Issuu on Google+


Julie Garwood

Ne탑ni ratnik


Prolog “Nežni vitezovi su rođeni za borbu, i rat oplemenjuje sve, koji učestvuju u njemu bez straha ili kukavičluka.” Jean Froissart, French Chronicler

1086 Engleska U tišini vitez se pripremao za bitku. Sedeo je u drvenoj stolici opkoračivši je, i ispružio svoje duge mišićave noge ispred sebe, i naredio svome slugi, da povuče čelično-pokretno crevo. Tada je ustao i dozvolio, da mu pričvrste, još jednu tešku oklopnu košulju, preko pamučne potkošulje. Na kraju je podigao suncem opaljene svoje bronzane ruke, tako da je njegov mač, visoko cenjeni poklon, koji je došao od samog Williama, mogao da bude prikačen na kukove, pomoću metalne petlje. Njegove misli nisu bile oko njegove opreme ni oko njegovog okruženja, nego oko predstojeće bitke, i on se metodički preispitivao oko strategije, koju će primeniti, da dođe do pobede. Grmljavina je razbila njegovu koncentraciju. Namrštivši se, vitez je, podigao pokretni otvor šlema i podigao glavu da prouči formiranje teških oblaka, i nesvesno dodirnuo tamnu kosu iz svog okovratnika, dok je gledao u nebo. Iza njega su dva momka nastavila da obavljaju svoje dužnosti. Jedan je podigao uljem natopljenu krpu, i počeo da polira još jedan ratnički štit. Drugi je namestio stolicu i čekao, držeći otvorenu kupastu kacigu za viteza. Sluga je ustao nekoliko dugih trenutaka pre, nego što se ratnik okrenuo i primetio kacigu ispruženu ispred sebe. Odrečno je protresao glavom, i to odbacio, radije je iskušavao svoju sreću i moguće povrede, u zamenu za slobodu kretanja. Sluga se namrštio na viteza, zbog njegovog odbijanja, da nosi ovu dodatnu zaštitu, ali je mudro odlučio, da ne daje nikakvu usmenu kritiku, pošto je primetio mrk pogled na licu ratnika. Njegova oprema je bila potpuna, i vitez se okrenuo i pošao brzim dugim koracima, dok nije stigao i smestio se, na svog moćnog konja. Bez osvrtanja, izjahao je iz logora. Vitez je potražio samoću pre bitke, i izjahao snažno i brzo u obližnju šumu, nesvestan struganja o niske grane, koje su visile i šibale, njega i njegovog borbenog konja. Nakon što je stigao na vrh male uzbrdice, obuzdao je svoju sada već frktavu životinju, i zaustavio se, dajući svoju punu pažnju dvorcu ispod. Bes ga je ponovo obuzeo, dok je mislio o nevernicima, koji su se ugnezdili u dvorcu ispod, ali je potisnuo bes. On će imati svoju osvetu, nakon što dvorac opet bude njegov. Tek tada će moći da nesmetano da oslobodi svoj bes. Tek tada.


Vitez je obratio pažnju na pogled ispred sebe, opet impresioniran jednostavnom građevinom, koji je isticao široke neravne zidove, koji su se protezali skoro dvadeset metara u nebo i potpuno okruživali više objekata unutra. Reka je bila oko zidova na tri strane, a to je viteza mnogo zadovoljilo, ulazak iz vode će biti skoro nemoguć. Glavna zgrada je bila sagrađena pre svega od kamena, ali povremeno sa komadom busenja, a okružen sa obe strane grupom malih koliba, sve okrenute prema velikom travnatom dvorištu. Kad sve to ponovo bude njegovo, on će ga napraviti neosvojivim, obećao je sam sebi. Ne može da dozvoli, da se ovo ponovo desi! Ljuti tamni oblaci su se povezivali, pokušavajući da onemoguće izlazak sunca, što je dovelo da sve bude zarobljeno u sivim nijansama, kao znak protesta neba. Na vidiku vetar je zvučao jezivo. Olujno urlanje pomešano s niskim zviždukom, tutnjalo je i izazivalo je ratnikovog crnog konja na propinjanje i uznemirenost, ali ga je vitez brzo smirio, koristeći svoje pete, kao njegovu komandu. Ponovo je pogledao u nebo, video da su nagomilani oblaci sada upravo iznad njegove glave, i pomislio da kako izgleda, kao da će se noć ponovo spustiti. “Vreme to uzalud pokušava da smiri moje raspoloženje”, promrmljao je. Da li je to loš znak, pitao se, jer on nije bio potpuno bez sujeverja, iako se rugao onima, koji su povlađivali tome, ritualno tražeći znake, pre svake borbe predviđajući ishod. Vitez je ponovo preispitivao, svoju procenu za pobedu, tražeći moguće propuste u svojim borbenim planovima, ali nije mogao da pronađe ni jedan, ali ipak nije mogao da oseti voljnost. Frustriran, on je povukao uzde i okrenuo konja, sa namerom da se vrati u logor pre potpune tame. I tada je nebo eksplodiralo srebrnim bljeskom svetlosti, a on ju je video. Stajala je malo iznad njega na sledećoj uzbrdici, i činilo se da posmatra direktno dole na njega. No, ona nije gledala njega, shvatio je, ne, njen pogled, je bio usmeren preko njega do dvorca ispod. Sedela je uspravno na jednom prošaranom konju, i bila je okružena sa dva ogromna stvorenja, koja su nejasno podsećala na pse, ali koje pasmine nije znao, jer je njihov stav sugerisao više na vuka nego na psa. On je upio u potpuno sliku, ispred sebe, primećujući da je bila malog stasa, sa dugom bledom kosom, koja je bila slobodna oko ramena, pa čak i sa te udaljenosti, mogao je da razazna, njene dobro zaobljene kupaste grudi, koje su čvrsto prijanjale uz beli materijal njene haljine, koju je silom terao uporni vetar. Njegove misli su uspele da naprave malo reda, od onoga što je video, ali ona je zaista bila lepša od bilo koje druge žene, koju je ikada poznavao. Svetlo se povuklo, ali je bilo zamenjeno u roku od sekunde, sa još jednim moćnijim praskom, a vitezovo početno iznenađenje, ustupilo je zapanjenošću i neverici, jer je sada primetio i sokola, kako leti nisko prema djevojci. Izgledala je da se nije plašila zveri, koja joj je kružila nad glavom i zapravo je podigla ruku, kao da želi da pozdravi starog prijatelja. Vitez je zatvorio oči, ali samo na trenutak, a kad ih je ponovno otvorio, ona je bila nestala. Odmah je poterao svog konja u pokret i jahao prema viziji. Konj i jahač su zaobišli svako drvo stručno i uz veliku brzinu, ali kada su stigli na svoje odredište, nje nije bilo nigde. Posle nekog vremena, vitez je odustao od svog pretraživanja. Misli su mu prihvatile, da je ono što je video bilo stvarno, ali je njegovo srce insistiralo, da je ona bila vizija, predznak. Njegovo raspoloženje je bilo značajno poboljšano, kada je ujahao u punom trku,


u logor. Video je da su njegovi ljudi bili montirani i spremni. Klimajući glavom dajući saglasnost, on je mahnuo svojim kopljem i štitom, koji je nosio njegov grb. Dvojica slugu su požurila prema vitezu, koga su čekali, da mu, držeći štit u obliku sokola, podele njegovu opremu, a kada su stigli do njega, oni su čekali u tišini, da je ratnik podigne. Na njihovu zbunjenost, vitez je oklevao, malo se osmehnuo, tek toliko da podigne uglove svojih usana, i zagledao se nekoliko dugih sekundi po štitu ispod njega. Njegov sledeći postupak ih je dodatno zbunio, ne samo njegove sluge, nego i njegove sledbenike, koji su posmatrali kako se nagnuo prema dole i sa kažiprstom polako pratio konturu sokola, ugrađenom na štitu. Tada je zabacio glavu i popustio u dubokom odjekujućem smehu, pre nego što sa lakoćom, podigne prvi svoj štit njegovom levom rukom i koplje sa desnom. Podizanjem oba, i visoko u vazduh, on je dao poklič za bitku.


Prvo poglavlje Dugi tanki prsti svetlosti, polako su počeli svoj ritualni uspon u tami, nesputano grupisani bledi i prazni oblaci, u kojima nije bilo premca, u pokušaju da izvedu zoru. Elizabeth se naslonila na razbijenom otvorenom okviru vrata kolibe, i posmatrala dolazak sunca, nekoliko dugih minuta, pre no što se ispravila i izašla napolje. Masivni soko, klizio je sa lakoćom u širokim krugovima visoko iznad drveća, kada je video vitku figuru da izlazi iz kolibe i povećao je svoju brzinu, spuštajući se veliku blatnjavu gromadu, blizu devojke. Njegov snažan krik i energično lepršanje smeđe sivih krila, najavilo je njegov dolazak. “Tu si, ti moj ponosni,” Elizabeth ga je pozdravila. “Ti si poranio danas. Nisi mogao da nađeš ni da spavaš?” ona ga je uspitala, nežnim glasom. Posmatrala je svog ljubimca nežnim osmehom, a zatim je polako podigla svoju desnu ruku, sve dok je nije ispružila da bude zategnuta, tek nešto iznad njenog vitkog struka. “Dođi”, naredila je nežnim glasom. Soko je naginjao glavu, sa jedne strane na drugu, a njegov oštar pogled nikad nije napuštao njeno lice, i počeo je da gargolji zvuk iz dubine grla. Oči su mu bile boje nevena, i mada je bilo divljine u njima, ona je bila bez straha. Zaista, ona je susrela njegov pogled sa potpunim poverenjem i opet mu ponudila da dođe do nje. U roku od šapata, soko je sleteo na njenu golu ruku, ali ona se nije plašila ni od njegove težine ni od njegovog dodira. Njegove nazubljene kandže, bile su oštre kao nož, a ona čak nije nosila nikakvu rukavicu. Njena glatka, i bez mrlje ruka, je neprikosnoven dokaz da je i soko bio nežan, sa svojom gospodaricom. “Šta da radim s tobom?” Elizabeth je pitala. Njene plave oči blistale su od smeha, dok je proučavala svog ljubimca. “Ti ugojeni i lenji, moj prijatelju, i iako sam ti dala tvoju slobodu, ti odbijaš, da je prihvatiš. Oh, moj verni ljubimcu, kada bi samo muškarci bili kao odani kao ti.”Smeh je nestao iz njenih očiju, a zamenila je duboka tuga. Zvuk približavanja konja i jahača trgao je Elizabeth. “Idi”, rekla je komandujući sokolu, i on je odmah uzleteo na nebo. Njen glas je bio na ivici panike, dok je zvala svoja dva vučjaka i potrčala u sigurnost šume u okolini. Dva psa su bila sa njene strane u vreme, kada se ona pribila uz debelu koru najbližeg drveta, a ona im je dala znak rukom, da i dalje budu mirni. Njeno srce je mahnito jurilo, dok je čekala, tiho psujući samu sebe, zbog toga što je ostavila bodež u kolibi. Cela banda razbojnika, sakupljena od raseljenih, koji su lišeni prava, lutali su zemljom, a svi oni, koji su van zaštite zidova, bili su lak plen, njihovom nasilju i izopačenosti. “Moja Lady?”Zvuk glasa njenog vernog sluge, probio je užas napetosti Elizabeti, i doneo joj odmah olakšanje. Elizabeth je pala napred, a glavu je spustila, i povratila svoj dah. “Moja Lady? Joseph je. Da li ste tamo?” Porast uzbune u njegovom glasu, primorao je Elizabeth da izađe iz svog skrovišta. Tiho je zaobišla drvo i ubacila iza Josepha, nežno kuckajući njegovo pogrbljeno rame sa jedne strane, drhtavom rukom. Stari čovek se trgao odskočio u nazad i okrenuo se, vrlo blizu, tako da je skoro srušio svoju gospodaricu. “Dali ste mi dosta za početak”, ukorio je, ali kada je video izraz nevolje na Elizabethinom licu, on


se prisilio na osmeh, pokazujući odsustvo nekoliko zuba u tom prilikom. “Čak i ako mrštite, vaše divno lice, još uvek imate moć, da shvatim koliko sam ponizan.” “Vi mi laskate kao i uvek, Joseph,” Elizabeth je odgovorila sa osmehom, a njen sluga je ponovno bio začaran njenim promuklim, ipak muzički raspevanim glasom. On je posmatrao, kako se okrenula i otišla do vrata kolibe i bio je blago iznenađen, da njena lepota, još uvek ima tu moć da ga uplaši, svaki put kad bi pogledao na nju, jer je gledao na njeno odrastanje od detinjstva. “Dođite i podelite hladno piće sa mnom i recite mi, šta vas dovodi ovde danas”, rekla je Elizabeth. Njen ponosni stav je posrnuo onda, a zbunjenost joj je zamaglila oči. “Nisam zaboravila dan, ili jesam? Ovo nije vaš uobičajeni dan, kada mi donosite hranu, zar ne? Ili sam zaista izgubila svaki osećaj za vreme?” Joseph je primetio očaj u njenom glasu i poželeo da je uzme u naručje i ponudi utehu. To je bila nemoguće težnja, on je shvatio, jer ona bila njegova gospodarica, a on njen ponizni sluga. “Skoro će mesec dana od kako je moja porodica ...” “Ne govorim o tome, Lady, i ne uznemiravajte se,” Joseph je umirivao. “Ne budite ludi, jer ima samo dva dana od kako sam ovde. Danas sam vam doneo važnu vest i imam plan, o kom želim da razmislite.” “Joseph, ako ponovo predlažete, da idem kod mog dede, onda ste zalud dolazili. Moj odgovor će biti isti i danas. Nikada! Ja ću da ostanem u blizini moje kuće, dok ne budem donela osvetu ubicama moje porodice. To sam obećala! “Stajala je zureći u njega, dok je govorila, a njena tvrdoglavost je bila naglašena, prkosnim naginjanjem brade, a Joseph je shvatio, da je bio primoran da pilji u svoje čizme, da bi izbegao jezu iz njenih očiju. Elizabeth je prekrstila ruke i čekala. “Šta možeš da mi kažeš, šta?” ona je zahtevala. Kada joj sluga nije odmah odgovorio, Elizabeth je uzdahnula sa ogorčeno i nastavila je mekšim glasom. “Budite zadovoljni, Joseph. Poslala sam malog Thomasa na sigurno. To mora da bude dovoljno.” Njegov odgovor, nije bio ono, što je očekivala. Elizabeth je gledala, kako su njegova ramena padala, još više nego što je bila njihova prirodna sklonost. Sluga je protrljao ćelavu glavu i pročistio svoj glas. “Oni zli su otišli.” “Otišli? Kako to misliš, otišli? Kako to može da bude? Gde su otišli?” Njen glas se povećavao uz svako pitanje, a ona je bila svesna, da je zgrabila ogrtač svog odanog sluge i snažno ga tresla. Joseph je podigao ruke i nežno se izvukao od njenog stiska. “Molim vas, moj lady, smirite se. Hajdemo unutra”, predložio je, “a ja ću vam reći, sve što znam.” Elizabeth se složila, brzim klimanjem glave i požurila unutra. Pokušala je da se sredi sama, kao što je priličilo njenom položaju, ali su joj se misli pobunile na taj zadatak, koncentrišući se na broj neodgovorenih pitanja i zbunjujućih emocija, umesto toga. Koliba je imala samo jednu sobu, a i ona je bila slabo opremljena. Elizabeth je sedela na ivici jedne, od dve drvene stolice, a ruke složila u krilu, i ispravila leđa, dok je čekala Josepha da zapali vatru u ognjištu. Iako je bilo kasno proleće, koliba bila vlažna i hladna. Izgledalo je da je prošla večnost, pre nego što je Joseph seo, preko puta nje.


“To je bilo ne dugo pošto sam vas ostavio ovde poslednji put, my lady. Na dan oluje “, rekao je ocenivši,” Upravo sam stigao do drugog uspona iznad dvorca, kada sam ih prvi put ugledao, kako se približavaju kao oblak prašine onim krivudavim putem ispod. Iako ih je bilo samo dvesta ili možda tako nešto, oni su ipak izgledali, kao smrtonosna borbena sila. To je bio tako strašan prizor. Zemlja se tresla ispod mene, a oni su jahali kao jedan, surovim tempom i opakim izrazima. Video sam i njihovog vođu, jer je on jahao i ispred svojih ljudi i samo je on, jedini bio bez kacige. Kada su se probili do dole i ušli na kapiju, bilo mi je jasno, da se oni ne brinu za element iznenađenja, jer sam jahao bliže, a moja radoznalost je gurnula u stranu sav moj oprez. Kada sam pronašao bolji vidik,video sam, da je njihov vođa, sastavio svoju silu, u pola kruga, praveći zid od štitova, samo su napredovali. Bio je to prizor, koji se vidi, retko jednom u životu. Gledao sam njihovog vođu, kada je zauzeo svoj stav, ogromna figura, moram da priznam, jer je nosio veliki mač, i mogu da se kladim, da je dvoje manjih ljudi, jedva moglo i da ga podigne. Gledao sam, kako je njegov mač poleteo bezbroj puta i spustio se, isto toliko. Onda je oluja provalila...” “Da li su to ljudi Lorda Geoffreya?” To je bio goli šapat, ali Joseph ga je čuo. “Da, to su bili ljudi Gospodara Geoffreyja. Vi ste znali, da će on poslati vojsku.” “Naravno da sam to shvatila, Joseph”, uzdahnula je. “Moj je otac bio vazal Gospodaru Geoffrey, i njegov gospodar bi povratio, ono što je njegovo. Ipak, nismo mu poslali ni reč. Koliko je stigao, tako brzo?” “Ne znam”, priznao je Joseph. “Belwain!”Ime je bilo,kao krik očaja. Elizabeth je poskočila i počela da šeta, nekim svojim tempom. “Vaš ujak?” Joseph pitao. “Zašto bi on...” “Naravno,” Elizabeth ga je prekinula. “Oboje znamo, da je moj ujak bio iza pokolja moje porodice. Otišao je do Geoffreya. Bože, izdao je svoje ljude, da bi osvojio Geoffreyjevu naklonost. Kakve li je samo laži, on morao da kaže.” Joseph je odmahnuo glavom. “Uvek sam znao, da je bio zao čovek, ali čak i ja ne mislim da bi išao do takve krajnosti.” “Naša stvar je izgubljena, Joseph,” Elizabeth je odgovorila u očaju šapatom. “Gospodar Geoffrey će saslušati laži mog ujaka. Thomas i ja ćemo biti stavljeni u Belwainove ruke, i Thomas će biti ubijen, jer jedino kada moj mali brat, bude mrtav Belwain može da postane gospodar mog doma. Tek tada.” “Možda će Lord Geoffrey videti kroz Belwainov plan”, odgovori Joseph. “Nikada nisam upoznala Gospodara Geoffrey,” Elizabeth je rekla, “Ali znam da je neko rekao da poseduje žestoku narav i više je nego neprijatan, sa vremena na vreme. Ne, ne mislim da bi on hteo da sasluša.” “Moja gospo,” Joseph je preklinjao,” možda ...” “Joseph, ako bih imala samo sebe, da uzmem u obzir, ja bih otišla Gospodaru Geoffrey i molila ga, da sasluša moje reči, jer Belwainovu podmuklost treba da bude rečena svima,


