeça. "Fora da vista, mulher." Eu a golpeei em seu traseiro nu, de brincadeira. Ela pegou a camisa e desapareceu no banheiro, e eu puxei meu jeans, mas não me incomodei com uma camisa. Deixei o garçom entrar com o carrinho de rodinhas, dei uma grande gorjeta e assinei a comanda. “Tenha uma boa noite, Sr. Anderson.” Eu segurei a porta para ele, e quando ele se foi, girei a chave e empurrei o carrinho para a cama. Rimmel apareceu na porta do banheiro, usando minha camisa velha. "Seu bolo está aqui." Levantei uma tampa prateada de um pequeno prato para revelar um pedaço de bolo gigante que escorria chocolate. Ela se aproximou serviu uma caneca de café e adicionou creme e açúcar. Eu tirei a tampa do meu prato, que continha um bife enorme, uma pilha de legumes assados, e um espeto de camarão grelhado enorme. "Vamos lá. Eu vou compartilhar com você," disse a ela e levantei o prato para voltar para a cama. "Eu não estou com fome," ela disse, tomando um gole do café. Examinei-a enquanto me sentava e empurrei um camarão em minha boca, acariciando o colchão ao meu lado. Agradou-me quando ela pegou o bolo e um garfo e juntou-se a mim. O prato cheio de chocolate repousava na cama em frente a suas pernas esticadas, a caneca embalada em suas mãos. "Romeo?" Ela perguntou calmamente. "Hmm?" "Você acha que é desleal com Evie tentar e ter outro bebê?" 198


Coloquei o garfo e depois o prato de lado, virando-me para ela. "Eu acho que seu coração é tão grande que poderíamos ter dez filhos e você iria amá-los todos igualmente, incluindo o que não está aqui." "Mesmo?" "Você continua trazendo cães para casa, feios, e você os ama tanto quanto Murphy," eu brinquei. "Ralph não é feio. Ele é único,” ela me repreendeu. Claro que sim. Unicamente feio. "Não é desleal, querida," eu disse em vez de discutir sobre a beleza de R. "Você sabe como me sinto sobre a lealdade. Especialmente quando a família está em causa. Nunca esqueceremos Evie.” Ela assentiu com a cabeça. “Valerie disse algo semelhante.” O camarão entre meus dedos fez uma pausa no meio da minha boca. "Minha mãe?" Seus olhos se enrugaram nos cantos com seu sorriso. "Eu fui vê-la mais cedo esta semana. Nós conversamos." Eu joguei o camarão de volta em meu prato e pressionei a parte de trás de minha mão em sua testa. "Você está se sentindo bem?" Brinquei. "Primeiro você começa uma briga no jogo, e agora você me diz que você foi visitar minha mãe." Ela abanou as sobrancelhas para mim. “Tomamos chá.” Ofeguei dramaticamente, então voltei a comer o camarão. Estava morrendo de fome. "Você de verdade foi ver minha mãe?" Ela assentiu, deixando de lado o café. "Pensei que ela poderia entender como eu me sentia, melhor do que a maioria das pessoas ..." Sua voz desapareceu. 199


Ela estava certa. Se alguém entendesse exatamente o que Rim estava passando, seria minha mãe. Sempre acreditei que algum dia elas encontrariam uma maneira de passar por cima de toda a merda que mamãe fez, mas esta não era a maneira que eu teria escolhido para fazerem isso. Talvez este fosse um forro de prata na outra nuvem negra que pairava sobre nós. Peguei sua mão e juntei nossos dedos, oferecendo apoio silenciosamente. "Como foi?" Perguntei, ligeiramente cauteloso. "Muito bom. Apenas ouvir que, o que eu estava sentindo era válido e normal, de alguém que tinha estado lá realmente mudou algo dentro de mim." “De uma boa maneira? Ela assentiu com a cabeça. "Me sinto mais forte agora." Suas palavras me cortaram mesmo sabendo que era a última coisa que ela pretendia. Me sentia como uma merda, eu não sabia que ela ainda estava se culpando e temendo perder outra criança. "Gostaria que fosse eu que te fizesse sentir mais forte." Seus dedos apertaram os meus. "Eu não teria sido capaz de chegar a este ponto se não fosse por você. Nunca pensei que alguém pudesse me amar como você, Romeo. Eu realmente pensei que não era possível. Mas você faz." "Eu nunca vou parar," prometi. "De uma forma estranha, acho que ouvir a compreensão de alguém que não me ama assim, de alguém que realmente tem dúvidas, se ela mesmo gosta de mim, é o que fez a diferença." "Eu entendo isso." Me inclinei e a beijei suavemente. “Mas você sabe que minha mãe te ama.” Rim emitiu um som. Não tinha certeza se era aceitação ou negação, mas eu deixei ir. Esta conversa não era realmente sobre minha mãe. 200


"Ela me disse para falar com você, sabe. Te dizer como me sinto.” "Estou feliz que você fez." Ela engoliu em seco e respirou fundo. "Estou pronta para tentar novamente." Me acalmei. Ela quis dizer o que eu pensei? Olhei em seus olhos. Eles eram tão grandes, tão inocentes ... mas tão familiares. Sua cabeça balançou, como se dizendo que sim, eu estava exatamente correto no que estava pensando. "Rimmel, não deixe as coisas que a mídia está dizendo chegar até você. Essa maldita lista também. Não estamos em um cronograma; não há pressa para isso. Não tem sido muito tempo." Só um pouco mais de três meses. Em termos do mundo exterior, eu supunha que me sentia como sempre. Mas em termos de coração? Era como se nenhum segundo tivesse se passado. Ela enfiou o cabelo atrás da orelha, segundo seu olhar fixo em mim. "Não é por causa da imprensa ou de qualquer outra pessoa. É porque eu quero. Quero seu bebê, Romeo. Quero que uma parte de você cresça dentro de mim." Ainda me lembro da maneira como ela olhava para seu estômago, era apenas um pequeno inchaço. Ela era tão pequena que começou a mostrar quase imediatamente. Havia algo primitivo sobre isso, sobre saber que meu filho estava crescendo dentro dela. Geralmente, eram apenas os hormônios da mulher que mudavam com a gravidez, mas também mudaram os meus. Isso me fez ainda mais protetor, como se fosse um despertar súbito para quão frágil era realmente a vida. Eu limpei minha garganta. "Não é algo que precisa ser decidido hoje à noite." 201


"Estive pensando nisso um tempo. Desde antes de você partir para a temporada. Então falei com sua mãe..." Sua voz se afastou. Eu não sei por que, mas sua prontidão me fez muito menos pronto. Você sabe por quê. "Mas há algo que eu quero fazer primeiro." Ela continuou quando eu não disse nada. Me inclinei em volta dela e peguei o café. "Diga." "Estava pensando em ir ver meu médico. Você sabe, fazer um exame, colher um pouco de sangue, certificar-me de que tudo esteja como deveria estar. Pensei que isso pudesse nos dar alguma confiança extra que esta gravidez pode funcionar melhor." "Essa é uma boa ideia, querida. Ligue para o médico e me avise quando for à consulta. Estarei lá." "Mas o futebol," ela protestou. Eu fiz um som. “Foda-se futebol. Você vem primeiro.” Rim se inclinou para frente e beijou minha bochecha. "Eu te amo." "Eu também," disse, então gesticulei para o bolo. "Coma seu chocolate." Ela riu e pegou o prato. Parecia mais leve agora, como ela mesma disse, as semanas passadas haviam mudado seu pensamento. Eu estava grato por isso. Muito grato. Eu a queria feliz. Daria qualquer coisa para ter certeza de que ela estivesse. Até mesmo colocar em risco minha própria paz de espírito.

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Eu sonhava com batidas repetidas. Até que acordei o suficiente para perceber que não estava sonhando, a batida era real. E era irritante. "Quem quer que seja, é um idiota," Romeo resmungou e deslizou para longe de mim. Eu fiz um som, meu corpo caindo de volta ao colchão. As batidas continuaram, mesmo quando Romeo procurava em torno do quarto por algo para vestir prometendo a quem estivesse lá fora uma morte prematura. “Já não era sem tempo!” A voz de Braeden encheu o quarto quando a porta se abriu. Eu sorri para o travesseiro, imaginando Romeo franzindo o cenho. "Que merda, cara?" Ele grunhiu. “Panqueca de domingo," ele anunciou, ignorando o tom combativo de Romeo. Ouvi o leve som de vidro batendo e levantei minha cabeça para vê-lo 203


rodando em um carro gigante de serviço de quarto coberto com toalhas de linho branco. "É segunda-feira," Romeo rosnou. Ivy, que estava carregando Nova, parou na frente dele quando entrou. “Eu tentei dizer a ele que estava sendo um idiota.” Nova estendeu os braços para Romeo e inclinou-se para frente. “O tio Romeo está cansado,” disse Ivy. Romeo grunhiu e estendeu os braços para o bebê. “Nunca está muito cansado para você, mocinha.” Ela se acomodou em seus braços com facilidade e deu-lhe um pequeno sorriso de dentes. Parecia muito adorável esta manhã, vestida com calça listrada branca com rosa e uma camisa branca com as palavras “Meu Paizinho Joga Futebol,” escritas em letras douradas com brilho. Em torno de sua cabeça estava uma faixa listrada rosa com um arco flexível no topo. As mechas de seu cabelo escuro estavam bagunçadas ao redor como se ela tivesse brincado muito e não pensado em seus cabelos. Ela herdou isso de Braeden. Ou talvez de mim. Em seus pés estavam um par de tênis dourados. Sério, sapatos tamanho bebê tinha que ser uma das coisas mais bonitas feitas pelo homem. Não tinha ideia de onde Ivy encontrava metade das coisas que Nova usava, mas juro que ela poderia abrir sua própria boutique e seria um negócio altamente procurado durante a noite. Braeden estava se movendo dentro do quarto (E, com toda certeza, ele era barulhento, oh minha nossa). Ivy disse-lhe para ficar quieto, coloquei minha cabeça no travesseiro e olhei para Romeo e Nova. Essa foi à primeira vez em 204


muito tempo que vê-lo com ela em seus braços só me fez sentir de uma maneira. Necessitada. Ultimamente, era uma necessidade associada à culpa, ansiedade, tristeza e perda. Não me interpretem mal. Eu ainda sentia essas coisas. Sempre sentiria. Perder uma criança é algo que vai lembrar para sempre, você não pode fingir que não aconteceu. Mas, pela primeira vez em um tempo muito longo, me permiti apenas desejar outra criança com meu marido e não ser superada de todo o resto. A esperança cresceu dentro de mim. Era como um raio de sol depois de uma tempestade que durou dias. Uma calça de moletom entrou em minha linha de visão. Olhei para cima, peguei a calça e cruzei os braços, para olhar o rosto do meu irmão mais velho e carrancudo. "Tenho uma reclamação a fazer, garota tutora." Eu levantei uma sobrancelha, o que me fez pensar onde meus óculos estavam. "Você entrou no meu quarto de madrugada, e você é o único a ter uma reclamação?" "São mais de nove," disse ele, seco, e entregou-me meus óculos, que estavam na mesa ao seu lado. Ele me conhecia muito bem. "Então você se torna a sensação da noite para uma briga nas arquibancadas, e de repente não está boa o bastante para panqueca de domingo?" Enfiei os óculos no rosto e empurrei a massa de cabelo que ameaçava engolir toda a minha cabeça. "É segunda-feira," disse a ele, mesmo que 205


Romeo já tivesse dito. "Vocês não estavam em casa para panqueca de domingo ontem." "Desculpas," B disse. "Espere," eu disse, levantando-me em uma posição sentada. "Você disse a sensação da noite?" "Você virou tendência em TweetDeck 29 ," Ivy disse do outro lado do quarto. "E quase todos os outros sites de mídia social." Eu gemi. "Seu vídeo na arquibancada ontem tem mais de um milhão de acessos no You Tube já." Eu caí, escondendo meu rosto no travesseiro. “Minha irmã, a briguenta inesperada.” "Eu nunca vou ouvir o fim disso," gemi no travesseiro. Houve outra batida na porta. “Que merda é essa? Grand Central Station30?" Romeo murmurou e foi até a porta. "Você observe sua boca suja quando estiver segurando minha filha," Braeden disse a ele. "Ele ainda não tomou seu café." Realmente ele não deveria ensinar-lhe palavras tão feias, mas eu iria defendê-lo de qualquer maneira. Braeden olhou para mim e piscou. Sentei-me mais uma vez e enfiei minha mão debaixo de meus óculos esfregando meus olhos para despertar o sono. "Ouvi dizer que havia café aqui dentro!" Drew anunciou, entrando no quarto. 29

TweetDeck é um aplicativo de mídias socais, que integra mensagens do Twitter e do Facebook.[1] Como outros aplicativos de Twitter, sua interface é como a do Twitter API, que permite os usuários a enviar e receber tweets e ver perfis de usuários. 30

O Grand Central Terminal, é um importante terminal ferroviário e metroviário localizado em Manhattan, Nova Iorque. Foi inaugurado em 1903 com o nome Grand Central Station, que foi oficialmente alterado em 1913. No entanto é ainda usado para referir este terminal. 206


Surpresa, olhei ao redor de B. "Drew! Trent! "Ei, irmã." Trent sorriu. “Todos estão aqui!” "É domingo de panqueca. Segunda edição,” disse B. "É uma tradição familiar." Trent assentiu. "Vocês fizeram todo o caminho até aqui para comer panquecas conosco?" Eu disse, surpresa. Olhei para Romeo. “Você ligou para eles?” Ele balançou sua cabeça. "Não." "Nós vimos o jogo." Drew deu uma gargalhada. "Pensei que você precisaria de alguém para libertá-la da prisão." Oh, pelo amor de Deus. "Foi uma noite difícil. Imaginei que você poderia querer algum tempo da família," Braeden disse baixo, puxando meu cabelo. Meus olhos brilharam. Estendi meus braços para ele pedindo um abraço. Ele me envolveu, apertando-me. Antes de voltar para trás, ele sussurrou em meu ouvido: "Eu te amo, irmã, mas você tem que colocar algumas roupas. Isso só parece errado." Ofeguei e ri ao mesmo tempo. Eu estava usando uma camiseta, mas isso era tudo. Os cobertores me cobriam da cintura para baixo, não era como se eu estivesse exposta. "É melhor você pegar sua garota, Rome. Um pequeno movimento e todos os seus petiscos poderiam ser expostos.” Romeo agarrou B pela nuca e puxou-o para longe. “Cara, consiga o inferno longe da minha esposa.” Acenei para Nova e empurrei as cobertas para trás. "Roupas," Romeo disse, plantando-se na minha frente como um escudo. 207


Agarrei minha bolsa e fui para o banheiro. Do lado de fora, podia ouvir todo mundo falando, o som dos pratos batendo, e o cheiro de xarope de bordo e bacon flutuava pelo ar. Eu sorri enquanto vestia leggings pretas, uma camiseta de botões branca de algodão solta, e um cardigan de cor creme (que era muito grande, meu tipo favorito) sobre a parte superior. Os fios lisos e sedosos do meu cabelo tinham desaparecido há muito tempo. Em seu lugar estava meu estilo selvagem habitual. Bem, foi bom enquanto durou. Tenho certeza que agora você sabe o que vou dizer. Não me incomodo com isso. Eu puxei-o para cima em um nó bagunçado em cima da minha cabeça. Porque eu ainda tinha alguns fios soltos que pareciam chifres, peguei um lacinho amarelo de bolinhas que às vezes usava quando ia lavar meu rosto. E usei-o para me fazer parecer menos com Satanás, então parecia um sucesso. Não, não me importava que nada estivesse combinando. Eu estava quase terminado quando Romeo entrou no banheiro, fez uma pausa em seu caminho e me deu um beijo na têmpora, então continuou seu caminho para fazer xixi. E isso é casamento, pessoal. O verdadeiro tipo. Não aquele dos romances. Romeo não tinha dúvidas em fazer xixi na minha frente. Ou qualquer outra função corporal, não importa quão grosseira ou fedorenta. "Ei, querida," ele chamou, e eu revirei os olhos. “Não, Romeo. Não quero segurá-lo para você." Homens. "Você realmente não os chamou?" Perguntei, colocando meu pijama e escova de cabelo que não usei de volta em minha bolsa. 208


"Não precisava. Eles são família," ele respondeu simplesmente. Mesmo depois de todo esse tempo, ainda ficava surpresa com as pessoas que eu tenho que chamar de família. Depois que ele terminou e lavou as mãos, Romeo me agarrou pela cintura. "Eu gostaria de poder voltar para casa com você hoje." Inclinei minha cabeça para trás. "Eu também." "Rim!" B gritou do lado de fora da porta. "Seu telefone está tocando!" Enruguei meu nariz. “Quem esta ligando?” Saí do banheiro, e Braeden estava lá, estendendo meu telefone. "É meu pai," eu disse, porque sabia que Romeo estava curioso. "Eu vou fazer um café para você," ele disse em seu caminho. "Papai?" Eu respondi. Ele não telefonava muito, e quando o fazia, não era tão cedo. Isso fez meu estômago torcer. “Oi, Rimmel, querida,” disse ele. Não havia nenhum sinal de alarme em sua voz. "Algo está errado?" "Não. Tudo aqui está bem. Ainda estou trabalhando, e não perdi um cheque de aluguel." "Oh, bem, isso é ótimo de ouvir," disse a ele. Desde que meu pai perdeu literalmente tudo e foi ao tratamento para seu vício de jogo (e francamente, mortal), tinha tentado reconstruir algum tipo da vida. Por um tempo, ele ficou na casa de meus avós enquanto procurava um novo emprego (o que não era fácil de encontrar depois de toda a cobertura da imprensa). Mas então ele foi contratado em um canteiro de obras como servente (deve ter sido uma pílula amarga de engolir considerando que ele costumava 209


ser dono de seu próprio negócio) e foi capaz de economizar para alugar, um pequeno apartamento de um quarto. Não voltei para a Flórida desde que tudo aconteceu. Só tinha visto meu pai uma vez (no meu casamento), mas ainda tentava conversar com ele a cada semana ou duas. Até agora, estava incerta se o nosso relacionamento poderia ser salvo. Às vezes ainda duvidava disso. Mas se eu podia chegar a um lugar melhor com Valerie, então havia esperança para meu pai. Houve uma pausa estranha entre nós enquanto esperava para ver por que ligou. Ele limpou sua garganta. "Só queria que você soubesse que a imprensa me procurou." "O quê?" Eu gritei. Senti vários pares de olhos virarem para mim do outro lado do quarto. "Não se preocupe." Ele me tranquilizou. "Eu disse a eles para empurrar sua pilha de dinheiro onde o sol não brilha." "Eles lhe ofereceram dinheiro?" Meus olhos encontraram Romeo, e ele franziu a testa. Um sentimento estranho passou pela parte de trás do meu pescoço. "Sim, assim como Romeo disse. Sei que estava preocupado quando falei com ele se eu iria vender a minha própria filha, então só queria que você soubesse que não. Não vou. Você é mais importante para mim do que dinheiro.” Do que ele estava falando? Romeo falou com meu pai? Quando? Romeo estava me observando com cuidado, quase como se tivesse medo de explodir. Eu até poderia. Bem, não explodir. Esse não era meu estilo. A menos que naturalmente cabeças de bolha estavam segurando cartazes para o meu homem. Mas eu 210


poderia ter perguntado a meu pai por detalhes, descobrir tudo o que queria saber naquele momento. O problema com isso era a lealdade. Eu era tão leal quanto Romeo. Nunca o jogaria debaixo do ônibus assim. Mostraria uma frente unida e fingiria que sabia do que papai estava falando. Romeo era meu marido, confiava nele. Claro, às vezes ele faz coisas idiotas (como por exemplo, isso aqui), mas eu ainda o protegia. Sempre. "Eu aprecio isso, pai," respondi. "Estou muito feliz por saber que você está indo bem." "E quanto a você? Está tudo bem? Vi o jogo na noite passada." Gemi. "Isso não vai acontecer novamente." “Imaginei. Aqueles caçadores de fofoca têm lhe dado um inferno. Fiquei contente por te ver devolver.” Isso me surpreendeu. "Mesmo?" “Claro. Você é uma lutadora, Rimmel. Sempre foi.” Eu era uma lutadora. Estava ficando mais evidente para mim todos os dias. Perguntei sobre meus avós, e então ficamos em silêncio novamente. "Bem, você vai deixar Romeo saber o que disse?" Ele perguntou, sentindo que a conversa estava chegando ao fim. "Vou dizer sim." Meus olhos encontraram meu marido mais uma vez. Ele fez uma careta. Antes de encerramos a ligação, eu disse: “Ei, pai. Por curiosidade, o que a imprensa queria?” Ele fez um som. "Qualquer coisa que desse uma boa história. E estavam dispostos a pagar muito dinheiro por isso, também." "Quanto?" Perguntei. 211


"Se a história for boa o bastante, mais de um milhão." O som sufocado que eu fiz o fez rir. "Não se preocupe. Disse-lhes que não. Estou limpo agora, querida. E pretendo ficar assim. " "Isso é ótimo, pai. Estou orgulhosa de você." Depois que desliguei a chamada, me virei, vendo toda minha família sentada ao redor com pratos empilhadas com ovos, bacon e panquecas. Coloquei minhas mãos em meus quadris e prendi Romeo com um olhar duro. “Quer me dizer do que se trata?” B assobiou sob sua respiração. "Briguenta fazendo um retorno." "Romeo," eu disse, ignorando meu irmão. Romeo não hesitou apenas me deu a resposta direta. "A imprensa colocou uma recompensa em você, Rim. Eles querem sujeira. Qualquer coisa que possam conseguir.” Senti meus ombros caírem. Não estava surpresa, mas sim cansada. "Como você sabe disso?" “Porque me chamaram,” respondeu Drew. Olhei para Drew. "Eles chamaram você?" Ele assentiu, e o rosto de Trent contraiu. “Eles me ofereceram dois milhões de dólares para um show exclusivo sobre você e Romeo. Ele limpou a garganta.” Principalmente sobre você. Senti-me tonta. Dois milhões de dólares! Isso é loucura! "Eles estão dispostos a pagar essa quantia de dinheiro só para que possam continuar a me intimidar através mídia?" Perguntei minha voz ligeiramente rouca.

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B ficou de pé, mas Romeo estava mais perto e veio para o meu lado. "É por isso que não te contei imediatamente, querida. Não queria que você ficasse chateada." "Estou chateada!" Exclamei. Nova emitiu um som, e eu me senti mal. "Sinto muito, querida," disse, afastando-me de Romeo e pegando-a dos braços de Ivy. Ivy sorriu para mim de forma encorajadora. Beijei Nova na cabeça, e fomos encontramos uma colher limpa e um copo de plástico vazio para brincar. Sempre me surpreendia que as crianças preferissem brincar com coisas aleatórias do que com um saco cheio de brinquedos reais. Uma vez que ela esta resolvida com suas novas descobertas, voltei-me para todos. Ivy sentou-se e limpou a garganta. "Rim tem o direito de ficar chateada." "Você sabia?" Perguntei a ela. Ela balançou a cabeça lentamente. “Não sobre isso. Claro que sei que a mídia está sempre procurando uma história. Trabalho em People. Mas eles geralmente não falam sobre a nossa família na minha frente. Acho que sabem que não iria muito bem." Ela fez uma pausa, então limpou sua garganta. "Eu sei, porém, que iriam pagar uma enorme quantia de dinheiro para qualquer tipo de exclusividade com vocês." "E meu pai?" Me virei para Romeo. "Eu o chamei. Queria saber se a imprensa o procurou também. Estava preocupado." "Preocupado que o viciado nele veria todos aqueles sinais do dólar e voltaria para trás de volta ao jogo." “Não é um exagero,” disse Romeo. 213


"Não. Não é.” Concordei. Não iria defender o meu pai. Ele perdeu esse privilégio no segundo em que descobri que basicamente deixava minha mãe pagar suas dívidas de jogo... Com sua vida. Fixei meu olhar em Romeo. "Você deveria ter me contado." Então olhei para os três caras. “Todos deveriam ter me contado.” Ivy fez um som de acordo. "Mm-Hmm." Nós garotas tínhamos que ficar juntas. Éramos superadas em número. "Olha," eu disse, abaixando a minha voz e tentando parecer razoável. "Sei que não fui eu mesma desde, hum, Evie. Mas não posso me esconder para sempre. Preciso saber sobre essas coisas. Caso contrário, sou pega desprevenida, como ontem no jogo." Braeden riu. Dei-lhe um olhar sujo. Só o fez rir mais forte. "E então novamente esta manhã com meu pai. De agora em diante, não me protejam mais. Vamos lidar com isso juntos, como uma família. " Romeo me abraçou por trás e curvou-se em torno de mim. "Você entendeu." Todos os meus irmãos fizeram sons de concordância. "Agora, há mais alguma coisa que ninguém me disse?" Perguntei, indo para frente até o café que Romeo me fez. “Tenho uma unha encravada,” anunciou Braeden, empurrando um pedaço de bacon na boca. "Acho que minha cueca pode ser muito pequena," Trent acrescentou e se moveu desconfortavelmente. "Basta não usar," Braeden rachou. "Drew ficaria emocionado." Drew balançou as sobrancelhas, e Ivy fez um som. "Há certas coisas que você não deve dizer em voz alta," anunciou. 214


Eu ri e fui até o enorme carrinho de comida. Meu estômago roncou. Romeo veio atrás de mim, descansando o queixo no meu ombro quando peguei um prato. “Nós estamos bem?” Perguntou. Inclinei minha cabeça para trás. "Estamos bem." "Eu estava apenas preocupado que seria demais." Disse ele. Concordei, entendendo. “Você já fez um prato?” “Estava esperando por você.” Eu o beijei, então comecei a empilhar ovos no prato em minha mão. "Sem panquecas," ele sussurrou em minha orelha. "É ruim o suficiente que comi doces e metade do seu bolo na noite passada." Romeo era rigoroso com sua dieta durante a temporada, algo que eu simplesmente não invejava. Ignorei os carboidratos e xarope açucarado, fui para bacon e frutas junto com seus ovos. Quando o prato estava cheio, entreguei a ele, junto com um garfo. "Obrigado, querida." Rapidamente, fiz meu prato, que era o oposto do de Romeo. Duas panquecas com xarope de bordo e manteiga e um pouco de frutas. Todas as cadeiras da sala estavam ocupadas, então sentei na cama, estiquei minhas pernas, e usei meu colo como mesa. "Então a imprensa chamou seu pai?" Romeo perguntou quando todo mundo estava quieto. "Ofereceu-lhe mais de um milhão de dólares," eu disse, cortando minha panqueca. "Realmente odeio a imprensa," Drew murmurou. "Ele disse que não, certo?" Romeo queria ter certeza. "Isso foi o que ele disse." 215


Ele assentiu, parecendo um pouco preocupado. Entendi. Não era como se eu não sentisse o mesmo. Meu pai era um bom mentiroso. “Vou ligar para a minha avó mais tarde. Ver o que ela diz.” Romeo assentiu com a cabeça. Braeden saiu da cadeira e aproximou-se, jogando-se no colchão ao meu lado. Quando me dei conta, ele havia confiscado meu garfo e já estava comendo minhas panquecas. "Consiga seus próprios carboidratos!" Exclamei. "Não posso," disse ele, tomando outra mordida enorme. "Eles não contam se comê-los do seu prato." Olhei para Ivy. Ela balançou a cabeça. "Não posso te ajudar. Tentei consertá-lo. É impossível." “Você sabe que me ama, Ives.” Nova riu do chão. B sorriu. "Diga a sua mãe!" "Drew..." Ivy começou com aquele tom fraternal que parecia ter. "Você ao menos penteou seu cabelo esta manhã? Ou ontem? Você precisa de um corte de cabelo.” Ele gemeu. Ao lado dele, Trent riu. “Rim também não penteia o cabelo,” murmurou Drew. Braeden ainda estava comendo meu café da manhã, mas ele parou para me bater na perna. “Você é mais bonita do que Drew.” "Pelo menos ela tenta consertar o dela!" Ivy retrucou. Nova levantou-se usando o lado da cama e olhou para mim e para o pai. "Ei, Critter, quer algumas panquecas?" Braeden se inclinou e a pegou. Ela se estabeleceu do meu outro lado, então eu estava mergulhada entre ela e meu BBFL. 216


"Ajude-me," eu murmurei, mas cortei um pequeno pedaço e o levei até os lábios de Nova. Ela abriu sua boca e sorriu. Meu coração se contraiu. Ela era tão linda. Acariciei o lado de sua bochecha enquanto ela mastigava e depois sorri quando apontou para o prato pedindo por mais. Enquanto a estava alimentando (e Braeden ainda estava se alimentado), senti o olhar de Romeo. Nossos olhos conectados. Ivy estava dando a Drew uma aula sobre moda, Trent estava rindo, Braeden roubando comida, e minha sobrinha estava agitando sua colher ao redor por um pouco de panqueca. Nós sorrimos um para o outro. Todo o resto sumiu. Hoje foi um bom dia.

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Outro estado, outro jogo. Mais práticas. Rim estava em casa. Ela e Ivy dirigiram de volta ao nosso complexo não muito tempo depois que terminamos a panqueca de domingo (disfarçada como segunda-feira). Drew e Trent as seguiram. Provavelmente foi uma tortura para eles, considerando que nunca dirigiram no limite de velocidade, mas as meninas fizeram. Depois da noite que eu e Rim tivemos e como ela finalmente se abriu, eu só queria estar em casa. Queria passar um tempo com ela. Ter certeza de que todo o terreno que recuperamos não se desintegrou. Eu amo Rim, mais do que a mim mesmo. Ainda tínhamos que trabalhar nosso casamento, no entanto. Todos os casamentos eram assim. Podemos ter o

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Aqui um trocadilho sexual com nozes, que no original é deez nuts, se referindo a duas bolas.

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amor perfeito, mas a vida não é perfeita. Ela veio até nós, nos testou, tentou nos separar. Normalmente, as circunstâncias - a vida - nos empurravam. Perder Evie não nos separou, por assim dizer, mas também não nos aproximou. Nos deixou neste estado de estagnação que tivemos que lutar para sair. A maneira que às vezes, as questões tomavam espaço em nossas mentes faziam parecer que não estávamos lutando. Nós estávamos. Eu sempre lutaria por ela. Por nós. Algumas batalhas eram apenas mais rápidas, e outras demoravam mais tempo. Eu estava praticando forte hoje, jogando a bola mais do que o habitual. Me sentindo bem para correr pelo campo e gastar toda minha energia. Quando a prática terminou, estava encharcado de suor. Meu braço tremia de tanto jogar, mas não me preocupava. Seria válido. A maneira como sentia agora era normal, não estava tão exausto que não fosse capaz de me recuperar. Na verdade, estaria bem melhor no próximo jogo por isso. Nós não praticamos muito durante a temporada real, principalmente uma boa prática por semana. Às vezes era bom sair daqui e dar uma volta. Desabafar. B e eu éramos como magia lá fora hoje à noite. Ele sentiu a minha agressividade, e parecia ter o seu próprio poder. Então, por que eu joguei tanto? Porque era assim que eu era. Jogue duro ou vá para casa. <Inserir grunhido viril aqui> Bem, principalmente isso. Depois, havia outra pequena razão. Rimmel se abriu para mim sobre seus próprios pensamentos sombrios. Ela era corajosa, queria tentar novamente, embora ainda estivesse com medo. Fez-me sentir como um covarde. Não gosto deste sentimento. Na verdade, odiava. 219


Tinha um gosto vil. Cheirava a podridão, e escurecia meu humor. Eu não tinha feito o mesmo. Tinha ficado calado sobre o meu maior tormento. O que ela pensaria de mim se eu tivesse contado? Ela ainda me respeitaria? Ainda olharia para mim com os mesmos olhos marrons quentes que me faziam sentir como se eu tivesse pendurado na lua? Eu a estava protegendo, havia raciocinado com o meu subconsciente. Era uma desculpa de maricas. Ela não queria proteção. Tinha anunciado durante Panquecas de domingo, quando tudo se abriu sobre seu pai e da imprensa. Eu deveria ter chamado ela de lado e confessado tudo. Não fiz. O alto zumbido da música tocando no fundo me trouxe de volta ao foco. Esses pensamentos não pertenciam aqui agora. Agora, era hora do futebol. À margem, eu assisti nossos jogadores chegando. A prática desta noite era brutal. "Romeo!" Meu nome flutuou através do barulho, ao longo do vento. Não prestei muita atenção. Meu nome era gritado muito durante jogos e práticas... No geral. "Anderson!" O uso de meu sobrenome me fez olhar ao redor. Ninguém nunca me chamou assim, pelo menos não os fãs. Ou inferno, até mesmo a equipe. Anderson não estava nem na parte de trás do meu uniforme. Eu era simplesmente Romeo. Nota: atente para imitações. Há apenas um. E não é aquele cara que Shakespeare escreveu sobre qualquer coisa. Um dos membros da equipe estava correndo em minha direção, um fone de ouvido empoleirado em sua cabeça, uma jaqueta de Knights ao redor de seus ombros. Carregando uma prancheta e uma caneta. Em sua outra mão estava um telefone. 220


"Romeo!" Gritou de novo enquanto se aproximava. Eu virei às costas para a equipe e andei para frente, inclinando-me para que pudesse ouvir melhor através do barulho o que ele tinha a dizer. "Chamada urgente no telefone." Ele empurrou o telefone entre nós. Chamada urgente no telefone? Eu nem sequer tive a chance de entrar em pânico - você sabe quando seu estômago cai e você assume automaticamente o pior porque a palavra urgente estava sendo falada ao redor? Eu não tinha nada disso. Era como se minha mente estivesse de repente cheia de algodão. Senti minha pressão arterial subir, mesmo que fosse silenciosamente. Peguei o telefone. “Aqui é Roman Anderson.” A voz do outro lado da linha era estranha e desconhecida. Ele falou rápido, e meu cérebro confuso levou um tempo para alcançá-lo. Eu pressionei um dedo no meu outro ouvido, tentando silenciar alguns dos barulhos de fundo para que eu pudesse me concentrar em suas palavras. Todo o sangue fugiu do meu rosto. "O quê?" Eu gritei. Ele começou a falar de novo, divagando realmente... Sabe aquele sangue que fugiu do meu rosto? Correu para o meu peito. A adrenalina penetrou meu corpo tão rápido que minha cabeça girou. Eu parei de ouvir. Mal pensei. O telefone tocou meu pé quando o deixei cair, mas não o peguei. Comecei a correr. Não para o campo onde deveria ir, mas para longe. As pessoas chamaram meu nome. Eu nem sequer parei. Corri o mais rápido que pude, corri para minha vida.

