Page 1

“What should I do with my money?” 

*The following comments are based off of my experience and observations.  This represents my opinion only. 

OCTOBER 2011 

Written by: Geoff Burroughs CFP®  With the global economic system in turmoil, and the  political environment even more uncertain, people  everywhere are asking, “What should I do with my  money?”  Since the elimination of most corporate   pensions, people have been forced to rely on their own  savings and investments to fund retirement along with  other large expenses such as college.    When people turn to their brokers or advisors for   guidance, they are typically met with, “Stay the  course.” ­ “What does that mean?  What course am I  on?  How can I trust that in the end I will be OK?   I  don’t have confidence in the economy, so how can I  make any decisions about my future?”    To help with these questions, let’s put a little more  framework around them.    When the majority of people think of investment     options, most look to stocks, bonds, real estate and  cash.  People  normally want all of the upside with  none of the down.  All of these investment options  carry risk.  Yes, all, even cash.  Therefore, there is no  completely safe  investment and no simple answer.   So, when someone asks me, “What should I do with  my money?”  I    always respond with, “When do you  need it?”  “Well, my daughter is going to college in 3  years and I am planning to retire in 12.” Based on this  scenario, there will be a need for a portion of money in  3 years, and more starting in 12 years.  The key is that  this individual will need a portion of their money, but  not all of it.    Most people will agree that it is impossible to time the  market (either the stock or housing market), but fail to  recognize how important timing is when it comes to  your investments.  Assuming you agree with this   statement, you need to look at what is manageable.    Regardless of what happens in the world, if you have  done any planning, then you know when you will need  to crack your nest egg or dip into your savings to fund  large expenses or retirement.    Let’s look at investments in the context of planning for  retirement.  If you retire at age 65, you most likely  have been in the workforce for 40 plus years.  In     addition, the chances are that you are going to live at  least 25 plus years in retirement.  That is a long time,  and you don’t need all of your savings on day one.  Think back to when you were a child and had an old 

jar where you put your savings to buy a new bike.  You  had a specific goal and time frame.  As you got older,  there was the college jar, then the vacation one and so  on.    Managing your investments is not much different than  the savings jar strategy.  Instead of looking at your   investments as one big jar, look at them as a series of  smaller ones.  Each jar has a specific purpose with a  defined time period.  The principle is to fill those jars  in a certain amount of time and then put the lid on  them.  You don’t need to fill the jar beyond capacity.  You just need to fill it.    So, how does this work to answer the  underlying question of how to truly  control your risk? Each jar has its own risk  profile with its own diversified portfolio. If you are  saving for college, and your child is 3 years away from  high school graduation, the jar should be close to full 

and the risk should be small.  If college is in the     distant future, the jar will be far from capacity        requiring greater savings and/or higher returns. With a  longer timeline, your investments can absorb greater  price fluctuation allowing for higher level of risk to be  taken without jeopardizing the end goal.    Although this seems logical, this approach is rarely  used. According to Dalbar Inc., over the last 20 years  (1990­ 2010) the S&P 500 index has returned an    average of 9.14% per year while the average stock  investor has earned 3.83%.    Why is that?    People tend to rely on their gut when it comes to many  things in life. Typically that is a valuable tool, except  when it comes to investing.  With investing, often  times your gut reaction is the opposite of what is most  prudent as far as maximizing investment return.    When the environment tells you things are bad, that is 


“WHAT SHOULD I DO WITH MY MONEY?”

Page 2 

Continued...

“Look at your 25  plus years of  retirement as a  series of small  jars.” 

normally when you need to buy.  However, that is  when most people sell, which results in a loss.  The  damage is then magnified because the investor       reenters the market once everything is “rosier” and the  majority of the gains have been made.    So how do you protect yourself from this vicious     cycle when it comes to retirement planning?    Most people look at retirement as a specific day in  time and the money they have on that day has to last  them the rest of their life.    Instead….    Look at your 25 plus years of retirement as a series of  small jars.  The first one is for the first 5 years, the  next one is for the 10 years to follow, and then there is  one for the 10 years after that.  Most people would  also like to leave some money for family or causes  they care about, which could be thought of as a legacy  jar.    Once your earning days end, you need to distribute  your “nest egg” into these jars.  Reminder, each jar  has a specific goal and timeframe. Because this is   designed to last at least 25 years, and inflation must be  considered, you are not going to be able to fill each jar  at the start. You will need to satisfy the remainder of  each jar with income and returns from the underlying  investments.  Although this sounds a little scary, take  a step back, remove the emotions and let’s look at the  jars in more detail.    Assuming you are a moderate investor here is a  “course” that might work for you:    Jar 1­ The first 1­5 years of retirement  Because this jar needs to be used immediately,  you should practically fill it.  The only growth  you are looking for is that to offset inflation.  You  want a well diversified portfolio that targets an  average annual return of 2­3%.    Jar 2 ­ Years 6­15 of retirement  With at least 5 years before you need to open this  jar, you have a reasonable amount of time to fill  it.  A lot can happen in 5 years, so you don’t want  to take on too much risk, but you will need some.  Your goal is for mild growth beyond inflation, so  a portfolio targeting a return of 5­6% is a good  objective for this jar.    Jar 3 ­ Years 16­25 plus 

With a time horizon of more than 15 years, this jar  requires far less funding at the beginning and should  rely more on compounding returns over time.  Growth of 7­8% is a good target since you have a  longer timeframe to absorb any major market        corrections.    Legacy jar  Since this is the gravy jar and designed to never be  tapped, this should be the least funded and the most  reliant on total returns.    Again, the goal is to fill each jar with as little risk as    possible, and once it is full, put the cap on it.  If you are  able to fill a particular jar ahead of time, then all of the  excess should be moved to one of the other, less full jars.    The strength of this approach is that it puts your retire­ ment distribution into a more specific context. In         addition, by rebalancing your jars along the way, meaning  you take the excess in one and move it to the next,  it   allows you to build a constant 5 year cushion in your  portfolio. With a 5 year horizon, you can remain an     investor and less concerned about the daily movements of  the market.  Remember, Warren Buffett is in his 80’s and  I still consider him a long­term investor.    So how does this help in today’s environment?  Going  back to the average investor versus the stock market,  emotion tends to play a destructive part in investment  returns.     A few questions to keep in mind:    Would you feel differently if you knew you had at  least 5 years for the market to recover?    Do you think you would be less likely to make a  gut decision and pull your investments out of the  market?    Could you feel more comfortable about making  decisions with regard to your future with this type  of structure?    By building in protection from your own emotions, it will  allow for a clearly thought out assessment to be made.   When it comes to retirement management, a clear mind  will dramatically improve your chance of success.    Morgan Stanley Smith Barney LLC. Member SIPC. 


S&P 500 Index is an unmanaged, market value­weighted index of 500 stocks generally  representative of the broad stock market. An investment cannot be made directly in a market  index.    Rebalancing does not protect against a loss in declining financial markets. There may be a  potential tax implication with a rebalancing strategy. Please consult your tax advisor before  implementing such a strategy.    The views expressed herein are those of the author and do not necessarily reflect the views of  Morgan Stanley Smith Barney or its affiliates. All opinions are subject to change without notice.  Neither the information provided nor any opinion expressed constitutes a solicitation for the  purchase or sale of any security. Past performance is no guarantee of future results. 

What Should I Do With My Money? written by Geoffrey Burroughs, CFP  

This quarter, Mr. Burroughs's newsletter comes to you in a slightly different structure. Morgan Stanley Smith Barney’s Global Investment Co...

Advertisement