koji hoće da slušaju. Ali moram da zaštitim Thomasa. Belwain misli, da smo oboje, i moj brat i ja su mrtvi.” Elizabeth je nastavila da korača, nekim svojim tempom, napred nazad, ispred ognjišta. “Donela sam svoju odluku, Joseph. Sutra krećemo za London u bezbednost doma moga dede.” “A Belwain?” Joseph je upitao neodlučno. Strah od onoga, što bi njen odgovor mogao da bude, Joseph je potražio oslonac za sebe. Dobro je poznavao svoju gospodaricu. Ona neće dozvoliti Belwainu da prođe nekažnjeno za njegovo zlo, koje je uradio. “Ja ću ga ubiti.” Dugačka cepanica je zapucketala, i glasno pop, je odjeknulo u tišini, koja je usledila nakon Elizabetine izjave. Hladnoća se smestila u kosti u starog sluge. Nije imao dilemu da će njegova gospodarica, uraditi, kao što je rekla. Ali, on još nije preneo sve vesti, koje je imao za nju, i tada je svoje grube dlanove spustio na drhtava kolena, pružajući sebi oslonac i požurio da završi do kraja svoj zadatak. “Geoffreyjevi ljudi imaju Thomasa.”Elizabet se naglo zaustavila. “Kako to može da bude? On je sa dedom do sada. Videli ste ga, da je otišao sa Rolandom. Sigurno ste pogrešili.” “Ne, my lady. Video sam ga u dvorcu svojim očima. Thomas je spavao uz vatru, ali je to bio on. Imao sam jasan pogled. Posle istraživanja saznao sam, da ga smatraju nemim.” Joseph je podigao ruku, kad je video, da je njegova gospodarica htela da ga prekine, i brzo nastavio priču. “Kako je došao do njih, ne znam. Geoffreyjevi ljudi nisu hteli, ništa da mi kažu, ali jedno je sigurno, oni još ne shvataju ko je dečak, ali on je bio dobro zbrinut. Zato, što onaj ko je blizu smrti, je isti onaj koji mu je spasio život, to mi je rečeno. “ “Joseph, vi govorite u zagonetkama. Ko je blizu smrti?” U svojoj frustraciji, Elizabeth se izvukao zalutali pramen, zlatne kose, koji joj je zaklonio vid, i brzo ga zabacila nazad preko ramena. Joseph je sa druge strane, ispustio dug uzdah i počešao svoju jaku bradu pre nego što je nastavio. “Njihov vođa je dobio udarac u glavu, za vreme bitke. Kažu da umire.” “Zašto si rizikovao i otišao do dvorca, Joseph?” “Maynard, štalski majstor, je video gospodara i poručio mi je, da je Thomas tamo. Morao sam da odem i sam se uverim”, objasnio je Joseph. “Kada sam čuo da je vođa Geoffreyjevih ljudi umire, potražio sam izlaz sledećeg u komandovanju. Smislio sam plan i ... “Joseph se ponovo nakašljao, pre nego što je nastavio. “Rekao sam im, da znam nekog ko je dobro upućen u veštinu isceljivanja, i da ću dovesti tog iscelitelja, koji bi negovao njihovog gospodara, pod uslovom, da kada on bude dobro, iscelitelj bezbedno može da ode. Gospodarev vazal se prepirao preko glave oko toga, rekavši kako nije potrebno da se prave nikakva obećanja, ali nisam mogao da uzmaknem ni malo, i na kraju je pristao.” Elizabeth je pažljivo slušala Josephov plan, pa sa ljutitim rečima zahtevala, “A šta ako se on ne oporavi, Joseph? Šta onda?” “To je sve što sam mogao da se setim, kako da vas približim Thomasu. Možda možete da pronađete način, da ga oslobodite, kada budete unutra. Nemojte se mrštiti tako,” sluga je


zamolio. “Vaša majka je lečila bolesne, i mnogo puta sam video da ste joj se vi pridružili. Sigurno znate nešto od njene veštine.” Elizabeth je razmislila o onome što je Joseph rekao. Njen stomak se uvrnuo u čvor, jer je bila zbrinuta, oko toga kakav pravac akcije, treba da se preduzme. Na prvom mestu je bila Tomasova sigurnost, i to je najvažnija stvar. Ako ljudi Gospodara Geoffreyja saznaju ko je Tomas, oni će ga odvesti do svog vođe. Prema zakonu, Tomas bi trebalo da bude sledeći na redu da zavlada dvorcem, ali on će biti stavljen pod zaštitu svog ujaka, sve dok ne bude punoletan. Kao Tomasov zaštitnik Belwain bi se obezbedio da njegova jedina prepreka, njegovom položaju vlasti, bude uklonjena. Zakon je zakon. Ne, tu nije bilo nikakvog izbora. “То је dobar plan, Joseph. Ako bude bila Božija volja, njihov vođa će se opraviti, a ako ne mi ćemo uraditi sve što možemo.”. Еlisabeth je polako prakrstila, a Joseph je sledio. “Neka bude Božija volja”, Joseph je ponavljao kao molitvu. “Аko Bog da”.

“Ja ću se pripremiti za put, dok ti osedlaš moju kobilu, Joseph”. Оsmeh je smekšao njeno naređenje. Joseph se odmah povukao, zatvarajući čvrsto vrata iza sebe. Оn je obišao kolibu i na brzinu spremio životinju za svoju gospodaricu. Kada se vratio nekoliko minuta kasnije vratio, video je da je Elizabeth je promenila haljinu, sada je bila u plavoj haljini, jednostavnog dizajna, ali bogate teksture, i tačno iste boje, kao i njene oči. Prihvatio je paket bilja, koji mu je njegova gospodarica predala i pomogao joj da se smesti u sedlo. Imao je druge misli o njegovom naglom planu, a njegova briga, nije promakla njegovoj gospodarici. Elizabeth se nagnula dole prema njemu i nježno potapšala njegovu smežuranu ruku. “Ne brini, Joseph. odavno je prošlo vreme za akciju. Sve će biti u redu.” Kako je želeo da se osigura, da će reči njegove gospodarice biti istinite, Joseph se opet prekrstio. Tada se popeo na uštrojenog konja, koji je pozajmio od Hermana ćelavog, pomoćnika štalskog glavnog majstora, i poveo kroz šumu, a njegov bodež je bio spreman, da ga brzo izvuče, u slučaju nekakve šale na putu. Za manje od sat vremena Elizabeta i Joseph su stigli do bitkom oštećenih vrata dvorca, na vrhu krivudavog puta. Dva krupna stražara, su se pomerili, kako bi im omogućili ulaz, stajali su preteće jasno, primećujući da su vučjaci okružili Elizabetinog konja. Iznenađenje se primetilo na njihovim licima, ali oni držali svoje tišine i nisu rekli ni reč, samo su se cerili sa podignutim obrvama, jedan na drugog, kada su oni bezbedno prošli. Kada je par došao do unutrašnjih zidina, Joseph je bio prvi, koji je sjahao i on je brzo požurio, da pomogne svojoj gospodarici. Osetio njeno drhtanje, kada je stavila ruku u njegovu, i znao da se prestrašila. Talas ponosa prilično ga obuzeo, kada se zagledao u njene oči, jer je njen spoljni izgled, pokazivao samo mirnoću, koja se vidi samo spolja. “Vaš otac može da bude ponosan, my lady”, šapnuo je, dok je podigao iz sedla. Da, ona je nasledila hrabrost od svog oca, Joseph je znao, a on je samo želeo da Thomas može, da je vidi sada. Jer istini za volju, Joseph bio taj, koji je bio uplašen od onoga što će doći, a njegova nežna gospodarica, bila je njegov umirujući tonik. Zvuci muškaraca u poslu bili glasni i žestoki, kada su prvi put ušli u dvorac, ali sada se spustila zlokobna tišina, i smirivanje je nastupilo. More stranih lica je zurio u nju napeto.


Elizabeth je stajala pored svog konja za trenutak, a zatim prizvala svu svoju hrabrosti i, uzdignute glave, počela da hoda kroz gomilu, ljudi koji su je pomno posmatrali. Zar Joseph nije rekao, da je bilo jedva dve stotine njih? pitala se. Pa, on je pogrešio, ona je pomislila, jer je tamo bilo bar dva puta taj broj. I svi su duboko i otvoreno zurili! Njihovo sirovo ponašanje nije uplašilo Elizabeth. Ponos joj je ispravio ramena, dajući joj kraljevski izgled. Vetar se podigao i zgrabio njenu kapuljaču i skinuo je u trenutku sa njene glave, a masa teških, suncem obasjanih uvojaka, je brzo prihvatila svoju slobodu, padajući u neredu oko ramena. Elizabeth je nastavila da hoda sa tihim dostojanstvom u veliku dvoranu, zaustavivši se samo dovoljno dugo, da skine ogrtač i predati ga Josephu, koji je pratio u stopu. Primetila je da je stezao njen svežanj lekova u tesan zagrljaj, a vene na njegovim rukama su natekle od pritiska, i ona mu se brzo osmehula, nastojeći da ublaži njegovu teskobu. Spolja nesvesna muške otvorene procene, a okružena svojim vernim vučjacima, Elizabeth se okrenula i nastavila svojim putem, do velikog ognjišta na suprotnom kraju hodnika. Svi su ćutali i čekali, dok je ona grejala ruke, što je duže mogla, pre nego što zaurla od opekotina. Nije joj bilo stvarno hladno, ali je iskoristila vreme da sebe pripremi pre nego što se suoči sa svojom publikom. Kada više nije mogla da odlaže, ona se okrenula i susrela sa pogledima, koji su buljili u nju. Psi su sedeli, jedan sa svake strane, oko nje. Polako je pregledala sobu. Dom je nestao, a zastava i tapiserija su visile u komadićima uz vlažne kamene zidine, podsetnik da je smrt ušla u Montwright; nije odjekivao smeh, koji je njoj ostao u sećanju, samo vapaji i muka je ispunila, njenu dušu. Sada je to bila samo gola soba, i ona nije mogla ni zamisli, svoju majku kako sedi pored njenog oca za dugim hrastovim stolom ... ne, videla je samo, opet i opet, mač besa kako se podigao prema majčinim vratom ...Kašalj zaustavio njene misli. I teška tišina je bila prekinuta. Elizabeth je naterala samu sebe, da skrene svoj pogled od pocepane i spaljene zastave i usresredi se na svoju publiku. Puniji crvenokosi vojnik sa spremnim osmehom, skočio sa svog mesta za velikim stolom i požurio preko, da stane direktno ispred Elizabeth, zaklanjajući njen pogled na ostatak ljudi. Procenila je, da bi on mogao da bude štitonoša, jer je bio prestar da bude paž, a još premlad za viteza. Njegov glup osmeh, skoro da je nasmejao Elizabeth, ali ona je pazila, da njen izraz ostane neutralan. Štitonoša se zagledao u Elizabethine plave oči i rekao glasno: “Ti si lepotica. Kako ćete da se brinete za našeg gospodara?” A kada ona nije odgovorila na njegovo ruganje, jer u stvari, ona nije bila sigurna, kako bi baš odgovorila na njegovo pitanje, on je postavio drugo, govoreći: “Ona ima kosu rođenu od sunca. Mogu da se kladim, da se oseća pod rukama, kao najfinija svila.” I tada je podigao ruku, da dodirne njene uvojke, ali njen glas, iako mek, ga je isekao u pola pokreta, kao nož. “Zar vi ne cenite svoj život?” A štitonoša, zaustavljen u svojoj nameri, više se nije osmehivao, jer mu nije promakao zvuk niskog dubokog režanja pasa. Pogledao je svaku životinju ponaosob i video, da im se dlaka na leđima oko vrata nakostrešila i da su njihovi zubi, svetlucali, kao ivice bodeža, koji su bili spremni za napad. Kada je mladić ponovno pogledao u Elizabeth, lice mu je bilo bledo, i bio je ljut i namršten. “Ja vam ne bih nikako naudio, jer ste pod zaštitom Sokola”, šapnuo je. “Ne treba mene da se plašite.”


“Onda ni vi nemorate da strahujete od mene”, Elizabeth je šapnula samo za njegove uši. Nasmejala se tada, a štitonošina srdžba je nestala. Znao je da, iako su ih vojnici gledali, nisu bili u stanju da čuju njihovu razmenu. Spasila je njegov ponos, i on joj je bio zahvalan. Ponovo se nasmešio. Elizabeth je dala znak psima i oboje su se opustili uz nju, a njihovi repovi su lupali po rogozu. “Gde je vaš vođa?” upitala je. “Ako me budete pratili, ja ću vas odvesti do njega,” štitonoša je predložio, a glas mu je bio nestrpljiv. Elizabeth je klimnula glavom, te pođe za dečakom. Joseph je čekao pri dnu stepenica, a ona mu se još jednom osmehnula, dok je prihvatila paket sa biljem. Tada je požurila nagore krivudavim lebdećim stepenicama. To je bio težak zadatak, ali Elizabeth se naterala da skloni sve uspomene, prošlih vremena, kada se trkala uz stepenice sa njenim sestrama i njenim mlađim bratom. Vreme za plakanje će biti kasnije. Thomasova budućnost je sada zavisila od nje. Na vrhu prvog ispusta, drugi, stariji vitez se pojavio. Mrk pogled je narušio njegove oštre crte lica i Elizabeth se ohrabrila za drugi sukob. “Vi ste žena! Ako je to neki trik ...” “Zašto bi vi dali vašu pomoć?” on je zahtevao odgovor. “Ja ne nudim objašnjenje”, Elizabeth je odgovorila. Razdraženost i umor je tekao kroz nju, ali ona je bila vrlo oprezna, da bi sakrila te emocije. “Da li želite moju pomoć ili ne?” Vitez nastavio da seva na nju još trenutak duže. Elizabeth je bilo je jasno, da je on bio sumnjičav prema njenim motivima, ali je ona odbila da umiriti njegove strahove, ostajući tvrdoglavo da ćuti, dok mu je parirala pogledom, zureći u njega. “Ostavite pse ovde i pođite za mnom.” Naređenje je bilo odsečno i skoro da je vikao. “Ne”, odvratila je odmah Elizabeth. “Oni idu sa mnom. Neće izazvati nikakvu nevolju, osim ako neko pokuša da mi naudi.” Na njeno iznenađenje, nije se raspravljao oko toga, iako je primetila da je nervozno prolazio dugim prstima, kroz njegovu smeđe-sedu prošaranu kosu, pokretom za koji je ona bila sigurna, da je bilo čista ogorčenost. Nije je odveo do trouglastih vrata veće spavaće sobe levo, već se okrenuo na desno i, dižući upaljenu baklju sa svog držača, koja je gorela uz kameni zid, i požurio dole niz uski hodnik i stao pred njenom sopstvenom spavaćom sobom. Dva stražara su čuvala vrata i oboje su pogledali iznenađeno, kad su ugledali Elizabeth. Sa znakom strepnje Elizabeth je pratila viteza kroz ulaz. Brzo je pregledala sobu i bila iskreno zapanjena, jer je ona bila baš kao što je ona ostavila, Njena komora je bila manja od ostalih, ali to je bila njena omiljena soba, kako zbog njene izolovanosti od ostalih, tako i zbog pogleda, od kojeg zastaje dah, koji je pružao mali prozor na šumu iza. Ognjište je zauzelo većinu na krajnjem zidu, i bio je okružen sa dve drvene stolice sa kraljevsko plavim jastucima, koje je njena sestra Margaret sašila za nju. Njen pogled je prešao preko zastave, koja je visila iznad ognjišta, a njena plava boja odgovarala je jastucima sa bledo žutim nitima, prošaranim kao i boja njenih vučjaka. Zastava je jedina druga boja, osim duboko tamno crvene, na vrhu tapiserije, ističući boju njenog ljubimca sokola.


Njeno srce je bolelo od uspomena, kada su ona i njena majka radile na zastavi, koja ju je napala. Ne! njene misli su povikale. Ово nije vreme. Elizabeth je odmahnula glavom i taj pokret nije bio propušten od viteza, koji ju je promatrao. On je, takođe, studirao zastavu, a zatim se okrenuo prema Elizabeth. Prepoznao je prolazne muke, koje je ona pokušala da sakrije. Nagađanje i radoznalost se pojavila u njegovim očima, ali Elizabeth mu nije obraćala pažnju. Okrenula se da pogleda na krevet, a sa plavim i žutim draperijama vezanim, nazad sa svake strane, ona je imala jasan pogled na vođu. Bila je odmah zaprepaštena njegovom veličinom, misleći da je on čak i viši nego njen deda. Kosa mu je bila boje gavrana, i skoro da je dodirivala zavese na vrhu kreveta, dok su mu noge skoro visile na drugom kraju. Iz nekog neobjašnjivog razloga, čak i u svom oslabljenom stanju, on je uplašio, a ona stajala začarana, dok je proučavala težinu njegovih povreda. On je bio zgodan vitez, morala je da prizna, lep i ... težak. Ratnik je počeo da se bacaka, sa jedne strane na drugu, i stenjao slabim, ali još uvek dubokim glasom, a njegov pokret je primorao na delo. Brzo je stavila ruku na njegovo vlažno, bronzano čelo, nežno sklanjajući mokru kosu, da bi ona mogla da oseti njegovu kožu. Njena mlečno bela ruka bila u oštrom kontrastu, sa njegovom duboko osunčanom i vremenom prepuštenoj koži, a njen dodir, ga je umirio. “On je gori od groznice,” Elizabeth je primetila. “Koliko dugo je ovako?” Čak i dok je govorila, primetila je otok iznad njegove desne slepoočnice i nežno istraživala oko nje. Ratnikov saputnik ju je promatrao sa svog mesta u podnožju kreveta, mršteći se. “Video sam ga kako je dobio udarac. On je pao na zemlju, i ovako je od tada.” Elizabeth se namrštila razmišljajući. Nije bila sigurna, šta bi trebala da uradi. “To nema smisla”, suprotstavila se, “zbog udarca se ne dobija groznica.” Ispravila se, a zatim i odlučnim glasom naredila, “Pomozite mi, da ga skinem”. Elizabeth nije dala vitezu vremena da ispituje njene motive, jer je odmah počela da odvaja vezove sa ratnikovih leđa. Vitez je oklevao jedan kratak trenutak, a zatim joj pomogao povlačeći oklop iz donjeg dela, i skidajući sa sada uspavanog njegovog gospodara. Iako se silno trudila, Elizabeth nije mogla da povuče prošivenu oklopnu košulju, napravljenu od debelog pamuka, i natopljenom znojem od groznice, preko masivnih ramena, i ona je konačno priznala poraz. Nagonski je uzela nož, koji je nosila na svom struku, misleći da će morati da iseče tkaninu, kako bi sunđerom izvlači toplotu iz ratničkih grudi. Pratilac je video odsjaj metala i, ne shvaćajući njeno razmišljanje, zakucao je nož na pod sa nadlanicom. Psi su počeli da reže, ali Elizabeth ih je brzo ućutkala i okrenula se prema vitezu. Njen glas je bio nežan i lišen svakog besa. “Iako nemate razloga, da mi verujete, nije potrebno da se plašite. Samo sam htela da isečem košulju.” “Jeli to potrebno?”vitez je upitao frustrirano. Elizabeth je ignorisala pitanje i sagnula se da dohvati njen bodež. Podelila je košulju na vratu i pocepala rublje, šireći sa rukama. Bez da je i pogledala na ljutitog pratioca, ona mu je naredila, da joj donese hladnu vodu, tako da je ona mogla da okupa znoj i toplotu iz njegovog gospodara.