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Ir ou não ir? Essa era a pergunta. Um dia depois que Ivy e eu voltamos para casa do jogo de Romeo, liguei para meu obstetra. Falei com a enfermeira e solicitei à médica que me desse uma chamada quando tivesse um momento livre. Aquele momento livre veio no dia seguinte. Alguma vez você já esperou por um telefonema a cada minuto, cada hora parecia extremamente se arrastar até o ponto que você pudesse gritar? Sim, não é um bom tempo. Estava no abrigo quando meu celular finalmente tocou. Eu disse a ela exatamente o que disse a Romeo - eu queria tentar. Queria ter certeza de que tudo estava como deveria ser. Queria paz de espírito. Eu pedi uma consulta para o início da próxima semana, quando sabia que Romeo seria capaz de fazer uma viagem rápida para casa entre os jogos.

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Infelizmente, minha obstetra ia estar fora do consultório todos os dias da próxima semana. Aparentemente, iria viajar para Bora Bora32. Foi muito inconveniente. Mas eu não disse isso a ela. A ideia de esperar uma semana e meia inteira para sentir que eu estava finalmente fora do limbo e, pelo menos, tentando seguir em frente, sinceramente ameaçou o terreno que eu estava finalmente ganhando. Aqui para nos: Por que a declaração seguir em frente parecia assim tão errada? Era como se aquelas duas palavras insinuassem que eu simplesmente estava indo embora, me esquecendo de tudo que estava passando. Eu não estava. Estava apenas tentando não permitir que elas me mantivessem refém. Eu precisava de um termo melhor. Drª. Crawford deve ter sentido a decepção e ansiedade subjacente em minha reação porque ofereceu para me encaixar antes de viajar. Por me encaixar, quero dizer se ofereceu para ficar até tarde depois de amanhã (desde que a sua agenda já estava além de lotada). Um problema: Romeo não estaria em casa até lá. Se eu não pegasse a consulta, teria que esperar para depois que ela voltasse. Quem sabe se isso encaixaria com sua agenda? Ir ou não ir? No final, eu aceitei. Era apenas alguns testes, possivelmente um exame. Romeo realmente não precisava estar lá, a não ser por apoio emocional. Eu poderia lidar com isso. Então, quando ele voltasse de férias, poderia rever todos os meus exames de laboratório com nós dois juntos. Ia ficar esperando somente os resultados, mas pelo menos os testes seriam feitos.

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Bora Bora é uma ilha do grupo das Ilhas de Sotavento do arquipélago de Sociedade na Polinésia Francesa, um território ultramarino francês localizado no Oceano Pacífico.

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Foi incrivelmente atenciosa Drª. Crawford se oferecer para estender suas horas para mim. Eu não era ingênua o suficiente para pensar que ela estava fazendo isso só porque gostava de mim. Era por causa de quem meu marido era. Por causa do meu "status de celebridade." Eu normalmente odiava isso. Não dessa vez. Desta vez eu estava contente, e não tive dúvidas sobre como usá-lo para minha vantagem e conseguir um tratamento especial. Afinal, parecia um monte de drama e "ruim" veio com o nosso status... Foi bastante agradável conseguir algo positivo através dele, também. Um bônus adicional eram que os consultórios e laboratório eram mais reservados. Uma vez que a mídia estava me perseguindo implacavelmente, era um alivio. Pensei em perguntar a Valerie se ela queria vir, mas no final, decidi ir sozinha. Eu era uma menina grande, poderia lidar com isso. Eu poderia ter perguntado a Trent. Provavelmente deveria ter feito... Romeo provavelmente esperava isso. Mas eu queria fazer isso sozinha. Era realmente pessoal para mim. Como algo que eu precisasse fazer por mim. Era tarde quando entrei no consultório. Era tranquilo, estéril, e limpo. A recepcionista olhou para cima e sorriu brilhantemente quando me viu. "Sra. Anderson," ela disse. "Que bom vê-la de novo." "Obrigado," respondi, assinando a prancheta na mesa. “Estou aqui para a Drª. Crawford.” Ela assentiu com a cabeça uma vez, os cachos escuros e curtos de seu cabelo balançando. Ela apertou um botão no telefone e então me anunciou. "Sra. Anderson está aqui.” 224


Nem sequer tive tempo de me sentar. Uma enfermeira usando roupas azuis escuras abriu a porta. "Por aqui." Eu a segui e fizemos o procedimento normal: verificamos peso, pressão arterial, blá, blá. Tinha certeza que estava pesando bem mais que o meu peso ideal por causa de toda a água que bebi antes de chegar. Eu estava esperando que ela fizesse um ultrassom, você sabe, só para ter certeza que tudo estava bem. Os ultrassons funcionavam melhor com uma bexiga cheia. “Rimmel.” O Drª. Crawford apareceu vindo de um longo corredor. "Você parece bem." "Obrigado," eu disse, me mexendo desconfortavelmente. "Ahh, eu reconheço essa dança," ela disse calorosamente. "Esperando um ultrassom?" "Você acha que isso pode ajudar?" Perguntei. Realmente não tinha ideia do que pedir. Eu lhe disse o que queria no telefone, mas ela não detalhou tudo o que planejava fazer. "Claro, podemos fazer um, venha. Vamos fazer isso primeiro. Assim você pode esvaziar a bexiga.” Mais uma vez, achei conveniente que Romeo e eu éramos "celebridades" e todos sabiam que ele faz uma quantia insana de dinheiro. Os médicos não questionavam as coisas que eu queria - como ultrassom extra - porque sabiam que tínhamos dinheiro para paga-las e não teríamos que lutar com companhias de seguros. Eu não me importava com o dinheiro que Romeo faz, mas era uma verdadeira bênção quando se tratava da saúde e bem-estar de meu futuro filho. Após o ultrassom, fiz xixi em um potinho, era um exame básico e fui ao laboratório para algum exame de sangue. Claro, me senti como se tivessem 225


tirado metade do meu volume de sangue, e honestamente, isso me deixou um pouco enjoada. Eu não reclamei, embora. Uma vez que estava completamente vestida e tinha um pequeno copo de suco de laranja em minha mão (para repor alguma energia e açúcar), fui levada para o consultório da minha médica, onde ela já estava sentada atrás de sua mesa em seu jaleco branco. Ele era uma mulher atraente, com cabelos longos, escuros, olhos verdes e um sorriso amável. “Sente-se,” disse ela, indicando a cadeira em frente à sua mesa. Eu fiz de repente me sentindo muito nervosa. Durante o ultrassom, ela apontou coisas e muitas vezes me disse que tudo parecia maravilhoso, mas era como se eu estivesse sentada aqui esperando para ser dado um veredicto final sobre as chances de eu engravidar novamente. Gostaria também de lembrar que eu percebi que havia um monte de mulheres lá fora sofrendo mais do que eu. Mais abortos, anos após anos de luta para engravidar ou até mesmo não ser capaz de ter uma criança em tudo. Percebi que algumas pessoas podem achar bobagem eu estar preocupada com a concepção, mas levei mais de seis meses para engravidar, e então quando aconteceu, perdi durante o meu primeiro trimestre. Mas como você coloca uma classificação na dor? Não era realmente uma competição e certamente não seria nunca. A pressão que eu coloquei sobre mim para engravidar, junto com o medo de não poder leva-la ate o fim, parecia que eu estava falhando com Romeo... Bem, isso me machucou. Profundamente. "Eu examinei tudo de sua gravidez anterior, o ultrassom que fizemos hoje... Fiz algumas anotações no exame," disse Crawford. 226


Eu acenei com a cabeça, sentindo meu coração bater debaixo das minhas costelas. "É claro que eu não vou ser capaz de ter os resultados de seu exame sangue até depois da próxima semana," acrescentou. "Sim," respondi, desejando que ela chegasse ao ponto. "Não vejo nenhuma razão para acreditar que você não possa engravidar novamente e ter uma gravidez saudável." Meus olhos se encheram de lágrimas, mas eu pisquei. O alívio era quase esmagador, mas mesmo assim, havia uma parte de mim com medo de acreditar. "Você tem certeza?" Ela sorriu gentilmente. "Eu não posso garantir que você não terá outro aborto. Às vezes acontecem por razões que nem sempre sabemos. O que posso dizer é tudo o que vi e com base na sua idade, saúde, etc, você será capaz de ter o bebê que você e seu marido tanto querem." Soltei o ar silenciosamente. “E o exame de sangue?” "Vou ligar para você assim que eu voltar e passar seus resultados. Posso dizer-lhe por telefone se você quiser." Meu aceno de cabeça foi rápido. "Eu não veja nada, sem bandeiras vermelhas ou razões para proibi-la de engravidar. Não vejo nenhuma razão para que você e seu marido não possam começar a tentar de novo assim que quiserem. Seu corpo está curado do aborto. É capaz de fazer tudo o que for preciso." "Ok," eu respondi, nervosa e excitada tudo de uma vez. "Sei que ficar grávida depois de um aborto é muito assustador. Eu também entendo que você possa sentir alguma culpa. Recomendo muito que você fale com alguém, que esteja disposto a ouvi-la e apoiá-la. Comece a 227


tomar vitaminas pré-natais agora. Dessa forma, você tem todos os nutrientes em seu sistema antes de engravidar." Fiz uma nota mental para ir pegar alguns fracos no caminho para casa. "Mais alguma coisa?" Perguntei. "Relaxe," ela me pediu. "Ficar grávida é mais fácil quando você não está tão estressada. O estresse esgota nosso corpo. Tenha muito descanso. Seja gentil consigo mesma.” "Certo." Concordei. Eu sabia que isso estava vindo. Se apenas relaxar não fosse tão difícil. "Também pode ser bom ter o hábito de não levantar nada pesado. Isso não vai fazer com que você aborte, mas é melhor prevenir do que remediar. Você é uma mulher pequena.” Depois de mais alguns momentos de conversa e ela basicamente me tranquilizando, nossa consulta chegou ao fim. Agradeci e saí do consultório me sentindo melhor do que quando entrei. Pela primeira vez em um longo tempo, a possibilidade de um bebê me excitou, e não parecia tão fora do alcance. Eu pensei no tempo antes de eu perder Evie, a alegria que tanto eu quanto Romeo sentia. A maneira como ele costumava conversar com a minha barriga e me trazer picles. Como andamos em boutiques de bebê procurando roupas minúsculas. Eu estava mesmo olhando para cor rosa. Como você poderia ter uma menina e não olhar para o rosa? Mesmo depois do que aconteceu com minha mãe e os sentimentos negativos que eu tinha sobre a cor, Evie tinha dado novamente um novo significado. Esse sentimento tinha desaparecido agora. Qualquer coisa rosa, era ainda mais repugnante para mim agora, não acho que até mesmo outro bebê mudaria isso. 228


Mas tudo bem. Nem todas as criancinhas tinham que usar rosa. Olhando para trás, talvez tenha sido um erro fazer o exame de sangue tão cedo para descobrir que era uma menina. Mas, por outro lado, saber o sexo era apenas mais uma coisa que eu tinha dela. Foi uma bênção, mas também um tormento. Mesmo assim, a bênção superou os tormentos. Todo o consultório estava calmo e vazio agora enquanto caminhava para a porta da frente. Quando cheguei a recepção, fiquei surpresa quando o recepcionista sorriu atrás do balcão. "Já terminaram?" Ela disse, alegremente. Por alguma razão, sua alegria me fez sentir estranha. "Sim, obrigada. Há alguma coisa que eu preciso fazer antes de eu ir?" Ela olhou para a tela do computador e balançou a cabeça uma vez. "Não, parece que tudo está bem. Vamos enviar a cobrança da parcela que você deve pagar.” "Ok, ótimo," disse, ajustando o aperto em minha bolsa. "Tenha uma boa noite." "Você também," ela gritou enquanto eu ia embora. No elevador, peguei meu celular e verifiquei a hora. Romeo provavelmente ainda estava na prática, então imaginei que seria melhor esperar para ligar para ele quando eu chegasse em casa. No caminho, vou parar e pegar as vitaminas que a médica me recomendou. Meus nervos se agitaram mais vez com a ideia de tentar ter outro bebê. O desejo também inchou profundamente dentro de mim. Eu seria capaz de sentir Romeo todo dentro de mim novamente, nenhuma camada fina de látex entre nós. Eu não podia esperar por esse momento, então eu comecei a planejar maneiras de fazer a noite em que ele volta para casa especial. 229


O elevador abriu. Eu saí, ainda sonhando com meu marido, seu corpo, e a noite em que ele finalmente chegaria em casa. Eu passei pelo lobby sem realmente prestar atenção, e depois empurrei através da ampla porta de vidro para a calçada que levava para o estacionamento. Eu dei cerca de quatro passos e instantaneamente lamentei não prestar atenção. Fantasiar sobre meu marido era é ótimo... Mas provavelmente não deve ser feito em público. O barulho de passos correndo, os gritos, e o brilho das câmeras piscando me pegou completamente desprevenida. Eu gemi em voz alta porque a decepção e surpresa ao ver os urubus foi tão real. Como eles sabiam que eu ia estar aqui? Eu tinha sido tão cuidadosa no caminho, certificando-me de que ninguém me seguisse. Não disse a ninguém que eu estava vindo, e isso era mesmo muito depois do horário normal! Senti como se meus pés tivessem enraizado no chão e tendo um ataque de pânico bem ali. "Sra. Anderson, você pode nos dizer o que você estava fazendo ai dentro?" “Rimmel! É verdade que este é o consultório da sua médica?" "Você está tendo tratamentos FIV33 porque você não pode engravidar?" Meu Deus! Essas pessoas não tinham moral? Nenhum respeito pelos outros? Quais tipos de pessoas literalmente sentam-se fora do consultório de uma médica para que possam assediar alguém e fazer as perguntas mais insensíveis para elas na rua?

33

A Fertilização in vitro (FIV) é um processo em que as células ovarianas são fertilizadas pelo espermatozoide fora do corpo, in vitro.

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Me virei para que eu pudesse voltar para o prédio, mas eu estava cercada. Era como se eu estivesse em uma bolha de pessoas. Pessoas que eu estava pensando seriamente em chutar. Voltei para trás e comecei a andar, pensando que apenas passaria por todos eles e faria uma corrida rápida. O carro não estava estacionado muito longe, poderia fazer isso. Todo mundo se aglomerou ao meu redor. Foi esmagador, e em apenas alguns segundos, um minuto no máximo, meus membros estavam tremendo. Eles gritaram meu nome, fizeram perguntas e continuaram a tirar fotos. "Nenhum comentário!" Gritei, tentando empurrar o enxame de gente enquanto caminhava. "O que você acha da lista de mulheres que se ofereceram para dar a seu marido um bebê?" Alguém gritou. Eu cerrei os dentes. Na beirada da calçada, parei porque a enorme linha entre eu e o pavimento estava congestionada. Foquei meu olhar em um fotógrafo, um homem parecido com um bolo de gordura, calças jeans e uma barba horrível, e dei-lhe o meu melhor olhar intimidante. "Com licença," meio gritei. "Responda algumas perguntas para mim primeiro," ele entoou. "Posso tirar uma foto da sua barriga? Vire de lado.” "Não!" Eu gritei. "Se afaste!" Ele riu como se pensasse que minha demonstração de aborrecimento fosse divertida. Dei as costas para ele passando pelo próximo homem o empurrando com meu braço, usando-o como um aríete34 para, esperançosamente, passar. 34 Aríete é uma antiga máquina de guerra que foi largamente utilizado nas Idades Antiga e Média, para romper muralhas ou portões de castelos, fortalezas e povoações fortificadas 231


O homem bolo de gordura caminhou se aproximando de mim, o que me fez saltar. Tropecei e quase caí. Minha bolsa caiu na calçada, e eu rapidamente me curvei para recuperá-la. Isso era mortificante. Foi incrivelmente humilhante, e francamente, se eu não conseguisse passar, eu estava com medo que poderia gritar de frustração. Alguns dias daria qualquer coisa para ter o tamanho de Romeo e sua massa muscular. Claro, eu poderia ficar lá e posar para algumas fotos, talvez responder as perguntas. Não ajudaria. Eles só iam querer mais e mais. Não se envolva. Era assim que minha família e eu trabalhávamos com a imprensa. Funcionou, por um tempo. Claramente não mais. Talvez eu devesse ter trazido Trent junto... “Rimmel!” Me assustei, meu corpo ficou rígido. Como um canhão, eu corri para frente, andando em linha reta entre os paparazzi, consegui me espremer. Andei para fora da multidão e corri para meu Range Rover, destrancando as portas e pulando para dentro. Uma vez lá, liguei as travas imediatamente e desmoronei contra o banco. Meu corpo estava tremendo, eu estava em pânico, meu peito apertado e minha boca seca. Depois de alguns segundos, coloquei minha bolsa no banco do passageiro, tentando ignorar os flashes e batidas nas janelas. Elas estavam todas matizadas, então eu tinha um pouco de privacidade. Exceto, é claro, o para-brisas. Uma vez que eu tinha minhas chaves na mão, eu comecei a girar a ignição. Um barulho alto soou na minha frente. Eu gritei e olhei, agarrando o 232


volante. O homem bolo de gordura estava deitado sobre o capô, tirando fotos através do para-brisa! Ele precisava seriamente de uma vida. Por um momento pensei chamar a polícia. Até olhei para o telefone no meu colo. Mas isso exigiria ficar aqui mais tempo. Eu queria ir para casa. O carro ligou com facilidade, e eu olhei para o homem no capô. Com um pensamento maligno, liguei os limpadores de para-brisa e segurei o botão para o líquido de lavagem. Ele pulverizou em todos os lugares, Incluindo o homem e sua câmera. Ele deu um grito e saltou para trás. Na verdade, ele caiu do capô e bateu no pavimento. Céus, eu esperava que ele não estivesse ferido. Não. Rapidamente, ainda sentada no mesmo lugar, coloquei o carro em marcha à ré. O homem que caiu do carro me deu um olhar de raivoso. “Você quebrou minha câmera, sua puta!" Não. Você quebrou. Seu idiota! Eu resisti ao desejo de colocar isso para fora da minha boca. Em vez disso, comecei a dar marcha ré. O movimento do meu carro obrigou alguns dos paparazzi a se moverem. Levei um pouco mais tempo do que o habitual para fazer a manobra, mas fiz, e uma vez que estava livre do local, apertei a buzina agressivamente para dar um aviso justo para todos no meu caminho. Antes de verificar a gasolina, eu olhei em volta procurando o homem bolo de gordura, mas ele tinha ido embora. Provavelmente foi para casa lamber suas feridas sobre sua câmera. 233


"Buh-bye 35 ", eu disse e dirigi para frente. Um rápido olhar em meu retrovisor mostrou algumas das pessoas correndo para seus carros. Suspirei. Eu esperava que isso não significasse que eles estariam me seguindo. Acho que eu teria que adiar minhas vitaminas. Isso me incomodou mais do que tudo. Que tipo de vida eu estaria dando a um bebê se eu não podia mesmo com segurança e pacificamente ir a uma farmácia para comprar vitaminas quando precisava delas? Se eu tivesse um bebê comigo hoje à noite? O que teria feito? O horror me assustou. Horror e pavor. As dúvidas me assustaram. Eu estava fazendo isso por todas as razões erradas? Seria melhor se não tivesse outra criança? Qualquer bebê nosso seria perseguido implacavelmente. Nem ao menos conseguia me proteger. Como poderia proteger uma criança inocente? Você não podia antes... Um soluço se formou em minha garganta, minha visão ficou um pouco desfocada com lágrimas não derramadas. Faróis brilhavam no meu espelho retrovisor, eu estremeci, evitando olhar. Pisquei e olhei para cima, para encontrar um carro colado no meu parachoque. O volante girou em minhas mãos. Surpreendida, pisquei meus olhos e voltei para a estrada. Uma vez que eu estava em linha reta, olhei para trás tentando ver se poderia dizer quem estava me perseguindo. Outro carro veio para o lado do meu, minha cabeça girou. Porque este estava bem ao meu lado, eu podia ver melhor. Era um dos abutres, aquele que quase me derrubou com a ajuda do homem bolo de gordura. 35

Buh-bye quer dizer tchauzinho.

234


Eu apostaria um milhão de dólares, era ele atrás de mim. Senti uma ligeira batida no meu para-choque, fazendo com que meu carro sacudisse. Eu gritei e agarrei o volante, tentando manter o controle. O carro ao meu lado se aproximou mais e eu respirei fundo. O pânico me deixando fraca, minha respiração era suspiros enquanto eu lutava para decidir o que fazer. Eu poderia parar, mas eles iriam parar, também? Seria mais seguro continuar me movendo para que eles não pudessem, pelo menos, chegar até mim? Ou era melhor parar e me arriscar? Apertei um botão no painel e gritei, "Chamando polícia local!" O som do meu registro e a chamada sendo passada quase me fez chorar. Eu me concentrei na estrada a frente enquanto dirigia, estava um pouco mais rápida do que provavelmente deveria, Mas o medo e a adrenalina me deram um desejo irresistível de fuga. O operador na outra extremidade respondeu, e eu apenas comecei a falar, nem sequer me incomodando em ouvir sua introdução. “Meu nome é Rimmel Anderson. Estou na Fleet Street, saindo do consultório da Drª. Crawford. Estou sendo perseguida por dois homens que acredito serem paparazzi. Eles estão em dois carros.” Algo atingiu minha extremidade traseira outra vez. Eu gritei. "Eles estão tentando me tirar da estrada!" “Vou enviar uma unidade agora, Sra. Anderson. Existe algum lugar onde você possa parar até que a ajuda chegue?" "Estou com medo de parar! Se eles me atacarem?" "Você pode me dar uma descrição dos veículos?" Dei todos os detalhes que pude, enquanto dirigia pela rua com um aperto de morte no volante. Não era muito. Estava quase no ponto de não ser capaz de pensar. Só então, o homem atrás de mim ligou sua buzina, um som perturbador soando através da noite. 235


Eu ouvi quando ele acelerou seu carro atrás de mim e me preparei para o impacto, mas veio nada. Quando olhei no espelho, eu não podia ver seus faróis mais porque ele estava tão perto. "Por favor, se apresse," eu sussurrei. "Estamos a caminho. Você pode parar?" Olhei para frente. Havia um posto de gasolina com muita iluminação a algumas quadras de distância. "Há uma estação GoGas na minha direita. Vou parar lá.” “Vou direcionar os oficiais.” Lágrimas corriam pelo meu rosto. Eu não estava sequer sentindo-as. Meu estômago e meu corpo estavam tão tensos e apertados, o sentimento me lembrou do dia em que perdi Evie. Basta pensar nela, apenas reviver uma fração de algo relacionado aquele dia quebrava alguma coisa dentro de mim. Um grito rasgou meus lábios, e eu me inclinei sobre o volante. O carro ao meu lado se aproximou de novo, e eu tentei evitá-lo. Meu Range Rover desviou um pouco, e eu lutei pelo controle. As luzes do posto de gasolina

aproximaram-se,

oferecendo-me

algum

tipo

de

segurança.

Concentrei-me nelas, mas tudo o que vi foram flashes da imprensa e tudo o que ouvi foi o chiado dos pneus. O carro do meu lado bateu de novo, desta vez me pegando desprevenida. Eu gritei e empurrei o volante, tentando com tudo o que tinha evitar ser atingida na lateral. O carro atrás de mim bateu no meu para-choque. Eu ouvi isso em vez de senti-lo. Quando me dei conta, o carro estava fora do meu controle, derrapando fora da estrada e em direção ao posto de gasolina que eu estava tão desesperada para chegar. 236


As enormes luzes que, uma vez pareciam um farol e uma promessa de segurança, acabaram sendo exatamente o oposto. O Range Rover colidiu com um dos postes de cimento. O som de metal triturado e o airbag explodindo em meu rosto eram tudo que eu lembrava. A dor ardente explodiu em todo meu corpo enquanto a poeira e os detritos obstruíram minhas vias aÊreas. Tudo ficou escuro.

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“Sr. Anderson?” Disse a voz na outra extremidade do telefone. "Este sou eu, Roman Anderson," eu disse, um sentimento de medo se espalhando pelas minhas entranhas. "Aqui é Paul Ryken. Estou falando de Maryland, sou paramédico. Estou ligando para avisar que estou aqui com sua esposa. "O quê?" Eu gritei. Meus dedos ficaram rígidos. Eu tentei segurar o telefone. Pontos negros nublaram minha visão enquanto eu lutava para continuar escutando tudo. "Ela esteve envolvida em um acidente de carro esta noite. Estamos no local agora. Eu queria que você soubesse que ela está sendo transferida para o Hospital Primário." O telefone caiu em meus pés. Eu nem sei o que aconteceu depois disso.

238


Agora eu estava em um helicóptero, a caminho do hospital. Não tinha ideia de qual era o estado de Rim, mas não importava. Eu estava assustado. Mais assustado do que tinha estado em toda a minha vida. Incluindo o dia em que perdemos Evie e vi Rimmel quase desmoronar. Nunca mais. Não queria fazer isso nunca mais. Um fino tremor percorreu através das minhas articulações, ele estava sempre lá, lembrando-me que nada era tão firme, ou sólido. E mais uma vez não seria, não até que eu visse minha esposa, que ela me olhasse com seus olhos claros que não foram atingidos pela dor. “Quase lá,” disse Braeden calmamente ao meu lado. Meus olhos se moveram para a janela. Tudo que eu via eram luzes. Luzes que se misturavam. Deveria ter perguntado qual era sua condição. Ter pedido para falar com ela. Qualquer coisa. Exigido qualquer pedaço de informação que faria este passeio apenas um pouco mais suportável. A perna de Braeden estava saltando, mostrando sua própria agitação. Na segundo que corri fora do campo, ele tinha vindo direto em meus calcanhares. Não podia nem dizer a ele o que estava errado. Só olhei para cima de antes de pegar minha merda fora do armário e disse o nome dela. Ele sabia. Sabia pelo tom da minha voz, pelo conjunto rígido do meu corpo... Não havia nada mais neste planeta que pudesse me fazer perder minha merda assim. Ele não tinha pedido detalhes. Não disse nada. Em vez disso, meu irmão fez uma chamada para Gamble, tirou o homem de uma reunião de portas fechada, e falou em silêncio na linha. Eu já estava 239


correndo em direção à saída do prédio. Pouco antes de eu sair para o estacionamento - eu iria correr se precisasse - B me agarrou me puxou para trás e apontou para as escadas. Ele ainda falava, mas eu não ouvi. Corri as escadas sem sequer parar. Subi todos os dez andares de dois em dois. Quando eu abri a porta que conduzia ao telhado, eu explodi completamente e olhei para o céu. Braeden afastou o telefone. "Qualquer momento agora. Você vai ter que dizer ao piloto para onde ir." Eu fiz. O nome do hospital saiu de mim, e Braeden tomou a notícia como ele tivesse levado um soco no rosto. Aqui estávamos... O helicóptero descendo do céu em direção ao X gigante em um prédio enorme. No segundo em tocamos o chão, eu estava fora, apesar dos avisos do piloto. O vento era tão forte que era como correr contra rajadas de furacão de força. Eu resisti. Nada, nem mesmo o vento produzido por nosso próprio criador, me impediria de chegar até ela. Braeden manteve o passo, mas estava atrás de mim. Mesmo ele sabia que não era bom ficar no meu caminho. Eu entrei no hospital como um homem com uma bomba amarrada ao peito. As pessoas pararam o que estavam fazendo e olharam. "Onde ela está?" Eu gritei para ninguém e para todos. Uma enfermeira atrás do balcão correu ao redor. "Me siga." Eu corri atrás dela. Ela olhou atrás de mim para B, e eu rosnei. Ela se virou sem dizer mais nada. 240


Não fui com qualquer tipo de regras da equipe. Nós dois estávamos entrando. Sem argumentos. Parecia que esse era o corredor mais comprido de todos os tempos, apesar da velocidade com que caminhávamos. A enfermeira apontou para o último quarto no final do corredor, corri para lá. Ela era esperta porque saiu do meu caminho. Não hesitei na porta. Não discuti sobre a visão que eu poderia encontrar. Só não me importei. Por favor, apenas deixe que ela esteja respirando. Havia uma cortina em volta da cama, ainda escondendo-a de vista. Isso me irritou, peguei um punhado do material e o puxei. "Rimmel!" Chamei quando abri a cortina. O som lacerante de costuras e metal contra o metal encheu o quarto. Uma enfermeira ergueu os olhos da cama, seu alto suspiro nem sequer registrou. O corpo de Rimmel se sacudiu em choque. A cama estava em uma posição sentada, seu corpo deitado contra o colchão. Seus olhos se arregalaram, e suas bochechas muito pálidas começaram a florescer com uma cor fraca. "Romeo!" Sua voz estava abafada, e ela agarrou a máscara de oxigênio cobrindo seu rosto. Uma máscara de oxigênio. Eu parei um breve momento quando tudo que eu podia ver era aquela coisa cobrindo sua boca e nariz. Uma coisa que a ajudava a respirar. Ela deveria ser capaz de respirar sozinha. Um som que eu nunca tinha ouvido antes rasgou dentro de mim. Corri até ela. Meu corpo inteiro cobrindo o seu, a puxei para mais perto, apertando-a tão 241


forte quanto podia. Metade de seu corpo estava fora da cama. Segurei quase todo seu peso. Ela era pequena. Frágil. Tão facilmente quebrável. Ela está tendo problemas para respirar. Meu rosto desapareceu em seu pescoço. As mechas de seu cabelo naturalmente bagunçadas ameaçavam sufocar me sufocar, mas eu mal notei. Cheirava a casa. Ela era toda minha vida. Meu peito tremeu. Senti que ele se movia sob minhas costelas. Suas mãos esticadas em minhas costas, me agarrando com força eu agradeci a Deus. Alguns segundos se passaram, ela tentou se afastar, me recusei a me mover. Não a estava deixando ir. Sua cabeça balançou, mesmo assim ainda não me movi. “Senhor,” disse a enfermeira do lado da cama. Eu rosnei. "Rome," B disse, chutando-me levemente. "Você está esmagando a máscara de Rim." Eu me afastei para trás apenas um pouco, o suficiente para que ela pudesse chegar entre nós e puxar para baixo a máscara e pendurado em torno de seu pescoço. "Não se preocupe. Não estou grávida.” Ela correu para me assegurar. O tom de sua voz quase cortando o único fio que ainda me segurava. Mas então suas palavras afundaram. Eu me afastei, olhando para seus olhos. "Por que você diria isso para mim agora," perguntei, a raiva perfurando ainda mais meu intestino já torcido em nó. "Eu..." Sua boca abriu e fechou seu rosto corando em todos os tons. 242


Ela realmente pensou que eu me importava mais com isso do que com ela? O que. Foda-se? Será que ela se importava com isso mais do que consigo mesma? De novo, Foda-se? Eu fiz um som, incapaz de processar essa merda. Eu a segurei mais perto, apertando mais do que deveria. “É com você que estou preocupado, querida. Só você." Senti suas mãos em meu rosto, minhas bochechas, ela estava me fazendo carinho, seus dedos frios sobre minha pele superaquecida. "Estou bem. Tudo está bem." "Você precisa colocar a mascara de oxigênio de volta," enfermeira disse a Rimmel, aproximando-se. Minha cabeça girou, meus braços puxando-a de volta para o meu peito. Punhais saltaram dos meus olhos. Eu os vi penetrando a pele dela. Ela deu um passo para trás. Realmente vi um olhar de medo cruzar seu rosto. "Eu a peguei,” rosnei. “Mas o médico...” protestou ela. Ela estava realmente ainda esta falando? Oh, infernos não. Comecei a me afastar de Rim, minha coluna estava rígida, olhos focados em uma enfermeira que deveria ter apenas virado e corrido para longe. Mais uma vez, Braeden interveio. “Por que não vai buscar o médico, senhora? Gostaríamos de conversar com ele.” Ele a guiou para longe de minha esposa. Olhei para ela durante todo o caminho. Braeden estava murmurando alguma merda sobre como eu estava meio fora da minha mente e como o longo passeio até aqui bagunçou com a minha cabeça... Um monte de besteiras. 243


Ela saiu do quarto, toda a minha atenção se voltou para minha esposa. Olhei para baixo. Ela estava literalmente cheia de curativos contra mim. Suavizei meu abraço e puxei-a para trás um pouco. "Alguma coisa está quebrada?" Perguntei, orando a Deus que não houvesse. "Não." Eu me movi, levantando-a completamente, deslizando meu corpo debaixo do dela. Ela se acomodou entre minhas pernas, encostada contra meu peito. Coloquei meus braços ao redor de sua cintura e puxei sua cabeça contra meu peito. Braeden voltou para o quarto e olhou para Rim de cima a baixo. "Garota tutora, essa merda não é engraçada." “Ainda bem que não estou brincando,” disse ela. Sua voz era fraca e tensa. Ela parecia um pouco fora de sua mente. Havia alguns cortes e arranhões vermelhos, em seu rosto... E seus óculos estavam faltando. Não gostei disso. Seu corpo parecia borracha contra o meu, como se ela estivesse fraca demais para se segurar. Braeden avançou como se estivesse vindo se inclinar para beijá-la. "Não faria isso se fosse você," eu gaguejei. B foi para trás e sentou em uma cadeira ao lado da cama. "Roman Anderson!" Rimmel me repreendeu, mas faltava seu charme e calor habitual. Isso fez meu coração doer. "Está tudo bem, irmã. Te beijarei mais tarde. Quando não haverá uma ameaça à minha vida.” 244


“Que diabos aconteceu, Rim? Por que recebi um telefonema de um estranho que levou cerca de vinte anos na minha vida?” "Talvez você devesse colocar a máscara de volta em seu rosto," disse B, inclinando-se para frente, seus olhos concentrados em Rimmel. Eu me inclinei ao redor dela, examinando seu rosto. Estava pálido. Seus lábios estavam rachados, seus olhos pareciam ainda maiores do que o normal. Eu amaldiçoei baixo e gentilmente levantei a máscara, pressionando-a sobre seu nariz e boca. Ela revirou os olhos. "Silêncio," disse a ela e ajustei as correias para que segurassem em torno de sua cabeça. Depois que alisei seu cabelo para trás, me inclinei, trazendo-a comigo. "Apenas respire," disse. "Você pode nos contar mais tarde." Eu queria saber agora, mas não era a coisa mais importante. O médico entrou na sala, vestindo roupas verdes e um jaleco de laboratório, um estetoscópio pendurado em volta do pescoço. A enfermeira pairava na porta, sem saber se deveria entrar. "Sr. Anderson?" Ele disse, olhando para mim na cama. "Sim." Pensei que ele ia dizer para me mover. Ele não o fez. “Sou o Dr. Westfall.” Ele estendeu a mão. Eu soltei Rim tempo suficiente para cumprimenta-lo. “Diga-me o que há de errado com minha esposa.” Ela puxou a mascara de seu rosto novamente. "Eu estou bem," ela disse. “Só abalada.” O médico olhou para Braeden. Eu fiz um som rude. “Ele é irmão dela.”