Dok je vitez prenosio njene naredbe na stražare ispred vrata, Elizabeth pregledala ruke i vrat njenog pacijenta, tražeći moguće povrede. Htela je njezine oči putuju niže i osetila da joj u obrazima raste toplota. Znajući da je pocrvenela pri pogledu na njegovu nagost, bila je ljuta na sebe, iako u stvarnosti, ona nikada nije videla golog čoveka pre. Iako je bio običaj, da kćeri pomognu u kupanju u gostujućeg plemstva, njen otac je imao previše nepoverenja, za apetite svojih prijatelja i proglasio da će sluge pomagati, a ne njegove kćeri. Radoznalost je svladala stid i Elizabeth je brzo pogledala i donji deo tela. Bila je blago iznenađena, jer on nije pokazao neobuzdano oružje, jer je čula, da svi ljudi to poseduju, i pitala se, da li su ženske sluge od kojih je ona načula, malo preterale, ili, ako su svi muškarci bili građen poput ovog. Možda je bio neispravan. Elizabeth se usmerila na svoj zadatak, na ruku i prešla na grudi. Pomerila je čistu posteljinu i pocepala materijal u duge trake. Kada je voda stigla, počela je da briše ratnikovo lice. On je još uvek bio kao mrtav, pomislila je, i njegovo hrapavo disanje je bilo previše plitko. Nosio je ljut crveni ožiljak, koji je počinjao na ivici njegovog levog oka i krivio se, kao polu mesec, a završavao se negde iza uha, dobro skriven, od crne malo uvijene kose. Sa vlažnom krpom nežno je pratila taj nazubljeni obris, misleći da je ožiljak je malo umanjio izgled vođe. Oprala mu vrat i grudi, primećujući još više ožiljaka. “On ima previše tragova da bi meni odgovaralo”, izrazila se naglas. Elizabeth je prestala da briše sunđerom, kada je stigla do njegovog struka. “Pomozite mi da ga okrenem,” rekla je njegovom saborcu. Njegovo strpljenje je bilo pri kraju, i njegovo nezadovoljstvo očigledno i na njegovoj donjoj granici, “Po svim svecima, ženo, njemu ne treba kupanje, već lek.” “Da bih znala da je udarac u glavu, sve što on Ima,” Elizabeth je odgovorila isto tako glasno. “Vi niste ni uzeli vremena, da mu sklonite borbenu odeću.” Odgovor vitezovog pratioca je bio odustane i skrsti ruke na grudi, sa žestokim streljanjem očima, i Elizabeth je zaključila da neće dobiti nikakvu pomoć. Dala mu je ono što se nadala, da je bio oštar pogled, a zatim se okrenula prema ratniku. Ispružila se preko kreveta i zgrabila nemirnu ruku sa obe njene. Iako je povukla svom svojom snagom, ratnik se nije ni pomerio. Nastavila je da povlači, nesvesno grizući donju usnu u svom naporu, i mislila da napreduje, kada je ruka koju je držala, trgla nazad u svoj početni položaj. A Elizabeth je otišla sa njom, i završila zarobljena preko Gospodarevih masivnih grudi. Mahnito je pokušala da se oslobodi ruke, ali vitez je sada imao čvrst zahvat i činilo se, čak i u snu, da nije sklon saradnji. Vazal je gledao Elizabethin slabašan pokušaj da se oslobodi, odmahujući glavom sve vreme, a onda povikao, “Maknite se sa puta, ženo.” On je oslobodio čvrstog zagrljaja i grubo je povukao na noge. Sa jednim sigurnim pokretom, on je okrenuo njenog nemirnog pacijenta preko na stomak. Razdraženost se pretvorila u užas, kada je vazal video, krvlju prekrivenu potkošulju zalepljenu, na ratnikovim leđima, i on se odmaknuo u šoku. Elizabeth je više nego laknulo, kada je videla povredu, jer je ovo nešto, sa čime bi mogla da se nosi. Sedela je na ivici kreveta i nežno oslobađala materijal iz teškog zatvora.


Kada je pratilac mogao jasno da vidi, kolika je dijagonalna rana, podigao je ruku na čelo. Bez stida zbog suza, koje su mu napunile oči, šapnuo je bolnim glasom, “Nikad nisam mislio da proverim ...” “Nemojte se grditi”, odgovorila je Elizabeth. I blagonaklono se osmehnula, pre nego što je nastavila, “Sada razumem, šta je uzrok, groznice. Trebaće nam više vode, ali ovog puta, to mora da bude vruća, baš do ključanja, molim vas.” Vazal je klimnuo glavom i požurio iz sobe. U roku od nekoliko minuta, ključala voda je bila stavljena na pod, pored Elizabeth. Istini za volju, Elizabeth se užasavala onoga šta ona mora da uradi, videla je svoju majku, da to radi nebrojeno puta u prošlosti, za one sa sličnim povredama. Ponavljajući molitvu, i moleći Boga da bude uz nju, ona je natopila čistu traku tkanine u vodu i napravila grimasu od tegobe izazvane na rukama. Ignorisala je bol i potopila krpu, još više u vodu. Sada je bila spremna, a ipak je oklevala. “Moraćete da ga držite, bojim se,” šapnula je, “Zato što će znatno da boli ... ali je potrebno da bude urađeno.” Podigla je plave oči, kako bi se susrela sa uznemireno namrštenog vazala i čekala. On je klimnuo glavom u razumevanju i stavio obe ruke na široka ramena njegovog vođe. Još uvek je oklevala. “Moram da izvučem otrov napolje ili će sigurno umreti.” Elizabeth nije bila sigurna, da li je bila uveravala vazala ili sebe, da bol, koji će da izazove, bio potreban. “U redu”, bio vazalov jedini odgovor. Ako bi Elizabeth slušala pažljivo, ona bi čula nežno razumevanje u njegovom glasu, ali ona je bila previše uznemirena zbog agonije, koju će ona uskoro da nanese. Duboko udahnuvši, ona je stavila celu naparenu krpu preko otvorene rane. Reakcija vođe je bila brza i besna. On je pokušao da podigne prislonjenu krpu sa njegovih leđa sa žestokim trzajem, ali vazal je držao vrlo čvrsto, i on nije mogao da zbaci svoju muku. Očajan vođin krik je pocepao Elizabethino srce i ona je zatvorila oči u nevolji. Vrata spavaće sobe su se uz prasak otvorila i dvojica stražara su utrčali unutra, sa izvučenim mačevima. Strah i zbunjenost se videla u njihovim izrazima. Vazal je odmahnuo glavom i rekao im da sklone svoje oružje. “To mora da se uradi.” Elizabethine reči su smirile čuvare i oni su se povukli na svoje položaje, ispred vrata. “On nikada ne bi vikao da je budan,” vazal je rekao Elizabeti. “On ne zna šta radi”, objasnio je on. “Da li ste mislili, da ga to čini manjim čovekom, ako da oduška svojoj agoniji?” Elizabeth je upitala, dok je stavljala drugu krpu preko rane. “On je neustrašiv ratnik”, odgovorio je vazal. “Sada groznica vlada njegovim postupcima “, Elizabeth je odgovorila. Vazal je klimnuo glavom tako da je Elizabeth skoro poželela da se nasmeje. Okrenula se nazad svom pacijentu i podigla obe trake sa rane, skidajući pri tom žute i crvene ostatke sa njima. Ponovila je postupak bezbroj puta, dok nije bila samo svetlo crvena krv, koja je curila iz dubokog otvora. U vreme kada je završila, ruke su joj bile crvenom kao rane, i otečene. Protrljala ih je, u želeći da malo ublaži bol, a zatim uzela njin paket. Govoreći više za sebe nego vazalu, kazala je, “Mislim da nema potrebe, da na ranu stavljam užareni nož, jer krvari čisto i kako treba, ali ne preterano.” Vođa nije bio pri svesti, zašta je Elizabeta bila zahvalna, jer je znala, da lek, koji mora da stavi na ranu nije bio umirujuć. Uzela je neku količinu


smrdljivog melema, za koju je mislila da je potrebna, a zatim zavila cela njegova leđa. Kad je to uradila, vazal je okrenuo vođu prema njoj i ona je silom sipala napitak, koji je sadržao kadulju, cvet dinje i koren velebilja, dole niz njegovo grlo. Ništa više nije bilo da se uradi. Elizabeth su boleli mišići od naprezanja, i ona je ustala i otišla do prozora. Podigla je krzno, koje je zaustavljalo vetar i bila je iznenađena, kada je otkrila da se tama spustila. Naslonila se umorno na kamen i pustila svež vazduh, koji je nju oporavio. Na kraju se okrenula vazalu, primećujući prvi put, kako je umoran i ispijen on bio. “Idite i pronađite negde da se odmorite. Ja ću gledati vašeg vođu.” “Ne”, odgovorio je. “Ja mogu da spavam, samo kada se Soko oporavi. Ne pre.” Stavio drugu cepanicu u vatru, dok je odgovarao. “Kojim imenom se zovete?” Elizabeth je zapitala. “Roger”. “Roger, zašto nazivaš vašeg vođu Soko?” radoznalo je zapitala Elizabeth. Vazal je podigao svoj pogled i vrlo pažljivo je pogledao, iz svog pognutog položaja, ispred kamina, a zatim joj osorno odgovorio, “Svi oni, koji se bore u borbi sa njim, ga tako zovu. To je naš način gledanja na stvari.” Njegov neodređen odgovor, je imao malo smisla za Elizabeth, ali ona nije htjela da ga izaziva, i da ga ispituje dalje o tome. Sada je došla do srca svoje potrebe. “Kazali su, da se ovde nalazi dečak, koji ne govori, i da mu je Soko spasio život. Da li je to istina?” “Da.” I sumnja se vratila u vazalov izraz, a Elizabeth je znala, da će morati da ide lagano. “Ako je on onaj na koga mislim, znam njegovu porodicu i biću voljna, da ga povedem, sa sobom kada odem.” Vazal je posmatrao zamišljeno. izostanak njegovog odgovora, je bio uznemirujuć, ali Elizabeth se prisilila da ostane mirna. “Šta vi kažete, Roger?” “Vidjeću šta mogu da uradim, iako samo baron može da donese tu odluku.” “Ali baron Geoffrey nikada ne putuje ovdje! Potrajaće mesec dana gužve, pre nego što se vest vrati, da bih mogla da uzmem dečaka. Sigurno je, da će želeti da se dete vrati svojim roditeljima. Možete li vi da donesete odluku, umesto njega? Sigurna sam, da će njemu biti drago, da se ne gnjavi sa tim, da dolazi, Montwright je malo i beznačajno imanje u odnosu na njegova druga.” Elizabeth je skoro dodala, da je čula i svog oca, da tako kaže u bezbroj navrata. I ona je znala, da je to bila istina, jer baron Geoffrey, nikada nije došao njenom ocu u posetu. Ne, Gospodar Thomas je uvek putovao na Baronovo glavnog imanja, kad god je posao trebao da bi se sprovede. Vazal je bio iznenađen njenom žestokim ispadom. “Mesec? Morate samo da sačekate, da groznica prođe, i kada se on probudi, da ga pitate”, tvrdio je on. “A vi ste pogrešili, devojko. Ne postoji takva stvar, kao što je imanje, koja je previše beznačajna za Geoffrey pregled. On štiti sve one, koji se obavežu i zakunu na vernost, od najviših do najnižih”. “Hoćete da mi kažete, da soko može da mi da dozvolu? Da on može da odluči umesto Barona?” Elizabeth je pitala, a njen glas je bio pun nade. “Onda naravno, da on hoće”, kazala je i požurila sama da odgovori, “Jer sam preuzela brigu o njemu. Uradiće, ništa manje.” Nasmejala se sa olakšanjem, i sklopila ruke.


“Ne znate koga ste upravo lečili?” Roger pitao, a osmeh je razvlačio na uglovima usta. Elizabeth se namrštila na njega i čekala. “Soko je Gospodar Geoffrey, vladar od Montwright.” Roger je seo u jednu od stolica i podbočio noge jednu na drugu, i čekao njenu reakciju. “ On je barun Geoffrey? “ Zaprepašćenje je jasno zvučalo u njenom tonu. “Jeste,” Roger je priznao. Prekrstio je gležnjeve i nasmejao se. “Zašto ste tako iznenađeni? Svi znamo Sokola”, rekao je arogantno. “Njegov ugled je dobro poznat.” “Da, ali sam mislila, da je on stari ... stariji od ...” Pokazala je na uspavanog ratnika i proučavala ga dug minut, a njene misli su jurile sa ovim novim razvojem događaja. Njen otac nikada nije spomenuo, da je njegov vladar bio tako mlad. Elizabeth je samo pretpostavila, da je i on bio star čovek, kao i niži baroni, koje je ona upoznala. Naslonila se na hladan kamen i pogledala nazad na Rogera. Izgledalo je da ga zabavlja, njeno neznanje. “On je najmlađi i najmoćniji pod Williamom,” Roger je odgovorio. Ponos je naglasio njegove reči.” Ako se gospodar oporavi, onda će on da bude pod mojom obvezom, zar ne?” Elizabeth je pitala. Brzo se pomolila, da je to bila istina, da je Geoffrey bio častan čovek, jer onda bi je možda on saslušao. Mogla je da ga ubedi u zlobu njenog ujaka. Ona mora da ga ubedi! Ako se opravi ...Glasno kuc, na vratima, prekinuo je Elizabethine misli. Roger joj je pokazao da ostane i otišao da otvori vrata. Razmenio je šaputajuće reči sa stražarima, a zatim se okrenuo prema Elizabeth.”Vaš sluga želi da razgovara sa vama.” Elizabeth je klimnula glavom i pratila jednog od stražara do kraja hodnika gdje je Joseph je stajao i čekao. Mogla je da kaže po njegovom izrazu lica, da je bio uznemiren. “Joseph, baron je bio taj, za koga sam se pobrinula.” “Da”, kazao Joseph. Sačekao je da stražar bude dobro van njih i vrati se na svoje mesto, pre nego što je nastavio, “Hoće li se isceliti?” “Postoji šansa”, kazala je Elizabeth. “Sada moramo da se molimo. To je Thomasova jedina nada”, dodala je. Joseph se namrštio još više, a Elizabeth je odmahnula glavom. “To je dobra vest, Joseph. Zar ne vidiš da će gospodar biti pod mojim obavezom, bilo da sam žena ili ne. On će morati da me sasluša... “ “Ali, onaj je zadužen”, rekao je on, pokazujući joj prema njenoj spavaćoj sobi “, vazal ...” “Njegovo ime je Roger,” Elizabeth je upoznala slugu. “On je poslao po Belwain.” “Šta je ovo?” Elizabeth je zahtevala. Spustila je glas i rekla: “Zašto? Kako ti to znaš?” “Herman ćelavi je čuo njegove naredbe. Glasnici su otišli pre sat vremena. To je istina”, rekao je, kada je Elizabeth počela da trese glavom, “Belwain će biti ovde, za nedelju dana ili više.” “Dragi Bože,” Elizabeth je prošaputala.” On ne sme da stigne pre nego što budem razgovarala sa Geoffrey.” Uhvatila je slugin rukav, a panika se čula u njenom glasu, i


nastavila brzo “Moramo da sakrijemo Thomasa. Moramo da ga izvučemo odavde, dok ne mogu da budem sigurna u barona Geoffreyja. Belwain ne sme da zna, da smo još uvek živi.” “To nije moguće, moja Lady. Belwain će saznati, čim uđe unutar zidina. Previše vas je videlo, da odete nazad. On će znati. I to je samo pitanje vremena, pre nego što i ovaj Roger sazna istinu.” “Moram da mislim,” Elizabeth je šapnula. Shvatila je, da vuče sluginu tuniku i spustila ruku. “Razgovarajte sa Hermanom. On je veran i neće progovoriti ni reč. A on je slobodan čovek, Joseph. Vas dvojica, morate uzeti Thomasa i sakriti ga. Postoji mnogo mesta. Možete li to da uradite?” “Da”, odgovorio je Joseph, ispravljajući ramena, “Neću vas izneveriti. Naći ću mesto.” Elizabeth je klimnula glavom, stavljajući svoje poverenje u skromnog slugu. On je ne bi izneverio. “To će biti samo na kratko vreme, dok je Geoffrey ne probudi”, kazala je. “Ali šta je sa vama? Ako se gospodar ne probudi, ako uspavani duhovi nastave da ga drže, i Belwain dođe ovde .. a ako gospodar umre ...” “Ja ću morati da odem”, kazala je Elizabeth, više za sebe, nego za Josepha. “Ja ne ću biti ovde, kada Belwain stigne. Ako se gospodar probudi uskoro, možda mogu da razgovaram sa njim, pre nego što Belwain bude imao priliku da isplete svoje laži.” Zadrhtala je, a zatim rekla: “Ako ne, i on umre, onda morate dovesti Thomasa do mene. Nekako ćemo stići do majčinog oca. On će znati, šta treba da radi.” “Hoćete li se vratiti na vodopad?” Joseph je pitao, sa strahom u glasu. On ne bi mogao da jaše sa njom sada, jer je dobio dužnost, da uzme Thomasa, a njegova briga za svoju gospodaricu bila je ogromna. “Neću ostati ovde”, šapnula je surovim glasom. “Belwain je prekršio ove zidove. Neću da budem ovde, da vidim njegov povratak. Neću.” “Da, moja Lady, smirite se. Sigurno će se ratnik probuditi, pre nego što budete morali da odete, pre nego što Belwain stigne, a on će vas saslušati”, rekao je on, svojim umirujućim glasom, kao da je govorio povređenom detetu. Čekao je, dok njegova gospodarica nije smirila svoj dah. Promena, koja je dolazila nad njom, kad god se ime njenog ujaka spominje, uplašio je starca. Znao je da ona bila svedok pokolja, i razumeo patnju i muku, koja se provlačila po njenoj duši, a verovao je, kao i ona, da je Belwain iza svega. Ipak, on je poželeo da može da govori o tome, i izgovori, i neka nešto od bola izbaci ... Bila je tako jako različita od svoje dve polusestre, Margaret i Catherine. Možda je to zato, što je ona bila polusaksonka. Kada Gospodar Thomas stigao na Montwright sa svoje dve male ćerke, on je bio težak, nesrećan čovek. Ali sve to se promenilo u roku od šest meseci, za koje je sreo i oženio plavokosu Saxonsku lepoticu. Njegova supruga bila je saksonski nestaško, to je sigurno, ali Thomas je imao svoj način, na koji je izlazio na kraj sa njom, i uskoro svi mogli da vide par, koji se suočavao, jedno sa drugim. Godinu dana kasnije, mala Elizabeth je rođena. Thomas je odlučio, da nije bilo suđeno, da imaju sina i izlio svoju ljubav u malu plavooku bebu. A sa one dve je održao posebnu vezu između njih, i kada je, deset godina kasnije, mali Thomas rođen, veza je i dalje ostala.


Iako Elizabeth nije preuzela očeve muške osobine, ona je oponašala njegov rezervisani manir, njegov način da prikriva svoja osećanja. Obe i Catherine i Margaret bi nosile svoje emocije na njihovim licima, da ih celo svet da vidi, ali ne i Elizabeth. Joseph je verovao da je Elizabet bila nit koja drži porodicu na okupu. Bila je tako žestoko odana, a porodica je najvažnija stvar za nju. Bila je mirotvorac i pobunjenik, očev ponos kada je jahala pored njega u lovu, i majčino nezadovoljstvo, kada je pokušala svojom rukom da šije. Da, to je bila srećna, zadovoljna porodica, do sada ... “Jesam li vam rekao da je Herman poslao trojicu ljudi na Belwainovo imanje? Mayhap može da prikupi dokaze koje trebamo, zato je on razgovarao sa Belwainovim slugom ...” “Herman je dobar čovek”, Elizabeth ga je prekinula. Njen glas je sada bio opušten, i sluga je ispustio mali uzdah olakšanja. “Ali ja ne mislim će Belwainove sluge govoriti istinu. Oni ga se boje, čak previše. Joseph recite Hermanu da ću mu se zahvaliti za njegov trud, “Elizabeth prošaptala. “On je voleo vašu porodicu takođe, Lady. Thomas, je bio taj, koji ga je oslobodio. Vi ste bili samo dete i verovatno se ne sećate, ali Herman neće zaboraviti dug prema Montwrightu.” “Da,” Elizabeth je uzvratila, “Čula sam priču.” Nasmejala se i dodala: “Ne mogu da shvatim, zašto svi su spominjali Hermana kao ćelavog, jer je njegova glava bila gusto prekrivena kosom, a moj otac bi se prilično narogušio neprijatno, kada sam ga pitala zašto.” Joseph je pretpostavio, da ona još uvek ne zna razlog, i pocrveneo. Nadao se da ga neće pitati, da joj objasni. To je bila glupava muška šala i on sigurno ne bi oštetio osetljive uši njegove gospodarice, sa istinom. Srećno sećanje na oca, pomoglo je da Elizabeth, da podigne svoj duh. I ona je šapnula: “Mi ćemo proći kroz ovo, Joseph. Sada moram da se vratim kod Barona. Molite se, Joseph. Molite da se Geoffrey izleči. Molite se, da me sasluša. Slušajte i verujte.” Ona je potapšala slugu po njegovom nakrivljenom ramenu i polako se vratila nazad u spavaću sobu. Želudac joj se opet uvrnuo i ona se borila protiv nagona, da izbaci napolje. Misao na Belwainov povratak na Montwright je nepodnošljiv. Da nije bilo njenog malog brata, da o njemu razmišlja, onda bi Elizabeth pozdravila tu vest. Planirala bi svoju zamku, i sastala se sa Belwain žudni zagrljaj, a njen bodež spreman. Ona će dočekati svoje vreme. Osveta će biti njena. Njena odlučnost je držala u uspravnom položaju, a njene korake sigurnim. To čuva njen zdrav razum, u ovom suludom trenutku, u ovoj suludoj situaciji. Osveta i njena dužnost prema malom bratu. Tek kada život njenog brata bude zaštićen i njegova zemlja sigurna, i tek kada Belwain plati svojim životom, za svoje smrtne grehe, Elizabeth je mogla sebi da dozvoli, da se otvori ponor pustoši, ali ne pre nego što ostvari svoje obećanje. Tek tada. Kada je Elizabeth otvorila vrata spavaće sobe, otkrila je da su njene dve životinje uzele stražu sa obe strane gospodarevog kreveta. Oni su preuzeli ratnika, Elizabeth je zaključila iz njihovog budnog dežurstva. I nastavila do svog mesta na drvenoj stolici pored kreveta i opet obrisala, Gospodaru čelo. Dva dana i dve noći Elizabeth je i dalje bdela uz gospodara. Promenila svoju odeću bezbroj puta, govoreći očenaš dvanaest puta svakog puta, kada je posipala srž i kadulju za zacelivanje rana, baš kao što je njena majka naučila. Uzimala je svoje obroke u sobi i samo napuštala vođu, kada je zaista bilo neophodno. Jednom takvom prilikom, dok je silazila dole niz stepenice, ona je primetila Thomasa u velikoj dvorani. On je pogledao gore i okrznuo je,


i u toj prolaznoj sekundi, Elizabeth je priznala, da on nije znao ko je ona. Nije dozvolila da je to uznemirava, jer će biti vremena u budućnosti, da mu pomogne da se oporavi. A možda je to dobro za malog Thomasa, da se ne sjeća. On je takođe video ubistva njegove porodice, a ako Bog zaista bio dobar i milosrdan, onda možda se mali Thomas nikada ne bi setio, onoga što se dogodilo. Elizabeth je okrenula pažnju na Josepha, koji je stajao pored njenog malog brata. Sluga pogledao odsečno na dečaka, a zatim klimnuo glavom Elizabeth. Uz malo klimanje glavom samoj sebi, Elizabeth je priznala, da će uraditi ono što je potrebno, i nastavila gde je krenula. Palo joj je na pamet da bi ona mogla da čeka, samo još jedan dan. Tada će otići. I večeras, dok su vojnici spavali, Joseph će uzeti Thomasa. Samo ako bi Baron sarađivao! Ako bi se on samo probudio i saslušao je! S tim mislima Elizabeth se vratila pacijentu. Roger je preuzeo kontrolu nad psima, gledajući na njihovu hranu i vežbe, a njegov zadatak beskrajno nije voleo, ako je njegovo gunđanje bilo ikakav pokazatelj. Razlog je bio da su se psi čudno ponašali, kad god je Roger prišao uspavanom vitezu.”Oni reaguju, kao da bih naškodio mom gospodaru”, promrmljao je sa gađenjem. “Oni ga štite”, rekla je Elizabeth, smešeći se. Ona je takođe, bila iznenađena životinjskoj očigledno odanosti ratniku i nije mogla da je objasni. Nekoliko puta, tokom drugog dana Roger je ostavio nasamo sa svojim gospodarom i Elizabeth je priznala, da je konačno pridobila njegovo poverenje. Sredinom druge noći, kada je Elizabeth sedela pored viteza, ponovo je uzela i vlažnom krpom i obrisala njegovo čelo. Ratnik je sada ležao u dubokom, naizgled spokojnom snu, a njegovo disanje više nije bilo plitko. Elizabeth je bila zadovoljna, njegovim napredovanjem, ali je smatrala, da je groznica još uvek držala njega kao zatvorenika. “Kakav si ti to čovek,” prošaputala je, “tako da su ti mnogi toliko odani?” Tada je zatvorila oči, u tišini, jer joj je odgovarala, ali kad ih je ponovo otvorila, bila je šokirana, kada je videla, da ratnikove duboke smeđe oči uporno gledaju u nju. Elizabetina reakcija je bila nagonska, i ona je pružila ruku, da mu dodirne čelo. Njegova leva ruka je presrela njenu i polako, bez napora, on je povukao prema sebi. Kada su njene dojke bile pritisnute čvrsto uz njegove gole grudi i usne su im bile nekoliko inča, jedne od drugih, zatim je progovorio. “Zaštiti me dobro, nimfo.” Elizabeth se nasmešila njegovim rečima, sigurna da je razgovarao u bunilu. Oni su i dalje buljili, jedno u drugo cijelu večnost, a zatim je Gospodareva druga ruka pomerila prema zadnjem delu njenog vrata. Uz blagi pritisak, naterao je njihove usne u susret. Usta su mu bila topla i meka i osećaj nije bio neprijatan, Elizabeth je odlučila. Čim je počeo, čedni poljubac se završio, i opet su proučavali jedno drugo. Elizabeth nije mogla da skloni svoj pogled od njega, zbog njegovih očiju, bogatog somota i tamnih, kao i njegova kosa, izgleda da je očarao svojom snagom. Kao dete, koje zna da neće biti uhvaćeno, Elizabeth je rasla hrabrost i dalo joj nevinu radoznalost, pažljivo je klizila njena ruka iza vitezovog vrata, da odmori i uplete u njegovoj kosi. Mekoća protiv tvrdih mišića je iznenadila i ona je polako počela da masira vrat. Još uvek su gledali jedno drugo. Ukoliko bi Elizabeth bila lukavija, ona bi primetila, da njegove oči više nisu bile zastakljene od groznice.


Donela je svoju odluku. Ovaj put ona je bila ta, koja ga je povukla sebi i dodirnula njegova usta sa svojim slatko, nežno milujući. Nije znala da nastavi, jer je bila potpuno nevešta u vođenju ljubavi i bilo je slično, kao kada se dete bori da napravi svoje prve oprezne korake, tako je i ona isprobavala na njegovim usnama. Osećaj toplog peckanja počelo je da se širi njenim udovima i ona je uživala u ovom novom osećaju. Njena radoznalost je zadovoljena, ona je pokušala da se povuče, ali gospodar više nije bio pasivan u njenom zagrljaju. Njegov stisak je postao čvršći i on je postao napadač, a njegova usta, su iznenada postala snažna i zahtevna, dok je prisilno ušao svojim jezikom duboko u njena razdvojene usne, gnječeći njena nežna usta u svom napadu. Elizabethino telo reagovalo je hitro na njegov senzualan napad, oprezno dodirujući njegov jezik sa svojim, u početku dvoboja, starog kao i vreme. To je neverovatan trenutak. Osećanja koja Elizabeth, nikad nije upoznala je posedovala i borila za njih, pozivajući sebe dalje u tom novom neverovatnom potrazi. Uznemirena više svojim nesputanim odgovorom od njegovog napada, Elizabeth se trgne nazad iz njegovog naglo oslabljenog stiska. Borila se za kontrolu treperenja njenog tela, trljajući natečene usne sa prstima, gledajući posvuda, sem na njegovo lice, jer je znala, da su joj obrazi bili zajapureni od sramote. Kada je konačno bila voljna da svoj pogled vrati na njegovo lice i uzdahnula je od olakšanja. Ratnik je pao san. U sekundi, njegove oči su bile zatvorene. Sa mekim smehom je prošaputala, “Vi ste spaljeni od groznice, moj gospodaru, i nećete zapamtiti ništa od toga.” Na njeno zaprepašćenje, ratnik se polako nasmešio.


Drugo poglavlje Šestog dana gospodar se probudio. Magla od droge izazvanog sna, sporo se povlačila, i u svom buđenju, zbunjenost i nesnalaženje je trenutno zamaglilo um ratnika. On je otvorio oči prema jakom suncu i zagledao na područje vidljivog njemu iz svog ležećeg položaja, dok je on pokušavao da se seti, gde je bio. Izgledalo je tako poznato, a opet tako čudno i novo. Mrgođenje izraza je smanjilo, njegove nepristupačne mogućnosti, dok su scene iz bitke bljeskale jedna za drugom, pred njegovim očima, ometale njegovu potrebu, da zna šta je usledilo. Promrmljao je zakletvu od frustracije, i okrenuo se na leđa. Ubod bola, nije se razlikovao od početnog potiska neprijateljskog mača, i pucao do njegovog ramena. Duboko je udahnuo u naporu da zaustavi drhtaje, koji su kolali kroz njegovo telo. Kratki bljesak bola u njegovim očima, mu je bilo samo potvrda povrede, jer je bol prihvatio kao nešto stalno u njegovog životu. Kako bi mu se dao glas, je bio bi to znak slabosti. Snaga, nepobediva i apsolutna, bila je moć Gospodara Geoffreyja, a slabost, mrzeo je suprotnost, je pripadala samo malim ljudima. “Dobrodošli nazad u život, moj gospodaru.”Osoran glas svog vernog vazala, Rogera, uklonio je mrk pogled koncentracije sa vitezovog lica. Sada će on dobiti neke odgovore. Klimnuo je glavom, primećujući vazalov mršav izgled. Dokaz bdjenja njegovog pratioca tokom njegove bolesti bila je očigledna. Njegova lojalnost zadovoljila je gospodara. “Koji je to dan?” Geoffrey je pitao, a glas mu je bio hrapav od sna. “Prošlo je šest dana od kada ste pali,” Roger je odgovorio. Gospodar se namrštio nad tim podatkom, Bacio je pogled okolo po sobi ponovo, dok je pripremao pitanja u svojoj glavi. Prizor zastave, koja je visila iznad ognjišta zaustavila je njegov upitni pogled. Dug tihi trenutak, Gospodar Geoffrey proučavao šare. Iznenada sećanje na njegovu “viziju” zaustavilo je sve misli, sve pokrete. Bila je živa, ona je bila stvarna, a prizori onoga šta se dogodilo u ovoj sobi, bili su jasni i sveži, kao novi dan. “Gde je ona?” “Sećate se?” Iznenađeno je zvučao u vazalovom glasu. “Da”, odgovorio je Geoffrey mekim glasom. “Dovedi mi je. Sažetost komande posle nežnog priznavanja zasmetao je Rogeru. “Ona je otišla.” Urlik besa Gospodara Geoffreyja mogao je da se čuje u dvorištu ispod, a bilo je i zastrašujuće i donekle ohrabrujuće. Jasno je izrazio nezadovoljstvo zbog neke stvari, ali takođe i ukazalo da se on dobro oporavio. Roger je preuzeo usmene udarce sa istreniranom lakoćom, znajući vrlo dobro, da će se govor pun osude uskoro završiti i da će mu zatim biti dozvoljeno da objasni sve. Gospodar Geoffrey je imao žestok temperament, koji se brzo zapalio, ali on je bio pošten čovek. Samo je onda moralo da se sačeka, dok njegov bes ne popusti, pod uslovom, da je taj bio dovoljno hrabar, Roger pomisli, a zatim izneo svoj slučaj. Naredba je na kraju došla. “Od samog početka, Roger. Reci mi.”


Rogerovo pripovedanje je bilo brzo i bez prekida. Tek kada je priča bila potpuna, on je zastao da uzme dah, jer je služio svoga gospodara gotovo pet leta, istina je, da je njegov vođa još uvek imao moć, da potkopa njegovu sposobnost, da misli jasno, kada je bio uznemiren, kao što je on sada bio. “Gospodaru moj, ja bih napravio ugovor sa đavolom, i izašao u susret njegovim uslovima dobrovoljno, da spasim vaš život.” To je rekao kao vatreni zavet, a Geoffrey mogao naći malo grešku sa svojim prijateljem. Njegova odanost bila apsolutna. “Ipak, ja sam pokušao da saznam, gde je živjela. Ali svi, koje sam ispitivao, izgleda da ne znaju.” “Da li govore istinu?” “Ja ne mislim tako. Mislim oni pokušavaju da je zaštite, ali ne razumem zašto.” “Dečak, koga je ona tražila ... dovedi ga do mene”, Geoffrey je naredio. Naterao je sebe da kontroliše svoju frustraciju i uzbunu. Ona je nestala! Van zidina, nezaštićena ... Roger je požurio do vrata, i dao naređenje jednom od stražara. Potom se vratio u stolicu pred ognjišta i seo. “Dečak je gotovo pobegao”, počeo je, odmahujući glavom. “Jedan od stražara, presreo je devojčinog slugu, kako se iskrada i udaljava sa dečakom. Ja sam ispitivao slugu, ali on neće meni da kaže ništa. Mislio sam, da sačekam vas, da biste našli smisao u svemu ovom.” “Dečak će mi reći, sve što treba da znam”, rekao je Geoffrey. “On još uvek ne govori, moj gospodaru. Kako...” “Nemojte me ispitivati”, Geoffrey ga je prekinuo, svojim oštrim tonom. “Moram da budem siguran.” U roku od nekoliko kratkih minuta, dete je stajao ispred gospodara. On je pokazao ni strah ni stidljivost. U susretu sa vođom prodorno je buljio sa širokim osmehom na licu. Geoffrey je zabavljala dečakova neustrašivosti, jer je istina, da su i odrasli muškarci znali da se tresu u svojim čizmama, kada je Geoffrey obratio pažnju na njih, ali i taj čuperak na dečaku, ponašao se kao da je bio blizu pukne u naletu kikota. Bio je obučen u seljačku odeću i u velikoj potrebi za kupanjem. Dete se nije plašilo. Bio je oduševljen, je bio daleko bolji opis, da čovek, koji je mu spasio život, ratnik koji je uništio grupu ljudi, napadajući svoje zaštitnike na pustom putu do Londona, konačno je bio budan. Detetovo pamćenje je počelo sa Gospodarem Geoffrey, i iako lider nije mogao da ima nikakvog saznanja o tome, on je bio impresioniran sa nevinim prijemom i poverenjem u dečakovim očima. “Vi, sada nećete umreti?” Dete je upitalo. I Roger i Geoffrey su pokazali iznenađenje, što je dečak mogao da govori, ali pre nego bilo ko od njih mogao da to primeti, maleni je nastavio, “Svako je čuo da vičete i oni su se smešili.” Dete je zvučalo sa takvim olakšanjem i toliko sigurno u sebe, da Gospodar Geoffrey sebe uhvatio kako se smeši. “Reci mi svoje ime”, rekao je komandu hrapavim glasom.


Dete je otvorilo usta, namrštilo se, a onda slegnulo ramenima. U njegovom glasu je bilo iznenađenja, kada je odgovorio: “Ne znam svoje ime.” “Da li znaš li odakle si došao, i kako si došao ovde?” Roger je postavio pitanje i dečak se okrenuo, i buljio u njega. “On me spasio”, reklo je dete, pokazujući na Geoffrey. “To je, kako sam došao ovde”, objasnio je on. “Ja ću da budem vitez.” Dečakova ramena su se ispravila sa ponosom. On je shvatio, od svega da je sam. Gospodar Geoffrey je razmenio pogled sa Rogerom i okrenuo se dečaku. “Kome ti pripadaš?” upitao je, iako je već imao odgovor. “Vama?” Dete više ne izgledalo tako sigurno u sebe. Stezao je ruke, dok je čekao na odgovor. Nervozan pokret nije promaknuo ratniku. Retko se bavio nekim tako mladim, ali nagon da štiti, da čuva, ga je povukao. “Da,” odgovorio je, iznutra ustuknuo na grubost u glasu. “Sada me ostavi. Sada me ostavi, mi ćemo razgovarati ponovo kasnije.” Detetu je izgleda laknulo. Gospodar ga je gledao, kako ide do vrata, želeći osmeh dečaka umesto mrštenja i zapitao se, zašto se on osećao ovako. Mora da je groznica ostavila slabost u njegovom duhu, kao i u telu, on je odlučio. “Moj gospodaru?”upitao je dečak sa vrata, leđima okrenut prema vođi, tako da je njegov izraz lica bio sakriven. “Da?”gospodar odgovorio nestrpljivo. “Jeste li vi moj otac?” Okrenuo se zatim i Geoffrey je imao jasan pogled na muke i zbunjenost, na dečakovim licem. “Ne” Njegov odgovor je doneo suze u očima mališana. Gospodar Geoffrey je pogledao Rogera sa izrazom, koji je jasno izjavio, “šta sad?” Roger je pročistio grlo i promrmljao dečaku, “On nije tvoj otac, dečko. On je tvoj gospodar. Tvoj otac je bio njegov vazal.” “Moj otac je mrtav?” “Da”, odgovorio je Geoffrey. “A ti si pod mojom brigom sada.” “Na obučavanje da budem vitez?” upitao je dečak namršteno. “Da, na obuku da budeš vitez.” složio se ratnik. “Vi niste moj otac, ali ste moj gospodar,” Dečak je izjavio vrlo činjeničnu stvar. “To je gotovo ista stvar”, objavio je, izazivajući Gospodara Geoffrey nepokolebljivim pogledom. “Ili nije?” “Da”, odgovorio je ratnik ogorčeno. “To je isto.” Ni gospodar ni Roger nisu rekli ni jednu reč, sve dok vrata nisu bila zatvorena iza deteta. A mogli su da ga čuju, kako se pohvalio stražarima postavljenim na vratima, a Roger je bio prvi, koji se osmehnuo. “Thomas je sigurno imao pune ruke posla, sa tim malim,” on se nasmejao. “A on nije bio mladić, kada je dečak došao, ako me moja pamet dobro služi.” “Kako sam mogao da zaboravim?” vođa se pitao. “Thomas je imao nekoliko dece, i to sva ženska, i potpuno odrasla, pre nego što mu je njegova žena, dala sina. Njegov ponos je dostigao London”, dodao je Geoffrey.