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O Dr. Westfall assentiu bruscamente. "Sua esposa esteve envolvida em um acidente de carro esta noite. Seu veículo saiu da estrada e atingiu um poste de cimento." Meu corpo ficou rígido sob o dela. Braeden levantou-se no banco. "Como diabos isso aconteceu?" Perguntei. O médico limpou a garganta. "Os airbags foram acionados. Rimmel foi atingida no rosto e peito. Mesmo com o forte impacto, ela sofreu ferimentos leves, incluindo hematomas por causa cinto de segurança, um peito dolorido, um nariz sangrando, alguns cortes superficiais e arranhões no rosto por seus óculos terem quebrado.” Seus óculos se quebraram contra seu rosto. "Um nariz sangrando..." eu murmurei. A imagem de Rim toda ensanguentada não era algo que eu quisesse ter. "Como eu já discuti com ela, ela pode ter hematomas amanhã do airbag batendo em seu rosto, leve tosse é uma ocorrência comum para o dia seguinte, porque muita poeira geralmente é inalada quando isso acontece." "É por isso que ela está usando mascara de oxigênio?" Perguntou Braeden. Eu também queria saber, mas ainda estava tentando superar o fato de que ela estava em seu carro quando bateu em uma porra de poste de cimento. Graças a Deus eu a fiz comprar um Range Rover. Se estivesse em algum carro menor, menos seguro, isso poderia ter sido muito pior. Talvez para seu próximo carro, comprarei um maldito tanque. "Não, isso foi porque ela teve um grave ataque de pânico quando chegou," o médico respondeu. Rimmel olhou para baixo. Notei a maneira como sua cabeça se inclinava era como se estivesse envergonhada. 246


"Está tudo bem, querida," sussurrei, abraçando-a. Sua mão deslizou em torno do meu antebraço e apertou. Que porra aconteceu que a levou a ter um ataque de pânico? O acidente? Ou era algo mais? "O oxigênio ajudará a abrir os pulmões, no entanto, para evitar a tosse também," disse o médico. “Não posso dizer com certeza.” "Você bateu na cabeça?" Eu perguntei, estendendo a mão para suavemente alisar seus cabelos. “Não, eu não.” “Não há concussão, e não vejo razão para ela passar a noite.” Ele olhou para Rimmel. "Você está se sentindo melhor? Sente que precisa ficar?" "Estou melhor agora. Gostaria de ir para casa." "Se você começar a sentir-se pior ou uma dor de cabeça forte, qualquer coisa como nós discutimos, volte ao hospital imediatamente." "Eu vou." "Ok, bem, se não houver outras perguntas, vou pedir para a enfermeira providenciar seus documentos da alta." Eu estendi minha mão para o médico. "Obrigado." “É um prazer,” ele respondeu depois se despediu. "Sua condução atingiu oficialmente uma nova baixa, garota tutora. Você deveria permanecer na estrada," Braeden disse quando o médico se foi. "Eles me tiraram da estrada!" Rimmel choramingou e imediatamente começou a chorar. Algumas coisas aconteceram ao mesmo tempo: 1.) Disse a Braeden que ele era um idiota e eu estava indo para dar-lhe um soco na cara. 247


2.) Puxei Rimmel em meu colo e pressionei seu rosto molhado de lágrimas em minha camisa. 3.) Fiquei realmente, muito furioso. Ela disse que alguém a tirou da estrada. Como se deliberadamente essa pessoa tentou machucá-la. "Tudo bem agora, querida." Eu tentei acalmá-la. Era como se ela estivesse segurando o choro até que a enfermeira e o médico saíssem. Braeden estava de pé, andando ao lado da cama. Ele me deu um olhar de desculpas, fiquei olhando para ele. Sem sequer considerar o fato de que estava indo para bater sua bunda, ele se sentou na cama, praticamente ocupando todo o meu espaço. Sua mão foi para as costas de Rim. “Ei, desculpe, irmã. Só estava brincando. Acho que foi muito cedo. Sou um idiota. Você é uma boa motorista.” Ela fungou, esfregando o rosto em minha camisa. “Rimmel...” Braeden tentou de novo. "Saia." Eu avisei. Ela se afastou de mim e abraçou B. Ele hesitou um segundo antes de agarra-la em seus braços. A enfermeira entrou. "Eu tenho a sua..." "Estamos ocupados!" B e eu falamos. Ela saiu do quarto, e nós a ignoramos. "Desculpe." Rimmel soltou Braeden e soluçou. Puxei-a contra mim mais uma vez. "Baby, você disse que alguém a tirou da estrada?" Perguntei, tentando não empurrá-la, mas realmente desesperado para descobrir o que estava acontecendo e por que estávamos sentados nesta sala de emergência. 248


"Vocês vieram todo o caminho aqui de... Onde você estava mesmo?" Ela levantou a cabeça e olhou para mim. Era como se ela nem tivesse ouvido minha pergunta. Estava perdida em seus próprios pensamentos. "Estávamos em Nova York. Graças à merda santa não era em Cali," eu murmurei. Era onde eu estaria logo mais. Inferno, apenas pensando em estar do outro lado do país me fez derreter em um suor frio. "Como você chegou aqui tão rápido?" Ela perguntou. "Eu chamei Gamble. Ele estava na cidade, e nós usamos seu helicóptero," B respondeu. "Obrigada por ter vindo." Sua voz era tão sincera. “Como se não o fôssemos vir correndo,” B disse. Eu não podia falar. Era como se todas as palavras que eu quisesse dizer estivessem entaladas em minha garganta me sufocando, tornando impossível conseguir dizer alguma coisa. Havia tanto que queria dizer a ela, mais do que poderia imaginar. Ela notou o meu silêncio. Não tinha certeza se ela entendia. Mas acho que ela pensou que era sua culpa. Eu odiava pensar que ela era de alguma forma culpada. Mas no caminho... Ela estava. As palavras dela quando eu corri pela sala ecoaram dentro de mim. Me atormentando. "Me desculpe, esse cara ligou para você. Implorei que ele me deixasse fazer isso. Ele não fez. Me reconheceu imediatamente, e você é o principal contato no meu telefone.” Ela fez uma cara irritada. "Eu acho que ele realmente queria te ligar, falar com o próprio Romeo Anderson. Odeio as pessoas esquecerem que você é uma pessoa, que tem sentimentos e é mais do que um deus do futebol." 249


Eu esfreguei uma mão por suas costas. "Está tudo bem, querida. Contanto que você esteja bem." "Eu nem sei onde meu telefone e minha bolsa estão." Ela franziu o cenho. "Não importa. Vamos comprar coisas novas.” "Eu acho que meu carro deu perda total." Ela começou a chorar de novo. “A polícia mandou rebocá-lo.” Braeden e eu trocamos olhares. A polícia. "Não se preocupe com o carro, querida. Está bem." Rimmel me abraçou de novo, puxando os joelhos para cima dela. Suas roupas eram leves considerando que estava frio. Por que diabos ela estava fora hoje à noite? Sozinha. Então me lembrei. Limpei minha garganta e forcei as palavras. "Você não tinha um compromisso médico hoje?" "Sim, e eu nem comprei minhas vitaminas!" Sua voz vacilou, e ela fungou. Oh merda, a consulta não foi bem? "Então isso foi depois da consulta?" Eu questionei. Não tinha ideia de por onde mesmo começar. "Não foi um acidente," ela disse, inclinando a cabeça para olhar para mim enquanto enxugava suas lágrimas. "Eles me jogaram para fora da estrada. A polícia já esteve aqui.” Os olhos de Braeden se estreitaram e nós olhamos um para o outro mais uma vez. "Quem te jogou da estrada?" Perguntei cuidadosamente. "Os paparazzi," ela respondeu, calma. "Eles me emboscaram quando saí do consultório médico." 250


Eu iria precisar de remédio para a pressão arterial antes de deixar essa maldita enfermaria. Eu respirei fundo, não queria que ela sentisse minha extrema necessidade de causar danos corporais. “Explique tudo, Rimmel.” Então, ela fez. Contou tudo. Cada maldito detalhe.

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Não é muito frequente Romeo ficar sem palavras. Na verdade, ele nunca fica sem elas. Em qualquer caso, ele simplesmente grita a palavra com F e outras coisas sujas que puder pensar. Agora ele está quieto. Romeo tranquilo é um Romeo assustador. É como a calmaria antes da tempestade. Ou um campo vazio em um estádio. Não tenho medo dele. Também não fico intimidada, mas neste momento, vejo por que outros frequentemente ficam. Romeo não é um homem que você queira irritar. Ele é razoável. Pode haver uma razão para isto... Mas… Há um ponto que um homem como ele tende a suportar. Curto como a saia de uma cadela. Como o dele. Não via Romeo chegar a este ponto com frequência. Esteve muito perto quando Zach estava nos torturando e acabamos no hospital. Mesmo assim, 252


agiu de forma digamos um pouco responsável e permitiu que a polícia lidasse com ele. Depois que o nocauteou destruindo seu rosto no processo, é claro. Ah, e o expulsar da Alpha Omega. Ele também ameaçou cortar laços com sua mãe, mas aqui entre nós, ele não faria. Podia colocá-la no gelo por um tempo, mas nunca a removeria de sua vida. E, honestamente, nunca permitiria isto. Não sei se alguém dentro deste SUV notou sua calma quase mortal que é inteiramente enganosa, mas se o fizeram ninguém disse uma palavra. Estamos na parte de trás do Range Rover branco da Ivy. Trent está no banco do passageiro, Drew dirigindo e Romeo, Braeden e eu na parte de trás. Ivy e Nova estão em casa, este carro cabe confortavelmente (comparado ao Mustang de Trent e Drew) todos que ele foi buscar no hospital. Romeo não é o único louco no carro. Trent também. Ele não disse isso, mas oh, eu sinto. Ele está com raiva porque não pedi para ele vir à minha consulta. Com raiva, que não liguei quando dei entrada no hospital. <suspiro> Amo minha família, mas três irmãos dominantes é muito para lidar às vezes. Não quero deixar nenhum deles louco, mas às vezes uma menina tem que ser sua própria dona. Ter uma escolta (leia-se babá) em todos os lugares que vou é estúpido. Claro, se Trent estivesse dirigindo mais cedo, provavelmente eu não teria acabado batendo em um poste. Oh Deus. Estou me transformando numa garota que precisa de babá. Deus me ajude. 253


Como se esta noite não fosse suficiente, tive que fechar com chave de ouro. Palmas. Romeo virou-se e olhou pela janela traseira pela centésima vez. "Não estamos sendo seguidos," diz Drew, sem sequer olhar. "Se estivéssemos, os despistaria. Confie em mim." Romeo afundou de volta no banco. "O complexo está bloqueado?" Braeden perguntou. "Sim," Trent disse imediatamente. "Pode ter certeza." "Um de vocês poderia ter ficado em casa com Ivy," eu disse. Todos bufaram. Como todos eles. Ao mesmo tempo. Que rude. "Há quanto você esta aqui?" Perguntou Drew, ainda não tirando os olhos da estrada. De vez em quando, vejo o olhar dele pelo retrovisor antes de voltar para estrada. Estava

cansada,

drenada

realmente.

Também

estou

levemente

envergonhada. Tive um ataque de pânico. Eu desmaiei quando dei entrada no hospital à primeira vez. Isso me atingiu tão rápido e inesperadamente. Não sabia que poderia ser assim. É como se num minuto eu estivesse bem e no próximo meu corpo e mente fossem se virando completamente contra mim. Um suor frio escorrendo por todo meu corpo; minha boca tão seca que a língua prendia no céu da boca. Eu estava tremendo, não estive assim desde bati. Totalmente desorientada o que tornava impossível ficar calma. Tudo ao meu redor embaçado; é como se estivesse vivendo numa névoa. Tonta pelas náuseas e meu estômago apertando dolorosamente. 254


Os médicos viram isso, mesmo eu em pânico sabia que algo estava seriamente errado. Fui presa a uma máscara de oxigênio e eles me injetaram uma agulha rápido. Girei e tirei a agulha, no entanto. Ainda havia o suficiente em minha mente para recusar o remédio. "Sem drogas," insisti alto o suficiente e eles me ouviram através da máscara. "É só para ajudar a acalmar você," disseram. "Não." recusei. Se eu for tentar engravidar, não quero nada assim no meu sistema. Não me importa se o tempo for realmente longo até que tenha um bebê dentro de mim. A visita à médica hoje me deu um novo pensamento, uma confirmação. Farei tudo humanamente possível, não importa quão pequeno, para garantir que qualquer bebê concebido depois de Evie seja protegido. Talvez seja irracional. Não me importo. É o que quero. É o meu corpo. Todos os outros podem se foder. O médico franziu a testa, mas me segurei. No final, aceitei o oxigênio e eles me deixaram quieta no quarto. Claro, só fiquei quieta menos de cinco minutos antes que, os enfermeiros e médicos viessem para os exames. "Não sei," Romeo respondeu a pergunta de Drew, despertando-me da minha cabeça. "Você tem um jogo domingo," eu disse, observando-o. Tudo está embaçado porque meus óculos foram quebrados. Não sou fã de lentes de contato, mas me conforta o fato de ter um par extra em casa. Uma garota desajeitada como eu sempre tem um plano reserva. Ele deu de ombros, não parecendo se preocupar com o jogo. 255


Eu olhei para Braeden, que está do meu outro lado. Ele acariciou minha perna, mas não disse nada. O resto do passeio para o complexo foi quieto. Encostei minha cabeça em Romeo, ele estava com o braço em volta do meu corpo. Seu corpo quente e eu com frio. Ele é tão forte e eu pequena. Sei que ele está com raiva. Sei que parte dela é dirigida a mim. Provavelmente porque saí sozinha. Mas mesmo com raiva, ele não me empurrou para longe. Rome me manteve perto. O exterior da nossa casa está iluminado como se fosse uma atração da Disneyworld. Não acho que há uma única sombra de gente próxima a casa. Drew entrou na garagem imediatamente, nos todos ficamos sentados lá, impassíveis, até que a porta estivesse completamente fechada. Uma vez feito, a porta que leva a casa se abriu e Ivy apareceu. Seu rosto está limpo de maquiagem e seu cabelo estava preso longe do rosto. Preocupação estampada em seus traços, enquanto ela se mexe de um lado para o outro, esperando a gente descer. Braeden olhou para mim. Eu sorri. "Vamos lá." Ele se inclinou para me beijar e Romeo levantou a cabeça. "Você está forçando demais," ele resmungou. "Se precisar de proteção, venha me chamar," Braeden disse alto. "Saia do carro," ordenou Romeo. Coloquei uma mão em seu peito como se o repreendendo. Na verdade, eu faria se precisasse. Ele está ameaçando meu BBFL. Braeden saiu do carro. Ele não pareceu ofendido. Ivy já estava saltando ao lado da porta do passageiro por onde ele saiu. Eu a vi levantar e beijar sua bochecha. Ela sorriu, com os braços apertados em volta de seu pescoço. 256


Então, ela se afastou e olhou para dentro da porta ainda aberta. "Fiquei doente de preocupação! Se Nova não estivesse na cama, também teria ido ao hospital!” "Você não pode sair à noite!" Braeden e Drew disseram ao mesmo tempo. Romeo e Trent fizeram sons de concordância. Ivy encontra meus olhos. "Eles estão assim esta noite, hein?" Concordei dramaticamente com a cabeça. Ela suspirou. "Vamos lá. Eu fiz cidra." Comecei a me afastar de Romeo e ir em direção à porta. Não cheguei longe. Ele me levantou, me pegou no colo e saiu pelo banco de trás do seu lado, me levando para dentro de casa em seus braços. "Eu posso andar," disse a ele. "Não." Olhei para Trent para algum tipo de ajuda, mas ele cruzou os braços sobre o peito. Traidor. Todos entram na casa. Prada, Darcy e Ralph correram entusiasmados. Ralph saltou para mim e Romeo o empurrou. Eu dei-lhe uma olhada. "Você não empurre meu cachorro." "Quem quer um osso?" Ivy chamou um pouco mais longe na cozinha e ouvi um saco de biscoitos de cachorro chacoalhando. Todos os três param o que estavam fazendo e correram. "Aqui estão vocês," disse Ivy enquanto jogava os biscoitos em formato de ossos. "Vão se deitar." Todos os cães correram para a sala de estar, alegremente. 257


Romeo está no meio da nossa enorme cozinha e não faz nenhum movimento para me soltar. "Aqui está sua cidra." Ivy me entregou a caneca. "Olá, Romeo," ela falou, dando-lhe um sorriso. "Princesa," ele responde, bruscamente. "O café está pronto," ela disse. Eu gritei obrigada, e ela sorriu. "Quão ruim você esta machucada?" "Não muito, apenas contusões," respondi. Ela balançou a cabeça parecendo aliviada. "Obrigado Senhor. O que aconteceu?" Romeo fica rígido, olhei para ele, seu rosto preocupado com o fato de eu reviver toda historia novamente. Quando contei pela primeira vez a ele e a Braeden, ambos ficaram chocados, calmos e silenciosos. "Ela teve o suficiente hoje, baby," disse Braeden. "Vou leva-la ao andar de cima." Ivy olhou para Romeo, depois para longe. "Ok." Seus olhos encontram os meus novamente. "Tem certeza que está bem? Posso fazer algo?” Tentei girar para sair dos braços de Romeo. Ele não se moveu. Fiz um som de aborrecimento e estendi a mão para Ivy. Era o mais próximo que podia chegar de um abraço. "Estou bem. Obrigada." "Falaremos amanhã. Com café." "Não saiam do complexo," disse Romeo. "Vocês duas." Ivy suspirou. "Bem, temos café aqui. Como vocês quatro querem ser homens das cavernas, podem olhar Nova enquanto Rimmel e eu tomamos café em paz." 258


Com isso, ela se virou. Mas, quando chegou na porta da cozinha, ela girou de volta com um suspiro. Seus passos a levam para Drew primeiro. Ela passa os braços em volta de sua cintura e o abraçou. "Eu te amo," ela sussurrou. Drew a apertou. “Eu também, irmãzinha." Ivy então foi para Trent e fez o mesmo. Depois, ela estendeu a mão para B, fazendo um gesto para que saíssem da sala. Braeden pegou sua mão, mas olhou para Romeo. Esse é o verdadeiro sentido de fraternidade. Nunca vi isso entre os quatro homens nesta sala. Romeo era como um urso com um ferimento grave hoje à noite. Ameaçou as partes masculinas de Braeden, bateu-o na cabeça e rosnou para ele mais vezes do que pude contar. Mas ele ainda está aqui. E não se chateou. Ele estava relutante. Relutante em sair no caso do irmão precisar dele. "Estou bem," disse Romeo. "Obrigado por tudo hoje à noite, cara..." Sua voz sumindo. "Por nos trazer até aqui." "Em qualquer momento, Rome." Ele disse boa noite a Trent e Drew e permite que Ivy o levasse ate seu quarto. Suas vozes baixas flutuaram enquanto saiam. Drew foi até a cafeteira, antes de sair serviu duas canecas de café, adicionou o creme que estava perto e depois se virou para nós. "Se precisar de alguma coisa, basta ligar. Estaremos aqui em um segundo." "Eu sei." "Vamos, garoto da fraternidade," Drew chamou Trent. "Vamos para casa." 259


Trent estava me olhando como se quisesse dizer algo, mas ao mesmo tempo não. Olhei para Romeo. "Coloque-me no chão." Seu lábio superior se enrolou, mas o tom na minha voz não era para ser desafiado. No segundo que estou de pé, entrego a caneca para meu marido e fecho a distância entre Trent e eu. Minhas pernas parecem geleia. "Eu realmente sinto muito. Por favor, não se culpe. Não foi culpa sua,” disse calmamente. Seus braços caíram em seus lados. "Você deveria ter me ligado." "Deveria." Concordo. Ele segurou meus ombros e abraçou-me. Meus olhos reviraram quando o abracei de volta. Ele pressionou os lábios no topo da minha cabeça. "Estou feliz que esteja bem." Aumentei meu aperto. "Obrigada." Depois disso, ambos, Trent e Drew, entram no deck traseiro para que pudessem ir até suas casas. Romeo e eu ficamos sozinhos. "Você está furioso," eu disse. Ele ergueu uma sobrancelha. "Você não faz ideia do por que." "Eu posso imaginar," sussurrei. "Você estaria errada." Eu me aproximei dele, tão perto que tive que levantar a cabeça para encontrar seus penetrantes olhos azuis. "Então me diga, Romeo." Ele me encarou por exatos dois batimentos cardíacos. Sei exatamente isso, porque contei. Silenciosamente, ele foi até a cafeteira e a desligou. Também uma pequena luz sobre a pia. Ele andou em direção à porta. No caminho, me 260


levantou de novo. Tão incrivelmente gracioso. Nenhuma gota da minha cidra foi derramada. Nossos dois cachorros seguiram atrás (Prada foi com Ivy) enquanto subimos as escadas em direção a nossa ala. "Cama," ele ordena aos dois cães no segundo que entramos no quarto, e eles obedeceram ao comando, deitando nas camas de cor cinza e aveludadas. Eles nunca me ouvem assim. Na verdade, quando Romeo não está em casa, dormem em nossa cama. Eles ocupavam a maior parte dela, também! Gentilmente, ele me colocou na cama, minhas pernas ficaram penduradas. Ele pegou a sidra intocada e colocou de lado. Romeo cai de joelhos na minha frente, tirando meus sapatos. "Preciso de um banho. Estava no meio do treino quando ligaram," ele disse, colocando os sapatos de lado. "Ok." Esperei que ele se afastasse, me deixando na cama enquanto tomava banho. Em vez disso, ele ficou em de pé, me levantando pela milésima vez esta noite e levando-me junto. "O que está fazendo?" Perguntei. "Você também vai tomar banho." "Já tive o suficiente de sua atitude mandona esta noite," grunhi. "Você está suja de poeira por causa do airbag," ele respondeu. "E tem sangue na sua camiseta." Claro que sim. Ele limpou a garganta, falando num tom mais suave e vulnerável. "E não estou te deixando longe de mim nem por um segundo. Não me peça para fazer isso, Rim. Não essa noite." Meu coração pulou fora do meu peito. "Estou bem aqui." 261


O banho não foi agitado, pelo menos não no sentido sexual. Fiel à sua palavra, ele não me soltou. Me tocando. Me lavando. Passando os dedos pelos meus cabelos molhados... Não era como se estivesse ficando excitado. Era quase como se um tranquilizante para ele. Eu estar aqui. Devolvi os carinhos e me grudei nele como cola. Lavei seu corpo e usei as mãos ensaboadas para relaxar os músculos das suas costas e pescoço. Ele está tão tenso que parecia granito sob minhas mãos. Estou cansada também. Mas nunca muito cansada para negar o que ele precisasse. Agora ele precisa disso. Eu. Isso raramente acontecia com Romeo, então queria ter certeza que soubesse que tudo estava bem, e que eu sempre, sempre lhe darei o que precisasse. Depois, nos secamos rapidamente e passei um pouco de creme hidratante no meu rosto. Minha pele ardia um pouco e sei que provavelmente vou acordar com alguns hematomas causados pelo airbag. Romeo vestiu apenas um short. Ficava abaixo nos seus quadris, acentuando o proeminente V. As pontas molhadas do seu cabelo loiro se enrolavam em seu pescoço. Ele parecia cansado. Esgotado. Algo que não estou acostumada a ver. Peguei uma camiseta velha da Alpha U e depois um pente para tentar domar meu cabelo. Atrás de mim, Romeo pegou o pente e começou a passa-lo pelas extremidades antes de pentear o comprimento. Fechei os olhos quando arrepios atingiram meu couro cabeludo. O pior da noite já passou. Bem, não. Não o pior. O pior é que ele estava com raiva de mim. 262


"Diga-me por que está bravo," pedi, abrindo os olhos para olhar para ele através do espelho. "Não estou apenas bravo," ele respondeu, ainda penteando. "Então, o que está sentindo?" Sua boca achatada em uma linha fina. "Culpa." Culpa! Do que diabos ele seria culpado? "Meu acidente não foi sua culpa." Ele balança a cabeça uma vez. "Não é disso que me culpo." "Então pelo quê?" Pressionei. Ele olhou para longe. Então, no espelho, nossos olhos se encontram de novo. "Culpado por te amar mais do que amei nossa filha."

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A verdade vai aparecer. Sempre. Não que existisse uma mentira. Simplesmente me calei sobre alguns dos meus pensamentos mais profundos. Para protegê-la. Para me proteger. Eu me sinto culpado. Dolorosamente. Como o pior tipo de homem. Mas esses são meus fardos para suportar. Não é sua responsabilidade saber o peso que carrego... Meu trabalho é levar tudo... Até os dela. O olhar em seu rosto diz tudo. De todas as palavras que poderia ter usado, estas nunca passaram pela minha cabeça. O que ela deve estar pensando? O que fará quando eu finalmente mostrar meu desespero? Acho que às vezes muitas batalhas ameaçaram me derrubar. Mas ainda estou em pé. Minha espada pode estar torta, minha armadura quebrada, mas não parei de lutar. Nunca pararei. 264


No entanto, chegou a hora de colocar para fora essa batalha silenciosa. "O quê?" Rimmel falou em choque. Lentamente, ela se afastou do espelho, pegando suavemente meu pulso e tirando o pente da minha mão. Ele fez um clique audível no balcão de pedra quando ela o colocou de lado, mas nossos olhos permaneceram grudados. Confirmei. "Sinto-me culpado, Rim, tão culpado. Não queria que soubesse." Ela faz um ligeiro som angustiado, percorreu os centímetros entre nós e envolveu os braços em volta da minha cintura. Seu abraço apertado, agarrando-me como se estivéssemos numa montanha-russa e eu fosse sua barra de segurança. Estou surpreso. Não esperava um abraço. Na verdade, não sei o que esperava. Talvez parte minha esperasse sua repulsa. É, porém, irracional. Rim não é assim e nunca será. Eu sei disso. Ainda que, às vezes, é difícil argumentar com as emoções tentando te derrubar. "Vamos," ela sussurrou, pegando minha mão e me levando do banheiro. O quarto estava escuro. Apenas a luz do banheiro iluminando. Ambos os cães estavam roncando, logo acordaram e bateram as caudas contra o chão assim que Rim apareceu. Isso me faz perceber algo. Ela é uma colecionadora de almas perdidas. O esquecido, o ignorado, o coração mais bondoso. Rimmel vê a beleza que ninguém mais enxerga, faz os outros se sentirem incríveis, o que não é nada em comparação com a forma como brilha. Ela me ama por isso, apesar disso, porque embora meus sentimentos sejam feios, ela vê além deles. 265


Eu liguei o interruptor da lareira, o sutil barulho de gás, as chamas enchendo o quarto. A luz do fogo brilhando através dele, dando a tudo um toque incandescente. Ela parou ao lado da cama, as pernas tão pequenas que pendiam de lado como se fosse uma criança sentada numa dessas cadeiras do cinema que a metade dobra se não for pesado o suficiente para manter o assento para baixo. O cabelo úmido caindo em suas costas, alguns fios grossos e escuros caindo sobre seu rosto cobrindo suas pálidas bochechas. Agora elas têm muito mais cores. O rosa é um pouco mais pronunciado. Isso me lembra que ela teve um airbag estourado contra seu rosto algumas horas atrás. No banho vi as contusões. Uma mancha roxa sobre seu peito e clavícula onde o cinto de segurança forçou em torno de seu corpo. Seu joelho também está ferido. Ela disse que não lembra como aconteceu. Meu palpite é que ela bateu no cambio de marcha. Há hematomas aleatórios por toda parte. Tentei não olhar para eles muito tempo. Estavam me deixando doente. "Deus, quando recebi a ligação," eu disse, minha voz soando sufocada dentro da minha cabeça. "Não saiba o quão grave era, o que havia acontecido... apenas a possibilidade de te perder, Rim." Não consegui terminar. Em vez disso, balancei a cabeça. "Você não perdeu." Ela segurou minhas mãos. Eu apertei. Rimmel inclinou-se para frente, pressionando a testa no centro do meu estômago. Minhas mãos foram para seus ombros, uma mão parando na base de seu pescoço. "Não acho que sobreviveria a isso." "Nós sobrevivemos a Evie," ela sussurrou. 266


Sob sua cabeça, meu estômago tremeu quando meus músculos tencionaram. "Essa é a coisa, Rim. Aquela porque não posso me perdoar. Não queria que soubesse." Sua cabeça levantou olhos escuros procurando os meus. Ela não está usando os óculos, então vejo bem dentro do seu olhar. "Claro. Você não teve a chance de conhecer nossa filha." Fiz um som enquanto me levantava. "Não." Inclinei-me para frente, colocando ambas as mãos no cobertor. Não querendo olhá-la enquanto dizia isso. Em vez disso, olhei para as chamas. Eu falei as três palavras. Três palavras que não são eu te amo. Três palavras que ficaram escondidas dentro de mim como uma praga. "Eu fiquei aliviado." "Aliviado sobre o quê?" ela estava perplexa. Foda-se, a inocência em sua voz, é quase demais. Talvez seja por isso que eu tenha tanto medo de admitir isso a ela. Ela é tão inocente, tão incondicional... É por isso que tenho tanto medo dela não entender. Rimmel nunca sentiria isto. Não acho que seja capaz. Os pensamentos mais odiosos passaram pela minha cabeça e me impulsionaram. Eu me afastei dela, olhando-a através do quarto. "Aliviado que foi Evie que morreu e não você." Rimmel respirou fundo. Eu continuava, com medo, se não falasse tudo agora, nunca seria capaz de fazer.

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"Eu ainda me lembro," sussurrei. "Como você parecia naquela manhã, entrando no banheiro com sangue escorrendo entre as pernas. Realmente não era muito, mas para mim, pareciam baldes." Enquanto eu falava, Rimmel abraçou os joelhos contra o peito os apertando. Olhos castanhos arregalados me olhando por cima dos joelhos. "Você se curvou. A maneira que apertou seu corpo como se a dor estivesse te rasgando pela metade. Você estava tão pequena em meus braços quando atravessei a casa e então o vazio que sentiu no hospital. Primeiro você não chorou. Não disse nada. As lágrimas escorriam pelo seu rosto, mas era como se não estivesse sentindo-as.” "Romeo," ela sussurrou, o desespero em sua voz. "A maneira como os médicos estavam ao seu redor. A dor em seu rosto por causa de tudo acontecendo dentro de você... assustou-me. Isso me destruiu até os ossos. Tudo o que podia pensar era que poderia haver complicações, que tudo o que aconteceu com Evie, pudesse te levar também." Rimmel se remexeu na cama e desceu. Eu estava perdido na memória daquele dia. Não percebi sua aproximação até que seus braços me envolveram e o calor da sua bochecha encostou-se ao meu peito. "Continue falando," ela pediu. "Eu rezei. Fora do seu quarto naquele dia enquanto estava sendo examinada, orei a Deus. Pedi a ele, não, implorei que não a levasse. Na verdade, disse a ele que se tivesse que levar alguém fosse nossa filha... qualquer um menos de você. Então o médico saiu. Ele balançou a cabeça para mim e quase desmoronei. Eu o peguei pelo colarinho, sabe. O coloquei contra a parede."