“A djevojka?” Roger upitao. “Ona je njegova sestra. Možete samo da pogledate u dečakove oči, Roger, da biste videli istinu. One su iste kao i njene.” Geoffrey je zamahnuo svojim nogama preko kreveta i ustao. Noge su mu bile slabe, ali ih je on ohrabrio, podupirući se uz ivicu kreveta i duboko udahnuo, spreman da sam sebi da snagu. “Ona želi da ga sakrije od mene, Roger, a ja hoću da znam razlog.” “Rečeno nam je, da je cela porodica ubijena”, rekao je Roger. “A dečak je bio obučen kao seljak ...” “Očigledno da je to zbog njegove zaštite, jer on je naslednik Montwright ...” “Sluga koji je pokušao uzme dečaka, možda on može da vam kaže odgovore, na ovu zagonetku,” Roger ga je savetovao. “Da. Siguran sam da on zna, gde se skriva njegova gospodarica”, Geoffrey se složio. “On će mi reći, zašto se ona plaši.” “Plaši se?” Roger se nasmejao. “Sumnjam da se plaši od bilo koga ili bilo čega. Zato što je ona imala sve nas, koji smo se takmičili i trčkarali oko nje. Horace priča svima, koji hoće da slušaju, kako je ta zlaćana, jednom ušla u veliku dvoranu i očarala sve one koji su bili prisutni. Sve osim mene”, Roger je dodao. “Niste bili očarani?”Lider se raspitivao sa jednom podignutom obrvom. “Ponižen”, priznao je Roger sa smetenim osmehom. “Ja sam prestar da se očaram.” Geoffrey se zakikotao i prišao da pogleda kroz prozor. Zurio je u šumu, dok je slušao Rogera. “Kada sam prvi je put video, bio sam pun besa. Nisam očekivao curicu, da vas neguje, i bio sam uveren, da ste umirali. Ali ona je znala šta se sprema. Njen nedostatak straha me zaintrigirao. Ona je čista suprotnost, ” Roger je priznao, “ali sam primetio ranjivost u njoj, kada me je pitala za dečaka. Ali sam bio previše iscrpljen u to vreme, da sastavim dva i dva zajedno. Sada vidim vezu.” “Zašto je otišla, znajući da je njen dom, bio ponovo bezbedan? Da rizikuje napolju, kada bi ona bila dobro zaštićena ovde ...” Geoffrey okrenuo od prozora i dodao: “Ja ću je pronaći.” “A kad to uradite?” Roger je upitao. “Učinit ću je svojom,” ratnik je odgovorio čvrstim, odlučnim glasom. “Ona će biti moja.” Zavet je dao. Bilo je potrebno manje od sat vremena, da obavi potrebne poslove za oporavak Montwrighta. Roger je bio najsposobniji, a i svi ljudi su naporno radili na poslu jačanja zidova. Gospodar Geoffrey je bio obučen sav u crnom, kao što je bilo njegovo raspoloženje i nestrpljivo čekao u velikoj sali slugu, da bude izveden pred njim. On je podivljao od besa, frustracije, i brige. Pronalaženje devojke, pre nego što je zadesi bilo kakvo zlo, postalo je opsesija. On je priznao toliko, ali to nije mogao to da objasni zašto. Samo je on znao, da je video u šumi pre bitke za Montwright Manor. Da li je bio zaista znak, a znak je postao stvarnost, jer da nije, kako bi se probudio i našao nju, kako brine za njega? Njegovo obrazloženje zaudaralo od predrasuda, ali on je bio nemoćan da to


kontroliše, a po prvi put u svojih dvadesetsedam godina, njime su vladale emocije. To je bilo zastrašujuće priznanje. Emocije nisu imale mesto u njegovom životu. Bile su zamagljene sa razlogom. Disciplina i logika, hladna i oštra kao sečivo, kojom je zamahivao moćno, vladajući svakom njegovom akcijom. I tako će biti opet, obećao je, čim devojka bude pronađena. Pronađena i prisvojena. “Ovde je, moj gospodaru”, rekao je Roger sa vrata. Gurnuo je drhtavog slugu na pod, ispred gospodara. Gospodar Geoffrey se okrenuo od svoje pozicije ispred ognjišta i pogledao slugu besno. “Tvoje ime?” “Ja se zovem Joseph, moj gospodaru. Odani sluga Thomasa”, dodao je on. Sluga je kleknuo i pognuo glavu, pokazujući svoje poštovanje. “Imaš čudan način dokazivanja tvoje odanosti gospodaru Thomasu”, rekao je Geoffrey čvrstim glasom. “Pokušavajući da uzmeš njegovog naslednika i izvedeš ga van zidina bi moglo da te košta života.” “Nisam mislio da mu nikako da mu naudim, moj gospodaru,” Joseph je šapnuo. “Ja sam pokušavao da ga zaštitim.” “Zaštititiš njega od mene?” Geoffreyjeva rika prilično obeshrabrila slugu. On je odmahnuo glavom i pokušao da pronađe svoj glas. “Ne, moj gospodaru! Mi smo samo mislili da mali Thomas bude bezbedan, dok se vi ne oporavite.” “A ti si mislio, da je on nesiguran ovde?” Geoffrey je upitao. “Načulo se, da je poslato po Belwaina, ujaka malog Thomasa. Moja gospodarica veruje da je Belwain bio iza ubistva njene porodice. I nije želela da Thomas bude ovde, kada njen ujak stigne.” “I to je razlog što je ona otišla?” Geoffrey je pitao, trljajući bradu zamišljeno. “Jeste, gospodaru moj.” Joseph slegnu ramena i slučajno pogleda u zastrašujućeg čoveka ispred njega. “A ti si lojalni meni?” Geoffrey je upitao. “Jesam, gospodaru moj”, odgovori Joseph, stavljajući ruku na svoje grudi, na mesto gde mu je srce tuklo divljim tempom. “Ustani i dokaži svoju lojalnost”, Geoffrey je zahtevao oštrim glasom. Joseph je odmah poslušao. Ustajao je i lagano se naklonio glavom, čekajući sledeću naredbu. Nije trebalo dugo da dođe. “Reci mi gde se skriva tvoja gospodarica.” “Blizu vodopada, oko sat vremena jahanja odavde, moj gospodaru”, odgovorio je Joseph, bez oklevanja. “Kada sazna da ste budni, ona će se vratiti, da razgovara sa vama”, kazao je predviđajući. “Njeno ime?” Geoffrey je zatražio, iako je njegov ton sada nije bio toliko silovit, kada je znao, da će sluga da sarađuje. “Ona je Elizabeth, i ona je najmlađa kći gospodara Thomasa”, odgovorio je Joseph. Ruke su počele da bole, i on tek tada shvatio da ih je grčevito pritezao. Duboko treperavo je udahnuo, i pokušao da se smiri.


“Da li ona bila ovde, kada je napad počeo?” “Da, moj gospodaru”, odgovorio je Joseph, drhteći od sećanja. “Svi, osim Lady Elizabeth i njenog mlađeg brata su ubijeni. Bio sam u stanju da im pomognem da pobegnu, ali ne pre nego što su oboje bili svedoci njihove majke...” “Znam”, Geoffrey ga je prekinuta. “Dobio sam broj tela ... i način kakve su njihove smrti bile mi je prepričan.” Na njegova usta se smestila mračna linija, sećanja na Rogera, i njegovog nedavnog opisa, unakaženih tela. “I ti kažeš, da je ona bila svedok toga?” “I ona i dečak. Mališan nije progovorio ni reči, sve do danas”, dopunio je. “I izgleda da nema sećanje na događaj.” “Da li znate ko stoji iza napada?” upitao je slugu. “Nisam prepoznao bilo koga od njih, zbog toga što je nekoliko njh nosilo crne kapuljače, ali moja gospodarica veruje da je Belwain odgovoran. Sa vašom dozvolom, moj gospodaru, ja ću je dovesti do vas.” “Ne”, odgovorio je Geoffrey, “Ja ću je dovesti nazad. “ Rogererov glas je prekinuo raspravu. “Moj gospodaru? Sveštenik je stigao.” Geoffrey je klimnuo glavom, iznutra uzdahnuo sa olakšanjem. Iako su mrtvi bili zakopani, oni nisu bili blagoslovleni. “Pobrini se za njegovu udobnost, Roger. On će ostati ovde, dok se ja ne vratim.” “Mogu li da vam pokažem put do vodopada, moj gospodaru?” Josephov bojažljiv glas je skrenuo pažnju gospodara Geoffrey nazad na njega. “Ne”, odgovorio je Geoffrey. “Idem sam. Njin otac je bio odani podanik. To je moja dužnost. Ti si uradio tvojoj gospodarici lošu uslugu, držeći se ćutanja, ali neću te kriviti, jer sam čuo za njenu tvrdoglavu sklonost. A ti si spasio njen život. Neću to zaboraviti! Ipak, odgovornost za njenu dobrobit, sada leži na meni. Tvoj posao je završen. “ Joseph se osećao, kao da je težina bila podignuta sa njegovih ramena. Gledao je Gospodara Geoffreyja, dok je u dugim koracima izlazio iz dvorane, misleći da će Elizabeth zaista biti dobro zaštićena. Gospodar Geoffrey čini se, da je čovjek od čelika, Joseph je procenjivao, i njegova snaga će biti Elizabethin štit protiv svih, koji bi hteli da pokušaju da je povrede. Jedno pitanje ostaje, koje je džangrizalo Josepha iz dubine njegovog uma, ko će štititi Lady Elizabeth od Gospodara Geoffrey? Ni oblak nije narušio horizont, dok se Geoffrey zaputio kroz šumu, tražeći vodopad. Jahao je naporno preko sata, kada je njegovu pažnju privukao zvuk brze vode, koji je odzvanjao, kroz bujno zeleno lišće. brzo je sjahao i osigurao uzde do najbliže grane drveta, a zatim krenuo da nađe put kroz gustiš. Magla od kaskadnih voda mešala se sa toplotom popodnevnog sunca i napravila prekrivač od pare, koja je pokrila njegove čizme. Znao je iz Josephovog opisa, da je Koliba je bila dobro skrivena u okviru jata breza, baš tamo ispod, gde se voda skuplja u bazen. On je krenuo u tom pravcu kada su ga poprskale kapljice, a zatim je usledio tihi kašalj, koji ga je zaustavio. Geoffrey je automatski izvukao mač i okrenuo se, čekajući, još neki drugi zvuk, koji bi mu dao prednost nad neprijateljem, kada je uhvatio tračak zlata,koji se ogledao kroz grane. Premestio se da malo


bolje pogleda. Njegov dah je uhvaćen u grlu, na vidik ispred njega. Njegova vizija ona zlatna, kako su njegovi ljudi, tako dostojno nju nazvali, kao ruža je izlazila iz vode, poput boginje Afrodite. Gledao je, začarano, dok je prelazila u plitki kraj bazena i zastala. Njene noge je su bile u raskoraku i ona pruži svoje ruke visoko iznad glave u lenji, lagani pokret. Svetlosni zraci sunca izlivali su se kroz baldahin od krošnji grana i kupali svoju boginju u zlatu. Sa sporim, gracioznim pokretima, Elizabeth je rukom sklonila kosu nazad sa čela. Uzdahnula, zadovoljno na trenutak, uživajući u osećaju sunčeve toplote na ramenima i kontrasta sa hladnoćom čiste vode, koja je pljeskala niz njene noge. Naterala je sebe da izbaci sve misli, sve brige. U svom srcu je znala da bi njen verni sluga prevrnuo i nebo i zemlju, da sakrije Thomasa od Belwainovih očiju, sve dok baron Geoffrey ne bude mogao da je sasluša. Ali čekanje ... to je postalo nepodnošljivo. Možda se groznica vratila, a ratnik bio mrtav. Možda je Belwain stigao na Montwright i ubedio sve, da on nije imao nikakve veze sa ubistvima. Stani, sebi je naredila. Ne postoji ništa, što bi moglo da bude urađeno, sem čekanja, rekla je sebi. Čekanja i molitvi. U životu žene toga ima puno, Elizabeth je zaključila sa očajem. Zahvatala je vodu u svoje ruke, i polivala tečnost niz njen vrat. Geoffrey je bio dovoljno blizu da vidi, njen drhtaj, gledajući kapi vode koje su sklizile dole, između njenih punih grudi, pored uskog struka i bio je siguran, da bi mogao da je obuhvati samo sa jednom rukom, i dalje niže, prema plavom, kovrdžavom trouglu, na spoju njenih nogu. Njene bradavice su porasle silno, od hladnoće, ali je Geoffrey bio taj koji je zadrhtao u reakciji. Nevina senzualnost zračila je svakom njenom pokretu i Geoffrey je bio pod velikim pritiskom, da kontroliše svoja osećanja, i potisne primitivnu želju, koja je harala u njemu. Nežno njihanje njenih kukova, dok je hodala iz bazena i nabirala odeću sa grana, gotovo ga je nateralo da podivlja od potrebe. Duboko je udahnuo, da dobije malo kontrole. On je baron Geoffrey, vladar svih Williamovih zaveštanja! On je neće uzeti sada, iako je mislio, da će poludeti, ako ne oseti njen ukus uskoro. Da, on će je imati. Oko toga više nije bilo pitanja. Ona će pripadati njemu. To je jednostavna činjenica života. Zakon. Šta je gospodar poželeo, on je uzeo. Psi su zapamtili Geoffreyja, i iznenada su se pojavili uz bok njihove gospodarice, prateći svaki njen korak, dok ona nije završila sa oblačenjem. Životinje su bile ogromna stvorenja, ali iz načina na koji su je obojica gurkali, kada se okrenula i nestala u šumi, Geoffrey je znao, da će je dobro zaštititi. Bio je spreman da premesti svoj mač u korice i prati Elizabeth do kolibe, kada je nagli vrisak, probio tišinu. To je bio ženski vrisak. Geoffrey je pojurio prema zvuku, sa isukanim mačem. Mogao je da čuje pse i njihovo svirepo režanje, krike i dovikivanje muškaraca ... bar trojice, sudeći prema različitim grlenim zvucima. Geoffrey se obrušio na čistinu, ispred kolibe i uzeo živu sliku, za vreme jednog daha. Bilo ih je trojica. Dvojica su se borili s psima, a treći pola nosio, napola vukao devojku, koja se opirala, prema kolibi. Prizor takve prljavštine, koja drži takvu lepotu, njegovu lepotu, izvršio je njegovu transformaciju. Pošten i plemenit vladar dvorca, je nestao, zamenio ga je čelični ratnik, spreman, jednim potezom, da ubije. Tu nije bilo sluha, ni poštenja, niti razumevanja. Neprijatelj se usudio, da dotakne,


ono što je njegovo, i da li su shvatili tu činjenicu ili ne, nije bilo od značaja. Cena za njihovu požudu, za njihove gluposti, će biti smrt. Ratnikov urlik od besa, stegla je Elizabethinog napadača. Užas je oprao požudu iz njegovih očiju, jer je on bacio Elizabeth, iz njegovog naručja, i okrenuo se, da se suoči sa izazovom. Izgled gneva na ratnikovom licu, promenilo je mišljenje napadača. Okrenuo se i potražio sredstvo za bekstvo, zbog namere, koju je pročitao u tim hladnim crnim očima. Njegova neodlučnost bila njegova smrtna kazna. Geoffreyjeva oštrica je zviždala, dok je sekla kroz vazduh, vođena jakim ratničkim rukama, dok je zaronila dole kroz rame čoveka, sekla je kosti i mišiće, tako lako kao da je ovčije krzno, u svom nastojanju da nađe i probode srce. Sa jednim dodatnim trzajem, njegovog ručnog zgloba, Geoffrey je završio lov, sklonio mač, i okrenuo da se bavi sa dvojicom muškaraca, iza njega. “Pozovite svoje životinje”, naredio je, preko ramena, a Elizabeth je teturajući se na svojim nogama, poslušala bez pitanja. Geoffrey je dozvolio obojici muškaraca vreme, da se oteturaju na svojim nogama po svoje oružje, pre nego što je napravio korak napred. Onda je stao, noge ukopao u raskoraku, sa svojim mačem uz sebe, čekajući. Njih dvojica su čučnuli i počeli da prave krug oko ratnika, a njihovi nedorasli pokušaji da ga ubiju, doveli su osmeh na ratnikovom licu. Osmijeh, koji nije sasvim stigao do očiju. Pre nego što je ijedan od njih, mogao da pusti bilo kakav vrisak, Geoffrey ih je ubio, sa dva brza udara njegove oštrice. Zapanjena, ne sposobna da shvati, kako je gospodar došao, da bude tamo, i odbrani je, Elizabeth je mogla samo da posmatra omamljeno. Kad je Geoffrey završio i usmerio svoju pažnju na nju, Elizabeth je osetila, da njena kolena gube snagu, od sirove sile, koja je zračila iz njega. “Dođi kod mene. “Grubost u glasu je preplašila. Tu je bila drugačija vrsta užasa, koja se provlačila na nju sada, a Elizabeth nije mogla da shvati, šta se dešava. Zar ne bi trebalo da oseća olakšanje? Ovaj čovek je spasio njen život, ubio zbog nje. Možda je to zato, što je on bio tako mnogo veći. nego što se sećala, ili je možda to zato, što je ubio tako lako, tako da bez napora ... tako bez osećaja. Bila je previše zbunjena, jedino što je znala, da je opasnost još uvek bila tamo, prijanjala za vazduh , družeći se sa mirisom smrti i znoja. Napetost je obavijala oboje, dok su zurili jedno u drugo. Elizabeth je stajala ukočeno i uspravno, gledajući ispred sebe silu, koja se izlivala iz njega. Moć. To je bilo tamo u njegovom stavu, u njegovim mišićavim nogama, ukopanim u raskoraku u sigurnosti i pobedama, u čvrstim jakim rukama, koje su se odmarale na bokovima, ali najviše od svega, na njegovu licu. A moć je privukla sebi. Elizabeth je susrela njegov pogled i polako išla prema njemu. Stala je direktno ispred njega i čekala. Šta, ona nije znala. Geoffreyjevo telo se opustilo. Elizabeth je mogla da vidi, kako napetost, od nasilja, isparava. On je duboko udahnuo i njegove oči otoplile malo. I strah je otišao. “Upravo sam ubio za vas.” Njegov ton je bio arogantan i izazovan. Elizabeth je gledala kako Geoffrey čisti svoju oštricu, a zatim ga premestio, pre nego što je odgovorila: “Da, vi ste mi spasili život. Dužna sam vam.”, rekla priznajući, svojim mekim glasom. “To je tako.”