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Senti seu choque pela minha confissão. Ela não tinha ideia do meu comportamento idiota. Uma enfermeira correu pelo corredor, chamando a segurança, mas o médico a parou. "Minha esposa,” eu gritei, quase como se exigindo que ele me dissesse que você se foi. ‘Sua esposa esta bem, mas sua filha se foi.’ “Isso é o que ele me disse.” Eu o abracei então. Fui de um extremo a outro. Abracei um homem que não conhecia e apenas o ameacei de ferimentos mortais, na frente de todos. "Você sabe o que eu disse a ele?" "O quê?" Perguntou Rimmel. "Eu disse, graças a Deus, não foi Rim." "Isso não faz de você um homem ruim." Rimmel começou. Eu fiz um som. "Entrei naquele quarto e te olhei. Meu mundo se integrou novamente... então percebi que, seu mundo inteiro tinha acabado de desmoronar." Eu a envolvi nos meus braços, segurando-a contra mim. Ela descobriu o que fiz, que eu literalmente estava rezando, trocando sua vida pela da nossa filha. Que tipo de pai isso me torna? Que tipo de homem? “Você chorou tanto naquela noite, isso me matou." "Você amou nossa filha," disse Rimmel, cheia de certeza. "Eu sei que amou." "Sim. Eu amei muito, mas amo mais você. Sempre vou amá-la mais do que todos, Rimmel, mesmo qualquer filho que tenhamos." "É um tipo diferente de amor, Romeo." Ela pegou minha mão me levando para a cama. "O amor que tem por mim é diferente do que terá por um filho." "Eu escolhi você." disse esfregando uma mão sobre meu rosto. 269


"Está tudo bem," ela murmurou, pressionando uma mão no meu peito. "Não consigo imaginar o que deve ter sido para você aquele dia." "Não quero fazer isso de novo," disse com a voz embargada. "E então recebi essa ligação...” "É por isso que estava tão bravo," disse ela, quase para si mesma. "Não," falei, minha boca tremendo. "Fiquei furioso pelas primeiras palavras que saíram da sua maldita boca." Sua boca formou um pequeno O. "Não se preocupe. Eu não estou grávida. Foi o que você disse. Como se eu estivesse apenas correndo porque pensasse que meu filho pudesse estar dentro de você." Eu me afastei da cama andando um pouco mais. Sentindo-me agitado, quente... Incompreendido. "Tenho vivido com essa voz constante na minha cabeça desde Evie, essa preocupação estupida de que você vai me deixar. No dia que cheguei em casa e seu carro não estava na garagem? Sim, quase mijei nas calças de medo de você não estar aqui." Ela fez um som, meio estrangulado, meio alarmado. "Você se lembra do que disse a você quando a encontrei chorando no chão do banheiro?" Seus dentes afundaram no lábio inferior, e ela concordou uma vez com a cabeça. "O quê?" Perguntei. Querendo que ela dissesse. "Tudo o que eu tinha que fazer era respirar." "Eu quis dizer isso." Acenei com a cabeça uma vez. "É tudo o que me interessa. Enquanto você respirar, enquanto estiver aqui comigo, então todo o resto é apenas detalhe." 270


"Pensei que queria um bebê," ela sussurrou. "Eu quero. Mas te quero mais. Você pode me dizer agora que seu médico disse que nunca poderá ter um filho e não me importarei. É você que quero. Antes de qualquer coisa, Rim. Isso é o que você é para mim. Para sempre. Você vem antes de todas as pessoas." Lágrimas caíram sobre seus cílios, descendo pelas bochechas. Ela as enxugou e fez um som meio soluço e meio um resmungo. "Também te amo antes de todos. É por isso que lutei tão forte para voltar para você. Eu escolho você, Romeo Anderson." Eu atravessei o quarto e a abracei. Suas pernas envolveram minha cintura, a segurei minha boca contra a dela. Eu a beijei profundamente. Fui áspero, provavelmente muito exigente, mas não pensei sobre isso. Só queria estar dentro dela, senti-la ... Depois de ouvir as palavras que ela disse. Ainda estava atacando sua boca quando as pontas de seus dedos cutucaram minha cabeça empurrando-a. Estava meio bêbado quando tentei me concentrar nela. Só queria estar entre seus lábios novamente. "Eu posso ter um bebê." Olhei para cima, recuperando parte do foco que havia perdido. Ela me deu um sorriso tímido. "A médica disse que não viu nenhuma razão para que não possamos ter outro filho." "Qual o risco para você?" Perguntei. "Eu vou ficar bem." Me afastei dela, mesmo que meu corpo gritasse em protesto. "Você ainda quer meu bebê? Ainda pensa que serei um bom pai? Depois de tudo que acabei de dizer?” "Oh, sim. Você já é o pai mais incrível de todos os tempos." Balancei a cabeça. 271


Rimmel segurou meu rosto, forçando minha cabeça para baixo para que pudesse olhar nos meus olhos. "Eu me culpei todos os dias por perder Evie. Culpei meu corpo, minha sorte e até todos os estúpidos picles que comi. E ainda me culpo às vezes. Sei que sempre irei me culpar." "Isso não foi sua culpa." Eu disse. Não quero que ela se culpe. "Também não é sua." Meus olhos fixos nos dela. "Você ter implorado a Deus por minha vida, mesmo à custa da dela, não foi o que causou o aborto. Ela partiu antes mesmo de sairmos da casa naquela manhã. Você estava com medo. Eu teria feito à mesma coisa." Eu resmunguei. "Não. Você não faria." "Fui até as arquibancadas em um jogo de futebol para mostrar minha reinvindicação sobre você para um monte de Lite Brite Bobbleheads. Estava preparada para arrasar,” disse ela, de fato. Quase como se fosse fodona. "Se estive disposta a fazer isso por causa uma lista estúpida, imagine do que sou capaz se estiver com medo de te perder." Um calor invadiu meu peito. Sorrio porque ela pensou que iria arrebentar no jogo. Como se eu fosse permitir. Ela ainda me amava. Da mesma forma que amava há uma hora atrás. Vi isso em seus olhos. Estou sentindo isto na minha alma. "Eu te perdoo, Romeo, mesmo que não haja nada para perdoar. Você amou Evie e se ela estivesse aqui agora, você estaria envolvido em torno do seu dedo mindinho e ela seria a garota do papai." Ela havia me perdoado. Suas mãos pousaram em ambos os lados da minha cintura. "Mas não é do meu perdão que precisa. É do seu. Está tudo bem ser humano. Você não precisa ser alfa o tempo todo." 272


"Eu sou,” resmunguei. Ela sorriu. "Bem, sim, você é. Mesmo agora. E por isso sei que você tem a força para se perdoar." "Não tenho certeza se posso." Eu admiti. Não parecia muito fácil. "Eu sei. Não acontecerá durante a noite. Ainda trabalho nisso também. Podemos fazer juntos." "Eu realmente te amo.” "Desculpe, fiquei com muito medo esta noite." "Eu não deveria ter ficado tão irritado com o que disse. Simplesmente ... nunca coloque ninguém na sua frente, baby. Nunca. Você é insubstituível para mim." Seus lábios tocaram sobre meu coração. Ela pressionou, beijando profundamente. Meus olhos se fecharam. Rimmel caminhou em direção à cama, subiu no centro dela, envolta de um milhão de travesseiros. Ela deitou-se, afundando. Rastejei ao seu lado, mas essas merdas são irregulares e desconfortáveis como o inferno. Fazendo um som grosseiro comecei a jogar os travesseiros por todo o quarto. Rimmel riu contra o edredom enquanto me observava; senti seus olhos como a mais pura carícia. "Beije-me." ela exigiu. Eu a beijei. Sempre faço o que ela manda. Bem, quando isso envolve o uso da minha língua. Eu me senti mais leve de alguma forma, como se o pior da tempestade tivesse passado e tudo o que restava são algumas nuvens escuras com um arco-íris no final. 273


Rim é o arco-íris. Eu me aproximei, apertando nossas testas juntas e observando seu rosto. Meu corpo pressionou o dela no colchão. Como eu amo sentir seu corpo quando estou por cima. As pontas dos seus dedos correram ao longo da minha espinha, explorando a extensão das minhas costas. Ficamos assim por muito tempo, apenas olhando um para o outro, suas mãos correndo por minha pele nua. Quando a tensão se tornou demais, nossos lábios se encontraram de novo. Acariciei sua boca, fazendo amor com ela. Nossas línguas deslizando uma contra a outra eu sugando seu lábio inferior. Os dedos dela apertaram minhas costas. Os mamilos sob a camiseta ficaram rígidos. Desejo cobriu o quarto como a neve caindo lá fora. Era quase como a primeira vez de novo, como se eu estivesse experimentando seu corpo, como se não tivesse o tido um milhão de vezes. Ela tremeu debaixo de mim, a perna deslizando entre as minhas e as mãos tocando o cabelo na minha nuca, puxando e me aproximando. Quando o ar se tornou essencial, inclinei a cabeça para trás passando os dentes por seu pescoço e tomando sua clavícula entre meus lábios. Ela gemeu e se arqueou contra mim. Eu me afastei, rolando sobre ela. "Você precisa descansar." Rimmel sentou, tirou a camiseta sobre a cabeça revelando seu corpo completamente nu. "Eu quero você." Ela recosta-se ao meu lado, os seios em completa exibição. Quando segurei minha ereção, a mão dela encontrou meu cinto para lentamente puxá-lo. Ru já estava dolorosamente duro. Meu corpo implorando 274


para reivindicá-la, depois de tudo esta noite, o desejo de preenchê-la era poderoso. Uma mão pequena mergulhou na minha calça, roçando a cabeça inchada do meu pau e apertando. Suspirei porque a sensação é maravilhosa. Rimmel acariciou-me por um tempo enquanto eu olhava cada centímetro de seu corpo. Normalmente, era tudo sobre ela, mas hoje, usei meus olhos. Deixei meu olhar falar. Funcionou tão bem quanto minhas mãos. Quando ela me apertou um pouco mais, a pele em seu peito ficou corada e seus membros ficam inquietos. Quando ela começou a tirar minhas calças, eu rolei em cima dela, ficando entre suas pernas. Minha mão mergulhou entre nós e eu a acariciei, meus dedos imediatamente sendo revestidos por sua excitação. Eu sorrio, abaixando minha cabeça para seus peitos e dando atenção extra aos dois com uma fome selvagem. Rimmel se agitou. "Por favor, Romeo." Ela ofegou. Minha visão ficou turva, o cérebro totalmente bêbado. O quarto cheirava a sexo e não havia nem entrado nela. Abaixei a cueca, nem me incomodando de tira-las completamente. Meu pau saltou livre e Rimmel o alcançou. Eu me afastei, ficando fora de alcance. Ela gemeu e eu sorri. Lentamente comecei a me mover, encostando a ponta do meu pau em sua entrada. Eu gemi quando seu líquido me cobriu instantaneamente, era uma sensação que não tinha há muito tempo. Eu só me permiti um deslizar, nem mesmo entrando nela, simplesmente deslizando ao longo de sua entrada. Descansando em ambos os cotovelos, 275


tomei sua boca novamente, beijando-a preguiçosamente enquanto seus quadris procuravam o que queria. O desejo correu por meu sangue, tão forte que meu coração acelerou. Mesmo que eu me movesse devagar e lânguido parecia que havia acabado de fazer uma hora de cardio. Era exatamente o que ela fazia comigo. Ela se moveu contra mim até que atingisse o local que queria, e eu escorreguei lá dentro. Nós gememos. Mesmo segurando meu corpo, meu pênis se contraiu. Não pude evitar. Acariciei-a um pouco mais, empurrando completamente meu pau em seu calor sedoso, apertado. "Cristo, querida," eu murmurei. Ela fez um pequeno som concordando com a cabeça, eu aprofundei-me ainda mais. Meus olhos reviraram. Mas, então, a realidade veio zombar de mim. Eu não estava usando camisinha. Porra. Porra. Foda-se. Queria ficar onde estava. Queria afastar-me e afundar de novo. Desejava continuar sentindo isto. Comecei a me afastar. Ela segurou meus quadris, abrindo os olhos. "Fique." "Eu esqueci..." "Eu sei." "Rim..." "Fique." 276


Voltei ao meu lugar. O puro instinto assumindo. Convicto, avancei lentamente primeiro. Este era uma sensação que não tínhamos em muito tempo. Era tudo novo mais uma vez então tentei prolongá-la. Continuei lento e doloso. Fiz amor com ela com meu corpo e coração. Eventualmente, nosso ritmo sem pressa não é suficiente. Eventualmente, nosso ritmo sem pressa não era suficiente. Precisávamos de mais. Com todo meu peso em minhas mãos, eu a penetrei forte e rápido. Suas mãos agarraram meus bíceps enquanto seus quadris subiam para encontrar os meus com cada batida. Eu sabia quando ela estava perto porque seus quadris se inclinavam e os movimentos aceleravam. Deixei-a ter o controle enquanto ela basicamente se afundava no meu pau, uma e outra vez. Meu nome saiu de seus lábios quando seu corpo se apertou e convulsionou. Não sendo mais capaz de empurrar contra mim, movi os quadris, certificando-me de acertar o doce lugar que já conhecia de cor. Os pequenos sons de prazer que ela fez eram música para meus ouvidos, e em segundos, meu próprio prazer começou a se espalhar ameaçando revestir o seu interior. Comecei a me afastar, mas ela me prendeu. "Fique." Eu me apoie em meus cotovelos, o rosto pressionado em seu pescoço. Meu pau bombeou profundamente dentro dela, derramando sêmen e me fazendo murmurar palavras incoerentes. Rimmel balançou gentilmente contra mim quando gozei. Todo meu corpo tremeu depois quando terminei, um sentimento de satisfação que não tinha há muito tempo se apossou do meu corpo. 277


Continuei dentro dela, usei as últimas reservas da minha força para nos virarmos fazendo-a ficar por cima eu recebendo todo seu peso. Não nos movemos. Fiquei dentro dela, mesmo depois de ter ficado mole. Sua cabeça deitada no centro do meu peito eu fazendo caricias lentas em suas costas. Eventualmente, ela começou a tremer. Percebi que não estávamos embaixo dos cobertores. Ela não pesava praticamente nada quando a levantei. "Por favor, não vá," ela murmurou. "Nem sonharia com isso." Puxei os cobertores e deslizei para baixo, guiando-a para fazer o mesmo. Nossos corpos se juntaram e ela suspirou satisfeita. "Darcy, Ralph!" Chamei, certificando-me de ter um bom aperto em minha menina. O colchão balançou quando ambos os cães pularam na nossa cama kingsize. Um ficando ao seu lado, o outro a seus pés. "Está perfeito." Ela sussurrou na escuridão. Ela está certa.

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Murphy estava no balcão quando entrei na cozinha. No segundo que me viu seu ronronar triplicou a intensidade. "Murphy o ceifeiro," eu disse no meu caminho parando para coçar atrás de suas orelhas. Ele não demorou muito antes de soltar um, "Yowwl," um claro sinal que estava cansado de esperar por sua comida. Atrás de mim, Darcy e Ralph caminharam pela sala de estar. O som de algo sendo derrubado me fez gemer enquanto pegava os petiscos do gato. Não me incomodei em olhar. Provavelmente não queria saber de qualquer maneira. Murphy estava me observando atentamente enquanto me dirigia até ele e colocava duas guloseimas pequenas e macias na palma da mão as estendendo. Ele comeu bem devagar, como se tivesse todos os modos do mundo. Acho que ele tem em comparação com os dois cães implorando a meus pés. 279


Uma vez que Murphy terminou, deu a volta na ilha e saltou para o chão. Os cães nem se incomodaram em persegui-lo. Em vez disso, bateram as caudas contra o chão e me encararam ansiosamente. Eu sorri e peguei os ossos de cachorro que estavam de lado. "Dá a patinha," falei para Darcy, que imediatamente estendeu a pata para mim. "Bom garoto," e dei-lhe o osso. Em seguida, fiz o mesmo para Ralph. Ele não me deu a pata. Ele rolou e me mostrou sua barriga. "Muito esperto!" eu disse e dei-lhe o osso. Uma vez que a comida havia acabado, os cachorros estavam de novo aos meus pés gemendo, então os enxotei para fora. O ar da manhã era fresco; O cheiro da neve flutuava em todos os lugares. Estremeci um pouco, me aconchegando dentro do moletom e me apoiando na porta para contemplar a propriedade. Era tão bonito aqui. Amplo, isolado e silencioso. Fiquei observando algumas folhas coloridas voando antes de caírem na grama. Minhas bochechas estavam totalmente expostas, mas não era desconfortável. Eu me sentia revigorada em contemplar minha casa, como há muito tempo não havia me sentindo. A noite passada foi ... Uau. A sensação dele dentro de mim ... E depois novamente esta manhã. Romeo era tudo que eu poderia querer. Surpreendeu-me que ele esteve tão atormentado quanto eu nos últimos meses. Todo esse tempo, estávamos sofrendo um ao lado do outro, tentando nos proteger, quando o que deveríamos fazer era trabalharmos juntos. No entanto, agora, não existia mais isso. Tudo estava às claras. Eu sabia disso. Podia sentir. Na noite passada senti o mesmo que agora quando o ar fez cócegas nas minhas bochechas. Um novo começo. 280


Não é um crime. Não estamos esquecendo. Apenas começando de novo. O recomeço não parecia muito esmagador com Romeo ao meu lado. "Bom dia!" Ivy falou por trás de mim. Eu me virei na porta quando ela entrou na cozinha. "Ei," disse sorrindo para ela e fechando a porta. Prada estava andando ao redor de Ivy da mesma maneira que Ralph e Darcy fizeram comigo. Ivy sorriu, dando ao cachorro um osso e depois se dirigindo a máquina de café. Seu cabelo estava ondulado hoje. Não sei como conseguia parecer tão linda. Seu rosto livre de maquiagem, mas com um brilho suave do hidratante. Ao contrário de mim, ela já havia tirado o pijama. Ei, eu coloquei um moletom sobre o meu. Isso meio que conta como se trocar... Certo? Ela está usando uma calça no tom rosa pastel, botas cinza, uma camiseta cinza e um agasalho cor de hortelã que pende até os joelhos. Parecia suave ao toque e meio que flutuava atrás, quando ela andava. "Você já teve algum?" Ela perguntou, segurando a caneca. "Ainda não." "Oh, bom, então. Cheguei a tempo.” "Onde está Nova?" Perguntei, olhando como eu esperasse que ela simplesmente entrasse caminhando. "Com Braeden. Tenho certeza de que ele a levou para acordar Romeo.” Eu sorri. "Hora das meninas." Ela disse sorrindo. Não temos um tempo de garotas há muito tempo. Eu sentia falta. 281


Peguei o creme e uma tigela de frutas da geladeira, colocando na ilha e indo pegar o café. Ivy foi até a despensa e pegou um pedaço de pão de abóbora que ela fez ontem. Ivy é realmente uma boa cozinheira. Melhor do que eu... Mas espero aprender. Uma vez que tínhamos o café do jeito que gostamos, sentamos com as frutas e o pão na nossa frente. Não nos incomodamos com pratos, algo que nunca faríamos se os caras estivessem ao redor. Eles iriam ver isso uma vez e pensariam em nunca usar um prato novamente. Tão ridículo. Joguei uma framboesa na minha boca e saboreei o sabor ligeiramente gélido na língua. Ivy tomou um gole de café, mas depois se levantou para deixar Prada sair uma vez que ela já havia terminado seu osso. "Como está se sentindo?" ela perguntou, voltando a sentar. "Dolorida," respondi honestamente. Especialmente na área dos seios. "E meu rosto queima.” "Tenho um creme que irá resolver isso," disse ela. "Vou colocá-lo em seu banheiro." Ivy tem um creme para tudo. É um talento. "Braeden me contou o que aconteceu." Ela começou e eu assenti. "Paparazzi estúpidos," ela murmurou. "Eles realmente ficaram obcecados por vocês," Ivy observou, pegando um pedaço do pão e colocando na boca. "Eu sei." Suspirei. "Não posso acreditar que ligaram para meu pai." "Dois milhões de dólares é muito dinheiro," disse ela. "Esses tabloides realmente pagam isso?" Eu perguntei, séria. 282


"Ah sim, se a história for boa o suficiente." "Bem, então, não acho que vão abandonar suas perseguições tão cedo.” "Eu também não acho." Ela franziu a testa. "Queria ter algo que pudesse fazer." "Realmente não acho que haja algo que qualquer um de nós possa fazer. Romeo fez algum barulho na noite passada sobre apresentar uma ação civil contra os homens que me tiraram da estrada.” Os olhos de Ivy se arregalam. "Sabe quem eles são?" "Não. Entretanto, dei a descrição dos carros aos policiais. Eles estavam buscando noite passada. Parte de mim espera encontrá-los porque o que fizeram foi assustador... " "Mas?" "Mas a outra parte está preocupada com o que Romeo fará e pode ser melhor se eles apenas desaparecerem.” "Todos os quatro serão idiotas dominantes pelos próximos meses," disse Ivy, desolada. "Eu sei." "Braeden realmente me disse que devo cancelar a viagem para Nova York esta manhã." Ela fez um som grosseiro. "Até parece! O que devo fazer? Ligar para a revista People e falar: Oh, desculpa, meu marido me deixa sair de casa porque odeia repórteres?" "Esqueci que a viagem está chegando," disse, tomando o café. Ele estava delicioso, pouco doce e quente. Parecia incrível contra minha garganta, dolorida e um pouco arranhada. Eu estava distraída, comecei a esfrega-la, o ferimento no meu peito começou a arder. "São apenas alguns dias," disse ela. "Irei a reuniões e ensaios na maioria do tempo. Apenas coisas para minha coluna na revista." 283


"Somente o melhor em todos os aspectos," eu disse, querendo mesmo dizer. Sempre leio sua coluna, mesmo que algumas das histórias e fotografias sobre mim às vezes me dessem dor de estômago. "Meu canal no YouTube acaba de bater um milhão de inscritos." Ela deu um sorriso de todos os dentes. "Meu Deus! Fantástico! Por que não me disse imediatamente?” Pulei e envolvi os braços ao redor dela. Ela riu me abraçando de volta. Havia um tempo em que eu era mais reservada com carinho físico, inferno, carinho de qualquer espécie, mas não mais. Não com minha família. "Nós temos que celebrar!" declarei a ela. "Devemos fazer uma festa?" Ivy sorriu. "Acho que já temos o suficiente no momento. Talvez nos dois milhões." Eu não gostei dessa ideia. Fiz uma nota mental para conversar com Braeden para que possamos, pelo menos, planejar algo especial. Ela trabalhou muito durante o último ano e meio. Mesmo com um bebê ainda encontrou tempo para manter sua carreira. Agora, ela está com um canal sobre estilo de moda e uma coluna mensal numa das maiores revistas do país. "Estou tão orgulhosa de você. De tudo o que fez," disse a ela. "Você também," ela respondeu. "Você praticamente construiu aquele abrigo sozinha. É o melhor em todo esse estado." "Quero fazer mais,” eu disse a ela, então percebi que estava minimizando o que consegui e me disse para parar. "É um ótimo lugar. Quero ampliar um pouco e oferecer uma clínica veterinária." "Oh, gosto dessa ideia. Está repensando a escola veterinária?" "Às vezes." Admiti. "Mas gosto de onde estou agora. De poder trabalhar com o abrigo de animais quando tenho tempo. Planejo fazer muito mais na 284


angariação de fundos este ano também. Não posso fazer tudo e espero ter uma família com Romeo e ir a faculdade." Ivy pousou a caneca com uma batida forte. "Uma família." Ela pegou a pequena dica imediatamente. "Estamos... Você…?" Balancei a cabeça rapidamente. "Não. Mas acho que estou pronta para ficar.” Desta vez Ivy me abraçou. Nós duas rimos porque estamos sendo totalmente meninas. "Estou tão animada! Nova terá um companheiro de brincadeira!" Então, ela se afastou. "Espere, está bem com isso? Como você está?" "Estou melhorando. Fui ao médico ontem." Ela assentiu porque sabia sobre o compromisso. "Pensei que ir depois do horário ajudaria a afastar a imprensa." Ivy franziu o cenho. "Eles te seguiram?" "Eu não sei." Fiquei perplexa. Até agora, estou tão chateada com o acidente e tudo com Romeo ontem à noite que não pensei muito. Como descobriram? Olhei para Ivy. "Eles estavam gritando para mim, dizendo que me consultei porque estou desesperada para engravidar." Ela fez um som sufocado. "Ugh! Eu sinto muito." Eu dei de ombros. O que disseram realmente não era o problema, embora tenha me deixado louca, porque agiram como se fertilização fosse algo ruim ou motivo de vergonha. Não é. Na verdade, se eu estivesse fazendo isso, eles não tinham nenhum motivo para tentar tornar a situação mais difícil. De onde tiraram essa ideia? De repente, a imagem mental da recepcionista enquanto eu saia veio a minha mente. Eu sabia. Sabia. 285


"Foi ela," eu murmurei, sentindo-me uma idiota. "Quem?" Ivy perguntou. "A recepcionista do consultório. Realmente não pensei muito sobre isso antes, mas foi um pouco estranho ela ainda estar lá quando sai." Os olhos azuis de Ivy se estreitam. "A cadela provavelmente chamou a imprensa e ganhou um bom dinheiro extra." "Pergunto-me o quanto meu acidente de carro custou a ela," eu disse um pouco amarga. Dói, não poder confiar nem no consultório da minha médica. Não era para ser confidencial? "É definitivamente a manchete de hoje," murmurou Ivy. Eu revirei os olhos e peguei meu café. "Não quero mais falar disto." Os olhos de Ivy brilharam e ela se inclinou para sussurrar: "Quer falar sobre bebês?” Eu sorri. "Não há bebê para falar... ainda." Senti meus próprios olhos se arregalarem. "A menos que...!" Olhei para sua barriga. "Oh, não!" Ivy balançou a cabeça. "Não estou grávida." "Você vai ter mais?" Ela desviou o olhar, pegando uma fruta. "Ivy?" "Braeden quer." "Mas você não?" Pressionei. "Não, eu quero... só..." Uma lâmpada acendeu na minha cabeça. "É por causa de mim, não é?" Sussurrei. "Não! Não, eu...” Seus ombros caíram. "Não consigo pensar em ter mais crianças agora, com você lutando tanto. Parece cruel.” 286


Eu agarrei sua mão, dando um leve aperto. "Não gostaria que colocasse sua própria família em espera por minha causa. Nunca ficarei mal por você e meu irmão terem mais filhos." Isso me tocou mais do que ela poderia imaginar, quem consideraria meus sentimentos a suas próprias escolhas de vida. Isso também me fez sentir um pouco culpada, como se estivesse atrasando-a. "Você também é da família," ela insistiu. "Além disso, estou ocupada com o trabalho agora. Nova dá trabalho. É sua vez. Sua e de Romeo. Talvez o próximo ano seja a nossa." "Mas e se eu não puder?" Eu disse, expressando o medo que sempre aparece para me atacar. "Você pode," disse Ivy, sua voz convicta. "Sim. Posso.” eu repeti mais para mim do que para ela. "Mas prometa-me que não vai colocar sua vida em espera por minha causa. Se e quando acontecer, eu quero saber. Não me diga por que acha que irá me quebrar. Eu amo Nova, e amarei qualquer outro Braedens que você tiver." "Meninas!" Ivy zombou. "Você pode ser pequena e os caras podem discutir comigo, mas sei que não vai ser fácil nos derrubar. Nenhuma de nós." Nós duas rimos. Depois ela ficou séria. "Obrigada." "Então ..." comecei mudando de assunto, tentando aliviar nosso tempo de meninas. "Quando vai para Nova York?" "Em alguns dias." "Vai levar Nova? Quer que eu fique com ela?" "Na verdade, eu a estou levando comigo. Minha mãe quer ir junto. Ela vai ficar no hotel com Nova enquanto estou nas reuniões. Então, depois vamos a dois museus infantis." 287


"Apenas sua mãe?" perguntei pensando no desastre da festa de aniversário. Ela fez uma careta. "Oh sim, me assegurei disso. Não posso lidar com meu pai agora.” "Ele ainda não apareceu de novo?" Murmurei, pensando na dor que vi nos rostos de Trent e Drew. "Não." A voz de Ivy era tensa. "E simplesmente não consigo entender. Disse tudo que pensava quando ele apareceu aqui e não fui muito agradável.” "Eu também não entendo," eu disse, dando voz a meus pensamentos. É muito cedo para eu achar que não posso ter filhos; não está totalmente fora das cartas para mim. No entanto, para uma mulher que acabou de passar pela perda de uma criança, parece injusto. Por que alguém abençoado não com um, mas três, seria tolo o suficiente para afastar-se, enquanto outras pessoas seriam capazes de matar pela chance de ter apenas um e amá-lo, não importava o quê? Eu limpei minha garganta. "Seu pai ficou chateado quando você lhe deu um sermão?" "Claro. Ele tentou me parar. Não quis ouvi-lo e então discutimos. É claro, Braeden ouviu e você sabe como ele é. No segundo em que ouviu meu pai levantar a voz, estava lhe mostrando a porta.” "Desculpe." Coloquei minha mão na dela. "Sei o que é ter um relacionamento tenso com um pai." Ela sorriu. "Bom, temos uma à outra. Acho que esta viagem será uma chance para minha mãe ver Nova, porque não vamos vê-los durante os feriados. É um território neutro e estarei ocupada, não haverá muito tempo para entrar nisso sobre Drew.” 288


"Feriados ... " meditei, percebendo que já estão se aproximando. "Vamos tornar isso especial, realmente decorar o complexo," prometi. "Definitivamente." Ela sorriu. Depois disso, nossa conversa se voltou para roupas e outros assuntos mais leves. Todos os cães correram de volta brincando em torno de nossas cadeiras, esperando pedaços de comida. Era bom ficar assim com ela. Não é o café que costumávamos ter na faculdade, mas ainda era legal. E pelo menos aqui não precisamos ficar escondidas. Ou evitar pessoas odiosas... como Missy. Ai credo. Um barulho enorme soou na escada, olhamos uma para a outra e gememos. Segundos depois, da outra sala, eu ouço: "Que merda é essa? Quem derrubou a mesa de café? ” Eu estremeci. Então, um segundo depois, Braeden gritou novamente: "Meu sapato! Quem diabos mastigou meu sapato?" Bem ... acho que sei o que foi derrubado anteriormente. "Ralph!" Resmungou Romeo. "Você tem que controlar esse cara, Rome," ordenou Braeden. Como se soubesse, Ralph entrou na sala e sentou aos meus pés, olhandome inocentemente e indiferente tudo de uma só vez. Eu acariciei sua cabeça e disse. "Apenas ignore-os. Você é um bom menino.” Ivy riu. Ambos apareceram. Romeo estava carregando Nova; Braeden carregava o que um dia foi seu sapato, que ele levantou como se estivesse apresentando as provas. 289


"Disse para não deixar seus sapatos por aí," Ivy declarou enquanto tomava um gole de café. "Isso é o suficiente para você, Blondie." Ele apontou o sapato para ela. Eu sorri. B fez uma careta. "Isto é sua culpa. Esse cão - ele apontou para Ralph - fez isto." "Vou te comprar sapatos novos," eu disse a ele, ainda acariciando meu cachorro. Nova levantou os braços para Ivy e Romeo a entregou. Uma vez que Nova estava no colo de sua mãe, ela chamou Ralph e começou a brincar, o cachorro lambendo seus dedos. Olhei para Braeden. "Jesus!" Ele jogou o sapato no lixo. "Nós somos tão oprimidos. Esta casa é um circo assustador." Romeo aproximou-se, Ralph ainda estava entre nós. Ele deu um olhar para cachorro, e eu o alisei na barriga. Quando olhei para cima, apertei meus lábios. Ele riu e se inclinou para baixo. Me dando um beijo demorado ... do jeito que eu gostava. "Temos que voltar para Nova York hoje, querida," ele me informou. Tentei não mostrar minha decepção. Eu sabia que ia acontecer. Este é seu trabalho e na verdade ele não deveria estar aqui agora. Mesmo assim é uma droga, principalmente depois da noite passada. Especialmente desde que estava me sentindo tão perto dele. "Que horas você sai?" Perguntei, imaginando como eu ia levá-los ao aeroporto. Meu carro tinha desaparecido. Depois da noite passada, ele provavelmente não me entregaria as chaves do Hellcat. 290


"Nós saímos de uma hora." Ele beijou meu nariz e foi em direção a máquina de café. No caminho, pegou minha caneca vazia para que pudesse servir mais. "Nós?" Disse eu. Ivy me deu um olhar aqui vamos nós. "Você não vai ficar aqui sozinha. Ivy vai para Nova York." "Eu tenho que trabalhar," respondi. "Você pode conseguir alguém para te cobrir." "Não. Eu quero trabalhar. Tudo o que vou fazer no seu jogo é fugir da imprensa e me esconder no quarto do hotel." "Eu estarei lá". Ele agiu como se fosse o fator decisivo. Quase é. Queria ficar com ele, mas realmente tenho coisas que preciso fazer no abrigo. "Que tal eu ficar aqui esta semana? Prometo não ir a nenhum lugar sem Trent ou Drew. E quando você for para a Califórnia em duas semanas, vou junto. " "Todos vamos para a Califórnia!" Sugeriu Ivy. "Funciona para mim," disse Braeden. Romeo me olhou. Sei que ele não gostou da ideia, mas está superado em número. "Vou ficar bem." Assegurei-lhe. "A Califórnia é mais longe; é uma estadia mais longa. Vou ter todo meu trabalho feito nas próximas duas semanas e ter tempo para encontrar alguém para me cobrir enquanto estiver fora." "Se alguém mesmo te olhar estranho, você estará no primeiro avião para Nova York ou Chicago, ou qualquer cidade em que eu esteja. ” Chicago será sua próxima parada após o jogo de domingo em Nova York. 291


"Eu prometo," eu declarei. Depois de um minuto ele serviu o café, voltou para o meu lado e se sentou. "Tudo bem." Envolvi meus braços em seu pescoço, beijando sua bochecha. Então sem perceber, já estava em seu colo. "Peguem um quarto," Braeden resmungou. "Os irmãos não precisam ver coisas assim." "Boa ideia." Romeo se moveu. Ele deixou nosso café onde estávamos em direção às escadas. "Vejo você em algum momento!" Ele gritou para Braeden. Passamos o resto da manhã na cama.

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Não se envolva. É uma regra de bom senso comum quando se trata de lidar com fofoqueiros. Até que quase mataram minha esposa. Não, ela não está gravemente ferida. Mas poderia estar morta. Agora, não me envolver nada parecia com bom senso. Parecia estúpido como uma merda. Eu não sabia como lutar contra uma comunidade inteira de idiotas tentando fotografa-la. Não sabia como pará-los. Tecnicamente, segui-la na rua em qualquer lugar público era considerado legal. Jogá-la para fora da estrada é outra história. Se eu estivesse lá naquela noite, provavelmente teria quebrado alguns pescoços.

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Na verdade. Eu estava andando por aí com um gosto amargo de medo na boca. Vê-la do jeito que ficou quando perdeu Evie enfureceu-me de uma maneira que eu nunca senti. Mesmo Zach. Como eu lidaria com estes idiotas? Não conseguiria processar todos eles. Eu não poderia estar com Rim noite e dia. Mesmo que colocasse um guarda-costas atrás dela, ainda a seguiriam de longe. Isso era, se pudesse encontrar um guarda-costas confiável o suficiente para segui-la por aí. Não podia, apesar das muitas chamadas que fiz. Nenhum deles era bom o suficiente. Eu precisava de alguma ação. Para dar um exemplo. Um padrão. Eu precisava enviar uma mensagem. Não fodam com minha esposa ou foderei com você. Eu gostei. Era bastante decisivo. Você não acha? Braeden e eu voamos para Nova York, depois para Chicago. Os Knights estavam jogando bem. Até agora, ganhamos todos os jogos. Não sou ingênuo o suficiente para pensar que passaremos a temporada sem perdas, mas conseguimos chegar com o menor número de baixas. Chicago tinha sido um jogo difícil; meu pior jogo até agora nesta temporada. Mesmo no meu pior, ainda joguei bem. Nós ainda ganhamos. Eu queria minha esposa. O som de sua voz, o aroma de sua pele, a sensação de seu corpo. Eu a tive três vezes no dia em que estive em casa depois do acidente. Três vezes sem camisinha. Eu queria novamente. E de novo. Também queria que ela ficasse segura. 294


Liguei para o meu pai entre as viagens, jogos e os pensamentos de merda. Esquivei-me de perguntas por todos os lados sobre o acidente e a situação do nosso casamento. Era um monte de besteira. Eu era um jogador de futebol; não fazia parte de um maldito quadro de fofocas. Os dois idiotas que perseguiram minha esposa já estavam presos; os policiais realmente os prenderam na noite do acidente. Meu pai estava muito satisfeito com eles, agiram rápido e pegaram os vídeos das câmeras de monitoramento. Tinham fotos da minha esposa neles, dela fora do consultório médico e entrando em seu SUV. Apresentamos acusações. Eles não vão sair disso facilmente. Serão o exemplo número um. Também pedi que ele elaborasse alguns documentos, que estavam no colo da minha esposa num discreto envelope enquanto dirigíamos para a cidade. Já mencionei ultimamente o quanto adoro meu Hellcat? Melhor carro do mundo. Ele ainda corria pela estrada perfeitamente igual no dia que o comprei. Rimmel estava quieta durante a viagem, quando parei e desliguei motor, eu disse. "Você pode ficar no carro se quiser." Ela me deu um olhar triste e ajustou os óculos. "Talvez devesse esperar no carro." "Dê-me um beijo com esta boca atrevida, mulher," eu disse e me inclinei para frente. Eu estava sorrindo quando ela se inclinou, mas seus lábios não encontraram os meus do jeito que esperava. Em vez disso, ela manteve os lábios afastados e lambeu minha boca.

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Meus olhos se abriram. Ela me lambeu novamente, demorando onde meus lábios superiores e inferiores se encontravam, provocando-me, seduzindo-me a abri-los. Eu fiz. Ela acariciou profundamente minha boca, então eu baixei a cabeça para aprofundar o beijo. O som alto de uma porta de carro batendo fez com que ela parasse e virasse. "É apenas alguém lá," eu disse calmamente, ainda sentindo o gosto de nosso beijo em meus lábios. "Não é um repórter." Ela fez uma careta como se sua reação a envergonhasse. "Vamos fazer isso," eu disse. Estávamos aqui para habilitá-la e eu era todo a favor desta merda. Ela assentiu uma vez e saiu do Hellcat. Não havia moletons largos em minha garota hoje. Hoje, ela estava vestida com algo feroz. Quando saiu do quarto, soube que ela queria dizer negócios e essa era apenas uma prova de havia percorrido um longo caminho desde o dia que perdemos Evie. Eu sabia que Rim nunca mais seria a mesma. Inferno, nem eu. Não importa. Eu a amava, não importava o que. Mas com certeza gostava mais quando ela ficava toda gatinha irritada. Eu admirava a maneira como ela olhava em volta da parte de trás do Hellcat em minha direção. Uma calça preta justa abraçava cada linha de seu quadril. Botas pretas, e não as simples, em vez disso, elas tinham salto. A blusa que ela usava também era mais justa do que o modelo habitual. Era branca, moldando seu corpo e estava sexy como o inferno. Por cima disso, ela usava uma jaqueta de couro preta.

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Seu cabelo estava liso, elegante e caia diretamente nas costas. Quando era alisado assim, ele chegava à metade das costas. Não conseguia lembrar a última vez que ela os cortou. O envelope com os documentos estava dobrado debaixo do braço e quando ela se aproximou, os cliques dos saltos batendo no pavimento fizeram barulho até ela chegar ao meu lado. "Whoa." Eu a parei antes que caísse. "Você parece sexy nesses sapatos altos, Smalls, mas não pode andar em cima disso." "Eu sei," ela resmungou, endireitando-se. Minhas mãos foram em seus quadris caso ela ameaçasse cair novamente. Sem outra palavra, ela começou a andar. Cada dois passos para ela era um para mim. Nossos dedos entrelaçados enquanto andávamos. Não a soltei nem mesmo quando abri a porta e permiti que ela entrasse primeiro. Mantemos as mãos juntas no elevador e continuamos até o lobby do consultório médico. Rimmel endureceu quando seu olhar chegou até a recepção. Ela olhou para mim. "É ela." "Sra. Anderson,” disse a mulher, “e Rom... quero dizer, Sr. Anderson! É bom te ver hoje. Não percebi que tinha uma consulta." "Nós não temos," Rimmel disse, sua voz nada amigável e inocente como sempre era. "Imaginei que se ligasse antes, você teria certeza de que a imprensa estivesse esperando no andar de baixo quando eu chegasse." A mulher ficou pálida. "Desculpe?" Eu rosnei. Rim colocou a mão na minha cintura, me impedindo de agir. Em vez disso, ela andou e usou toda sua estatura mínima. Mas maldição, se não era algo para ver. "Tenho certeza de que não está arrependida," ela respondeu. "Estou aqui para ver a Dra. Crawford. Só preciso de um momento com ela no consultório.” 297


"Ela está completamente cheia..." A recepcionista começou. "Ligue para ela." Rimmel interrompeu. "Diga que estou aqui." Eu podia ver as engrenagens funcionando na cabeça daquela cadela. Ela estava tentando descobrir uma maneira de fazer parecer que ligou, mas não conseguiu achar a médica pelo telefone. "Pode fazer isso de maneira fácil ou difícil," eu disse. Seus olhos se arregalaram para mim. Eu sorri. Sua garganta estremeceu. Ela pegou o telefone e falou calmamente. "Ela está em seu consultório agora," disse ela, "Você..." Rimmel nem esperou que ela terminasse de falar. Ela a ignorou e atravessou a porta da recepção que dava para o consultório e salas de exames. Antes de segui-la, eu inclinei-me no balcão, perto de onde a mulher estava sentada. "Eu espero que seu currículo seja bom, porque você vai precisar dele.” "Eu não..." Ela começou a protestar. "Me poupe." Eu a interrompi. "Não sei o quanto ganhou por quase matar minha esposa, mas provavelmente não foi suficiente.” Eu me afastei e depois voltei. "Por sinal, você pode querer mudar de cidade... De preferência outro estado. Terá dificuldade em encontrar trabalho aqui. A menos que, é claro, goste de fazer hambúrgueres." Eu passei pela porta meio aberta que Rim havia acabado de desaparecer. Ela estava de pé em frente à porta aberta, esperando por mim, então apressei meu passo para me juntar a ela. "Sr. e a Sra. Anderson," Drª. Crawford cumprimentou-nos quando entramos. "Estou surpresa em vê-los.” "Obrigado por concordar em nos atender," disse Rimmel educadamente. 298


"Claro. Tem perguntas adicionais sobre os resultados dos exames de sangue?" Nós já recebemos os resultados. Tudo está bem. "Não," respondeu Rimmel. "Li sobre seu acidente de carro. Não está tendo qualquer tipo de dor, está?" "Não estou com dor, mas estou aqui por causa do acidente." A médica fez um gesto para sentarmos. Rimmel o fez, mas eu fui mais lento em segui-los. Eu pensei muito em continuar de pé para poder investigar a médica, mas no final, decidi que provavelmente era a jogada errada. Eu era um idiota, mas não o tempo todo. Além disso, gostava de acreditar que essa mulher não sabia o que estava acontecendo debaixo seu nariz. Darei o benefício da dúvida até que ela me dê razão para não confiar. "Eu receio não estar entendendo." "Uma de suas funcionárias, a que está na mesa da recepção agora, é a pessoa que informou a imprensa que estava aqui outro dia. Ela foi quem os chamou e trouxe todos aqui." A médica sacodiu a cabeça. "Não pode ser. Meu pessoal sabe que a privacidade dos nossos pacientes é de máxima importância." "Ela praticamente admitiu isso na recepção," falei friamente. Drª Crawford pegou o telefone e discou para a recepcionista. Depois de vários momentos, ela desligou. "Não está atendendo." Eu sorri. "Tenho certeza de que já está ocupada." A médica franziu a testa. "Helen," ela chamou. Uma enfermeira apareceu na porta. "Você pode me dizer se Bethany está na frente? " 299


Nós todos ficamos lá sentados em um silêncio constrangedor enquanto esperávamos Helen voltar e nos contar o que eu já sabia. "Ela não está lá", Helen disse, voltando para a sala. "E todas as coisas dela sumiram." A médica empalideceu. "Obrigado. Feche a porta ao sair." Quando estávamos sozinhos, ela se endireitou na cadeira. "Estou chocada e muito envergonhada. Isto é completamente inaceitável e quero pedir profundas desculpas a você e seu marido em meu nome e de todo esse consultório. Colocá-la em perigo era a última coisa que eu queria. Sou uma médica." Eu estudei a médica enquanto falava e alguns minutos depois que ela terminou. Quando desviei o olhar, Rimmel e eu nos olhamos e acenamos com a cabeça uma vez. Rimmel tirou uma pilha de documentos legais da pasta. "Isto é um legal e vinculativo acordo de sigilo. Eu entendo que está vinculada pelo sigilo médico-paciente, mas, claro, sua equipe não entende isso.” A mulher olhou entre minha esposa e os papéis, mas minha garota simplesmente continuou. "Acho que é uma boa médica e conhece minha história sobre o aborto espontâneo... gostaria de continuar com você como minha obstetra e ginecologista. No entanto, não posso fazer isso a menos que você e sua equipe assinem isto." "Quer que eu assine um NDA?" A médica pareceu um pouco ofendida. "Sim. Se recusar, vou me transferir para uma clínica mais discreta." "E apresentar um processo contra vocês por colocar minha esposa em perigo." "Você não ganhará esse caso," disse a médica, visivelmente chateada. 300


Eu dei de ombros. "Provavelmente não, mas a imprensa vai arruinar seu negócio." "Como se atreve!" A médica saltou da cadeira. Ela olha para Rimmel. "Sempre tentei meu melhor para acomodá-la e dar-lhe o atendimento especial." "Eu percebi isto," disse Rimmel. "E gostaria de ficar. Mas não posso fazer isso se estou preocupada que alguém de sua equipe vai dizer a imprensa todos meus movimentos. Se... quando eu estiver grávida novamente, não será somente eu, mas meu bebê." A médica afundou na cadeira. "Preciso que meu advogado olhe isto." "Ok. Tem uma semana para assiná-los e devolvê-los ao escritório de Anthony Anderson. Se tiver dúvidas, pode contatá-lo diretamente através do número nos documentos," respondi. Rimmel levantou, mantendo as costas retas. "Ah, e apenas para esclarecer, tenho certeza de que a recepcionista também ligou para a imprensa no dia em que perdi minha filha. Ela é a razão de estarem do lado de fora do hospital." "Ela não estava no hospital," argumentou a Drª Crawford. "Não. Mas sabia por que eu liguei para o consultório no caminho para o hospital. Eu falei com ela." O reconhecimento surgiu nos olhos da médica. "Sinto muito," ela sussurrou. "Eu sei," disse Rimmel, gentilmente. Não estava me sentindo muito amável. Não sabia como diabos minha esposa tinha tanta compaixão por outras pessoas. "Por favor, veja os papéis," acrescentei. A Drª Crawford assentiu. 301


Rimmel foi até a porta. Depois de dar a medica outro longo e persistente olhar, eu levantei da cadeira e juntei-me a minha esposa na porta. Assim que entramos no corredor e a porta se fechou atrás de mim, Rimmel olhou para cima. "Não posso vir mais aqui.” Sua voz era tranquila e desolada. Só me irritou ainda mais. Eu passei uma mão na parte de trás de sua cabeça. "Eu sei, baby." Sabia disto desde quando me disse suspeitar da recepcionista. Nunca deixaria minha esposa ser vista num consultório que colocou sua vida em perigo. Nunca. Mas Rim tinha que chegar a essa conclusão sozinha. Não podia mandar. Isso teria causado uma briga. Tinha que deixá-la ver o que já sabia. Além disso, realmente queria que os papéis fossem assinados. Não somente o NDA abrangeria qualquer contato que tivermos com o consultório a partir daqui, mas cobre todos os cuidados que Rimmel teve no passado. Eu imaginei que com dois mil para ganhar, me certificaria de que nenhum dos registros da minha esposa fosse "acidentalmente" vazado para a mídia. Houve um movimento numa porta próxima e olhei ao redor. Duas enfermeiras estavam observando-me da enfermaria. Algum tempo atrás, na época de faculdade eu teria dado um piscar de olhos e meu melhor sorriso encantador. Hoje, eu as ignorei. Cadelas esnobes. Eu odiava cadelas esnobes. "Vamos, Smalls." Coloquei um braço sobre os ombros de Rimmel e guieia até a saída. "Vamos pegar um sorvete e passar no pet shop para pegar guloseimas para todos seus cachorros do abrigo." 302


Ela ofegou. "Jura?" "Sim." Revirei os olhos. Ela adorava comprar coisas para os animais. Mesmo algo tão simples como os ossos a deixava feliz. Eu também gostava. Os cães eram criaturas simples e até mesmo um lanche e um tapinha na cabeça os conseguia fazer felizes. A alegria deles era contagiante. Ela começou a divagar animadamente sobre um dos cães e como tinha o tratamento perfeito em mente para ele. Escutei sua alegria, o calor enchendo meu peito. Quando ela tropeçou nas botas estúpidas, eu a levantei, levando-a o resto do caminho até o carro. "Talvez eu devesse ter trazido meus sapatos regulares," ela me disse, olhando para os saltos nos pés. "Vá em frente, Smalls. Eles estão no banco de trás." Ela riu. "Você me conhece tão bem." Conheço, mas mesmo assim, Rimmel consegue me surpreender. Ela fez isso momentos atrás, dentro do consultório. Ela foi uma total comandante. Eu era apenas os músculos. (Músculos muito gostosos diga-se de passagem.) Depois de me certificar de que ela estava segura e que a porta estava fechada atrás dela, peguei o celular pré-pago e disquei um número agendando. Logo que o idiota atendeu, falei em tom baixo e abafado, com a palma da mão sobre o receptor. "A palavra é que o consultório da médica de Rimmel foi aquele que vazou aos paparazzi seu compromisso do dia. Tanto pela confidencialidade médicopaciente." "Quem está falando?" perguntou a pessoa. 303


Eu terminei a chamada, joguei o celular no chão e pisei nele. Não deixaria nada para trás. Não era um idiota. Eu peguei os pedaços quebrados para que pudesse jogá-los no lixo na nossa próxima parada. Era errado envolver a médica, especialmente porque não achava que ela soubesse o que aconteceu bem debaixo do seu nariz? Provavelmente. Eu não me importava. A ex-médica de Rim acabava de se tornar o exemplo número dois.

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Quatro dias na Califórnia simplesmente não foram suficientes. Estava tudo lindo. O brilho do sol, os ventos quentes e as palmeiras. Todos também eram maravilhosos. Eu estava começando a pensar que é um pré-requisito para viver lá. Que era provavelmente o melhor, deveríamos voltar para casa em Maryland, considerando minha propensão a ficar suada. Engraçado que quando me mudei de Maryland para a Flórida, os invernos foram um choque e o frio brutal. Ainda não era uma fã do frio ou nada que tivesse a ver com a neve, a menos que fosse olha-la pela janela. Mas eu amava a estação agora. Adorava a forma como tudo mudava e florescia. Eu até amava a maneira como as folhas caiam no outono. Estar aqui em Cali me lembrava disso, estava deitada na cama, contemplando o ar fresco quando chegamos em casa.

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Acabou sendo uma ótima viagem em família, embora tecnicamente estivéssemos aqui por causa do trabalho e o fato de Romeo não estar disposto a ficar do outro lado do país sem mim. Não fui ao seu jogo aqui. Estava com medo de ser um circo com a mídia, considerando o último jogo que participei, meu acidente e agora as acusações iminentes contra os dois fotógrafos que provocaram o acidente. Em vez disso, Ivy e eu fomos às compras. Trent e Drew eram nossos infelizes guarda-costas. Disse infelizes porque tenho certeza de que preferiam estar no jogo ao invés de serem nossos guardas costas. Em sua forma habitual, Ivy comprou como uma chefe enquanto Nova e eu a seguimos olhando para as vitrines. Conseguimos comprar algumas coisas agradáveis, a maioria delas Ivy escolheu, mas teve coisas que escolhi para mim, como uma calça de marca famosa. Ela era preta e parecia de couro; não eram brilhantes, no entanto, como se pertencesse a alguma banda dos anos oitenta. Era macia como manteiga com um acabamento mate e abraçava meu corpo como se tivesse sido feita para mim. Não era nem muito longa (coisa rara). O tecido chegava à altura do meu tornozelo tornando tudo mais elegante. Até eu mesma sabia que era o comprimento perfeito para usar com um par de sapatos bonitos. Não de saltos. Talvez plataformas. Ou sapatilhas... Ohh sim. Isso mesmo. Também comprei algumas coisas para Valerie. Como o Natal estava chegando, achei que seria bom escolher algo agradável para presenteá-la. Eu a vi algumas vezes desde nossa conversa naquele dia sobre o aborto espontâneo. Nós almoçamos e pedi a ela para me ajudar a planejar outra festa beneficente. Estava mais aberta ao nosso relacionamento agora, mais disposta a deixar de lado o passado e caminhar para o futuro. 306


Nossa conversa naquele dia realmente me ajudou; de certa forma, ajudou a me curar. Eu estava muito feliz por ter comprado para ela um belo par de sandálias, que embrulhei e mandei para sua casa. Não tinha certeza de que ela realmente as usuraria, mesmo que tivesse me dito estar procurando um par. Mas era um presente exclusivo meu, que nunca consideraria enviar antes por pensar que ela se ofenderia. Ela me ligou no dia em que foram entregues. Falou sobre a qualidade e não acreditou que foram compradas na Target. Não me incomodei em dizer a ela que a marca e designer não eram da loja. Valerie disse que os amou, não podia esperar para usá-las e estava emocionada que havia pensado nela. As coisas estavam bem entre nós e esperava sinceramente que continuassem assim. Havia sido muito bom na Califórnia. Conseguimos nos misturar um pouco melhor. As pessoas de lá não ligavam tanto para "jogadores estrelas" porque aqui as celebridades eram muito comuns. Até tinha visto uma das estrelas mais fotografadas de todos os tempos caminhando pelo lado oposto da Rodeo Drive e um bando de repórteres com câmeras bloqueando seu caminho. Foi certo que, quando olhei pela primeira vez e vi o espetáculo, meu corpo inteiro ficou rígido e eu congelei. A ansiedade havia me atingido, quando vi o que a celebridade estava sentindo e as lembranças de tudo o que aconteceu recentemente me paralisaram por longos segundos. Ivy não havia notado no começo; estava olhando uma vitrine de óculos de sol, mas então logo percebeu que eu não estava junto. 307


A família me cercou. Ivy gentilmente assumiu o controle do carrinho de passeio de Nova, Drew inclinou seu corpo na minha frente, então não podia mais ver o circo e Trent envolveu o braço em volta de mim me puxando para seu lado. Entramos na boutique mais próxima. Drew ficou na porta com os braços cruzados sobre o peito, observando como se ele dissesse fisicamente para qualquer pessoa com uma câmera se afastar, enquanto Trent ficou colado ao meu lado. Eu tinha a melhor família, me encontrei piscando as lágrimas nos olhos porque tinha a sorte de tê-los. Entre os jogos de futebol, o treinamento, e a agitada agenda de Romeo, levamos Nova a praia, saímos para jantar, Romeo e eu vimos um filme e tivemos um tempo sozinhos. Pareceram mais férias do que qualquer outra coisa. Eu estava mais relaxada agora do que estive há muito tempo. Eu havia esquecido literalmente como era isso. Ainda estava deitada na cama quando ouvi a chave na porta. "Smalls!" Romeo chamou quando entrou. O quarto de hotel era um apartamento pequeno e sua voz ecoava pelo quarto chegando até onde eu estava. "Estou aqui!" Disse. Ele apareceu na porta, inclinando-se contra o batente e sorrindo. Estava usando uma camisa do jogo Dead Center que parecia apertada em seu peito e bíceps com o logotipo no meio. Parecendo um super-herói. Isso meio que me excitava. "Como foi a reunião da equipe?" Perguntei. 308


"Demorada." Seus olhos vagaram para a cama e os cobertores encobrindome. "É isso mesmo, certo? Você tem algum tempo livre agora?" Ele assentiu. "Nenhum jogo até próximo fim de semana. Sou todo seu." "Gostei do som disso." "Esteve na cama esse tempo todo, Smalls?" Romeo sorriu. Gostei da maneira como o sorriso encheu seus olhos. Ele estava bem-humorado. "É um trabalho árduo ser casada com você," eu brinquei. "Estou cansada." "O que está embaixo desses cobertores?" Ele moveu as sobrancelhas. Movi as minhas em resposta. "Por que não vem aqui e descobre." Quase cai completamente da cama quando ele deu um passo para frente e pulou no colchão. Eu gritei quando meu corpo voou, mas ele envolveu o braço ao meu redor, me segurando no lugar. Seu riso encheu o quarto quando ele afastou os cobertores e franziu a testa. "Você mentiu, Smalls. Disse que estava nua.” "Eu não fiz tal coisa!" Sorri. "Sua mente suja simplesmente assumiu que eu estava. Não durmo nua, você sabe." "Você deveria," ele murmurou colocando a cabeça dentro da minha camiseta. Comecei a falar, mas minha mente ficou em branco quando seus lábios percorrem meus seios. Eu gemi quando o familiar calor se acumulou entre minhas pernas. Meus dedos puxaram sua camisa. Estava tão apertada que não conseguia tirar facilmente então gemi de frustração. Sua risada vibrou contra minha pele antes de aparecer por debaixo da camisa. "Tem alguém impaciente aqui?" 309


Estreitei meus olhos para ele. "Sim, então fique nua." O som de sua risada foi abafado quando batidas insistentes soaram na porta. "Vá embora!" Romeo gritou e agarrou-me novamente. "Romeo!" Gritou Ivy, ainda batendo na porta. "Romeo!" Ele saltou da cama, uma maldição baixa seguindo-o enquanto se movia rapidamente pela suíte. A urgência em sua voz também me alarmou e eu pulei da cama ajustando a camiseta e procurando a calça de pijama largada nas proximidades para coloca-la apressadamente. "Ivy, o que há de errado?" Romeo perguntou no segundo que abriu a porta. "Graças a Deus!" Ela disse, eu entrei na sala de estar e ela correu para o quarto. Seu cabelo não estava penteado, ela estava sem maquiagem e tenho certeza de que esqueceu de colocar uma calça. A menos que a velha camiseta da Alpha U de Braeden esteja tão longa que as escondeu. Nunca a vi ... parecendo comigo antes. Romeo olhou o corredor atrás dela, provavelmente procurando por Braeden. Mas ela estava sozinha. "Onde está B?" Ele perguntou. "O que aconteceu?" "Tenho novidades!" Ela levantou o telefone, como se fosse uma prova. "Ivy!" Romeo a agarrou pelos ombros e forçando-a a olha-lo. "Todos estão bem?" Eu podia ver a preocupação em seu rosto, a maneira como seu corpo estava tenso e pronto para reagir. Não era muitas vezes que Ivy vinha correndo para ele. Então, obviamente, o fato de vir, além da ausência de Braeden, o deixou preocupado. 310


Também me preocupava. Tanto que passei por eles e entrei no corredor em direção a suíte deles, que ficava no nosso andar. A porta do seu quarto se abriu e eu estava tão cega para encontrar meu irmão, que esbarrei sobre ele e Nova. "Whoa." Ele me estabilizou com um braço. "Braeden," disse, minha voz soando aliviada. "Você está bem." Eu cai contra ele passando meus braços em sua cintura. Nova me deu um tapinha no topo da minha cabeça. "Estou bem, irmãzinha." Ele me assegurou. "Eu disse a Ivy para se acalmar. Ela fará com que todos vocês enfartem." "O que há de errado?" Olhei para cima, ainda o abraçando. Ainda não estava pronta para deixa-lo ir. Ele deu de ombros. "Eu não sei. Não me contou. Apenas começou a gritar, Oh, meu Deus, e correu do quarto. Levei um minuto para pegar Nova e colocar suas roupas.” "Mas você está bem?" Perguntei, querendo ter certeza. "Estou perfeito, como sempre." Obviamente. Seu grande ego ainda estava intacto. Um pouco mais adiante no corredor, outra porta se abriu. Trent colocou a cabeça. "O que diabos está acontecendo?" Ele exigiu. "Ivy está tendo um surto," Braeden explicou. "Algo aconteceu," eu disse, dando uma cotovelada em B. "Forrester!" Trent disse atrás dele. "Reunião de família!" Braeden e eu voltamos para o meu quarto, deixando a porta aberta para Trent e Drew. Romeo ficou em pé na frente de Ivy, que estava acenando para o telefone. "Não posso acreditar!" Ela disse. 311


"O que diabos fez com minha irmã, B?" Romeo perguntou enquanto entravámos. "Como se ela precisasse da minha ajuda para ficar louca," ele murmurou. "Ei!" O repreendi. Quando Ivy não disse nada, olhei para ela, mas ainda estava além de ocupada com o que precisava nos contar. Olhei Romeo depois para ela. Ele suspirou, passando um braço ao redor de seus ombros. "Vamos, princesa, me diga o que está acontecendo." "Sinto muito," disse ela, sua voz se acalmando enquanto ele a levava mais para a sala. "Não se desculpe. Não é a primeira vez que alguém bate urgentemente na porta do nosso quarto de hotel." Ela balançou a cabeça. "Não por isso, pelo o que tenho para te dizer." Drew e Trent entraram no quarto, fechando a porta atrás deles. "Ivy, o que há de errado?" Perguntou Drew, com os olhos nela. Nova estava se mexendo nos braços de Braeden, querendo descer. Havia alguns brinquedos aqui do dia anterior. Braeden sentou com eles e todos nós viramos para olhar para Ivy. Ela me deu um olhar arrependido, depois virou os olhos para o telefone. "Depois que Nova comeu esta manhã, ela estava brincando e vendo cartoons, então fui verificar meus e-mails, sabe, vendo o que perdi enquanto estava aqui e o que precisava da minha atenção quando voltar para casa." Romeo se moveu, cruzando os braços sobre o peito. "Blondie, o ponto." Braeden tentou apressá-la. Ela concordou com a cabeça e olhou para mim. "Lembram-se de quando disse que desejava que houvesse algo que pudesse fazer para ajudar com a imprensa te perseguindo?" 312


Eu concordei. "Quando fui à Nova York e tive essas reuniões na sede da People, eu observei e falei com alguns funcionários... joguei um verde para ver se alguém sabia quem oferecia tal quantidade insana de dinheiro por qualquer grande história sobre você." Não estava gostando da forma como isso parecia. "E?" Perguntou Romeo. "Ninguém sabia nada. Claro, ouviram sobre a recompensa e tiveram seus contatos procurando histórias, também." "Ivy," resmungou Romeo. "Estou chegando lá!" ela respondeu. "Bem, aparentemente, algumas pessoas continuaram cavando. E encontraram algo. Está bem aqui neste email." "O que diz?" Perguntei, meu estômago estava apertado. "Não é bom, Rimmel." Ela realmente parecia que ia chorar o que me deixou incrivelmente nervosa. "Eles finalmente encontraram alguém que está disposto a falar sobre você." "Quem?" Fiz uma careta. Por favor, não deixe que seja meu pai. "Há uma história exclusiva que será uma grande manchete. Na verdade, está sendo comprada mais ou menos agora... Os lances são insanos." A sala ficou silenciosa; todos prenderam a respiração depois dessa bomba. "É Jonathan Kane," ela sussurrou. Eu engasguei. Todo o sangue foi drenado da minha cabeça. Um ligeiro zumbido era tudo que eu ouvia. Olhei para ela sem realmente ver... Memórias me atingindo com força total... Lembranças terríveis e vergonhosas, coisas que gostaria de esquecer. 313


Fortes braços me envolveram. Eu deixei cair todo meu peso enquanto lutava contra os sentimentos e emoções girando dentro de mim. "Quem diabos é Jonathan Kane?" Romeo rugiu. Forcei meus olhos para cima. Demorou um momento para me concentrar em seu rosto. "É ele," sussurrei. "O cara que tirou minha virgindade." Quando eu tinha apenas treze anos. Oh meu Deus, todos saberão. "Oh, inferno não!" gritou Romeo. A próxima coisa que eu soube, ele tinha se afastado e eu estava sendo apoiada por Braeden. Romeo estava andando pelo quarto como um leão enjaulado. "Por que a história de sua virgindade perdida vale tanto dinheiro?" Braeden perguntou. Apenas Romeo e Ivy entenderiam. Eu não havia contado a mais ninguém; era muito embaraçoso. Engoli em seco. "Por que..." comecei, e Romeo fez um som. "Você não precisa contar a eles." "Eles são da família," eu disse. Ele esfregou uma mão sobre o rosto. Eu senti meus três irmãos me encararem. "Depois que minha mãe morreu... Passei por uma fase... Eu era, hum, realmente diferente de como sou agora. Saia com a turma errada, alguns caras mais velhos... um deles disse que me amava e eu acreditei nele." Braeden permaneceu em silêncio. Eu não olhei para ele. Estava com medo. Em vez disso, olhei para Trent e Drew. Suas bocas estavam travadas, mas Trent olhou-me com aceitação e isso me deu força. 314


"Eu dei-lhe minha virgindade. Tinha apenas treze anos.” Braeden prendeu a respiração. Eu continuei com os meus olhos em Trent. "Depois disso, ele se recusou a falar comigo. Todos agiram como se eu não existisse... foi assim... foi por isso que eu era tão reservada quando conheci Romeo." Foi como me tornei uma #nerd. "Eu sinto muito, Rimmel. Não queria te dizer, mas isso é algo que você precisava saber." "Não é culpa sua, Ivy," eu disse, tentando recuperar a compostura. Braeden estava tão tenso que realmente me deixou desconfortável. Sei que ele nunca me machucaria, mas era como se estivesse segurando tudo porque estava prestes a explodir. Eu acariciei o braço dele e me afastei. Relutantemente, me ele deixou ir. Ele se juntou a Romeo andando de um lado para o outro no quarto. "Quem comprou a história?" Exigiu Romeo. "Quando vai sair?" "Ainda está sendo oferecida. A People recebeu uma ordem para fazer uma oferta. Foi assim que descobri. Ele realmente ainda não fez a entrevista... Ele será entrevistado hoje." "Hoje!" Eu explodi. Ivy balançou a cabeça tristemente. "Se eu tivesse verificado meus e-mails alguns dias atrás, teríamos descoberto mais cedo." "Onde ele está?" perguntou Romeo, uma calma mortal. "Flórida?" Ivy olhou o e-mail, lendo-o novamente. "Ele está aqui, na Califórnia. Ela provavelmente trouxe-o para cá com o intuito de deixa-lo elegante.” "Ela?" O rosto de Ivy caiu e ela assentiu com a cabeça. "Eu tenho medo que não seja a única má notícia que tenho. Isso só piora." "O que?" Perguntei, me levantando. 315


"Eu descobri que a pessoa por trás da entrevista, está por trás de toda guerra de ofertas e pesquisa em torno de toda sujeira." "Quem?" Resmunga Romeo. Ivy mordeu o lábio inferior, um flash de desgosto e até mesmo medo em seus olhos. Ah não. Não. Não pode ser. "É Missy." Missy. O #BuzzBoss está de volta.