“Ali sam takođe spasila vaš život”, dodala je Elizabeth, “Jer sam ja ona, koja je lečila vaše rane.” “Sećam se”, odgovorio je Geoffrey. “I dakle, vi ste u mom duga, zar ne?” “Ja sam tvoj gospodar.” Gde li je to Elizabeth vodila? Geoffrey se pitao. Kakav je njen plan? “Vi pripadate meni.“ Elizabeth nije odgovarala, čekajući ga, da nastavi. Dug trenutak je prošao i gospodar se namrštio, u svom nezadovoljstvu. To što će ga ona izazvati, nije dobro, ako ga otuđi, a njena je sudbina bila u njegovim rukama. U stvari da, jeste pripadala njemu. Je li to sve što je hteo? Njeno priznanje, da je on sada njen gospodar? “Vi pripadate meni”, ponovio je. Elizabeth je htela da se složi, kada se njegova ruka pomerila, kao munja na zadnji deo njenog vrata, i njegovi prsti se zarili snažno u njenu kosu. “Ja sam taj, koji odlučuje o tvojoj budućnosti”, izjavio je Geoffrey. Elizabeth se namrštila od ljutnje. On je trebao, da bude u njenom dugu. Trebao bi da bude zahvalan, ali umesto toga, on je tražio, da ona prizna svoju poziciju njemu. Geoffrey nije bio zadovoljan, i on je uvrtao njenu kosu, sve dok nije povikala od bola. Ipak on nije popustio, ali je povukao bliže, dok njene grudi nisu bile ravno priljubljena uz hladnoću čeličnih karika metala, koje su ga pokrivale. Elizabeth je zatvorila oči od bola i kada je ponovo pogledala u njegove oči, njena usta su ostala čvrsto zatvorena, tako da ne bi povikala opet. Drhtala je iznutra, ali je obećala, da on neće saznati njeno gledište. Geoffrey se zagledao dole u Elizabethino lice, smešeći se načinu na koji je ona pokušala da prikrije svoj strah. Bilo je traga pobune, u njenim očima. A on nije propustio da ga vidi, i to ga je zadovoljilo. Ocenio je da se ona ne bi zastrašila lako. Bila je vatrena i hrabra, Geoffrey pogodio, jer je živela van zidina, samo sa svojim životinjama za zaštitu. To je bilo nečuveno od nežno odgajane dame, da uradi takvu stvar, ali ona je to uradila. Tvrdoglava previše, Geoffrey je znao, možda malo divlja po svojoj prirodi. Ali on će ukrotiti tu neobuzdanost, bez razbijanja duha. I kroćenje će sada početi. Njegova usta su se spustila na njena u poljupcu, koji je bio namenjen za osvajanje. On će imati njeno pokoravanje! Osetio je njen trzaj u početnom dodiru usta, ali on je ignorisao njene napore, da se oslobodi, primoravši je, samo tako što je zategao svoju ruku u kosi, sve dok ona nije otvorila usta da protestvuje. A onda je njegov jezik napao, ukus, istraživao, uzimao. Njegov napad nije bio nežan, jer je istina da je malo znao, oko udvaranja slabijeg pola, ipak, on se potrudio, da je ne preplavi. Bila je nežno vaspitana, on se podsetio, i dok je on mislio da je zanese njegovim seksualnim junaštvom, ubrzo je otkrio, da je upravo on taj, koji brzo gubi kontrolu. Ona je bila tako slatka, tako sveža, a kada je konačno počela da reaguje, kada je njen jezik bojažljivo dotakao njegov, on je osetio da talas tople vatre juri kroz njega. Dejstvo na njegovo zarobljeništvo je bilo upravo baš zapanjujuće. Da li se ona borila? Elizabeth je mislila da jeste, ali kada se poljubac završio, otkrila je da su njene ruke bile obavijene oko njegovog vrata. Da li ih je on tamo stavio? Ne, ona je sama odgovorila, to je uradila ona sama. Lice joj se naslanjalo uz oklop, koji je pokrivao njegove grudi. Sramota je pokušala da položi pravo na njenu pažnju, ali Elizabeth se borila. Ona nije primorala njega u zagrljaj, već ga je samo podnela, zbog njegove vrhunske snage. Osetila je, Geoffreyjevu


ruku, kako je pritegnula i tek tada shvatila, da su njegove ruke bile oko njenog struka. Mirisao je na kožu i znoj. Nije bilo neprijatno, biti u njegovim rukama, Elizabeth je priznala. “Tvoj poljubac je nedokazan, Elizabeth”, rekao je Geoffrey uz njeno čelo. Duboko zadovoljstvo, za koje nije znao pre, ga je obavilo; osećaj nje uz njega, je bio pravi, on je to osetio, da je bio pravi i u njegovom srcu. On udahnu miris divljeg cveća u njenoj kosi i gotovo da je glasno uzdahnuo, tako veliko je bilo njegovo zadovoljstvo. Znao je da bi trebao da je pusti i uzme nadmoćan, zastrašujući stav, tako da bi ona dobro razumela njihov odnos od početka, jer je on bio njen gospodar i ona njegov podanik, ali on izgleda nije mogao da je ispusti iz ruke, da izbriše osmeh. Moraće da se čuva i ne dozvoli joj da sazna, koliku je moć držala nad njim. To bi najverovatnije bila njegova propast, ako bi joj pokazao svoju slabost na nju. Znao je, iz dosadašnjeg iskustva, da je nežniji pol mogao lako da manipuliše, bilo kojeg čoveka, bez obzira na njihovu fizičku snagu, ako čovek to dozvoli. Nema te žene, koja će ga voditi okolo, pregibom svog prsta, ne, on će da vodi, a ona će biti veoma zahvalna da ga prati. “Bila sam baš radoznala,” Elizabeth je izjavila, misleći na poljubac, koji je ukrala, kada je ga je negovala. “Nisam se mnogo ljubila”, dodala je ona, dok ga je gurnula, da prekine njegov zagrljaj. “Uopšte ne sumnjam, da ste čisti”, Geoffrey je napomenuo, i Elizabeth je primetila da se bahatost vratila nazad, u njegov glas. Njegov osmeh ju je udaljio, i Elizabeth se vratila povlačenju poteza. Moraće sama da sebe gleda sa ovim, ona je odlučila. On je imao način, da je veže za njega, i kojim bi je prizivao, da mahne rukom ili glavom, da se ona pojavi. Bio je isuviše moćan, previše neodoljiv za nju, da bi se njoj sviđao, ona se podsetila, on bi bio, kao kameni zidovi njene tvrđave, nepopustljiv, a to joj neće učiniti ništa dobro, da bude povezana, sa takvim čovekom. Ne, ona nikad ne bi mogla da dozvoli, I takvu privlačnost da podstiče. Ona nije imala želju, da bude progutana njegovom snagom, samo da bi je ispljunuo, kao nekadašnju ljusku same sebe, kada okrene pažnju, negde drugde. Okrenula mu je leđa i pokušala da se seti, što su pričali. Čista, mislio je da je ona čista, on je rekao. “Kako si mogao da znaš?” našla pitanje “Da sam čista”, zapitala je. Okrenula se prema njemu i čekala svoj odgovor. Iako je mislila, da je on napravio primedbu da olakša njenu brigu, da je on mogao da je oceni razuzdanom, ona je shvatila, da je iritirana. Umesto da oseti olakšanje, što on nije smatrao, da ju je logor sledbenika..., našla se donekle uvređeno. Da li je njenim poljupcima toliko nedostajalo? “Bilo je očigledno, Elizabeth”, gospodar je odgovorio. “Iako pokušaj da iskoristite čoveka u oslabljenom stanju, mi govori mnogo o vašem karakteru.” Zadirkivao je, smeh je bio tamo u njegovim očima. To je iznenadilo, jer ona nije mislila, da je on bio čovek, koji se smejao puno. Vratila mu je osmeh. Mogla je da vidi, da je poljubac obasjalo njegovo raspoloženje, i nastojala da iskoristi trenutak. “Vi se sada osećate dobro?” “Da”, odgovorio je Geoffrey. “Vi ste me nazvali po imenu, moj gospodaru. Kako ste saznali?”


“To je bilo lako, da rešim deo zagonetke,” Geoffrey je odgovorio. “Ipak, ja bi želeo više odgovora. Kada se vratimo u dvorac ... “ “Ja bih ... ako vam je po volji gospodaru, želela bih da razgovaram sa vama sada, pre nego što se mi vratimo na Montwright.” Geoffrey se namrštio ovom zahtevu, a zatim je klimnuo glavom. Prišao je blatom isprskane gromadne stene pored kolibe i naslonio se na ivicu, njegove duge noge raširio ispred sebe. Nije bio svestan, da mazi pse, naslonjene sa obe njegove strane, dok je gledao Elizabeth. “Počnite tako što ćete mi reći, zašto niste ostati unutar zidina. Zašto ste došli ovamo?” “Nisam mogla da ostanem tamo, I suočim se sa Belwainovim dolaskom,jednostavno nisam mogla.” Elizabeth je smirila glas i prišla da stane između Geoffreyjevih nogu. Prekrstila je ruke, kao da se priprema za svoju jutarnju molitvu i rekla: “To je duga priča, moj gospodaru. Hoćete li da me saslušate?” “Da”, odgovorio je Geoffrey. Bio je nestrpljiv da čuje njenu priču, i shvati šta se događalo na Montwright. “Moji roditelji, moji sestre, jedan od njihovih muževa ... svi ubijeni”, prošaptala je. “A Belwain, mlađi brat mog oca je ... on je kriv. On mora biti kažnjen.” “Od samog početka, Elizabeth”, Geoffrey je ohrabrio u blagom tonu. “Recite mi šta ste videli, i ono šta ste čuli.” Elizabeth je klimnula glavom i duboko udahnula. “Nisam ih videla da dolaze. Mali Thomas i ja smo bili napolju na jahanju, kada je počelo. Porodica se okupila, da bi proslavili rođendan, mog malog brata. Bila je to tradicija”, objasnila je. Geoffrey je klimnuo i onda shvatio, da ona gleda kroz njega, izgleda da nije primetila njegov ohrabrujući gest uopšte. Sećanje je imalo kontrolu nad njom sada, i od patnje nagrizeno njeno lice, Geoffrey je znao zastrašujuć broj, trebalo je samo da se kaže. Hteo je, da je prigrli u njegove ruke, da je drži i ponudi utehu, ali je osećao, da neće prihvatiti njegovu samilost, od načina na koji je ona samu sebe držala uspravno. Sećanje je vodilo u pakao noćne more, i sve što je mogao, da uradi je da sluša. “Moja najstarija sestra, Catherine i njen suprug Bernard, došli su sa svima iz njegovog imanja u blizini Granbury, ali Rupert, bolan od jetre se uznemirio, nije mogao da prisustvuje. Dozvolio je Margaret da dođe, iako ... O, Bože, ali da on nije bio tako drag! Ona bi još uvek bila živa. “Elizabeth je duboko udahnula, smirenost poravnavajući preko njenih mogućnosti. Rekla je ostatak u stabilnim, bezosjećajnim glasom. “ Thomas I ja smo došli kroz sporedni ulaz, sa namerom da promenimo našu odeću, pre nego što nas naša majka ugleda, jer smo bili prekriveni blatom. Tamo je vertikalni otvor za stepenište, dobro skriven od velike dvorane, sa tapiserijom, koja je visila nad vratima na drugom odmorištu. Dok sam se približavala vrhu mogla sam da čujem vrisku i dovikivanje. Tada sam znala da nešto nije u redu, pa sam zaustavila Thomasa da ostane na stepenicama i otvorila vrata. Niko me nije video, ali sam ja mogla da vidim sve iz mog položaja. Tu je bilo


mrtvih, osakaćenih tela, razbacanih po podu, poput toliko mnogo zaprljanih šaša. Oni, koji su činili ubijanje, bili su odeveni kao seljaci, ali su se služili mačevima kao obučeni vojnici. Nekoliko ljudi je nosilo crne kapuljače, da bi prikrili svoja lica. Pokušala sam da pronađem onog koji je bio nadležan, kada sam ugledala moju sestru Margaret. Videla sam da je ona ubola jednog od muškaraca u rame, a zatim potrčala prema našoj majci. Čovek koga je ona ranila, je pratio i zaronio svoj nož u leđa, a Margaret pala dole. Onda sam osetila malog Thomasa sa moje strane, i okrenula da ga zaštitim od pogleda i pronađem sigurnost za njega. Jedan od napadača, a njegov glas mi je nekako poznato zvučao čak i tada, pozvao je i naredio, da pronađu dečaka. 'Pronađite dečaka ili nećemo uspeti “, to je ono što je on vrištao, a ja sam znala, da je značilo, da će tražiti, da ubiju malog Thomasa. Morala sam da ga zaštitim. On je sada bio naslednik ... Nisam mogla da pomognem, mojoj majci, ali nisam mogla izgleda ni da se pomerim takođe. To je, kao da sam bila zamrznuta na mestu. I ja sam samo stajala i gledala u nju. Oni su cepali odeću na njoj. Moje majke odjeću! Ona se odvojila i zakopala nokte prema licu jednog od njenih tamničara. On je zavrištao od bola i onda onaj, koji je ubio Margaret ... on je došao do moje majke sa sekirom u ruci. Podigao je visoko u vazduh i sečivo je pošlo niže, niže i preko njenog vrata i glave, glava joj je bila istrgnuta iz njenog tela! “ Ona nikada nije rekla ove reči do sada. Želela je da se sruši na zemlju i umre. Bol je bila toliko jaka, krici njene porodice, tako mučni, tako zaglušujući, da je ona nesvesno stavila ruke preko ušiju. Geoffrey nije rekao ni reč. Nežno je ispružio ruke i pоvukao njene sa lica, i držao ih. Njegov postupak je pomogao Elizabeth da stekne kontrolu. Pogledala je u njega onda, stvarno pogledala u njega i videla saosećanje u njegovim očima. “Ne sećam se mnogo posle toga. Uzela sam Thomasa nazad dole prema stepenicama, i mi smo tamo ostali, dok nas Joseph nije pronašao i izveo napolje. Mi smo poručili Bernardovim rođacima i Rupertu šta se desilo.” Geoffrey je pоvukao Elizabeth prema sebi, omotao svoje snažne ruke, oko nje. Želeo je da izbriše užas, ali je znao, da to nije bilo moguće. “Da li ste prepoznali nekog od muškaraca?” upitao je. “Ne, ali čovek, koji je Margaret izbo ... njegov glas mi je bio poznat”, Elizabeth se odjednom setila. “Krv je prekrila njegovu odeću.” “Štа je sа drugim muškarcima? Da li ste znali, bilo koga od njih?” “Ne”, odgovorila je Elizabeth, a njena ramena su pala. “Vaš sluga mi je rekao, da ste poslali svog brata u London. Zašto?” upitao je posle nekog vremena. “Nisam znala šta drugo da uradim,” rekla je Elizabeth. “Zakon će dati Belwainu starateljstvo i mislila sam da ste vi, stari i senilni. A ja nisam imala nikakav dokaz, da je Belwain stajao iza tog dela. Otac moje majke, živi u Londonu i mislila sam, da bi moj brat bio siguran sa njim, dok ja ne budem mogla da pronađem dokaz ... ili ubijem Belwaina sama “, rekla je ona. “Recite mi vaše razloge, zašto verujete, da je Belwain odgovoran”, rekao je Geoffrey. “On je jedini koji bi imao, nešto da dobije”, Elizabeth je počela. “On mlađi brat je mog oca i


žudeo je za Montwright. Otac mu je dao deo zemljišta, da bude njegovo sopstveno, ali Belwain ipak nije bio zadovoljan. Moja majka mi je rekla, da je Belwain nekad bio čestit čovek, sve dok mali Thomas, nije bio rođen, onda se odnos sa mojim ocem promenio. Ne znam, da li je to tako, jer sam bila previše mlada, da bih mnogo obraćala pa��nju. Znam da je zadnji put, kada je moj stric posetio mog oca, da su on i moj otac imali strašnu svađu i da je Belwain rekao, da se nikada neće vratiti na zemlju Montwrighta. Zapretio je mom ocu i sećam se, kako sam bila uplašena njegovim rečima, ali moj otac je izgledao, kao da se nije uznemiravao. Čula sam ga da kaže mojoj majci, da je Belwain temperamentan, i da će se smiriti i postati zadovoljan ponovo. “ Elizabeth je povukla ruke, i oslobodila ih iz Geoffreyjevih i rekla, “Belwain bi nasledio zemlju Montwright, ako bi svi bili mrtvi, zar ne?” “Da”, Geoffrey je priznao. “Ali vi niste svi mrtvi”, podsetio ju je. “Taj isti zakon, daje Belwainu starateljstvo nad malim Thomasom, zar ne?” “To je tako”, odgovorio je Geoffrey. “A ako vi date mog brata na njegovu zaštitu, on će ga ubiti,” rekla je predviđajući. “I mene takođe”, dodala je ona, skoro kao usputnu misao. “Nećete biti dati, pod njegovo okrilje”, izjavio je Geoffrey. “Onda mi verujete?” Elizabeth je pitala, a njen glas je bio pun nade. “Vi ćete ubiti Belwaina?” “Verujem da mislite, da je Belwain odgovoran”, Geoffrey se ogradio “, i tačno je da on ima najviše da dobije, ali meni treba dokaz, pre nego što ga izazovem.” “Dokaz! Nema dokaza”, Elizabeth skoro vrištala. Gurnula se podalje od Geoffrey i dodala, “Belwain neće slobodno da ode. Mora da plati za ono, što je uradio. Ja ću ga ubiti.” “Ako je Belwain odgovoran, ja ću ga ubiti”, rekao je Geoffrey. “Kada stigne na Montwright, ja ću ga ispitati.” “I vi mislite da će on priznati svoje grehe?” Elizabeth je pitala, očajničkim glasom. “Lagaće.” “Laži se mogu uhvatiti u zamku”, Geoffrey je uzvratio. “Ja ću naći ko je stoji iza tog čina i sam ću mu odrediti kaznu. To je moja odgovornost.” “Hoćete li da mi date svoju reč, da Belwain neće postati staratelj Thomasu?” Elizabeth je zatražila. “Ako je Belwain nevin od vaših optužbi, ne bih mogao da kršiti zakon”, izjavio je Geoffrey. “Thomas će biti stavljen pod njegovo starateljstvo. Ako je nevin. “Elizabeth napravila korak nazad, klimajući glavom.” Vi ste vladar na Montwright zemlji, a sada, kada je moj otac mrtav, mali Thomas je vaš vazal. Vaša je dužnost da ga zaštitite! “ “Nemojte meni govoriti moje dužnosti”, Geoffrey je prasnuo. Ustao je i nesvesno stavio ruke na bokove. “Ja ih poznajem dovoljno dobro. Sve dok ja ne budem znao istinu, po ovom pitanju, vaš brat će ostati sa mnom.” Njegov glas je bio nežniji, kada je dodao, “Veruj mi, Elizabeth. Neću dozvoliti, da bilo kakva šteta dođe do dečaka.”


Elizabeth je želela da mu veruje. Iako on nije obećao, da će odmah naplatiti njenom ujaku, on je pristao da zadrži njenog brata sigurnim za neko vreme. To bi trebalo da bude dovoljno. Bar je Geoffrey saslušao i nije odgurnuo njene optužbe na stranu. Ako on odluči da je Belwain nevin, onda će Elizabeth uzeti stvari u svoje ruke. “Dođite, Elizabeth. Već je dosta kasno. Mi ćemo razgovarati o tome, kada budemo u zamku.” “Ne moram da budem tamo, kada ispitujete Belwaina,” Elizabeth je tvrdila. “I ja ne želim da pogledam u njegovo zlo lice. Ne”, nastavila je, ne obazirući se na gnev, koji je pročitala na njegovu licu, “Ja ću ostati ovde, dok Belwain bude tamo.” Urlik je prekinuo Elizabethino izricanje odluke. Jednoj brzim pokretom, gospodar je podigao visoko u naručje. Psi su počeli da reže, ali je njih ratnik zanemario, dok se okrenuo i krenuo nazad prema vodopadu. Bože, kako je ona bila tvrdoglavi maleni imetak, Geoffrey je mislio razdraženo. Izgledalo je da ona nema nikakav strah, bilo koje vrste, od svog gospodara, i da su oboje, zabavljale i naljutile viteza. On nije koristio takvu drskost. Pa ipak, on je zaključio, da je želeo da se ona naježi u njegovom prisustvu. Ona ga je zbunila, priznao je, zbunila ... i oduševila ga. Ipak, on će morati da uradi nešto po njenom rasporedu, njenoj sklonosti da se raspravlja. Moraće da nauči, gde joj je mesto, gde je njena sudbina. Nije mogao da je dobro predstavi Williamu, dok ne bude naučila da obuzda svoj jezik. Iako Williamovo mišljenje nije odlučivalo u Geoffreyjevom životu, on je priznao, da nije želeo, da njegov kralj misli, kako je Geoffreyjeva žena bila, baš goropadnica! Žena! Da, rekao je sebi, ona će biti njegova žena. Ne postoji drugi način, na koji bi mogao da nju zadrži, kod sebe. Bila bi teška uvreda za pokojnog vazala, Elizabethina oca, ako bi on uzeo Elizabeth, kao ljubavnicu. Thomas je bio odan i pošten čovek, i Geoffrey nije mogao da osramoti uspomenu na njega, prljanjem njegove ćerke, a zatim da je odbaci, na stranu. Ja ću to uraditi zbog Thomasa, Geoffrey je sebe zatekao, kako razmišlja. Nije smatrao da je on voleo Elizabeth, jer nije ni mislio, da bi mogao voleti, bilo koju ženu. Prošlа izdaja, je zapečatila njegovo srce, protiv takve ranjivosti. Ipak, sudbina je odredila, od trenutka kada je viđeo, na proplanku iznad zamka, pre bitke, da budu zajedno. Nije razumeo, zašto je on želeo nju, pored sebe, to što je ona došla, značilo je tako mnogo njemu, za tako kratko vreme, ali on će pratiti svoju naklonost. Možda je to sve sujeverje sa njegove strane, a ona je bila, njegov talisman. Nije znao i nije ga bilo briga. Osim toga, bilo je vreme, skoro je rekao naglas. Vreme da mu se izrode sinovi. “Spusti me dole, moj gospodaru”, Elizabeth je naredila, po treći put. Videla je njegov ožiljak na bočnoj strani obraza, i bio je prilično natekao i pocrveneo, i shvatila da je prekoračila svoj položaj. “Molim vas”, rekla izmenjenim tihim glasom. “Imam konja i moje stvari, koje treba da prikupim.” “Sutra tvoj sluga, može da donese tvoje stvari.” Kakav tvrdoglav, I nepopustljiv čovek, je bio Gospodar Geoffrey, Elizabeth je mislila. Čudno, ali je otkrila, da nije bila više uznemirena. Duboko verujući u to, da će on ispraviti nepravdu, prema njenoj porodici, učinilo je zadovoljnom za trenutak. Nisu ponovo