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Cinco. Era o número de telefonemas que tive que fazer para descobrir em qual hotel Jonathan Kane estava hospedado. Foi bom para mim que ele estava do outro lado de Hollywood. Mas ia ser um dia muito, muito ruim para ele. Eu odiava o cara desde primeira vez que Rimmel me contou sobre seu passado. Se ele vivesse em Maryland já o teria caçado e arrebentado sua cara. Sempre pensei que talvez fosse uma coisa boa estarmos em estados diferentes. Mas agora... Agora o idiota tinha um nome. Eu também tinha um endereço. Acima de tudo, eu tinha uma renovada motivação. Isto não iria acontecer. A história exclusiva que ele planejava vender pela a maior oferta estava morta. E eu planejava enterrá-la 20 palmos abaixo da terra. 317


Rimmel já teve o suficiente em sua vida. Não sei por que coisas ruins continuavam acontecendo, mas já estou cansado. Não estava lá naquela época para impedir o filho da puta de machucá-la, mas estava aqui agora. Eu estava cansado de fazer tudo pelo livro, também. Legal. Adequado. Honesto. Claramente, essas coisas são ineficazes quando se trata de algumas pessoas. Algumas pessoas só precisavam de um murro em suas cabeças. Esse Jonathan Kane ainda não sabia, mas estava prestes a tornar-se o exemplo número três. Eu esperava que o resto do mundo não visse esse exemplo, mas o sentiriam, e as consequências por espalhar para as pessoas mais desagradáveis na face da terra os segredos das celebridades e entenderiam. E Missy? Aparentemente, se livrou muito fácil na última vez que lidamos com ela. Presumimos que porque ela impediu Braeden de ser acusado na morte de Zach que ela havia terminado com sua faculdade de loucuras. Errado. Talvez ela devesse ser o exemplo número quatro. O ponto era que quando embarcássemos num avião para Maryland e eu levasse minha esposa para casa, toda essa merda estaria resolvida. Não iria cair sobre nossas cabeças. Não iria ser algo que ameaçasse arrastar Rim ou colocar uma distância entre nós. Já passamos por coisas piores. É hora de alguma merda feliz. Era hora de um pouco paz. Se tiver que forçá-la, que seja. 318


Depois de todas as más notícias serem apresentadas, Rimmel desculpouse e foi ao banheiro trocar de roupa, Ivy foi fazer o mesmo (realmente acho que ela estava tão chateada que não percebeu que não usava calças). Nós, os quatro caras, ficamos sentados na suíte, olhando um para o outro. Logo, quando ambas as meninas estavam longe o suficiente anunciei: "Hoje estou dando um fim nisto." Cinco chamadas mais tarde, eu tinha o nome do hotel, e Drew invadindo o banco de dados encontrando o número do quarto. "Eu vou lá," eu disse, guardando meu celular. "Nós estamos indo, também," Braeden anunciou, de pé. Trent seguiu o exemplo. Drew ainda estava olhando para o computador, os dedos voando sobre as teclas. Eu gostava bastante da ideia de quatro caras grandes aparecendo sem aviso prévio na porta daquele merdinha com uma mensagem especial, mas não queria envolvê-los. "Provavelmente vocês deveriam ficar. Não vou apenas conversar.” Eu flexionei os punhos, prontos para serem usados. "Jura?" B falou. "Nós pensávamos que estávamos indo para chá e bolinhos." "Foda-se," eu desisto. "Whoa..." B disse em resposta. "Olha, todos estamos chateados com isso, esse idiota está mexendo com nossa irmã. Estamos todos indo." Trent e Drew assentiram solenemente. "Seja como for, mas se todos acabarmos presos, não é para se irritarem comigo." Fiz uma pausa. "E eu dou o primeiro, segundo e terceiro soco." "É tudo para você.” B abriu os braços. 319


Embora desejasse quebrar o idiota o suficiente para fazê-lo sumir do mapa, sabia melhor. Precisava de mais do que força bruta. Olhei para Drew, que é um bem-vindo hacker. Nunca tinha percebido o quão bom ele era até que começou a mexer com alguns caras que foderam com Trent. Essa era uma habilidade que precisava agora. "Drew, sei que é de última hora, mas acha que pode descobrir qualquer coisa, alguma sujeira deste Kane? Só preciso de algo para ajudar a convencêlo a recuar." "Já está aqui," disse Drew atrás do laptop. Suspirei minhas mãos estavam realmente tremulas pela intensidade da minha raiva. Para ninguém além deles, eu disse: "Ela não pode lidar com isso agora. Está apenas começando a parecer com ela novamente. Essa merda precisa parar. Vou sair da NFL se necessário." Eu senti o olhar silencioso dos três pares de olhos. Todos os meus três irmãos pareciam chocados e incrédulos. Eu confirmei solenemente. "De uma forma ou de outra, esta história morre aqui." "Considere feito, Rome," disse Braeden. "Estamos com você. A família cuida da família." Drew voltou a digitar, Trent estava observando por cima de seu ombro. "Vou dar uma olhada na Ivy antes de irmos. Ela estava muito chateada. Estava correndo por ai sem as malditas calças, pelo amor da Deus." Eu concordei e olhei para o banheiro. B bateu no meu ombro. "Vá verifica-la. Eu volto já." "Apresse-se," eu pedi. Ele assentiu e saiu da sala. 320


Deixei Drew no computador e fui até o banheiro. Rim estava sentada no vaso sanitário, apenas olhando para a parede. "Rim." Agachei na frente dela. Seus olhos castanhos claros encontraram os meus. "Não me sinto bem." "Eu sei, querida," murmurei a puxei para sentar no meu colo. Quando ela enfiou o rosto no meu pescoço, um nódulo se formou na minha garganta. "Não fique mal por isso. Estou cuidando de tudo. Essa história não verá a luz do dia." "Não tenho certeza de que pode detê-lo." "Eu vou," disse, sem um pingo de hesitação na voz. Ela me olhou e eu senti sua preocupação. Empurrei sua cabeça em meu pescoço e há abracei um pouco mais. "Tudo vai ficar bem, Rimmel. Eu prometo." Não fazia uma promessa levianamente. Ela sabia disso. Sinto-a prender a respiração, e soltar lentamente. "Eu sinto muito." "Porque está se desculpando?" "Porque se não tivesse transado com ele, isso não seria um problema agora." Fiz um som, e tanto quanto amo a sensação dela contra mim, puxei-a para que estivesse montando meu colo e eu pudesse olhar diretamente em seus olhos. Os óculos estavam ligeiramente tortos de se inclinar contra mim, então ajustei-os antes de falar. "Não poderia me importar menos que você dormiu com ele," anunciei. "Essa

história

poderia

sair

nacionalmente...

inferno

poderia

correr

internacionalmente, e eu ainda seria o bastardo mais afortunado neste mundo. Ainda pararia jogos de futebol por você. Amaria cada cão e gato feio que você 321


levasse para casa. Ainda caminharia pela rua segurando sua mão e diria a todos que perguntassem exatamente onde meu coração reside.” Enquanto falava, apertei uma mão no peito, bem no coração. "Esta história saindo só me incomoda porque te incomoda e faz você reviver algo que não deveria pensar novamente." "Eu fiz uma escolha ruim," ela sussurrou, seus olhos cheios de lágrimas. "Você tinha treze anos. Era criança. Ele era mais velho e te manipulou. Francamente, aos olhos da lei, aquele filho da puta a estuprou." "Ele não..." "Você ainda o defende?" Perguntei, não havia raiva em minhas palavras, mas levantei uma sobrancelha. "Não." Sua voz era desamparada. "Você já passou o suficiente. Estou dando um fim. Não posso fazer com que a imprensa pare de relatar sobre nós, mas vou torná-lo muito menos desejável. Quando terminar, todos neste negócio saberão que não devem mexer com minha esposa, e se mexeram, terão que ficar cara a cara comigo." "Gosto de ficar cara a cara com você," ela pensou. "Isso não é culpa sua," insisti. "É daquela cadela Missy." "Eu a odeio," Rim murmurou. "Sim, você e cerca de um milhão de pessoas," respondi. "Não se preocupe com ela também. Vou tomar conta disso." Antes que ela pudesse me dizer não, mudei de assunto. "Preciso te perguntar uma coisa. Eu não quero, mas tem de ser feito." "Qualquer coisa." Seus olhos largos e castanhos eram inocentes. Honestamente, apenas olhar para ela me deixava ainda mais chateado. Como alguém podia tirar proveito de uma pessoa tão boa e machucá-la deliberadamente, está além de mim. 322


"Consegue lembrar-se de alguma coisa sobre Kane? Qualquer coisa que tenha feito ou se algum registro... alguma coisa mais grave? Qualquer coisa?" Ela franziu suas sobrancelhas como se estivesse realmente pensando. "Eu tenho certeza de que eles usavam drogas; definitivamente bebiam muito... talvez pequenos furtos." "Mais alguma coisa?" Perguntei, não querendo fazê-la sentir como se estivesse forçando-a. Ela franziu a testa. "Acho que não. Eu era jovem e não fazia nenhuma pergunta. Quando ele me ignorou depois, eu me desliguei. Tentei esquecer." "Tudo bem," disse suavemente, puxando-a de volta para mim e envolvendo os braços ao redor de sua cintura. Estava tremendo. "Já comeu hoje?" Senti-a balançar a cabeça. "Vou pedir um serviço de quarto." "Não estou com fome. Sinto-me doente." "Que tal café e suco?" Ela fez um som e sorriu. Não é um não. "Vou sair com os caras por um tempo. Você e Ivy ficaram aqui com o bebê. Voltaremos num momento. Não abram a porta para ninguém." "Você vai encontrá-lo.” Ah, já fiz isso. Suspirei. Rim não era estúpida eu posso negar o quanto quiser, mas ela vê através de mim. "Não vou deixar isso passar," disse honestamente. "Eu imaginei." Ela se afastou. Notei como ela estava cansada. "Só me prometa que não vai ser preso." "Farei o meu melhor." Ela revirou os olhos, claramente não acreditando em mim. 323


"Você fica aqui?" Perguntei e fiquei de pé, trazendo-a comigo. Quando ela concordou, a levei para o quarto, sentando-a no lado da cama com o travesseiro nas costas. Entreguei-lhe o cardápio de serviço e o controle remoto da TV. "Ivy!" Gritei. Ela apareceu com Nova e Braeden nos calcanhares. Parecia muito menos atordoada do que está manhã, para ser honesto, ela definitivamente parecia melhor. Era como se trazer Missy de volta colocasse as sombras novamente em seus olhos que eu pensei ter desaparecido há muito tempo. Atrás dela, Braeden parecia irritado, e obviamente as viu também. "Vocês duas irão ficar aqui. Assistam a um filme de garotas e certifiquemse de pedir alimentos. Comprem todo o cardápio se quiserem. Não me importo.” Ivy concordou, sem se preocupar em argumentar. Provavelmente já havia feito isso com Braeden. "Não abram a porta para ninguém," comentei. "E o cara do serviço de quarto?" Disse, petulante. Dois podiam jogar este jogo. "Peça que deixe o carrinho na porta e abram quando ele for embora." "Se você for para a prisão, não vou te salvar," ela disse, passando para subir na cama. "Aprecio sua preocupação." Rimmel bufou. Olhei para ela e pisquei. "Eu vou te ver em breve,” disse. Ela assentiu com o rosto inseguro. Me aproximei e beijei sua cabeça. Sai da sala sem olhar para trás. Meus três irmãos me seguindo. 324


"Diga-me que conseguiu algo," falei com Drew uma vez que estávamos fora. Trent estava dirigindo, e Drew no banco do passageiro com o laptop ainda aberto. "Claro que sim," ele respondeu, presunçoso. Parecia ter levado uma eternidade para chegar do outro lado de Hollywood no hotel onde Kane estava. Quando finalmente chegamos, praticamente saltei do carro antes mesmo de estar completamente parado. Trent estacionou na parte de trás, não na entrada principal, eu coloquei um boné de beisebol sobre a cabeça. De fato, todos estavam usando um, pensando que seria o melhor, pelo menos, nós faria menos reconhecíveis. Havia uma entrada lateral para o hotel, mas precisávamos da chave para entrar. Tivemos sorte, no entanto, porque tinha uma caminhonete de limpeza de carpete estacionada bem perto e a mangueira gigante que usavam para limpeza mantinha a porta aberta. Ninguém nos viu entrar então caminhamos em direção as escadas. Kane estava no terceiro andar. Ninguém disse uma palavra enquanto subíamos as escadas. Não temos um plano. Realmente não precisamos de um. Nós somos família, e trabalhamos como uma unidade independente. A raiva ainda fervia dentro de mim; não diminuiu durante a viagem até aqui. Se havia alguma coisa, só piorou. Não hesitei quando cheguei à porta. Bati nela rapidamente enquanto meus três irmãos ficaram de costas. Passaram-se cerca de dois segundos antes de ouvir a porta abrir. Fiquei com os pés plantados no tapete, os punhos fechados e queixo para baixo, usando a aba do boné para esconder meu rosto. A porta abriu. Eu olhei para cima. 325


Ele sabia. Soube no instante em que nossos olhos me encontraram quem eu era e por que vim. Gostei do medo que atravessou seu rosto. E o fato de eu ter duas vezes seu tamanho e ele perceber isso instantaneamente. Sorri. Foi um gesto hostil que, uma vez feito, o faz recuar. O merdinha tentou bater à porta na minha cara. Ele era engraçado. Meu punho bateu contra a madeira maciça empurrando-a. A força do meu braço jogou seu corpo para longe. Ele sabia que era uma causa perdida e abandonou-a para se virar e correr. O filho da puta virou e correu. Que tipo de homem corre de uma surra que ele merece? Não importava de qualquer maneira. Abaixo-me na porta e o agarrei pelo pescoço. Ele começou a lutar, apertei mais e ele gritou. "Por favor!" Implorou. "Eu..." Num movimento, fechei a mão e movi o braço. Antes mesmo de terminar de virar, meu punho encontrou seu rosto. Sua cabeça recuou e ele tropeçou. Bati novamente. Desta vez, sangue floresceu do lábio inferior. Seus olhos se arregalaram quando ele caiu sentado no centro da sala. Ele ficou lá sentando olhando para o sangue. "Levante-se," gritei. Não costumava bater em homens no chão. Ele poderia se levantar e eu continuaria. Ele balançou a cabeça como se apenas fosse ficar sentado lá sendo um idiota.

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Eu peguei ele, forçando-o a ficar de pé, e acertando seu peito. Ele fez um som alto e feio. Como já estava curvado, dei-lhe um soco em sua mandíbula e ele caiu de novo. Caindo todo caminho até virar e piscar para mim do tapete. Meu peito doeu. Não pelo esforço, mas de raiva. Estavam esperando uma descrição desse idiota, não era? A cor dos olhos. O tipo de cabelo e de roupa que usava. Aqui está minha descrição do cara que roubou a virgindade da minha esposa quando era apenas uma criança: horrível. Não via nada enquanto o olhava. Eu só sentia desgosto. Sua cabeça caia de um lado para o outro enquanto ele se deitava lá chafurdando em dor. Cristo, ele não tinha auto respeito em tudo? Estava meio chocado que ele foi tão covarde. Nem sequer tentou me bater. Braeden chegou ao meu lado e olhou para baixo. "Cara, você é uma bichinha.” "Talvez,” disse ele, esfregando o lábio. "Mas esses hematomas com certeza ficarão bem na câmera durante a entrevista. Poderia até me dar algum dinheiro extra." Eu rosnei. Braeden abaixou-se e puxou-o para cima, prendendo seus braços em suas costas e servindo-o para mim como sobremesa. Não o toquei. Em vez disso, fiquei cara a cara com o verme. "Oh, não haverá qualquer entrevista.” Gritei para B, mas falando com Kane. "Sente-se. Precisamos ter uma conversa." Braeden joga-o numa cadeira. Fiquei na frente, certificando-me de que estivesse bem perto dele. Trent e Braeden me dando apoio. Drew estava em algum lugar atrás de nós. Ainda podia ouvir seus dedos voando pelo teclado. 327


"Romeo," diz Kane, esfregando o lábio já inchado. "Não me importo com o que você diz. Não vou desistir desse monte de dinheiro." "Quanto?" Perguntei. "Quanto vale a humilhação da minha esposa?" "Ainda não consigo acreditar que a ratinha amarrou um jogador da NFL." Ele zombou. A mão de Braeden disparou dando-lhe um tapa na cabeça. "Não fale sobre minha irmã assim," ele ordenou. Kane deu de ombros. "Vou admitir que ela parece melhor agora do que quando tinha treze anos. Embora, ainda não tenha peitos." Eu me movi rápido, tão rápido que ninguém me viu chegando. Empurrei minha perna, acertando a cadeira e derrubando-a com ele. Acabei me inclinando sobre ele, meu rosto próximo. "Você diz mais uma palavra sobre minha esposa e não serei responsável pelo que acontece depois," falei com uma calma mortal. Quase monótona. Era estranho, mesmo para mim. Não pisquei e não o toquei novamente. Apenas olhei. Deixo-o ver a promessa no fundo dos olhos. Ele assentiu Endireitei-me, mas o deixei caído. Não ia ajudar o bastardo. "Setecentos e cinquenta mil," disse ele, uma vez que a cadeira estava de volta e sua bunda sentada nela. Olhei para Trent e B. Todos falaram sem uma palavra. Se ele estava recebendo só isso, significava que o resto estava indo para Missy. Quando ela tivesse terminado, teria bem mais que um milhão de dólares. Acho que foi um monte de dinheiro para ajudar a tornar seu site estúpido #BuzzBoss ainda maior do que era. Claro, todos sabíamos que Missy ainda era o #BuzzBoss. Depois que todos deixamos a universidade Alpha, ela 328


continuou, mas, em vez de relatar pequenas fofocas no campus, começou a seguir celebridades. Levou cerca de um ano, mas, eventualmente, o site ficou nacional e tornou-se uma fonte legítima de fofocas. Mas conhecendo Missy, ela queria algo maior. Gostava de poder. De dinheiro... E estava disposta a fazer tudo o que tivesse que fazer para obtê-lo. Se não fosse uma mulher, eu dava-lhe um murro na cara. "Você não está vendendo essa história. Vai sair daqui hoje e nunca mais falar com outro repórter ou fazer fofoca sobre mim ou minha esposa novamente.” Ele riu. Minha língua deslizou sobre meus dentes. "Quanto vale este pagamento para você?" Inclinei a cabeça para o lado. "Já lhe disse," ele rosnou. Ele era um idiota. "Sim, mas esse dinheiro, não é de graça. O que vai te custar?" "Ele não tem ideia do que você quer dizer, Rome. Ele é estúpido,” Braeden disse. "Se der a entrevista e pegar o dinheiro, nunca mais terá um dia de paz," disse flexionando os dedos. "Eu sempre estarei perto. Não fisicamente, mas saberá que estou lá. Você sabe que não posso impedi-lo de vender mentiras à imprensa, então sabe também que não pode me impedir de fazer isso." "Não estou mentindo. Eu tirei sua virgindade." "Você tem alguma prova?" Perguntei, querendo muito acertá-lo novamente. O pensamento desse cara tocando minha menina me fazia querer mata-lo. "Qualquer evidência?" "Tenho uma foto." Eu me acalmei. 329


Braeden fez um som e pulou para frente, agarrando-o pela gola da camisa. "Homens que tiram fotos de mulheres em posições vulneráveis me deixam doente.” Ele ergueu o punho. Oh merda, esse idiota acabou trazendo as lembranças de Braeden e tudo o que Ivy passou. Entrei na frente para impedi-lo. "Ela está vestida!" Kane gritou e estremeceu, esperando o golpe. "O que?" Braeden fez uma pausa. "Não é daquele momento..." Kane deslizou os olhos para mim. "É uma dela comigo e meus amigos." Braeden o deixou cair. Ele cai na cadeira, aliviado. Kane olhou para mim. "É uma prova que fiz parte de seu passado.” Dei de ombros. "Então você a conheceu. Grande negócio. Não vale uma merda. Eu tenho muito dinheiro, Kane. Tenho muitos advogados. Conheço pessoas. Vou processá-lo tanto e tão forte que você vai morar dentro de um tribunal. Calúnia, assédio, falsificação de informações, vou com tudo para cima de você.” Nota: Eu não sabia se poderia processá-lo por toda essa merda. Não era um advogado, mas ele também não, então. "Então, há o fato de que será rotulado como estuprador," acrescentou Trent. Todos olharam para ele. Kane respirou fundo. "Você tinha dezessete anos. Ela tinha treze. Tenho certeza de que é considerado abuso, violação estatutária... ou, pelo menos, estupro," disse, acrescentando as palavras de Trent. "Você sabe o que os meios de comunicação farão com alguém como você?" 330


Ele engoliu em seco. "Vou te fazer gastar todo esse dinheiro com taxas judiciais, e então, quando acabar, pode viver o resto de sua vida como um agressor sexual registrado.” "Não," ele disse, os olhos arregalados como se fossem sair do rosto. "Você sabe o que fazem com estupradores de crianças na prisão?" Braeden perguntou calmamente. Ele ficou pálido. "Sei que parece que a imprensa odeia Rimmel agora, mas não odeia. Ela é sua queridinha. Você fode com isso e eles vão te caçar mais rápido do que acha possível. Vão torna-la uma vítima, e você... você será julgado e condenado antes de chegar ao tribunal.” Ao meu lado, Trent falou. "Setecentos e cinquenta mil não parecem muito agora, não é?" "Vou pedir mais," disse ele com raiva. "E vou conseguir." "Gostaria de saber quanto você vai ganhar quando eu exibir seu registro de prisão para a imprensa," Drew falou, atrás de nós. Todos nos viramos para ele. Ele sorriu por trás do laptop. "Invasão de propriedade, roubo de carros, assalto e... Espere... Aliciamento de menor." Ouviu esse som? É a tampa de seu caixão. Eu sorri. E ri um pouco mais. "Você é um idiota." "Como conseguiu isso?" Ele exigiu. "Esses registros são confidenciais!" "Não, agora não são mais," disse Drew. "Abandone a história," disse. "Ou juro por Deus, vou arruinar você." "Vou à imprensa e dizer que você me ameaçou! Eu direi à polícia!" 331


Peguei meu celular, desbloqueei a tela e o estendi. "Quer que eu disque para policia agora? Quando vierem aqui, vou falar sobre seu registro anterior e o fato de ter me atraído aqui para tentar me chantagear com suas mentiras sobre minha esposa para a imprensa.” "Eles não vão acreditar em você! Olhe meu rosto!" Ele gritou, o sangue escorrendo em seu queixo. "Quando Rome se recusou a pagar sua chantagem, você o atacou. Ele estava apenas se defendendo," Braeden disse. "Isso foi o que eu vi." Trent concordou. "Verdade," acrescentou Drew. "Precisa se perguntar em quem vão acreditar? Um cara com registro de prisão que inclui aliciamento de um menor, ou em um quarterback no topo do jogo, cuja esposa foi assediada implacavelmente pela imprensa e agora era vítima de um perseguidor doente?” "Você é um idiota," Kane se queixou. "Eu também cumpro minhas promessas." Sua cabeça baixa. "Ligue e cancele a entrevista," pedi. Ele se sentou lá e pensou por um longo tempo. Bem, com certeza, pareceu um longo tempo. Provavelmente foram apenas alguns minutos. O silêncio estava começando a me irritar. Estava ficando nervoso ele não cederia ao nosso argumento. Para algumas pessoas, esse tipo de dinheiro só vinha uma vez na vida. Mas isto era sobre minha esposa e não ia embora até que ele ligasse. "Cara, quantos bilhetes de estacionamento não pagos você tem?" Perguntou Drew, quebrando o silêncio. "Sabe que sua carteira de motorista está suspensa?" 332


Ele se afundou um pouco mais. "Ótimo." "O que foi isso?" Perguntei. "Vou ligar." "Faça isso agora." Ele levou seu tempo para aceitar meu celular e discar um número. Quando pressionou o celular na orelha, fiz um som. "Coloque no alto-falante," exigi. Ele fez o que mandei. Ele estava aprendendo. "Alô?" Respondeu uma voz do passado. "É Jonathan.” "Estou indo para o hotel agora. Está pronto para a entrevista?" Braeden começou a andar quando escutou a voz. "Mudei de ideia. Não farei isso,” disse Kane olhando para mim. Eu assenti. "O que!" Exclamou Missy. "Você não pode recuar agora!" "Sim posso. Eu preciso." "Se é sobre dinheiro..." Ela começou. "Não é. Acabei de mudar de ideia." Ele me olhou de novo e eu apertei um dedo em meus lábios, indicando que não devia falar merda alguma sobre mim. "Por quê?" "Simplesmente não parece certo," ele respondeu e meus olhos se estreitam. "Eles chegaram a você, não foi?" Ela acusou. "Quem?" Kane fingiu não ter ideia. "Como diabos descobriram... Ah!" Ela ofegou. "Nunca deveria ter vendido isso para a People. Kane, ouça..." Arrastei um dedo por minha garganta. 333


Ele encerrou a ligação e me olhou. "Junte suas coisas. Você está caindo fora." "Ficarei aqui até amanhã," ele insistiu. "Não." Braeden argumentou. Gritei para ele se apressar e então esperei impaciente enquanto ele jogava o pouco de merda que tinha numa mala preta. "Deixe as chaves na mesa," instrui-o. Ele colocou ambos os cartões nela. "Não se preocupe em ir à recepção. Eles verificarão quando receberem as chaves e enviaram a conta." Ele não precisava saber que sabíamos tudo sobre o #BuzzBoss. Descemos a escada para o estacionamento. "Não tenho um carro aqui," ele murmurou. "Entre." Fiz um gesto para o nosso. Ele recusou. "Se eu quisesse você morto, já estaria." Com um suspiro, ele entrou no banco do passageiro, enquanto eu, Trent e B nós espremíamos atrás. Drew o levou até o aeroporto e estacionou próximo a seção de embarque. "Meu avião não sai até manhã,” ele gemeu. "Mude seu bilhete ou durma no portão de embarque. Não me importo. Agora saia.” "Precisa limpar o rosto no banheiro ou a segurança vai pensar que é um homem bomba," B zombou. Kane girou em seu assento. Eu vi a raiva e ódio em seus olhos, senti que ele queria nós revidar. 334


Trent empurrou-o para frente, surpreendendo a todos e agarrando-o pelo pescoço, apertando as bochechas de Kane entre os dedos. "Você foi avisado sobre falar sobre minha irmã. Não diga nada,” ele ameaçou. "Porque se falar vamos jogar você inconsciente na calçada e sairmos.” "Foda-se," murmurou Kane enquanto saia do carro como um garoto de cinco anos. "Você não é meu tipo," gritou Trent atrás dele. Drew foi embora antes mesmo dele sumir de vista. Olhei pela janela de trás enquanto ele nos observava irmos embora. "Não acha que ele vai pular em um táxi e voltar para o hotel, não é?" B perguntou, seus olhos observando-o também. "Não." Tinha certeza de que o assustamos o suficiente. Ele sabia que eu quis dizer tudo que disse naquele quarto de hotel. Ele viu nos meus olhos. Eu o destruiria. Provavelmente, provavelmente, me divertiria. Quando Drew virou a rampa para nos levar do aeroporto de volta para minha esposa, olhei uma última vez. Kane estava entrando no aeroporto, para fora da nossa vida.

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Romeo Anderson não era meu dono. Nenhum dos meus irmãos autoritários. Então, quando ele me colocou na cama e me disse para ficar lá enquanto saia e provavelmente fazia coisas que não aprovaria, minha primeira reação era me rebelar. Então lembrei que estava cansada. E que não queria ver Jonathan. Talvez apenas uma vez, pudesse apreciar seu comportamento mandão, irritante e não argumentar. Ivy pareceu ter a mesma ideia, mesmo que nenhuma de nós dissesse em voz alta. Além disso, tínhamos que pensar em Nova. Eles passaram muito tempo fora... Algumas horas. Pedimos comida, mas não comi. Eu não podia. Meu estômago estava em nós. Bebi um pouco de chá e peguei um muffin, mas Nova comeu mais do que eu. 336


Depois de olhar o relógio pela milionésima vez, olhei para Ivy. "Acha que eles estão na cadeia?" "Realmente espero que não," ela respondeu. "Que bando de retardados." Nova estava dormindo entre nós na cama e nós assistíamos a um filme que estava fazendo um trabalho terrível em manter nossa mente fora das coisas. Tanto quanto queria que Romeo não tivesse ido, estava meio feliz que ele foi. Não queria que a história vazasse. Seria humilhante. Mesmo que nunca confirmaria isso, mesmo que seja destorcido e não muito verdadeiro, ainda era terrível. Eu ficaria tão envergonhada. Meu pai veria. Ele saberia que é verdade. Não é como se ele fosse à imagem de perfeita, o céu sabe que ele cometeu mais erros do que eu, mas ainda era meu pai. Meus avós veriam. Todos com quem trabalhava veriam. O mundo inteiro. A imprensa ficaria selvagem com isto e a cobertura seria infinita. Simplesmente não estava preparada para isso. Estava cansada. Só queria que fôssemos felizes e por este novo começo, trabalhamos tão duro para que não fosse manchado pelo passado. Ivy deve ter percebido meus pensamentos porque sem dizer uma palavra, ela atravessou a cama, pulou sua filha e agarrou minha mão. Apertei-a, agradecendo o apoio silencioso. Ficamos assim até que bateram na porta. Ivy e eu nos olhamos. "Acha que esqueceram a chave?" Ela sussurrou. Balancei a cabeça. "Eu também." 337


Houve outra batida. "Limpeza?" Ivy perguntou novamente. Dei de ombros e escorreguei da cama, caminhando com minhas pernas instáveis em direção à porta. Ivy me seguiu. Ambas paramos e ouvimos. Apontei para o olho mágico e Ivy concordou. Inclinei-me para a frente e olhei Recuei como se se alguém tivesse me batido. "Quem é?" Ivy sussurrou exigente. "Missy!" Disse quase gritando. Seus olhos azuis se arregalaram tanto que podia ver o branco ao redor de suas íris. Sem chance, seu olhar disse. Missy bateu novamente. "Sei que está aí. Abra a porta." Romeo me disse para não abrir para ninguém. Lembra-se de quando eu disse que ele não era meu dono? Abri a porta. Ela estava parada no limiar, como se fosse dona do lugar. Sua presença fez meu estômago revirar e o lábio superior franzir. "O que diabos você quer?" Eu disse, minha voz firme e irritada, nem um grama de exaustão e estresse aparecendo. "Quero minha entrevista e meu pagamento.” Tinha que apreciar o fato de que ela parou à perseguição. Felizmente, ela apreciaria o fato que eu estaria fazendo o mesmo. Recuei e direcionei meu punho para frente com toda força que tinha. Ele acertou o nariz dela com precisão. Na verdade, senti o osso quebrar. Dor explodiu em minha mão. Estremeci, mas de alguma forma superei. Não estava prestes a mostrar fraqueza para esta pequena puta. 338


"Ow!" Ela gemeu. A cabeça abaixada e sangue começando a jorrar do nariz. Ela apertando-o imediatamente, recuando e engasgando quando viu todo o vermelho. "Você me bateu!" Ela exclamou. "Acho que quebrou meu nariz.” "É melhor sair daqui antes de eu quebrar outra coisa," disse, sacudindo minha mão latejando. "Sua pequena vadia," Missy rosnou e deixou cair sua bolsa de grife (que agora estava salpicada de sangue) no chão. A próxima coisa que sei é que ela estava vindo para cima de mim. Firmei os pés e me preparei para o impacto. Se ela queria briga, então eu daria. Ela merecia um traseiro chutado depois de tudo o que fez com minha família. Romeo não era o único que pode dar uns golpes hoje. Pouco antes de chegar até mim, um braço agarrou em volta de sua cintura e ela foi jogada em suas costas. Ela continuou chutando e tentando me acertar, mesmo depois de Romeo a levantar a chão. "Eu disse para não abrir a porta,” ele rosnou. "Você não é o único que pode proteger esta família." "Ela quebrou meu nariz!" Exclamou Missy novamente. "Talvez isso te faça parecer melhor," Ivy disse. Missy começou a lutar novamente. Romeo parecia entediado e nem tentava impedi-la. "Sei que você o fez cancelar!" Ela resmungou. "Não tenho ideia do que está falando,” respondeu Romeo. "Seu mentiroso!" O sangue estava escorrendo de seu nariz e por sua mão. "Você provavelmente deveria ir," disse a ela. "E verificar isto.” "Vou ligar para a polícia, você será presa!" 339


Como se fosse programado, a segurança do hotel apareceu, saindo da escada. "Você é quem? Fomos chamados?" "Nós chamamos.” Drew fez um gesto para ele. "Esta mulher tentou entrar na nossa suíte. Ela é uma repórter do #BuzzBoss.com. Pedimos que saísse e ela ficou agressiva. Tentou atacar minha esposa,” disse Romeo. Ele estava tão calmo, tão razoável que sequer duvidaram do que ele falava. "Ela quebrou meu nariz!" Missy gritou. O segurança me olhou. "Eu temo que tenha feito." Eu concordei. "Ela pulou em mim e levantei as mãos. Meu punho acertou seu rosto." "Eu vi tudo." Ivy assentiu sua voz calma. "Acho que ela é uma perseguidora.” Missy chorava de raiva o que só a fez parecer mais culpada. "Acho que ela precisa de cuidados médicos," disse ao segurança. "Vou resolver isto,” diz ele, sombrio. "Desculpe por ser incomodado, Sr. Anderson.” "Romeo," meu marido muito charmoso corrigiu-o. Ele entregou uma Missy ainda lutando para o segurança e depois se moveu, então ele e o resto dos caras puderam entrar. "Sinto muito pelo seu nariz, senhorita," disse. "Se voltar a se aproximar de mim novamente, terei que conseguir uma ordem de restrição!" Missy começou a gritar mentiras e eu fechei a porta. Inclinei-me aliviada contra a porta. "Mandou bem garota tutora," Braeden disse. "Ela estava sangrando como um porco.” "Oh, que desagradável," Ivy murmurou. 340


"Você realmente a acertou, hein?" Romeo sorriu. Podia sentir o orgulho em sua voz. "Estava tão cansada dessa cadela," murmurei. "Ela mereceu.” "Tudo isso e mais," ele concordou. Não perguntei o que significava, porque no momento, simplesmente não me importava. A adrenalina de ver Missy na porta e quebrar seu nariz somou. De repente, estava mais exausta do que nunca. Tentando ignorar o cansaço, voltei minha atenção para Romeo. "Bem? Você o viu?" "Nós o vimos," murmurou Romeo. "Rome chutou sua bunda." Braeden riu. "Você está ferido?" Preocupei-me e me afastei da porta. "Eu estou..." Sua voz diminui, como se todo som perdesse o volume. Eu fiquei lá, balançando em meus pés, e olhando para ele falando sem ouvir uma única palavra que dizia. Eu vi o meu nome em seus lábios. Preocupação escurecendo seus olhos incríveis. Houve uma comoção ao meu redor, mas tudo desapareceu. Tudo o que via era Romeo... Até que ele desapareceu, também.

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E então todos morreram.

Não se esqueçam de deixar um comentário positivo on-line!

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Estava brincando!

A história continua na próxima página. Peguei vocês…

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Não estava perdendo minha mente. Na maior parte. A única razão pela qual estava aguentando era porque ela estava em meus braços, podia ver a ascensão e queda constante do seu peito e sabia que isso provavelmente estava relacionado ao estresse. Rim tinha muitos problemas com ataques de pânico e ansiedade, sem acrescentar isto. Não tinha nenhuma fodida pista se estar em pânico podia fazer alguém desmaiar, mas meu cérebro aceitou essa opção. Era o menor problema correndo em minha mente. Ninguém nunca havia me dito que se apaixonar tanto teria o poder de fazer um homem se sentir tão pequeno. Nunca me senti assim; nunca pensei que ficaria. Tudo o que tenho está literalmente na mulher desmaiada em meus braços. Antes de Rim, nunca tinha percebido o quanto é importante o que está ao meu redor. Tudo que um homem realmente pode querer da vida. Todos estão à mercê de algo maior... O universo. 344


Não estava inteiramente certo. Nunca me preocupei antes. Não importava o que a vida me desse, porque estava no controle, mas não estava mais. Não estava há muito tempo. Desde o dia no abrigo, quando olhei para Rim toda molhada da chuva. Agora, tudo para mim dependia dela. De Rimmel. Ela era a única coisa sem a qual não podia viver. Encontrei-me rezando muito, pedindo forças a algo muito maior do que eu para cuidar apenas dela, para simplesmente não a levar. Estávamos no banco de trás do carro quando suas pálpebras finalmente tremulam. "Rimmel," disse, virando o rosto para poder encara-la. "Abra os olhos; olhe para mim." Ela escutou. Havia uma aparência sonhadora em seu olhar. Os lábios cheios se abriram e ela sorriu ao ver-me. Ela era o meu coração. Ela era meu tudo. "Ei, lindo," ela murmurou, como se não soubesse que fui ao inferno e voltei. "Como está se sentindo?" Perguntei, acariciando sua bochecha. Sua sobrancelha franziu e a aparência sonhadora desapareceu. Soube o segundo que ela lembrou o que aconteceu, porque ela tentou sentar-se. "Apenas fique quieta," disse a ela, gentilmente empurrando-a para trás. "O que aconteceu?" "Você desmaiou. Suponho que Missy aparecendo a desgastou.” Ela revirou os olhos e muitas das piores preocupações que sentia me deixaram imediatamente. "Onde estamos?" Ela olhou em volta do interior do carro. 345


"No caminho para o hospital.” "O quê!" Ela tentou se sentar de novo. Eu a segurei. "Estou bem!" "Você só desmaiou no tapete. Você não está bem." "Eu não comi. Fiquei tonta.” Eu fiz um som. "Eu lhe disse para comer.” "Você me disse para fazer muitas coisas,” ela murmurou. "Bem, talvez devesse ter ouvido." "Talvez você não devesse agir como um homem das cavernas!" "Chegamos,” anunciou Drew e o carro parou. Isso tinha sido rápido... Claro, essa era a especialidade de Drew. "Não há necessidade de entrarmos. Vamos voltar para o hotel,” disse Rimmel, sentando-se para olhar a entrada da emergência. "Isso não está acontecendo," disse a ela. Seus olhos se estreitam. Apenas minha esposa desmaiava num minuto e no próximo estava pronta para discutir. Talvez devesse proteger meu rosto; ela aparentemente era bastante habilidosa em quebrar narizes. "Você nós assustou como a porra, irmãzinha. Apenas entre,” implorou Trent no banco da frente. Seus ombros caíram. "Ok." "Então, fará o que ele diz para fazer?" Murmurei enquanto abria lentamente a porta e a colocava em meus braços. "Desculpe por preocupa-lo. Mais uma vez,” ela sussurrou, descansando a bochecha contra meu ombro. Eu grunhi. Não podia ficar com raiva dela. "Eu vou encontra-los lá dentro," disse para Drew e Trent, depois fomos em direção das portas duplas. 346


Estava preparado para lutar e conseguir um quarto imediatamente. Não iriamos mofar horas na recepção enquanto me perguntava o que estava errado com minha esposa. Talvez tenha sido alguma complicação do acidente. Algo que ninguém viu quando ela foi ao hospital pela primeira vez. Felizmente, não tive que lutar. O enfermeiro era um homem e um fã de futebol. Ele me reconheceu mesmo que não estivéssemos no nosso estado natal. "Por aqui, Sr. Anderson," disse ele depois que contei que minha esposa desmaiou e precisava ser examinada mais rápido possível. Ele nos mostrou um cubículo com cortinas ao redor. Gentilmente, colocou Rim na maca e sentou na frente dela. "Nossa família chegará em breve," disse a ele. "Todos os quatro.” B e Ivy nos seguiram em seu carro com a cadeirinha de bebê. Ele acenou com a cabeça e limpou a garganta. "Preciso ver seus sinais vitais.” "Certo,” disse e me afastei para que ele pudesse chegar até ela. Não fui longe, no entanto, observando-o o tempo todo que ele estava examinando-a. "Desculpe,” disse Rimmel ao enfermeiro. "Não é você. É ele." O homem e minha esposa compartilharam uma risada. Não estava achando engraçado. Uma vez que tudo estava gravado em seu laptop, ele nos deixou esperar por um médico. "Pare de ser tão mal humorado com a equipe." Ela me repreende-o. Parecia melhor, mais animada. Embora seu rosto ainda estivesse muito pálido para meu gosto e os círculos sob seus olhos me preocupavam. Ainda assim, 347


parecia adorável sentada ali com as pernas penduradas sobre a borda da maca. Os pés estavam descalços porque no segundo que ela caiu, eu a peguei e todos corremos para os carros. Incapaz de resistir, me aproximei, apoiando minhas mãos nos cantos da cama. "Não estou sendo mal. Estou buscando resultados." Ela me beijou. Depois se afastou alguns centímetros, olhou em meus olhos e sorriu. "Pare com isso," exigi, mas com certeza não parecia muito convincente. Ela me beijou de novo. Eu deixei-a, é claro. Não estava prestes a recusar um pouco de carinho. "Você gosta,” ela sussurrou contra meus lábios. "Sim, eu faço." Eu a beijei de volta. "Como se sente?" Perguntei, afastando-me e examinando seu rosto. "Não ruim o suficiente para estar aqui. Odeio hospitais.” Ela mostrou a língua. Coloquei uma mecha de cabelo solto atrás de sua orelha. "O que não é ruim o suficiente?" "Só estou cansada. Não me sinto bem... Ser ameaçada de ter seu passado sórdido espalhado em todo o mundo faz isso com uma garota.” "Ele não venderá a história," disse a ela. "Sério?" Seus olhos se encheram de esperança. "Sério. Já coloquei sua bunda em um avião." "Como conseguiu cancelar a entrevista? Quem garante que ele não vai vender a outro?” Ela estava preocupada.

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Sempre ia haver essa pequena chance, presumia. Mas realmente não acreditava. Ele viu o quão sério estava quando prometi que nunca teria paz. Eu acabaria com o mundo daquele idiota se fizesse isso com Rim. "Não se preocupe. Eu cuidei disso." "A polícia estará te procurando?" Ela suspirou. Eu sorri. "O que pensa que sou? Um amador?" A cortina fez um som de doer às orelhas quando o médico abriu e entrou. Com ele estava uma enfermeira vestida de amarelo com um kit de laboratório na mão. "Soube que desmaiou," disse o médico, sem olhar para cima da prancheta. "Sim." Ela confirmou. "Mas realmente não acho que seja nada.” "Pessoas não desmaiam por nada. Geralmente, há uma razão.” "Eu disse,” repeti. O médico olhou para cima. Ele provavelmente estava em seus quarenta anos e tinha cabelos escuros cortados baixos. "Romeo Anderson?" Estendi-lhe a mão. "Olá, como vai?" Ele a pegou, então olhou para Rimmel. "Esta é a sua esposa?" Não. É minha namorada. Idiota. "Sim. Estou esperando descobrir por que ela desmaiou em cima de mim,” disse em resposta. "Jackie vai colher um pouco de sangue. Então, vou fazer algumas perguntas. Voltarei quando os resultados do laboratório chegarem e espero descobrir o que está acontecendo." Rimmel deu ao kit de laboratório e Jackie um olhar duvidoso. Olhei em seus olhos e levantei uma sobrancelha, desafiando-a discutir. Eu não há estava deixando sem isso. E ela sabia. 349


Com um suspiro, ela esticou o braço e desviou o olhar quando a agulha perfurou. O médico fez um monte de perguntas, nada muito comprometedor e depois ficamos sozinhos para aguardar os resultados. Rimmel apontou dramaticamente para a bola de algodão gigante e fita no interior de seu braço. "Está feliz agora?" "Não ficarei feliz até saber que nada está errado.” Meu telefone tocou e vi uma mensagem de texto. "Eles não vão nos deixar." "Não é como se estivéssemos fazendo algo de qualquer maneira," disse ela, exasperada. Meu telefone voltou a tocar. FYI: Ela fechou o site. Por enquanto. Bom. Missy, a #BuzzBitch, nunca deveria ter tentado nada conosco. Ela conseguiu o merecido. Sairemos em breve, escrevi, depois guardei o telefone. "Você está bem, certo?" Rimmel perguntou, sua voz insegura. Inclinei a cabeça para o lado. "Por que eu não estaria?" "Bem, Braeden disse que lutou com... ele. E tenho certeza de que não foi muito gentil com você.” Kane. O idiota. "Ele é um perdedor." Zombei. "Nem tentou me bater. Sabia que seria causa perdida." "E vê-lo?" Ela perguntou. Sua preocupação comigo sempre me fazia sentir coisas. Como ela sempre parecia se preocupar comigo da mesma maneira que eu. Isso é o que faz essa coisa de amor valer a pena. O sentimento pequeno e vulnerável. O fato de estar fora de controle... Não estava sozinho. 350


Rimmel estava comigo. Nós estávamos nisso juntos. Fui até ela, e acariciei sua bochecha. "Vê-lo não mudou nada entre nós, bebê. Você ainda é e sempre será minha antes de mais ninguém.” Suas mãos fecharam em torno de meus pulsos. "Você sabe que o termo para isso hoje em dia é #bae.” Fiz uma careta. "Isso é simplesmente terrível.” "Realmente significa merda em dinamarquês." Ela puxa a mão para trás, pressionando-a na boca e riu. Sua risada era meu tudo. "Acho que deveria estar feliz por você não ter tentado chamar Ralph disso.” Ela golpeou meu estômago, e eu sorri. "Talvez devêssemos manter a versão longa." Ela sorriu. "Gosto do jeito que parece quando você fala de qualquer maneira.” Meu braço deslizou ao redor de suas costas e puxei-a até a borda da cama. Suas coxas se separaram eu fiquei entre elas, abaixei a cabeça e reivindiquei sua boca. Não levantei a cabeça. Permanecemos unidos por um longo beijo. Os sons do hospital lotado desapareceram até que tudo o que restava era ela e eu. A suavidade de seus lábios me consumindo; O jeito que sua boca se movia através da minha fazia com que meu coração batesse mais forte e a sede por mais me deixava desidratado. Na verdade, não importava quanto tempo ficássemos aqui nos beijando. Sempre ia querer mais. Alguém atrás da gente tossiu o que me fez soltar seus lábios e olhar por cima do ombro. Rim abaixou a cabeça para que ficasse completamente 351


escondida atrás de mim, me endireitei um pouco mais para dar a ela ainda mais privacidade. O médico estava de pé segurando a cortina com uma mão e o que eu presumia ser o resultado dos exames na outra. "Dr. disse, agindo como se ele não tivesse flagrado eu beijando minha esposa. Provavelmente parecia ciumento no melhor dos casos. Ele entrou, a cortina caindo atrás. "Tenho seus resultados." Olhei por cima do ombro para Rim. Ela assentiu, então fiquei do seu lado. Nós dois olhando para o médico com expectativa. "Encontrou algo?" Perguntou Rimmel. "Na verdade, sim, nós encontramos," ele disse e meu estômago caiu. Meu cérebro entrou no modo de crise e começou a criar uma lista de especialistas e favores que podia ser cobrados para ter certeza de que ela tivesse o que fosse necessário. "O que é?" Perguntei, tentando não mostrar o quão nervoso estava. "Você está grávida." Ele sorriu, como se tivesse soltado a bomba da notícia mais feliz para nós. Nosso silêncio não era o que ele esperava. De fato, nós dois o encaramos como se não tivesse falado. "Eu, uh, acho que isso é uma surpresa?" Ele perguntou quando ainda estávamos sem palavras. Ele não lê os jornais? "Você acabou de dizer que estou grávida?" Rimmel perguntou, sua voz trêmula. Ele assentiu. "Mudanças no corpo durante o primeiro trimestre, como o volume de sangue de uma mulher quase dobram, bem como as oscilações 352


hormonais, etc., podem fazer com que uma mulher desmaie. Isso associado ao fato de ter dito que não comeu e esteve sob muito estresse... bem, era esperado." "Estou grávida," Rimmel repetiu. "Romeo?" Sua mão se esticou, procurando a minha. Seus dedos apertaram os meus tão forte que quase doía. "Você tem certeza?" Perguntei. "Positivo. Testamos duas vezes para ter certeza,” respondeu o médico. Senti-me tonto, chocado... Muito animado. Rimmel explodiu em lágrimas. Uma completa festa de choros e gritos. Eu a peguei, levantando-a para que seu rosto estivesse nivelado com o meu. Seu rosto estava banhado em lágrimas. "Você está tendo meu bebê,” disse a ela, meu sorriso era tão grande que doíam minhas bochechas. Outro soluço saiu de sua garganta e puxei-a contra mim. Ela se agarrou a mim e chorou. O alívio, a alegria, o medo... Eram tão fortes que sentia tudo. Até meus próprios olhos começaram a lacrimejar. "Eu disse, querida,” sussurrei em seu ouvido. "Eu sabia que ia acontecer. Desta vez tudo vai ficar bem.” Ela enxugou o nariz na minha camisa e olhou para cima. "Um bebê," ela sussurrou. "Nosso bebê." Mais lágrimas deslizaram por suas bochechas, mas ela sorriu antes de enterrar o rosto no meu pescoço mais uma vez. O médico estava muito desconfortável. Não me importava. Nunca mais o veríamos. Ele não tinha ideia do que isso significava para Rimmel. Para mim. 353


Deus, nós mal havíamos começado a tentar. Ela estava convencida de que levaria meses e meses apenas como foi com Evie. Forças maiores estavam no controle. Algumas coisas apenas têm que acontecer. "Quando disse que seu último período menstrual foi?" Perguntou o médico, voltando para sua prancheta, tentando mudar a situação. "Se conseguir dizer até o dia, posso te dizer com uma boa precisão de quanto tempo está." "Estou com três semanas e meia." Rimmel ergueu a cabeça e disse imediatamente. "Quase quatro." Olhei-a com olhos arregalados. "Como sabe?" "Foi à primeira noite," ela sussurrou baixo. "Eu só sei.” Bom o suficiente para mim. "Quase quatro semanas então," disse ao médico. Ele simplesmente escreveu. Provavelmente achava que nós éramos loucos. "Vai querer ver seu ginecologista regular quando chegar em casa," disse ele. "Eles farão um ultrassom em algumas semanas e darão uma data para o parto.” Rimmel ofegou e pressionou uma mão na barriga. "Está tudo bem? O bebê se machucou?" Matou-me. Vê-la pressionar a mão no meu bebê crescendo dentro dela apenas matava-me. "Não, tenho certeza de que seu pequeno está bem. Todos os resultados do laboratório parecem ótimos." Ela não parecia tão disposta a acreditar nele. A dúvida nublava seus olhos. 354


"Faça um ultrassom," eu exigi. Se isso fizesse com que se sentisse melhor, então ele iria fazer um. "Com pouco menos de quatro semanas, não mostrará nada," respondeu o médico. "É muito cedo. Eu recomendaria esperar até ter seis semanas. Então pode ver tudo mais claro.” Estava prestes a argumentar, mas Rimmel colocou a mão na minha bochecha. "Ele tem razão. Vamos esperar mais algumas semanas.” "Tem certeza?" Perguntei, procurando seus olhos. Ela sorriu e balançou a cabeça. Ainda estava em meus braços, quando olhou por cima do meu ombro para o médico e disse. "Obrigada." "Você é muito bem vinda. Agora, se não houver mais nada, vou ter a papelada te esperando na mesa lá fora.” Rimmel assentiu e o médico saiu. Ela puxou uma das minhas mãos que estavam em suas costas e colocou-a em sua barriga lisa. Uma lágrima caiu do meu rosto. "Você está feliz, querida?" Perguntei, esfregando sua barriga. "Muito feliz,” sussurrou. Logo que disse, uma culpa familiar apareceu em seus olhos. "Ei," a chamei. "Tudo bem estar feliz. Este bebê merece." É como se minhas palavras tivessem ascendido dentro dela; seus olhos literalmente se iluminaram. "Você está certo," ela disse. "Este bebê merece e já o amo tanto quanto Evie.” Balancei a cabeça uma vez. "É um bebê muito sortudo, porque tem uma irmãzinha olhando para ele.” 355


"Sim." Seus olhos suavizaram. Então minhas palavras foram registradas. "Ele?" Dei de ombros. "Ou ela. Estou feliz de qualquer jeito." "Você me deu outro bebê," sussurrou, seu lábio inferior tremendo. "Obrigada." Meu peito apertou e eu abracei-a. "Eu te amo, Rimmel." Muito. Sua voz era abafada contra minha camisa. "Também te amo." "Vamos lá. Temos que ir,” disse sentando-a na cama para que pudesse me agachar na frente dela e oferecer minhas costas. "Alguém não se alimentou hoje, então agora vou ter que ser seu escravo até ter certeza que coma. Especialmente porque está comendo por dois agora.” Ela riu ao subir e me levantei. "Deixei minhas vitaminas em casa." Ela estava preocupada. "Eu não pensei... deveria ter trazido.” Chegaremos em casa tarde da noite. Não é como se fosse um grande negócio. Mas minha garota queria vitaminas e provavelmente se preocuparia até que as tivesse. Mandarei alguém buscá-las. "Vitaminas e alimentos,” disse e comecei a andar. "Romeo?" Ela bateu no meu ombro, sua voz bem no meu ouvido. "Qualquer coisa," disse a ela, parando de andar. "Não quero contar a ninguém sobre o bebê até estar mais adiantada na gestação.” "Ninguém?" Perguntei. "Obviamente, vamos contar a Ivy e Braeden. Trent e Drew,” disse ela, como se eles não contassem. E não contam. Eles são da família. 356


"Ninguém mais... Só quero que seja nosso por um tempo.” "Tudo o que quiser, baby." Concordei e voltei a andar. Esperamos até voltar ao hotel para contar a boa notícia. Rimmel gritou novamente. Ivy gritou. Nova aplaudiu. Todos nos, os quatro ficamos sobre Rim enquanto ela comia um prato cheio. Ela reclamou. Disse a ela para se acostumar com isso. Eu sabia que ela estava nervosa. Inferno, eu também estava. Provavelmente será uma longa gravidez; são muitas as emoções que nos rodeiam. Dias bons e ruins. Mas… Nós somos felizes.

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Com quatro semanas, descobrimos que eu estava grávida. Com cinco semanas, decidimos não saber o sexo até ele ou ela ter nascido. Com seis semanas, desenvolvi uma forte aversão ao shampoo de Romeo. (Ele comprou um novo, menos forte). Com oito semanas, vimos pela primeira vez nosso filho crescendo dentro de mim. Com doze semanas, fizemos um anúncio para toda a família. (Valerie chorou.) Com dezesseis semanas, a imprensa teve uma prova visível e inegável da minha gravidez e a história viralizou. Com vinte semanas, sentimos o bebê mexer. Com vinte e cinco semanas, comecei a acreditar que desta vez seria diferente. 358


Todos os dias, a cada semana pensava em Evie. Meu amor por ela nunca mudaria. Assim como meu amor por esse bebĂŞ permaneceria.

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Ela brilhava. E não estava apenas falando sobre seu brilho típico e habitual. Era de uma maneira que atraia a atenção, o que tornava impossível olhar para longe. Rimmel lançou um feitiço sobre mim, àquele que apagou as lembranças de como era a vida antes dela literalmente tropeçar na minha. Não era um feitiço que eu quisesse me libertar. Estou felizmente ligado e disposto a ser refém de tudo o que a nossa vida envolva. O mal. O bom. O interminável. O conhecimento de seu corpo literalmente embalando algo que criamos que ela cultivou e floresceu com tanta graça e coragem... Não pensei que era possível. Mas me fez amá-la mais.

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Eu parecia uma bola de tênis com pernas. Juro. Minha barriga era tão grande e redonda que chegava a ser estranho. Ivy parecia linda grávida. Eu? Parecia uma baleia encalhada. Não que estivesse reclamando. Eu não estava. Tudo que importava era este bebê estar saudável e ter tudo o que ele ou ela precisasse. Tinha que admitir, no entanto, me sentia desconfortável às vezes (às vezes = o tempo todo) hormonal e chorando por coisas tolas. Como quando acabavam os picles. Isso aconteceu apenas uma vez. Desde então, Romeo e meus quatro irmãos trouxeram frascos para casa e compravam sempre que chegavam dos jogos. Literalmente. Nossa geladeira parecia um mercado de picles. Naturalmente, era um sonho se tornando realidade.

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Desta vez, realmente estava acontecendo. Às vezes ainda lutava para acreditar. Com trinta e sete semanas era quase impossível acreditar que em breve estaria segurando um bebê nos braços. E, francamente, se vissem minha barriga enorme, provavelmente pensariam que era impossível eu estar grávida e ser capaz de caminhar. Estive longe de tudo, agora, tudo que eu evitei (por medo de acontecer qualquer coisa) estava começando a acontecer. Como um chá de bebê. Do meu bebê. Estava além de feliz, mas tinha certeza que Valerie ganhava o direito por várias razões: 1.) Eu sumi por tanto tempo. Afinal, ela teve quase os nove meses completos para planejar, o que a deixou com vantagem. 2.) Este era seu primeiro neto, algo que pensou que nunca teria. E 3.) Nós merecíamos. Então estava aqui. Em pé no quintal de nossa casa, que foi completamente transformado em algum tipo de festa gigante. Honestamente? Acho que isso poderia deixar nosso casamento envergonhado. Tomei isso como uma total indicação que este bebê seria estragado além do controle pela avó. Sim, ela já usava o título de vovó. Não queria um daqueles elegantes ou algo assim. Estava feliz com o velho e simples vovó. Valerie não se importava. Só queria um neto para amar. O caminho rochoso em que nosso relacionamento começou ficou no passado. Ela esteve incrivelmente próxima durante esta gravidez (quase ao ponto de sufocar-me), e eu sabia sem dúvida que esse bebê seria amado. 364


Desejava que minha própria mãe pudesse estar aqui. Havia muito que queria compartilhar com ela. Eu sentia um conforto diário no fato de que ela estava com Evie e parecia estranhamente certo que ambos meus filhos tivessem uma avó com eles, já que todos não podiam estar comigo. Estava de pé na sombra, olhando a festa de debaixo de um guarda-chuva brilhante branco com o que espero sinceramente não serem cristais de verdade. Tinha medo de perguntar a Valerie. Havia uma tonelada deles; de alguma forma Valerie os prendeu em todas as árvores e em algum tipo de quadro que ela conseguiu. Parecia que estavam flutuando ao sol e os reflexos dos cristais brilhavam muito. Os guarda-chuvas também tinham longos fios de contas em vidro gigantes e transparentes, que pendiam em diferentes alturas. As mesas estavam espalhadas por toda a parte, cobertas com toalhas brancas, com cadeiras de vime ao redor. Vasos gigantes de flores brancas completavam, junto com uma fonte de desejos real para que as pessoas jogassem moedas e fizessem um desejo para o bebê. O serviço de bufê estava perfeito, dava até pena de comê-los. Cupcakes brancos estavam em toda parte e cookies tradicionais açucarados com o tema da festa estavam adoçando a boca dos convidados. Romeo e Braeden estavam de pé com os Knigths (toda a equipe estava aqui com suas companheiras), e Ivy perseguindo Nova, que estava correndo atrás de um balão cheio de brilho cintilante. Desde que aprendeu a caminhar, começou a correr e seus pais a seguiam desde então. O riso dela flutuava enquanto corria, cachinhos escuros 365


balançando em volta de sua cabeça e sabia que seus olhos azuis brilhavam com diversão. Alguém chegou ao meu lado e meus lábios formaram um grande sorriso quando vi quem era. "Trouxe-lhe uns picles," Trent estendeu o petisco que Valerie, de alguma forma, conseguiu embalar. Fiz um som de profunda apreciação e agarrei-o para morder. "Mmm, tão bom." Eu gemi. Ele riu. Trent e eu ficamos próximos desde o ano passado. Sua natureza tranquila e compreensiva era um alívio no mundo um tanto caótico em que vivíamos. Nunca tive que me explicar; era como se tivesse um sentido intuitivo dentro dele que no segundo que a pessoas estava sentindo ele sentia também. Quando Romeo estava viajando, geralmente Trent aparecia mais. Ele sempre foi meu irmão, mas agora era mais. Ao lado de Ivy, Trent era meu melhor amigo. Ele se tornou meu confidente e alguém que sempre esperava ter. "O que foi?" Perguntei enquanto comia. Então, me inclinei para olhar o prato gigante em sua mão. Estava cheio de algum tipo de mousse com cheesecake, frutas frescas e um molho de mel. "Esta coisa é uma merda," disse ele, empurrando-o para dentro da boca. Não disse nada mais, mas então comeu mais um pouco. "Valerie se superou." Concordei, focada nos picles. Era realmente delicioso. Ele bufou e isso me fez sorrir. "Você acha?" 366


"Sabe o que está por trás dessa gigante cortina branca?" Perguntei fazendo sinal para a coisa enorme. "Talvez." Ele empurrou mais comida na boca, depois fez uma pausa na mastigação. "Você vai descobrir em breve." "Que irmão você é," murmurei com carinho. Ele estava rindo quando Drew se aproximou e casualmente, se inclinou para pegar uma enorme mordida do prato. "Bom, eu te amo, Forrester," disse Trent. "Porque se eu não o amasse, chutaria sua bunda." "Tente, garota da fraternidade,” Drew desafio e roubou outra fruta. "Parem de incomodar minha irmã!" Braeden gritou e entrou vindo para baixo do guarda-chuva. Os braços dele me envolveram por trás e ele beijou minha bochecha. "É uma maravilha que ainda possa fazer isso!" Gritei, apontando para seus braços. "Você parece grande e poderosa hoje, garota tutora.” Bati em sua cabeça com meu picles. "Ai credo! Suco de picles!" Ele recuou e limpou o rosto. "O que diabos estão fazendo com minha esposa?" Exigiu Romeo, envolvendo seus braços musculosos ao redor dos meus ombros e me puxando contra ele. "Ele me chamou de gorda." Funguei. "Eu não fiz! Disse que você estava grande. Há uma diferença!” Braeden se defendeu. Trent e Drew riram e continuaram a lutar pela comida. Por que Drew não ia pegar a sua própria, eu nunca entenderia. 367


"Você não está gorda, querida," disse Romeo. "Há apenas mais de você para amar agora." "Estou gigantesca e todos sabem disso," declarei. Romeo acariciou minha barriga, e logo de cara, o bebê chutou sua mão. "Esse é meu bebê," Romeo anunciou como se essa fosse toda explicação necessária para meu tamanho. Ele estava muito cheio de si mesmo. Francamente, acho que gostava do fato de eu estar do tamanho de uma casa. Quanto maior ficava, mais orgulhoso ele parecia. Adicione isso ao fato de que toda vez que ele tocava minha barriga ou falava com o nosso bebê, ele recebia algum movimento. Era uma maravilha sua cabeça não explodir pelo tamanho do seu ego. "Papai!" Nova gritou correndo atrás de B. Ele se virou e a pegou enquanto ela se esticava. Levantando-a sobre sua cabeça fazendo-a sorrir. "O que estava fazendo, anjo?" Perguntou. Ivy estava ofegante quando se juntou ao resto de nós. Entre seus dedos estava um balão. "Sua vez. Estou exausta. Preciso de sombra." Drew e Trent se moveram para o lado, dando espaço para ela sentar. "Quer ver o que está por trás da cortina?" Perguntou Romeo, sua boca encostada a minha orelha. "Você sabe!" "Querem me dar uma mão?" Ele fez a pergunta a meus três irmãos, e eles se moveram. Olhei para Ivy e ela sorriu. "Você vai adorar." Ela observou os três se afastarem. "Eu supervisionei tudo, porque nós duas sabemos como eles podem ser.” "Como?" Perguntou Romeo, sem entender. Ivy e eu rimos. 368


Ela passou por eles e Romeo se moveu, para de ficar de pé na minha frente. "Como a mãe do meu bebê está?" "Minhas costas doem, meus pés doem e minhas mãos estão tão inchadas que não consigo usar minha aliança há semanas," disse e ele sorriu. "Estou tão feliz." "Isso é tudo o que sempre quis, Rim. Você feliz. " "Nunca poderia ser nada, além disso, com você, Romeo." Mesmo quando estava no meu momento mais sombrio, quando Evie se afastou de nós, ele ainda era o ponto mais brilhante que conhecia. Romeo segurou meu rosto e aproximou o seu do meu. Nós nos olhamos como se não estivéssemos em um lugar cheio de pessoas e barulho. Minha barriga pressionou contra ele, nosso filho embalado entre nós. "Antes de tudo," ele sussurrou e só eu podia ouvir. "Sempre," sussurrei de volta. Seu sorriso era brilhante e encantador quando se afastou. "Agora não fique louca," ele disse, gentilmente me pegando no colo apertando-me contra ele. "Você vai se machucar!" Insisti. Ele revirou os olhos. "Por favor, mulher, você viu meus braços? Enormes.” Enquanto caminhava, ele flexionou os bíceps. Eu sorri. Quando nos aproximamos da cortina, todos pararam nos observando. Sons de câmeras encheram o ar e as pessoas começaram a falar como formávamos um belo casal. "O que estava falando sobre não ficar louca?" Perguntei. Ele olhou para baixo. "Tive que fazer uma chamada, Smalls. Essa chamada envolveu gastos." Gemi. "Romeo, o que você comprou?" 369


"Nada que você não precisasse." Gemi de novo. "É o meu bebê aí, querida," disse ele. "Não podia realmente pensar que não mimarei vocês dois." Ele parou na frente da cortina branca. Pessoas se juntaram. Valerie e Tony apareceram ao nosso lado e Romeo finalmente me colocou de pé. O resto da nossa família se juntou a nós e então Braeden apertou um botão no controle remoto em sua mão. A cortina caiu. Eu suspirei. Era tudo o que pensei em comprar para o bebê. Algumas das coisas que vi e me faziam sonhar acordada. Tudo. Bem na minha frente. Awws e ooohs vieram da multidão, mas mal conseguia ouvir. Demorei um tempo para realmente encontrar minha voz. "Como você sabia?" Eu disse maravilhada com tudo. "Drew vasculhou sua conta no Pinterest," declarou Ivy. Sorri. Drew era bastante útil com um laptop. Só não conseguimos manter o #BuzzBoss fora durante muitas semanas após a visita de Missy na Califórnia, mas ele apagou muitos dos conteúdos permanentemente. Depois, Romeo vazou sua identidade para a imprensa com uma exclusiva "revelação" sobre o que a imprensa chamou de a dramática recompensa de dois milhões de dólares. Até este ponto, Missy foi capaz de esconder quem realmente era, mas depois disso, não mais. Seus dias de ferir pessoas com fofocas pessoais e segredos acabaram. Ninguém no ramo confiaria nela novamente. 370


E o público? Eles a julgaram e condenaram-na como uma pessoa horrível. Estava esperando que ela mudasse de país. Sabia que nunca mais a veria. E se acontecesse? Iria arrebentar seu nariz novamente. Não fui mais assediada pela imprensa ao ponto de ficar em perigo. Estávamos de volta à lista dos mais bem-amados e mais uma vez conhecidos como a realeza do futebol. Não me importava, honestamente. Só queria que meu bebê estivesse seguro. Mas já tivemos o suficiente disso. Voltemos aos presentes. "Não posso acreditar que comprou tudo isso," disse, olhando a enorme exibição de coisas, que incluía um berço, uma cadeira de balanço, brinquedos, ursinhos, cobertores e tapetes. Havia tudo que possivelmente você precisaria para preencher um quarto de bebê e um closet. "Bem, estávamos começando a pensar que este bebê ficaria nu quando ele chegasse em casa," Braeden brincou. "Tivemos que tomar uma posição, mana. Nenhum sobrinho meu será visto com seus meninos pendurados." "Bebês pequenos não balançam,” Ivy disse. "O meu sim," Romeo respondeu. "Malditamente certo." B concordou e então todos os quatro bateram os punhos e argumentaram como as partes íntimas penduradas de um filho em potencial era algo para se orgulhar. Acho que estava traumatizada. "Roman Anderson,” Valerie disse. "Temos convidados." "Desculpe, mãe" Romeo e Braeden murmuram. 371


Valerie olhou Trent e Drew com expectativa. Eles se desculparam imediatamente. Ivy e eu rimos. "Pode ser uma menina," disse acariciando minha barriga. "Todos sabemos que é um menino." Braeden argumentou. Na verdade, nós não fizemos. Eu havia me recusado a saber o sexo bebê dessa vez, algo que fez os técnicos do hospital serem bastante criativos para nos esconder durante os muitos ultrassons. Também não tinha comprado muito. Não conseguia fazer. Não importava quão animada eu estava ou como feliz me sentia, ainda não queria fazer nada que pudesse trazer mal pressagio. Quer dizer, era um pouco exagerado e um tanto dramático dizer que este bebê viria para casa nu. Tive alguns momentos em que não consegui resistir a um passeio, que sempre resultava em algumas roupas aqui e outras ali. Então, sim, estava com trinta e sete semanas de gravidez, e nem sequer havíamos montado o quarto do bebê. Correção: fizemos agora. "Não é tudo meu," Romeo disse, pegando minha mão. "É de todos nós." "Você apenas deixe tudo comigo," Valerie interveio. "Vou ter tudo isso transferido para casa e o quarto do bebê decorado e organizado em alguns dias. Você apenas descanse." "Obrigada," disse sinceramente. "Não agradeça," disse Tony, vindo me abraçar. No meu ouvido, ele sussurrou: "Isto é o mais feliz que a vi ficar em um longo tempo, longo tempo.” Bebês tinham uma maneira de fazer isso. "Estou feliz," sussurrei de volta. 372


"Todos os outros presentes dos convidados foram para casa e você pode abri-los mais tarde.” Valerie continuou. Eu concordei. Apenas a ideia de abrir tudo me deixava um pouco cansada. Estava certa de que seria um bom trabalho para Nova. Inconscientemente, esfreguei a parte inferior das costas enquanto olhando todas as coisas bonitas. Reconhecia tudo da minha lista. Não tinha ideia de como rastrearam tudo isso do Pinterest. Devem ter levado meses. A próxima coisa que sabia estava sendo levantada no ar. Olhei Romeo, que me fitava com preocupação. “Suas costas doem." "Só um pouco." "Quando foi a última vez que se alimentou?" Ele perguntou. Suspirei. "Acabei de comer picles." Ele olhou para mim. "Algo além de picles." Gemi e apontei minha barriga. "Olhe para mim, Romeo. Não há espaço dentro de mim para um bebê e comida." "Va sentar." Valerie me disse. "Vou te fazer um prato, Rimmel." Romeo concordou, como não disse que não estou com fome ele começou a ir em direção a nossa mesa. "Deixe-me no chão." Eu me movi, desconfortável. "Eu quero caminhar." "Teimosa," ele murmurou, mas parou e me colocou suavemente na grama. "Você também ficaria irritado se sentisse que estava a ponto de explodir," respondi. "Eu sei, querida." Ele pegou minha mão e entrelaçou nossos dedos. "Vamos lá." No caminho para a mesa, puxei-o para a fonte. Não era pequena. Era maior que Romeo, muito larga e redonda. Moedas cobriam o fundo. 373


Uma vez que acabar a festa a fonte será drenada e todas as moedas serão levadas para o banco e colocados numa conta em nome do bebê. Romeo tirou a moeda do bolso e estendeu. "Desejo?" Perguntou. Eu balancei a cabeça. "Vou fazer por você, então," disse, aceitando minha superstição. Concordei com a cabeça e sorri. Ele fechou os olhos e colocou a moeda entre as mãos. Alguns segundos depois, ele sorriu e jogou-a na água, onde afundou instantaneamente. "Muito bom," ele disse e pegou minha mão para que pudéssemos ir sentar. Alguns passos depois, parei, envolvendo uma mão em volta da barriga. "Rim?" disse Romeo, preocupação em sua voz. "Rimmel." Suas mãos estavam em meus quadris. Senti o medo em seu olhar e nem mesmo estava olhando pra ele. Um líquido quente escorreu pelo interior das minhas pernas, sob o tecido branco e florido do meu vestido. Eu agora sabia que todas aquelas Braxton Hicks 36 não eram realmente falsas. Não admirava que minhas costas estivessem doendo mais do que o normal hoje e não estava com fome. Romeo ficou ansiosamente de pé na minha frente e eu endireitei-me, ainda segurando a barriga enquanto o nervosismo dançava dentro de mim. "Minha bolsa acabou de estourar." Seus olhos brilharam. "Tem certeza?" Levantei a saia para que ele pudesse ver o liquido molhando o interior das minhas pernas. Um sentimento desconfortável apertou meu peito e eu gemi.