razgovarali, sve dok nisu bili daleko odmakli na putu nazad u dvorac. Elizabeth je sedela ispred gospodara, pored njegovog moćnog mača i nije mogla da se uzdrži, već se prislonila na njega, dok su jahali kroz šumu, u vratolomnoj brzini. “Da li znate, šta ćete uraditi sa mnom? Gde ćete me poslati?” Elizabeth je pitala, misleći da bi volela, da ostane u blizini svog brata. “Da”, odgovorio je Geoffrey grubim glasom. Pokušavao je da se koncentririše na njihovu sigurnost, i njegova čula upozorenja, ali Elizabethina blizina je bila jako uznemiravajuća. Od trenutka, kada ju je podigao u naručje, čula blagostanja, od smirenosti, napala su ratnika. To je kao da je ponovo mogao da diše, a ona je bila svež vazduh, koji mu je bio potreban, da preživi. Pritegnuo je svoj stisak, i bilo mu je drago, kada se ona nije pobunila. Vrh njene glave je bio smešten odmah ispod njegove brade, i vitez se našao na teškom zadatku, da ne protrlja svoj obraz o mekoću njene zlatne kose. Elizabeth je čekala ono što je izgledalo, kao večnost da Gospodar Geoffrey nastavi, ali gospodar izgleda nije bio sklon. “Moj otac je potpisao bračni ugovor, kada sam bila samo beba,” Elizabeth je na kraju rekla, “Ali Hugh, čovek za koga sam trebala da se udam, je umro dve pre godine. Ne znam, ja zaista ne znam, da li je drugi, bio dogovoren”, dodala je. Možda bi Geoffrey mogao da joj kaže, jer Thomas bi trebalo da dobije, njegovu dozvolu za bilo koji brak, da bi ugovor bio validan. To je bio zakon. “Neće biti bračnih ugovora”, izjavio je Geoffrey pravosnažno. “Neću se udati?” Elizabeth je pitala iznenađeno. “Da, vi ćete se udati”, rekao je Geoffrey. “Za mene.” Da je Geoffrey nije zadržao, sigurno bi Elizabeth pala sa konja. Ona se iskrivila, dok nije mogla da ga pogleda pravo u lice, i izlanula, prvu stvar, koja joj je došla na njen zbunjeni um. “Zašto?”gospodar nije odgovorio, a od tvrde linije njegove vilice, Elizabeth je zaključila, da joj on neće reći ništa više. Okrenula se, i zagledala pravo ispred sebe. Montwright je došao u vidik, dok su oni kružili oko vode u krivinu, a strah je uvrnuo njen stomak u čvorove. Primetila je kako je stiskala Geoffreyjeve ruke, ali nije mogla da ih pusti. Belwain i njegovi ljudi su možda već došli i čekaju unutra. Elizabeth je zatvorila oči i izrekla brzo molitvu. Ništa nikad ne može biti, kao što je bilo, ona uzdahnu. Njeni roditelji i sestre bili su mrtvi, a sada je ona bila isključivo odgovorna, za čuvanje malog Thomasa bezbednim. Nije imala nikog da se okrene, nikoga da joj čestita u svakom slučaju, što je sačuvala ovog tvrdoglavog, bitkama obeleženog gospodara. Hoće li biti dovoljno jak, dovoljno lukav, da bi ih sačuvao bezbednim?


Treće poglavlje Venčanje će biti danas! Elizabeth nije mogla da shvati razlog, zbog čega je tolika žurba, ali nije imala moć, da zaustavi postupak. Gospodar je doneo odluku. A njeni zahtevi za objašnjenje, bili su potpuno zanemareni. To je kao da je Geoffrey bio u utrci sa vremenom, i da on mora da bude u braku do sumraka. To je apsolutno nije imalo nikakvog smisla Elizabeth. Geoffrey je podigao sa konja i odneo u dvorac, kao i toliko prtljaga, do gore vijugavim stepeništem, u njenu spavaću sobu, pre nego što je ona mogla da uhvati dah. “Želim da vidim mog brata”, kazala je zahtevajući uz njegov vrat, ali je ratnik odbio uz protresanje njegove glave. Bože,koliko je on je bio tvrdoglav! “Posle venčanja”, rekao joj je na kraju, kada je bacio na krevet. “Ja ću da se okupam i pripremim za vas”, dodao je on. I sa tim, on je otišao. Po prvi put od pronalaženja Elizabeth, gospodar je bio zadovoljan, što je video da je ona bila prilično ostala bez reči. Izgled zbunjenosti na njenom licu, kada je najavio, da će se venčati, baš ovog dana će zauvek zapamtiti, i uživati, u mnogim noćima. U redu, Geoffrey razmišljao. On će je držati zbunjenom i dalje. Istini za volju ni, on nije razumeo, zašto je toliko požurivao venčanje, samo je znao, da on nije mogao da provede, još jednu noć, bez nje pored sebe. A pošto je sveštenik stigao da pogleda, za blagoslov mrtvih, Geoffrey je video da nema potrebe da se čeka. To neće biti tradicionalno venčanje sa svedocima i proglašavanjem bračnih zaveta, na stepenicama crkve do zamka, jer je crkva spaljena do temelja. Ceremonija bi trebala da se održi u velikoj dvorani, ali to će i dalje biti važeći brak. I jednom, kada ona bude bila njegova, imenom i telom, onda bi Geoffrey mogao da pronađe svoj mir. Tek tada bi mogao da se vrati, na poslove barona. Elizabeth je pokušala da shvati razloge svoga Gospodara, zbog čega on nju ženi, i na kraju je odlučila, da je to uradio, da bi zaštitio nju i čast njenog oca. “On misli da je izneverio mog oca”, rekla je Elizabeth naglas, jer je njen otac stavio svoju odanost u Geoffreyjeve ruke, za njegovu zaštitu. To je bio put vremena. Ipak, bila je Thomasova dužnost, da zaštiti svoj dom, ne Geoffreya. Elizabeth je koračala po prostoriji, njeno raspoloženje je postajalo sve više ružno u vreme, kada su dvojica muškaraca ušla u komoru, sa velikom drvenom kadom. Oni su se vratili sa kantama ključale vode, ponovo i ponovo, dok kada nije bila blizu da se prelije toplom vodom. Niko nije progovorio ni reči, tokom celog postupka, iako se Elizabeth mnogo mrštila, a dvojica ljudi, pomalo cerili. Topla kupka, umesto ledene vode iz vodopada, povratilo je nazad. Kada je Elizabeth pronašla pločice sapuna njene majke sa mirisom ruže, koji je ona dobila za svoj zadnji rođendan, još uvek uvijene u trake od belog platna, na dnu kovčega. Brzo je skinula tuniku i popela se u kadu. Prenoseći svoj bes na kosu, ona je ribala, dok njena koža na temenu počela da je peče u znak protesta. Mislila je da će kupanje da


bude umirujuće i pomogne joj, da razmrsi svoje misli, ali je utvrdila da nije mogla da se opusti. Belwain još nije stigao, a Elizabeth je uhvatila sebe, kako se moli, da ga zadesi, neko strašno zlo, na putu do Montwrighta. Ne, shvatila je, da je to bila zla molitva, i još važnije, neprimeren način, da zadovolji njegovu smrt. Neće biti varanje osvete. Vatra se razbuktala u srcu, i Elizabeth, se umotala u pokrivač sa kreveta, klekla pre nego što je sa njim počela, da se suši kosu. Bilo je previše toga što bi trebalo da se uzme u obzir, previše sa čime bi trebalo da se nosi, i Elizabeth je osetila, neodoljiv umor. Lord Geoffrey je pronašao u takvom nezaštićenom položaju. Oči su mu bile nežne, dok se naslanjao na vrata, promatrajući je. Elizabeth je čula, da su se vrata otvorila, ali je odbila da primeti ulazak. Prilagodila je pokrivač još čvršće uz svoja nedra i nastavila da suši kosu. Da se okrenula, primetila bi nežnost u njegovu pogledu, i osmeh, koji je došao do njega, kada je gledao njenu borbu sa pokrivačem. Mislio da je ona bila najočaravajuća, najzadivljujuća vila, sva meka i svilenkasta i glatka. Svetlo od vatre bacalo je odsjaj na njena otkrivena ramena, dajući joj zlatni sjaj, ali od njenog ukočenog držećeg stava, znao je, da je bila uznemirena. Nagovještaj prkosa ga je upozorio, toliko koliko i njen nastup. Smatrao je, da bi njen bes, potpuno nesputan, mogao da spali slabijeg čoveka. Elizabeth nije mogla da podnese tišinu ni malo duže. “Da li ćete stajati tamo, celu noć?” upitala je. Okrenula se, i on je ugledao da je njeno lice pocrvenelo od vreline vatre, a njene oči blistavo plave. “Vi ne žudite za ovim brakom?” Glas mu je bio mek, a njegov izraz se rugao Elizabethinim ušima. Lavica, Geoffrey je ocenio, zbog divlje grive nemirnih lokni, i sumnjičavog izraza u njenim očima. Borio se sa porivom da je zgrabi, dodirne. “Ja nemam nikakva osećanja, ni ovako ili onako,” Elizabeth je lagala. Ustala je tada, misleći da klečanje u njegovom prisustvu bi mu dalo ideju, da je ona od pokorne vrste. Bilo da je on bio, njen gospodar ili ne, ona se nikada neće naježiti pred njim. Geoffrey je primio ka znanju, njen komentar sa klimanjem glave, i prišao prozoru. Podigao je težak komad krzna, koji je zaustavljao vetar i zagledao se napolje. To je bilo, kao da je odbacio, Elizabeth je pomislila, pitajući se, šta bi ona trebalo da uradi. “Niste morali da me oženite, moj gospodaru. Vaša zaštita je dovoljna”, Elizabeth je naglasila. “A vi ste u poziciji, da sklopite brak sa bilo kim ... da se oženite čak iz ljubavi.” Ponašao se kao da nije čuo ni reč od onoga što je rekla, i Elizabeth je nastavila da čeka. “Bezumni muškarci se žene iz ljubavi. Ja nisam lud.” Nije se potrudio ni da se okrene prema njoj, ali je nastavio da gleda kroz prozor, dok je govorio. Čudno, ali njegov glas, iako silovit, bio je lišen bilo kakvih emocija. Ludim, ponovila je samoj sebi. On je mislio da je ljubav ludost. Nije se slagala sa njim. Mogla je i ona da bude realna kao što je on. I bio je u pravu. Nečuveno je da se sklopi brak, zbog ljubavi. To nije bilo praktično. A ipak ... tu je romantičan kutak u njenoj glavi, koji je želeo da je Geoffrey voli, i da ona njega voli. Da, glupo je zaista. Zar nije bilo dovoljno to, da je bila privučena njim? Da li ga je smatrala fizički prijatnim?


Ne, ona je priznala, fizička lepota, ne treba da ima bilo kakav značaj u trajnoj vezi. To je nju njena majka naučila. To je ono što je zakopano ispod površine, koje određuje, dobar brak. Osim toga, Elizabeth je bila malo uplašena Geoffrey, i to neće valjati uopšte! Mrzela je da bude uplašena. Već je zapazila da je tvrdoglava sklonost u njegovoj prirodi, I veća je od njene. Nema sumnje, da će ovaj brak biti buran sporazum, i posle svih nemira kroz koje je nedavno prošla, izgledi za to su bili veći, nego što je njena dobrodošlica za upaljen zub. Elizabeth je shvatila, da je Lord Geoffrey znao vrlo malo o njoj, nije imao pojma šta je samo dobio, uzimajući nju za ženu. Šta bi samo pomislio, kada bi saznao da je ona bila daleko bolje upućena u lov i u to da odere zeca, nego što je vezenje goblena i obavljanje kućnih poslova? Koliko često je njen otac, okrivio njeno Saxonsko nasleđe za njeno divlje ponašanje? Okrivio je majčinog oca punokrvnog Saxonca za ohrabrivanje njenog neobičnog ponašanja? Deda je bio taj, koji je poklonio Elizabeth sokola, a zatim i vučjake na jednoj od njegovih godišnjih poseta imanju, sve da razljuti muža svoje ćerke. Dvojica boraca igrali su igre podbadanja, jedan sa drugim. I Elizabeth je bila ta, koja je imala korist od trenja između dva muškarca. Deda se hvalio, da ga je njegova unuka podsećala na svoje pretke vikinge, i on je imao samo da ukaže, na njenu plavu kosu, njene plave oči i njeno ponosno držanje, da dokaže svoju izjavu. Ali, ako je deda bio kriv, za Elizabethinu nezavisnost, tako da je bio i njen otac. Da je nije tretirao, kao sina dugi niz godina? Da li bi njen deda nastavio sa Geoffreyjem, Elizabeth se pitala, da li bi trebali ikada da se upoznaju? Da li bi nežni divovi, igrali iste igre podbadanja sa Geoffreyjem, kao one koje je imao sa ocem? Pomisao na haos, je mogao da izazove kod Elizabeth osmeh. Geoffrey se okrenuo od prozora, na vreme da uhvati njen osmeh. Zapitao se, koji je razlog, mršteći se. Tada se Elizabeth susrela sa njegovim pogledom i čekala. Primetila je, da se i on kupao, jer mu je kosa bila mokra i lagano se uvala oko njegovog vrata. I on je promenio svoju odeću takođe, u tuniku crnu kao ponoć, sa vezenim šarama svog grba, sa zlatnim nitima, na desnoj strani grudi. Tkanina je čvrsto prijanjala uz njegove moćne grudi, i svaki put, kada ga vidi, njegova veličina je bila veća nego ranije. Nije joj se sviđalo da se oseća zastrašeno od njega, ali nije mogla da nastavi da odgovara njegovom zurenju, zbog njegovog vrelog pogleda, koji je tako požudan, da je strahovala, da će on uskoro videti užas, koji se ona trudila, tako teško da sakrije. “Sveštenik čeka”, on je iznenada najavio, a njegov ton je bio iznenađujuće nežan. “Onda, niste se predomislili?” Elizabeth je upitala, a njen glas, nije bio veći nego šapat. “Da, nisam se predomislio. Mi ćemo se vjenčati”, rekao je Geoffrey. “Obucite se. Stražari će vas otpratiti, kada budete spremni. Nemojte da me dražite, da vas čekam”, upozorio je. Nije čekao njen odgovor, ali se okrenuo i napustio sobu, zalupivši vrata iza sebe, sa takvom silinom, da su se pomerila stabla u kaminu, od vetra, koji ga je izazvao. Elizabeth se zatekla, kako žuri da ispuni njegove naredbe. Ona će stupiti brak i više završiti sa tim! Bila je obučena u običnu belu odoru, a zlatni lanac je bio obavijen oko struka, kao njen jedini ukras. Kosa joj je bila vlažna, i to je bio teško da bi nešto postigla i


dovela u red, ali je na kraju uspela, da je pričvrsti na potiljku, sa finom tankom trakom. Ruke su joj drhtale, dok je otvarala vrata i pratila stražare niz hodnik, prema svojoj sudbini. Geoffrey je stajao na dnu stepeništa, a njegova ruka ispružena. Elizabeth je prišla i stavila svoju ruku u njegovu, i otišla sa njim, u veliku dvoranu. Bila je zapanjena, kada je videla, da su svi muškarci u prostoriji su klečali, pognutih glava. Bilo je strašno da vidi toliko mnogo njih, da pokazuju takvo poštovanje. Sveštenikov blagoslov joj je skrenuo misli, nazad na zavete, koje je trebalo da razmene. On joj je zatražio, da obaveže sebe, telom i dušom, na čuvanje čoveku, koji kleči pored nje. To se sve događalo, tako brzo. Elizabeth nije mogla da se seti ni klečanja. Kako je njena ruka stigla u njegovu? Odakle se prsten pojavio? “Za ljubav i čast, negovati ...” Svećenikov monoton glas, je insistirao, zahtevao tiho. Ja ne znam, da li ga volim, Elizabeth se dotakla razmišljanja, čak i kad je ponovila reči: “Ja, Elizabeth Catherine Montwright, učiniću ovime ...” Glas joj je bio nit šapata, ali sveštenik je izgledao zadovoljan, samo malo nagnut napred, sa blagonaklonim osmehom na njegovom rošavom licu, dok je slušao njene odgovore. “Ja, Geoffrey William Berkley ...” Njegov glas, dok je proglašavao njegove brojne titule, bio je snažan i jasan. A onda je sve bilo gotovo, i Geoffrey je podigao na noge. Dao joj čvrst poljubac, a zatim ju je okrenuo, predstavljajući oboje, svojim ljudima. Čula je njegov duboki uzdah, samo nekoliko sekundi, pre nego što je dvorana, bila ispunjena velikim veseljem. Buka i povici su odjekivali sve jače i glasnije. Elizabeth je videla svog brata, kako stoji pored gospodarevog pratioca. Ona je nagonski počela da ide prema njemu, samo da bi je zaustavila ruka njenog muža. “Čekajte”, naredio je, stavljajući svoju ruku na njezinu. Klimnuo je glavom na Rogera i način je bio je jasan. Roger je povukao Thomasa da stane pred par. Dečak je imao oči samo za Geoffrey, obožavanje je bilo, koje su svi mogli da vide. On nije dao svojoj sestri toliko koliko ni letimičan pogled. “Ja mislim, da se on vas ne seća,” rekao je njen suprug. “Ali to će se promeniti”, dodao je Geoffrey, kada je primetio njenu uznemirenost, “za sada se njegov glas vratio, i on sada govori stalno.” Elizabeth je klimnula glavom i nasmešila se, a zatim je klekla pred bratom, tako da su bili u visini očiju. On ju je zanemario dok je tiho zvala njegovo ime. “Thomase, ja sam tvoja sestra”, uporno je pokušala po drugi put. Mališan se na kraju okrenuo, kada ga je Roger gurnuo, iza njegove glave. “Ja ću da budem vitez”, hvalio se. Zatim, se naglo setio svojih manira, i on je kleknuo i pognuo glavu. “Ja ću vas čuvati, moja damo, od ovog dana, pa na dalje.” Zavirio je gore na Geoffreyja, da vidi, da li je zadovoljan, njegov gospodar. Geoffrey je klimnuo glavom i pomogao Elizabeth da stane na noge. Okrenula se da uzme ruku svog brata, ali je otkrila, da je on, već bio na pola puta preko dvorane, prateći Rogera. Elizabeth se okrenula prema mužu i dozvolila mu, da je vodi prema stolu, na svadbenu gozbu. “Gdje su Thor i Garth?” upitala je, dok je sela.