36

As contrações de Braxton Hicks ou falso trabalho de parto são falsas contrações de parto, descritas pela primeira vez em 1872

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"Caramba!" Ele explodiu. "Isso não parece certo. O que está acontecendo?" "Estou em trabalho de parto" falei com ele, respirando fundo. “Encontraremos nosso bebê hoje." "Mas não é hora," ele exigiu. "Ele não deveria nascer ainda!" Ele apontou minha barriga acusadoramente. "Não acho que ele se importa," disse, enquanto a dor apertando minha barriga aumentava. "Tudo bem, então." Ele ofegou, seus braços em volta de mim. "Tudo bem, não se preocupe, baby. Tenho tudo sob controle." Ele me pegou, e eu fiz um pequeno som. Ele amaldiçoou, mordi o lábio segurando um sorriso. Ele era o único preocupado agora, não eu. "Vamos para hospital agora," ele anunciou. "Mas minha bolsa, não está pronta." Me preocupei. "Ivy!" Ele gritou. Toda a família veio correndo, incluindo Valerie e Tony. "Nós vamos para o hospital. Ela precisa de todas as suas coisas. Pode fazer isso, certo?” Ele perguntou, falando rápido enquanto andava. "Rimmel, você está em trabalho de parto?" Ivy explodiu. Concordei com a cabeça e olhei Valerie. "Sinto muito por arruinar este lindo chá." "Está de brincadeira? Estive esperando esse dia! Não se preocupe com nada. Vou dispensar todos e depois estaremos no hospital imediatamente!" "Onde diabos estão minhas chaves?" Gritou Romeo. "Provavelmente em casa," disse calmamente. "Eu vou dirigir," anunciou Drew. "Vamos para a garagem." 375


E assim, todos entraram em ação. Ivy foi fazer minha mala. Braeden entregou Nova para sua mãe, e ele e Trent seguiram Romeo enquanto ele me levava pelo quintal para minha nova caminhonete onde Drew já estava no banco do motorista. No segundo que estávamos todos no carro, ele acelerou. Olhei para um Romeo de rosto pálido e selvagem. Encostei minha cabeça em seu peito e sorri. "Está tudo bem, Rim," ele disse. "Vou ter certeza que tudo corra bem." Ele era incrivelmente doce. Mesmo que eu visse o nervosismo em seu rosto, ele estava sendo o homem que sempre soube que era. Forte e capaz. Engraçado, eu estava com tanto medo por esse momento quando descobri que estava grávida de novo. Com medo que nunca chegaria a esse momento. Com medo do que faria. Agora o momento chegou... Não estava com medo. Havia uma paz interior de repente dentro de mim, sussurrando que tudo ficaria bem e que este bebê realmente voltará para casa conosco. Com a cabeça no peito de Romeo (ainda estava em seu colo, ambos molhados agora), olhei através, a cadeirinha de bebê que ele tinha acabado de instalar. Meus olhos encheram de lágrimas. Estávamos finalmente tendo nosso bebê.

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Todos neste hospital eram incompetentes. Eu iria processar todos. Era como se todos estivessem sentados com o dedo enfiado na bunda enquanto minha esposa estava sofrendo em vez de tirar meu bebê de dentro dela. Rim estava ligada às máquinas com uma faixa em volta da barriga e uma intravenosa na mão. Embora ela estivesse maior que o habitual, ainda parecia pequena no centro da cama, com um vestido do hospital feio como o pecado cobrindo-a. Estava com dor. Eu conseguia ver isso em seu rosto. Quando ficava realmente ruim, ela mordia o lábio. Não gostava disto. Na verdade, fez meu estômago doer. Era minha culpa. Eu fiz isso com ela. Por que tinha que estar tão excitado o tempo todo? "Ei," ela disse, estendendo a mão. 377


Parei de andar de um lado pro outro e corri para a cabeceira da cama, envolvendo sua mão na minha. "Estou bem." Ela prometeu. "Pare de enlouquecer." "Não estou enlouquecendo." Argumentei. Seus lábios se curvaram em um sorriso conhecido. "Não gosto de te ver com dor," disse. "Não é tão ruim," ela me disse. "Além disso, sou forte. Eu aguento." Eu sorri e o pior do meu medo desapareceu. Ela era forte e podia fazer isso. Houve uma batida rápida antes de a porta abrir e uma enfermeira entrar. Não gostava dela. Ela também era muita fria e indiferente com esta situação. "Você tem uma multidão no corredor," ela anunciou e fez um gesto para a porta. Braeden entrou, seguido de Ivy, Drew, Trent e meus pais. "Ei, maninha, eu sabia que você ia explodir. Não disse?" Braeden falou, parando no final da cama de Rim e agarrando seu pé que estava embaixo do cobertor. "Ela não está explodindo," resmunguei e olhei fixamente onde ele a tocava. "Talvez não, mas quão perto está?" B disse, afastando a mão e me dando um olhar cauteloso. "Trouxe todas as suas coisas e algumas extras," disse Ivy a Rimmel, carregando uma grande bolsa e colocando-a na cadeira próxima. "E algumas roupas para o bebê." Olhei para a bolsa como se tivesse quatro cabeças. Quanta merda ela precisa? Ela não ficará muito tempo aqui, não é? 378


"Obrigada," Rimmel disse a ela quando a enfermeira caminhou até os monitores e começou a verificar coisas. Observei-a como um falcão, imaginando o que estava procurando, se tudo estava bem. "As contrações estão mais próximas agora," disse ela. "Tudo parece bem." "Quanto tempo?" Perguntei. "Podem ser várias horas," ela respondeu. Horas? Oh, diabos não. Já se passaram algumas horas. A mão de Rimmel ficou tensa na minha e seu sorriso se transformou numa máscara de dor. "Aperte minha mão," disse a ela, observando seu rosto. Quanto tempo ela teria que aguentar isso? "Isso é bom," disse a enfermeira, olhando novamente a máquina. "Não pode fazer algo?" Gritei quando Rimmel apertou minha mão com mais força do que imaginava que ela tivesse. Aproximadamente um minuto depois, seu aperto cedeu e ela cai contra os travesseiros. "Mudou de ideia sobre uma epidural 37 ?", perguntou a super inútil enfermeira. "Não," respondeu Rimmel imediatamente. "Sem drogas." "OK. Volto dentro de alguns minutos com o médico para ver como tudo está." Quando ela saiu, olhei para meu pai. "Você vê essa negligência. Temos um caso sólido." Ele riu. "O que diabos é tão engraçado?" Perguntei. 37

Anestesia epidural é uma forma de controle da dor baseado na administração de substâncias por via epidural, mais frequentemente anestésicos locais em baixas concentrações e analgésicos da classe dos opióides

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"Nós não estamos processando ninguém, Romeo," declarou Rimmel. Voltei a andar. Braeden saiu de sua posição perto de Ivy. "Cara, você tem que dizer ao garoto para se apressar. Isso é o que fiz com Nova. Logo ela nasceu.” Ivy revirou os olhos e minha mãe riu. "Rimmel, posso te dar algo?" Mamãe perguntou, ficando ao lado da cama. "Não, obrigada. Estou bem. Apenas um pouco nervosa." "Tudo vai ficar bem." Mãe assegurou-lhe e afastou o cabelo de seu rosto. "Eu posso sentir." Rimmel concordou e relaxou contra o colchão. A enfermeira voltou, seguida por seu novo obstetra, que já havia assinado um acordo de sigilo. "Devemos ver como as coisas estão?" Ela perguntou enquanto verificava as máquinas. "Estaremos na sala de espera. Se quiser ou precisar de algo, e só gritar Roman, grite e nós viremos. Estaremos aqui," disse minha mãe a Rimmel. Rimmel me surpreendeu quando agarrou a mão da minha mãe e apertou. "Obrigado por tudo." "De nada, querida," mamãe respondeu, os olhos cheios de lágrimas. "Veja, mamãe, eu disse que Rimmel era boa," disse Braeden. "Você estava certo." Ela concordou enquanto ela e meu pai saiam da sala. Trent e Drew beijaram Rimmel e esfregaram sua barriga desejando sorte (eu olhei para ambos) antes deles seguirem meus pais. O médico olhou para Braeden e Ivy. "Não vou embora," anunciou Braeden. "Ela é minha irmã." Rimmel suspirou. "Está tudo bem," disse ela ao médico. "Vá ficar no canto!" Pedi a B. "Não vai olhar minha esposa". 380


B se afastou um pouco. "Tem coisas que um melhor amigo não precisa ver." Ivy foi ficar do lado de Rimmel e eu fiz o mesmo do outro lado. O médico fez a sua coisa e anunciou que Rimmel estava quase pronta para empurrar. "Estaremos de volta daqui a pouco e esperamos ter um bebê!" Declarou o obstetra, depois sai da sala. A enfermeira ajustou seus travesseiros e eu olhei para ela, Rim sorriu docemente. "Ele é sempre assim?" Ela sussurrou, inclinando-se para minha esposa. Rimmel riu. "Às vezes ele é pior." "Eu ouvi," murmurei. "Está tudo bem, papai," a enfermeira comentou enquanto sai e me dava um tapinha no ombro. Papai. Puta merda. Eu ia ser o pai de alguém Duas coisas: 1.) Serei um pai sexy. E 2.) Não sabia como ser um pai. Quando a enfermeira saiu, Rimmel foi tomada por outra onda de dor. Estendi minha mão de novo e ela apertou-a até que eu pensei que meus ossos podiam quebrar. Quando acabou, eu me aproximei mais da cama para segurar sua barriga com as duas mãos. "Você e eu precisamos conversar," disse. "Agora eu sou seu pai e digo que é hora de sair daí. Sua mãe já teve o suficiente." Inclinei-me um pouco mais. "Só entre você e eu, não gosto dessa enfermeira, então terá que fazer um trabalho pesado aí. Não se preocupe. Estarei aqui quando sair." 381


Senti o olhar de ambas as meninas e olhei para cima. "O que?" Elas reviraram os olhos. Virei para olhar Braeden. Ele concordou. "Isso vai resolver." "Vocês são dois idiotas," murmurou Ivy. "Acho que preciso começar a empurrar," disse Rimmel, sua voz era fraca. Pulei da cama e gritei para B. "Vá buscar o maldito médico, cara!" Ele correu do quarto. Ivy agarrou a mão de Rimmel. "Estou no corredor. Vou deixar vocês agora sozinhos. Me chame quando eu puder segurar minha sobrinha ou sobrinho." Ela parou e me abraçou, depois saiu. "Às vezes eu pensava que este dia nunca chegaria," Rimmel me disse, estendendo a mão. Segurei-a, beijando sua palma. "Estou aqui." "Eu te amo, mesmo que isso realmente doa." "Eu tomaria a dor se pudesse," prometi. "Vai valer a pena." Eu me inclinei e beijei sua cabeça. Suas respirações viam em pequenos suspiros. Meu coração acelerou no peito e minhas palmas começaram a suar. O médico e a enfermeira voltaram para o quarto, fechando a porta atrás deles. Depois de olhar para o rosto de Rimmel comprimido em dor, ele encorajou-a a empurrar. Fiquei com minha esposa o tempo todo, focado em seu rosto, suas mãos... O som da respiração. Não sei por quanto tempo ela empurrou, pareceu uma eternidade, mas, de repente, as exclamações excitadas do médico e da enfermeira e o som de um bebê chorando tiraram minha concentração. 382


Um bebezinho se contorcendo apareceu. O médico colocou-o no peito de Rimmel. "É um menino!" Ele anunciou. "Um menino," Rimmel repetiu e imediatamente envolveu os braços ao redor dele. "Olá, carinha," ela disse, sua voz rouca de emoção. Ele olhou para ela como se o som de sua voz fosse tudo o que precisasse ouvir. Ela começou a chorar e correu os dedos por sua bochecha. Olhei para eles, minha esposa e filho. Não conseguia respirar. Não conseguia pensar. Todo meu ser passou a olhar para eles e a imagem perfeita que criaram. "Seus olhos são azuis, assim como os seus," disse Rimmel, me olhando. Engoli em seco. "Romeo?" disse ela, dúvida em sua voz. Pisquei, inclinando-me e beijando sua testa. "Deus, Rim. Você fez tão bem. Ele é perfeito." "Preciso vê-lo um pouco," disse a enfermeira, estendendo as mãos. Movi-me, usando meu corpo como escudo. "Não toque meu filho," gritei. Alarmada, ela recuou. "Preciso limpá-lo e verificar seu peso." "Papai?" O obstetra chamou. "Quer cortar o cordão umbilical?" Atrás de mim, o bebê se agitou. Rimmel fez sons suaves para acalmá-lo. Olhei para o médico, meu corpo estava tenso. "Romeo, deixe-os fazer seu trabalho," implorou Rimmel. Cruzei os braços sobre meu peito e me inclinei em direção à enfermeira. "Ela passou por muita merda para ter este bebê em seus braços." Eu avisei. "Você não o tirará dela ainda." "Outro minuto não fará mal." Ela concordou. 383


Dei um olhar que esperava assustá-la e caminhei para cortar o cordão. Quando estava feito, olhei para minha esposa. Seus olhos ainda estavam no bebê. "Ele é tão lindo," ela me disse. "Venha vê-lo." "Realmente preciso limpá-lo." A enfermeira estava preocupada. Eu olhei para ela "Oh, sim," disse Rimmel. "Desculpe." Com cuidado, meu filho foi transferido para os braços da enfermeira e ela levou-o para uma pequena estação de trabalho e começou a fazer o que precisava. Continuei observando, mas fiquei perto da minha esposa. "Você está bem?" perguntei. "Está com muita dor?" "Estou bem." Ela prometeu. "Vá vê-lo," ela pediu. O médico estava falando com Rim, terminando com ela, então o deixei fazer o que devia e fui ver meu filho. "Ele parece realmente saudável," disse a enfermeira. "Três quilos e setecentas gramas." Olhei por cima do ombro quando ela envolveu um cobertor simples ao redor dele e adicionou uma touca azul a sua cabeça. Com cuidado, a enfermeira pegou-o e mostrou para mim. Ele estava chorando e eu sabia que era culpa dela. Sem pensar, o peguei puxando-o para meu peito, segurando-o tão apertado quanto podia. "Calma," disse a ele. "Eu te peguei. Tudo está tudo bem. Nós, os homens da família Anderson, somos durões." A enfermeira riu. 384


Ele era pequeno, praticamente menor do que minha bola futebol. Seu cabelo era igual o meu. Acariciei-o logo abaixo da touca. Sua mão encontrou o caminho para sair do cobertor e balançou. Deslizei o dedo indicador contra a palma da sua mão. Instantaneamente, sua mão se fechou ao redor do meu dedo. Isso foi tudo que precisou. Eu apaixonei-me por ele de uma forma que nunca teria volta. "É melhor do eu que imaginava," disse Rimmel. "O que?" Perguntei, ainda estudando seu pequeno rosto. "Ver você com ele." "Este é um garoto bonito, Smalls." Olhei para cima e sorri. "Eu quero ver." Ela estendeu os braços. Eu fui até ela e entreguei-o. "Vamos precisar levá-lo...” "Não," resmunguei. "É a política do hospital," o médico disse enquanto tirava as luvas. "Pode ir com ele." A porta abriu e a cabeça de Braeden apareceu. "O que diabos está levando tanto tempo?" "É um menino!" Anunciou Rimmel. A porta se abriu, B e Ivy entraram. "Eu acertei totalmente." "Nós lhe daremos apenas alguns minutos, mas então ele deve vir comigo,” disse a enfermeira, me olhando. Eu a encarei. "Ok, obrigado." Ela pareceu surpresa, mas não falou. Ela e o médico se afastaram quando Ivy e B correram para ver o bebê. 385


"Oh meu Deus, ele é perfeito!" Ivy disse quando Rimmel entregou-o. Lágrimas brotaram em seus olhos. "Tão pequeno," sussurrou ela. "Será o nosso em breve," sussurrou B enquanto olhava pelo ombro de Ivy para seu sobrinho. "O quê?" Rimmel ofegou. Ivy estremeceu e me olhou, então para Rim. "Estávamos esperando para dizer." "Você está grávida!" Exclamou Rimmel. Ivy assentiu e B sorriu. "Acabamos de descobrir. Queria esperar até depois da festa de hoje para contar a todos.” "Essa é a melhor notícia de sempre!" Rimmel disse, seus olhos no bebê. "Parabéns!" Estendi a mão para B. "Parabéns, cara. É uma boa notícia." "Eu preciso vê-lo," disse Braeden. "Inspeção do titio." "Cuidado com sua cabeça," disse quando ele pegou o bebê de Ivy. "Sou seu tio favorito," ele disse, enquanto meu filho o encarava. "Você tem outros, mas eu sou o melhor." "Deixe-me tê-lo," Rimmel pediu. "Eles vão voltar e quero beijá-lo antes." Braeden colocou-o em seus braços e ela beijou sua cabeça. Sorriu para o bebê, então olhou para mim. Incapaz de ficar longe por outro segundo, subi na cama, a puxando para meu lado e colocando os braços em volta dela e de meu filho. Rimmel beijou sua cabeça e ajustou a touca enquanto encostava a cabeça no meu peito. Meu peito estava tão cheio que parecia apertado. A quantidade de amor e possessividade que sentia nesse momento nunca seriam superadas por nada. "Ele tem um nome?" Ivy perguntou. 386


Olhei Rimmel. Não discutimos muito sobre nomes porque ela esteve supersticiosa durante toda a gravidez. Ela assentiu, quase tímida. Ajustei os óculos pretos em nariz e beijei sua testa. "Vamos ouvir então." "Blue," disse ela. "Como a cor?" Estava perplexo. Ela sorriu, olhando para cima. "Como a cor dos seus olhos, a cor do meu moletom favorito..." "Eu posso tentar," disse Braeden. "Você não pode," disse a ele sem afastar o rosto de Rimmel. Ela escolheu um nome que a lembra de mim... O que é isso se não amor? "Blue," Testei o nome em minha língua. "Eu gosto." "Blue James Anderson." Rimmel continuou e olhou para baixo. Ele bocejou como se não estivesse impressionado. "Adorei." Concordei com o nome, beijando-a na cabeça. "Eu também adorei." A enfermeira entrou, empurrando um berço de bebê junto com ela. Rimmel suspirou. "Vá com ele, Romeo. E faça com que o tragam o mais rápido possível." "Tudo para você,” disse e me afastei da cama. Em vez de deixar a enfermeira colocá-lo no berço, eu mesmo fiz. Ele começou a chorar quase imediatamente. Inferno, eu também choraria se alguém me fizesse sair dos braços de Rimmel. "Ele está bem?" Rimmel se preocupou, tentando sair da cama. "Ele está bem," assegurei-a.

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Quando estava saindo, Braeden se juntou a mim. "Não se preocupe, mana," ele disse a Rimmel. "Vou levar Drew e Trent. Ninguém vai incomodar o nosso homem Blue." "Há mais de vocês?" A enfermeira ofegou. "Peço desculpas antecipadamente," disse Rimmel com simpatia. Ivy riu. "Vou contar para Valerie. Ela provavelmente está surtando." Ela se inclinou para dar a Rimmel um abraço rápido. "Parabéns," ela sussurrou. "Obrigada," Rim respondeu com um brilho familiar de lágrimas nos olhos. A enfermeira sai pela porta com B e Ivy, mas eu voltei só mais um segundo. "O que está fazendo?" Perguntou Rimmel, olhando seu filho. "O pequeno Blue Jay está bem, amor. Eu os alcançarei. Mas primeiro, há algo que preciso fazer." Ela inclinou a cabeça para o lado. "O que?" Eu avancei, diminuindo rapidamente a distância que nos separava. Tendo cuidado com seu corpo, segurei suas bochechas em minhas mãos e beijei-a profundamente. Quando levantei a cabeça, havia um ar sonhador em seus olhos e seus lábios tinham um pequeno sorriso. "Para que foi isso?" Ela sussurrou. "Isto," eu disse definitivamente, "foi para respirar.” Beijei-a novamente. "E isso foi porque te amo muito, porra." "Absurdamente, porra," ela ecoou. "Agora cuide do nosso filho," ela pediu. 388


Segurei sua mão até ter que soltá-la para continuar andando. No corredor, corri para alcançar meu filho, e quando olhei para baixo, eu vi o equilíbrio perfeito. Romeo e Rimmel misturados. Ele era uma prova verdadeira de que dois corações poderiam bater como um só.

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A porta permanecia fechada. Não estava trancada, mas tinha uma placa de não perturbe. Até recentemente estava assim. Mas não por mim. Ou Romeo. Ou o bebê amontoado em meus braços. Blue tinha quatro dias e era perfeito em todos os sentidos. Sabe quando dizem que a vida pode mudar em um instante e um piscar de olhos? Quem disse isso provavelmente era pai. Nenhum amor poderia vir tão rápido quanto o que brotava quando seu filho era colocado pela primeira vez em seus braços. Neste momento, tudo mudava, tudo se renovava. A atração gravitacional que manteve Romeo e eu juntos se espalhou para incluir nosso filho. Nós já tínhamos uma família, uma grande, louca e amorosa. Evie era parte dela; ela sempre seria. Blue tornava tudo mas completo. 390


Meu coração pertencia a Romeo, mas agora girava em torno de nosso filho. Os olhos dele eram azuis; tinha o mesmo tipo de magia que os de Romeo. Toda vez que o bebê olhava para mim, sentia-me presa, como se todo o mundo se reduzisse apenas a ele e a mim. A única outra pessoa que eu já conheci com tanto poder em apenas um único olhar era seu pai. Os cabelos claros que mal cobriam sua cabeça eram irresistíveis ao toque; os pequenos lábios cor-de-rosa em forma de coração sempre imploravam por beijos. Ele conhecia minha voz e a de Romeo. Os olhos redondos e azuis seguiam nossos sons quando nos movíamos, e quando nos via, nunca desviava a atenção. Não vou mentir. Às vezes, quando olhava para ele e meu coração inchava, pensava em minha filha perdida, aquela que nunca conheci. Perguntava-me se ela teria os mesmos olhos, o mesmo cabelo, o mesmo apetite faminto. Nunca saberia as respostas para essas perguntas, mas isso não me fez amar menos o Blue. Se havia alguma coisa, isso me fez amá-lo mais, porque eu entendia muito bem a fragilidade da vida. "Este é o quarto da sua irmã," falei suavemente enquanto ele me olhava. "No entanto, acho que ela gostaria que você ficasse com ele. Está pronto para ver?" Ele não respondeu, mas não precisava. Era mais uma pergunta para mim. Eu estava pronta para entrar, enfrentar o passado e o futuro em um único momento? Romeo estava de pé ao meu lado. Ele se inclinou e envolveu a maçaneta da porta com sua mão. Respirei e concordei com a cabeça. A porta se abriu. 391


Parecia que meu coração parou um pouco à primeira vista. Lembrei dele antes da glória agora - um espaço na sua maior parte vazia com uma cadeira, alguns brinquedos de pelúcia e um berço. Este quarto sempre me pareceu frio. Vazio. Triste. Não era mais triste. Estava absolutamente perfeito. Era do mesmo jeito que a casa, as paredes eram cinza claro, calmantes e suaves, perfeitas para um bebê relaxar. Os pisos de madeira foram cobertos por dois tapetes enormes, um estampado branco com cinza, embaixo do novo berço e um amarelo que se espalhava como uma nuvem no centro do quarto. A parede atrás do berço tinha um design em estêncil38 branco, no centro havia um grande e amarelo B. Tudo foi feito em branco e cinza, mas tinha pequenos toques em amarelos. As janelas estavam envoltas com belas cortinas e a cadeira de balanço era convidativa. Nenhum detalhe foi deixado solto. O toque de Valerie estava em tudo. Quase tímida, entrei no quarto enquanto meus olhos vagavam. "É lindo," sussurrei para Romeo, olhando por cima do ombro para ver se ele aprovava. Ele me deu um sorriso enorme. "Minha mãe não se contentaria com nada menos que o melhor." Eu sorri. Ele estava tão certo. Ela estava tão animada com o bebê em meus braços. Não passei um único dia sem vê-la nos quatro dias desde que ele nasceu. Na verdade, ela provavelmente estará aqui mais tarde. Balançando um pouco enquanto caminhava, notei o armário, que estava organizado e abastecido. Havia até alguns trajes azuis pendurados entre os verdes e amarelos que escolhi antes de saber que era ele. 38

Um estêncil (do inglês stencil) é uma técnica usada para aplicar um desenho ou ilustração que pode representar um número, letra, símbolo tipográfico ou qualquer outra forma ou imagem figurativa ou abstrata, através da aplicação de tinta, aerossol ou não, através do corte ou perfuração em papel ou acetato .

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"Não sei como fizeram tudo isso em quatro dias." Estava maravilhada. "Minha mãe e Ivy?" Romeo zombou. "Estou surpreso que toda a casa não está refeita." Tenho que concordar. Balancei mas um pouco, observando a cômoda amarela contra a parede. Eu congelei, engoli o nó na garganta, e me aproximei. Meus olhos não querendo deixar a imagem na moldura prata. Era a única foto que tínhamos de Evie, seu primeiro e último ultrassom. Eles enquadram isso. Colocaram no quarto. Um soluço saiu da minha garganta enquanto olhava a pequena imagem. Era tão apropriado ela estar aqui. Romeo envolveu os braços em torno de nós, o queixo se acomodando no meu ombro. "Parece certo." "Sim," murmurei. "Parece." Uma lágrima deslizou pela minha bochecha, mas não a afastei. Eu não precisava. Era bom chorar por Evie. Era bom estar triste. Também era bom estar feliz. A vida não é apenas uma coisa. É uma combinação ... um caldeirão de emoções, uma mistura de salgado e doce. "Você está sendo gananciosa," sussurrou Romeo. Com uma mão ao meu redor, com a outra ele acariciou o topo da cabeça de Blue. "Ele parece com você," disse a ele. "Meus genes são mais dominantes," ele declarou, de fato. Virei em seu braço. "É mesmo?" "A prova está aqui em seus braços". Bem, não podia discutir com isso, podia? Romeo inclinou-se para frente, nos abraçando contra ele e dando um beijo no topo da minha cabeça. "Isto se realizou," ele sussurrou. "O que?" 393


"O desejo que fiz antes dele nascer." Inclinei a cabeça para olhá-lo. Ele estendeu os braços para nosso filho. Gentilmente, entreguei-o, tomando cuidado com sua cabeça. "Eu o peguei." Ele prometeu, a concentração enchendo seu rosto bonito. Afastei-me, observando enquanto meu marido gigante colocava o pequeno bebê em seu peito e arrumava os cobertores, certificando-se de que ele estava quente. Ele era pai à somente quatro dias, mas sabia sem sombra de dúvida exatamente que tipo de pai seria para Blue e para as outras crianças que tivermos a sorte de adicionar a nossa família. Excepcional. Excepcional (adjetivo): Diferente, incomum, extraordinário, raro, sem precedentes. "Estou ficando bom nisso." Ele se gabou, olhando para mim e sorrindo. "Sim, você está." Sorri, observando-os. "Romeo?" Chamei enquanto andava para arrumar a suave pilha de cobertores limpos no final do trocador. "Sim, Smalls?" Ele respondeu calmamente, seu rosto virado para baixo enquanto estudava nosso filho. "Qual foi o seu desejo?" "Para ele conhecesse seu amor, aquele amor que só eu enxerguei você ser capaz de dar. O amor que me dá todos os dias." Meu coração acelerou no peito. "Você ainda é meu #bae, Romeo." "Você acaba de me chamar cabeça de merda?" Ele franziu o cenho, mas seus olhos dançavam com riso e amor. "Não use esse palavreado na frente do meu filho!" O repreendi. 394


Ele estremeceu. "Desculpe." Romeo olhou o bebê. "Sua mãe disse que não pode dizer essa palavra. Vou ter a certeza de ensinar-lhe algumas piores quando for mais velho.” "Roman Anderson!" Sussurrei meio gritando. "Você é uma cabeça de cocô!" "Aww, não seja assim, Smalls," ele disse e aproximou-se, andando gentilmente enquanto carregava Blue. Quando ele parou diante de mim, se inclinou sobre o bebê e me beijou docemente. "Você ainda é minha antes de tudo, Sra. Anderson.” Eu te amo, eu disse, beijando-o outra vez. Blue começou a mexer e Romeo se afastou. "Ei, Blue Jay. Diga ao seu pai o que quer." Ralph entrou no quarto com Darcy não muito atrás e correram para os pés de Romeo, onde sentaram calmamente e olhavam arregalados para a nova adição. Ralph latiu baixinho e eu acariciei sua cabeça. "Bom garoto." Mesmo nossos dois cães estão em torno do dedo mindinho do nosso menino. "Ele precisa comer," disse, me aproximando. Romeo recuou, puxando Blue Jay contra ele. "Não interrompa o tempo dos homens." Coloquei as mãos nos quadris. "Ele está com fome." Romeo balançou as sobrancelhas. "Você fica sexy quando é mandona." Bem, era uma coisa boa dizer isso para mim, porque estava cansada, usando o mesmo moletom da Alpha U todos os dias e nunca penteando meu cabelo. Quem tinha tempo para qualquer outra coisa quando tem um bebê para amar? 395


Bem, Ivy tinha. Ela tinha alguns poderes mágicos. "Vou fazer sua mamadeira," disse. "Não quero interromper seu tempo de homem." Romeo deixou Blue mais confortável. Ambos os cachorros ficaram de pé. Quando estava no corredor, ouvi-o dizer: "Finalmente ela saiu. Agora, deixe-me falar sobre futebol…" O pequeno Blue Jay se acalmou e eu sabia que ele certamente estava ouvindo a voz do pai. Tudo estava certo com o mundo. Eu sorri.

P.S. Ivy teve um garotinho. Eles o chamaram de Jaxson, a diferença de idade entre ele e Blue é menos de um ano e desde que se conheceram tiveram um bromance39 épico, assim como seus pais.

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Bromance é uma expressão em língua inglesa ( brother +romance= amor de irmãos) utilizada para designar um relacionamento íntimo, geralmente não-sexual, entre dois (ou mais) homens, uma forma de intimidade homossocial.

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Parece

sempre

impossível

até

ser

feito.

Palavras

verdadeiras,

especialmente quando se trata de escrever este livro. Este livro foi altamente solicitado - basicamente quase todos os dias as pessoas me pediam um livro do bebê de Romeo e Rimmel, desde o dia que #Heart foi lançado. Chegou ao ponto em que era tudo o que me pediam. Nunca me opus a escrever este livro, mas não queria escrever por escrever. Eu queria que houvesse uma história na minha cabeça para isso. Porque eu amo muito essa série, queria ser capaz de fazer justiça. Você sabe quando tem um dia que seu cabelo realmente está lindo e então não quer sair porque sabe que será arruinado? Ou quando você realmente consegue sua casa super limpa e linda, mas então você não quer fazer nada para bagunçar? Era o que eu sentia em escrever este livro. A série Hashtag começou como um único livro. Uma única ideia de uma menina com óculos. Eu me inspirei em moletons, futebol e clima frio. Nunca pretendi que fossem oito livros. Eu nunca imaginei ter uma família inteira se juntando e, literalmente, assumindo minha vida. Acho que as melhores coisas da vida são inesperadas (Rimmel não disse algo assim?). E está série definitivamente foi isso. O sucesso que está série teve (e não estou falando necessariamente em livros vendidos). Os personagens se tornaram tão amados que é quase intimidante, mesmo para mim. Especialmente quando sento para tentar escrever sobre eles. Como eu poderia estar à altura dos sete primeiros livros? Quantas maneiras você pode fazer duas pessoas se beijarem sem que pareça uma 400


corrida sem fim das mesmas palavras uma e outra vez? Como manter a magia que rodeia Romeo e Rimmel? Eu sei que este livro não é como as pessoas esperavam. Tem muito mais nele do que foi implorado. Acho que todo mundo queria feliz, feliz, feliz ... mas isso é o que Romeu e Rimmel me contaram. É real, às vezes é cru, mas é uma família, é o que eles são. E no final, eram três. Um lindo três nisso. #Bae foi assustador porque basicamente comecei no prólogo com algo profundamente pessoal e doloroso para muitas pessoas. Com cem por cento de honestidade, nunca experimentei um aborto espontâneo ou problemas de infertilidade. Eu debati (mesmo agora que o livro está pronto) se eu deveria fazê-lo. A última coisa que eu quero fazer é ofender alguém com meu livro ou algo assim. Eu não quero machucar ninguém ou até tentar diminuir aquilo que sentem quem viveu isso. Tudo o que fiz foi tentar escrevê-lo com o melhor da minha capacidade, com compaixão, mas também com o que os personagens me diziam. Todo mundo lida com aborto e infertilidade de diferentes maneiras; Alguns lutam muito mais do que Romeo e Rimmel. Apenas rezo para que a história que escrevi aqui faça justiça a esta série e esse assunto. Além disso, espero que você, como leitor, tenha todos os sentimentos que desejava. Espero que a magia e o amor por tudo que essa família passou te ilumine. As pessoas provavelmente vão perguntar se este é realmente o fim. Você pode escrever mais? Minha resposta é difícil, mas é a única que eu tenho. Sim. É isso. Eu poderia continuar escrevendo, mais isso arruinaria essa coisa "perfeita," e eu não quero fazer isso. (Eu não acho que esta série é perfeita em qualquer sentido literário ou editorial. Espero que você entenda o que estou 401


dizendo aqui). Eu deixo você com isso. Nós sempre seremos #família. Estas palavras e histórias sempre estarão aqui para os verdadeiros #nerds lá fora. Estarei eternamente grata por tudo o que esta série trouxe para minha vida, e estes personagens estarão para sempre em meu coração. Espero que você releia estes livros e seus personagens várias vezes, como sei, que eu vou. Obrigada por ter vindo nesta #jornada comigo. Por favor, continue espalhando sobre essa série, continue compartilhando o #amor. Talvez algum dia cresça o suficiente para que possamos ver tudo na tela. O próximo livro para mim é o livro do Arrow o #Blur, e depois disso... uma nova aventura está aguardando. Verei todos vocês por ai. XOXO, Cambria.

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