“Ko?” njen muž je zapitao. “Moji psi”, objasnila je Elizabeth. “Oni se nazivaju Thor i Garth. Moj deda ih je tako nazvao,” dodala je, sa malim osmehom. “Pitala sam se, da možda mali Thomas njih pamti.” “Psi su zaključani u staništima ispod”, Geoffrey je odgovorio. “Tvoj brat se plaši od njih.” “Ali to ne može da bude istina!” Elizabeth je uzviknula. Došla je do svoje granice, za iznenađenja u jednom danu. “Gledao ih je kako rastu od štenaca.” “Ja ne lažem.” Geoffreyjev glas bio miran, ali čvrst. Elizabeth ga je proučavala, dok se on smestio na stolu, pored nje, ali nije mogla da kaže ništa, iz njegovog izraza. Kao da je nosio masku, da bi njegove emocije, pažljivo skrivao od nje. Ipak, čak i da je tako, shvatila je, da ga je možda uvredila. “Vjerujem vam”, odgovorila je. “Nisam htela da sugerišem na to, da ste lagali”, rekla je kvalifikovano “, to je bilo samo iznenađenje.” Njeno objašnjenje je zadovoljilo njenog muža, i on ju je nagradio sa blagonaklonim osmehom, koji je pokazivao lepe bele zube. Osmeh je bio skoro dečački, ali ožiljak, koji je obeležio njegov obraz, je otkazao svaki nagoveštaj, da je bio, razigran i mlad. To, i način na koji je gledao u nju, Elizabeth je mislila, da drhti od nervoze. U njegovim očima se videlo, senzualno obećanje, za stvari koje dolaze. “Dečak se krije iza Rogera, kad su psi u pitanju. Životinje se očigledno sećaju tvog brata”, rekao je on, “I stalno su pokušavali, da mu priđu i uguraju ga u igru. A budući naslednik Montwright zemlje, je vrištao i plakao, sve dok Roger više nije mogao da podnese taj zvuk, više ni jedan sekund. A ako njegova ruka u borbi, bude jaka kao njegova pluća, vaš brat će biti moćan ratnik, kada odraste.” Sada je Elizabeth bila ta, koja se osećala da bi mogla da zavrišti. Suze su ispunile njene oči, a ona je stisla ruku u pesnicu, i tek tada shvatila, da je Geoffrey drži. Odmah je opustila svoj stisak, da ne bi pomislio, da je bila preterano emotivna. “On nikada nije pokazao, da se plaši bilo čega ili bilo koga” Elizabeth je rekla. “Toliko da je moj otac je bio zabrinut, da on nikad neće, razviti zdrav razum.” Tuga je bila naglašena u njenom objašnjenju. Geoffrey je izgledao, da na njega nije uticala, njena nevolja. “On je video i doživeo mnogo, toliko, da ga je to promenilo.” Pružio joj je pehar, ispunjen slatkim crnim vinom, pre nego što joj je dodao, “Vremenom, tvoj brat će se oporaviti. To je način, za takve stvari, a njima treba vreme.” Da li ću se i ja oporaviti? Elizabeth se zapitala. Hoće li vreme izbledeti sećanje, na majčine krike toliko, da budu beznačajni? Hoće li vreme učiniti, da ubistva budu manji zločin?


I ako ozdravljenje, uključuje zaborav, onda možda rane, treba da ostanu sveže i da krvare. Ne mogu da stavim na stranu mržnju, Elizabeth je mislila, ne dok Belwain ne bude mrtav. “Čestitam, my lady.” Tiho izgovorene reči i poznati glas, šokirao je Elizabeth. Njena glava se naglo trgla i susrela se sa buljenjem, majčine stare sluškinje, Sare. “Sara”, uzviknula je sa osmehom. “Mislila sam, da ste mrtvi.” Elizabeth se okrenula, sa osmehom, koji je i dalje bio na svom mestu, i rekla svom suprugu, “Moj gospodaru, mogu li da vam sam predstavim, majčinu najverniju sluškinju, Saru. Sara,” rekla je, okrećući pogled nazad, na sedokosu ženu”, vladar moga oca, baron Geoffrey William Berkley. “ “Ne, Elizabeth”, njen suprug se suprotstavio, uz njeno uvo, “ Više nisam vladar tvoga oca, već vaš suprug.” Elizabeth je pocrvenela blago, i klimnula je glavom, na nežnom ukoru. Sada će ona ispravili svoju grešku. “Moj muž, Sara ... “ počela je. Njena pažnja je bila rastresena, od broja poznatih lica slugu, koji su na pladnjima donosili hranu u dvoranu.” Gde ... kako ... “ “Oni su se svi vratili, sada kada ste vi ovde”, rekla je Sara, i sklopila ruke ispred sebe. Gledala je Elizabeth, ali je osetila, da je Baron napravio grimasu, i brzo ispravila svoj stav. “Kada je stigla vest, u kojoj je rečeno, da je vaš suprug oslobodio naš dom, od napasnika, mi smo se onda vratili.” Stara sluškinja pogleda gospodara, a zatim je spustila oči sa poštovanjem. “Sa vašom dozvolom, moj gospodaru, ja bih da pomognem mojoj Lady, da se pripremi za krevet, ovo veče. Njena devojka za posluživanje je ubijena, tokom napada.” Geoffrey je klimnuo glavom dajući svoj pristanak. Sluga se nasmešila, ispružila ruku, kao da želi, da potapše Elizabeth, a zatim razmislila bolje o tome. Elizabeth je uhvatila pokret i tada je, ona bila ta, koja potapšala sluškinju. “Hvala vam, Saro, i hvala Bogu da ste dobro,” rekla je ona. Kada se sluškinja vratila svojim dužnostima, Elizabeth se okrenula prema svom mužu. Suze su bile tu. Geoffrey je bio zapanjen, njenom pribranošću. Bila je krhka, a tolika snaga je bila u njoj. Ona nije bila, kao i druge žene, koje je on poznavao, ali je prepoznao tu činjenicu, od samog početka. Tiho dostojanstvo je zračio iz nje. Njena narav se brzo zapali, Geoffrey je to znao, ali suze su bile dobro čuvane. On je poželeo, da joj ponovo vidi osmeh. “Da li i vi kukate tako glasno kao vaš brat?” upitao je, bez promena u glasu ili na licu. Tako da, Elizabeth nije mogla da kaže, da li je on zadirkuje ili ne. “Ja nikada ne kukam,” rekla je, klimajući glavom. Pomislila je tada, da joj je zvučalo užasno izveštačeno njegovo hvalisanje. Njen suprug se nacerio sa oduševljenjem. “I da li se vi, nikad ne osmehnete vašem suprugu?” upitao je, uz njeno uho. Sladak, topao dah spram njene ušne školjke koji je osećala, bio je kao blagi udar i Elizabeth je shvatila, da je morala da se izvuče pre, nego što je mogla, da odgovori na pitanje. “To je previše rano da kažem”, pokušala je da ga zadirkuje, iako je njen glas zvučao, kao promukli šapat njenim ušima “, Tek sam u braku nekoliko kratkih minuta, moj


gospodaru.” Onda je podigla pogled, prema njegovim, a oči su joj blistale od šale, a Geoffrey je zanemeo njihovom intenzivnom bojom. Ona je neprekidno bila sve više veličanstvena, više poželjna, a on se pitao, kako je to bilo moguće. “A da li ste zadovoljni, što ste se udali?” upitao je, kad je mogao da pronađe svoj glas. “To će biti najteže prilagođavanje”, rekla je Elizabeth, i njen glas je bio ozbiljan. Nastavila je susret sa njegovim pogledom i dodala: “Moj muž nije dobro poznat meni, a priče o njemu su strašne svakako.” Geoffrey je bio zgranut. Mislio je, da bi ona možda mogla da se šali, i iskre u njenim očima su mu rekle da jeste, ali je njen izraz bio neodređen, a njen glas vrlo ozbiljan. Otkrio je da ne zna, kako da odgovori. Niko nikada nije razgovarao sa njim, na ovaj način. “Ja sam vaš muž”, kazao je Geoffrey, mršteći se. “Kakve ste priče čuli o meni?” on je zahtevao da zna. “Previše ih je, da bi se brojale”, odgovorila je Elizabeth, trudeći se, da se ne nasmeje. “Hoću sve da ih čujem!” Njegov glas se povećao u obimu, držeći korak sa njegovim rastućim temperamentom. Čim je odbrusio naredbu, on je poželeo da nije. Nije želeo da uplaši svoju nevestu na ovu prvu bračnu noć, ali on je očigledno morao. Elizabeth je okrenula glavu od njega, zaštita lice, od njegovog pogleda. Sada, to može da bude malo nezgodno, ali Geoffrey će pokušati je smiri. Problem je naravno, bio da on, nije bio sasvim siguran, kako to izokola ide u vezi sa tim. Tresnuo svojim peharom o sto, da izbaci svoju uznemirenost, a onda je okrenuo Elizabethinu bradu prema sebi, sa vrhom prsta. Odlučio je, da će se jednostavno nasmešiti na nju i onda će ona znati, da je ona još uvek bila u njegovim očima, na dobrom položaju. Bio je potpuno nepripremljen za osmeh, koji je oblikovao njezin izraz, mek i razdragan smeh, koji je dostizao u njegove uši. “Ja sam bila dosadna, mužu. Molim vas, da se ne mrštite. Nisam želela da vas uznemirim,” Elizabeth je rekla, pokušavajući da kontroliše svoj smeh. “Vi se ne plašite?” Uhvatio je sebe da postavlja besmisleno pitanje, i morao da odmahne glavom. “Vama se ne sviđa, da se zadirkujemo?” Elizabeth je odgovorila na njegovo pitanje sa jednim njenim. “Ne znam, da li mi se sviđa ovo, zadirkivanje, ili ne”, rekao je Geoffrey, pokušavajući da zvuči nemilosrdno i ne jadno. Njen osmeh je bio, kao i sunce što ulazi u vlažnu, svećama izlivenu sobu, i zagreva je. “Ukoliko sam ja taj, koji zadirkuje”, priznao je sa kezom na licu. Elizabeth se ponovno nasmeje i reče: “Onda ovaj brak…” “Zdravica!” Naredba je došla od Rogera, jakim, silovitim glasom. Elizabeth pogleda gore i videla, da je vazal držao pehar visoko iznad glave. Uravnoteženo pomalo nesigurno, na jednom ramenu je bio mali Thomas, smejući se, dok se držao za vitezovu glavu sa obe ruke. Geoffrey je bio razdražen zbog prekidanja. Uživao je u laganoj šali sa suprugom, i pitao se, šta je trebala da kaže. Primorao je sebe da


se vrati na svečanosti, ali prvi šapnuo Elizabeth, “Kasnije, ženo, ti ćeš mi reći, sve one strašne priče o meni kasnije.” Dok je buljila usmereno na Rogera i njenog brata, Elizabeth je odgovorila, nežnim glasom, “Možda, moj gospodaru. Možda.” Osećaj lakoće se smestio u Elizabeth, sa svakim gutljajem zagrejanog vina. U stvari, ona se osećala toplo svuda, sve više, iznutra i spolja. “Gde ste našli ovo vino, moj gospodaru? Mi smo nenavikli na takav kvalitet”, rekla je ona. “Čak i kad proslavljate?” Geoffrey upita s čuđenjem. “Mi smo pili pivo u svakoj prilici”, odgovorila je Elizabeth. “I delili jedni od drugih, drvene tanjire” , dodala je, pokazujući na drvene ploče, koje su sluge stavljale na sto. “Tvoj otac je bio bogat čovek,” izjavio je Geoffrey. “Da, ali skroman”, rekla je Elizabeth. Nasmejala se, i onda se nagnula prema mužu, a njena ruka ležerno je počivala na njegovoj. “Moj deda je zadirkivao, mog oca nešto žestoko, oko njegovog čvrstog stiskanja torbice”, priznala je, zavereničkim glasom. “Imate naklonost za vašeg dedu, zar ne?” Geoffrey je pitao, smešeći se njenom ponašanju. “Da, mi smo jako slični”, priznala je. Uzela je još jedan gutljaj vina i nasmešila se mužu, preko ivice pehara. “Dosta”, Geoffrey je odlučio, uklanjajući joj pehar. “Želim da budete budni, za našu prvu bračnu noć.” Njegovo grubo podsećanje, na ono što јe trebalo da dođe, uklonilo Elizabethinu toplinu. Osmeh je izbledeo, a ona je spustila pogled na svoj tanjir. Jela je, ali samo delić prepeličjeg kolača i nijednog labuda ili voćnih pita sa kupinom, pripremljenih za proslavu, Gledala je, kako sve više i više poslastica, gomila na stolu. Bila je zahvalna kuvarima, kada su pripremali pauna, I da su otklonili njihovu kožu i perje, pre nego što su ga stavili, pred nju. Geoffrey joj je pružio mokru krpu, pošto je on oprao ruke, koju mu je njegov štitonoša doneo. A paž je pomogao Elizabeth. Sveštenik i nekoliko Geoffreyjevih najbližih podanika, se pridružio paru za stolom. Malom Thomasu nije dozvoljeno da sedi sa njima, zbog godina i njegovog položaja, ali svaki put, kada ga je Elizabeth videla, primetila je, da su njegovi obrazi bili su natečeni, kao i veveričini od hrane. Njegovi maniri bili jednaki njenim psima, pomislila je, ali će uskoro postati jedan od Geoffreyjevih paževa i naučiti ispravan tok stvari. Nekoliko ljudi se probilo sa svojim omiljenim stihovima, pomalo smele balade. A onda je crvenokosi kavaljer, ozaren od pića, počeo je da peva, svojim dubokim baritonom. Dvorana se utišala i svi slušali njegove pesme. Njegov balada je bila o junaku Rolandu i njegovim vernim mačem, Joyosu, i kako je hrabar čovek, vodio drevne trupe do pobede. Prema stihu, Roland jahali je daleko ispred osvajača, pevao je jasan glas, dok je on mlatio svojim mačem bezbroj puta kroz vazduh kao akrobata. On je bio prvi, koji je umro, a nije pružio nikakav otpor. I sada je bio legenda.


Za Elizabeth, Roland je bio bezuman, zaista. Shvatila je, da ona nije bila od romantične prirode. Mrtav je mrtav, bez obzira, da li je neko postao legenda ili ne. Pitala se, da li bi se i Geoffrey složio, sa njenim gledištem. “Vreme je”, Geoffrey je najavio, kada se pesma završila i klicanje na Rolandovo sećanje splasnulo. Uhvatio ju je za lakat, klimnuo glavom njenoj sluškinji, i ustao. “Idite. A ja ću vam se pridružiti uskoro.” Elizabeth je htela da ode, u redu, ali njeno odredište, su bila velika vrata, koja vode prema napolje, a ne u njenu spavaću sobu. Zamalo se nasmešila, na svoje djetinjaste misli o bekstvu. Gotovo. Podigla je porub njene haljine i pošla za Sarom, držeći se čvrsto uz baklju, koju je sluškinja nosila, zaustavljajući se samo jednom, na putu prema gore, vijugavim stepeništem. Uočila je muža u sredini grupe muškaraca, kako je promatra. Izgledao je nezainteresovano za vojničke priče, buljeći pažljivo u svoju nevestu. Elizabethino srce je pojurilo, zbog čulnog milovanja, i obećanja koje su njegove tamne oči držale. “Gospodarice?” Sarin glas ju je povukao, ali Elizabeth nije mogla da razbije silu, koja je održavala njen pogled prikovan, sa njenim mužem. “Da,” šapnula je, a zatim, “idem”, ali to se nije desilo, sve dok sluškinja nije povukla, za njen lakat, da bi ona bila u stanju, da se vrati ljubaznoj ženi. Sara je neprekidno čavrljala o seoskim vestima, dok je ona sa Elizabeth, svlačila njenu odjeću i zapalila novu vatru u ognjištu. Elizabethina kosa je ostala upletena sa vrpcom, na vrhu glave sa nekoliko pramenova, koji su padali i oblikovali se, sa strane njenog lica. Zagladila je labavu viticu na stranu, i skliznula u odoru, koju je sluškinja držala otvorenu za nju. Imajući Saru pored sebe, da joj pomaže, učinilo je mnogo, da se Elizabeth smiri. Dan je bio prilično ispunjen. Elizabeth se osećala, kоliko iscrpljeno, toliko i napeto. “Ruke vam drhte,” stara žena je primetila. “Da li je to od radosti ili straha?” “Ni jedno ni drugo”, Elizabeth je lagala. “Samo sam preterano umorna. 'Ovo je bio dug dan.” “Gospodarice? Da li vaša majka, ikada razgovarala sa vama, o dužnostima žene?” Sara je tupo pitala, i učinila da se Elizabetini obrazi zagreju do usijanja. “Ne”, odgovorila je, izbegavajući Sarin pogled “, Ali sam čula priče, koje su moje sestre razmenjivale. Osim toga, žena ne mora da učini ništa, zar ne? “Njen glas je održavao notu panike, kao odjek njenog unutrašnjeg nemira. Sluškinja je klimnula glavom. “Kada čovek postane uzbuđen, on želi svoju ženu, da reaguje”, rekla je ona kao stvar od presudnog značaja. “Bojim se da ćete ga naljutiti ako...” “Ne zanima me, da li on postaje ljut ili ne”, odgovorila je Elizabeth, ispravljajući ramena. “Ja se samo nadam, kako će to, brže biti završeno.” “Postoje načini, koje možete da učinite, da se čin ubrza,” sluškinja je natuknula. Presavila je nazad pokrivače na krevetu, i okrenula se Elizabeth. “Ali, za to će biti potrebno puno hrabrosti ... i odvažnost, moja gospo.”


Elizabeth se našla zaintrigirana razgovorom. Sara ne deluje da joj nimalo neprijatno od osetljive teme, ali je stajala tamo, sa mirnom izrazom na svom licu, i kao da je govorio, da su raspravljale, o novim načinima nadeva za prepelice. Sara je, Elizabeth se podsetila, bila najmanje tri puta starija, nje i možda je to razlog, što je njen stav je bio tako otupeo. “Šta moram da uradim?” Elizabeth je pitala, odlučni da uradi sve, kako bi prošla noć, i više završila sa tim. “Zavedi ga,” Sara je izjavila, klimajući glavom na Elizabethin zbunjen izraz. “On je željan vas u krevetu”, rekla je ona. “Videla sam pogled u njegovim očima. Svaki čovek ima samo toliko kontrole, gospodarice. Morate ...” Vrata spavaće sobe su se naglo otvorila i Geoffrey je popunio ulaz. Elizabeth je stajala ispred kamina, nesvesna, da je svetlost od vatre, naglasila tanak oblik njenog tela kroz tanku haljinu. Stomak joj se zamrsio, od pogleda u oči svog muža, dok se on polako hranio njom, od vrha glave, do vrha nožnih prstiju, koji je zavirio ispod haljine, ali ona je odgovarala na njegov pogled i njegovo procenjivanje, i molila da se, da drhtanje uskoro prestane. Sara je napustila sobu, i ona je bila sama, sa svojim mužem. Njegov pogled je bio zastrašujuć, a kada ona to više nije mogla da podnese, okrenula mu je leđa, praveći se, da se greje ruke, pre požara. Njen misli su jurile za kraj razgovora, koji je imala sa Sarom. Zavedi ga? Da igra kurvu? Da li je to ono, što je sluškinja predložila? Ne, ona je odlučila, ona nikada ne bi to mogla da uradi. I šta bi zavodljivo delo ubrzalo? Uviđajući da je ona verovatno izgledala, kao da se krije, Elizabeth se polako okrenula, prema svom mužu. On je sedeo na ivici kreveta, skidajući čizme i buljio u nju. Kada bi se on samo malo osmehnuo, Elizabeth je pomislila, umesto da je gleda tako ozbiljno, tako sa namerom. Osećala se, kao da je pokušavao, da pogleda u nju, da sazna njene misli i osećanja, i pronađe njenu dušu. I to zarobi. Izgledao je sposoban za taj zadatak, a Elizabeth zamalo nije napravila, znak krsta, ali sama se uhvatila na vreme. Bez ijedne reči, Geoffrey je ustao i počeo da uklanja ostatak svoje odeće, i iznenađeno je otkrio, da mu se ruke, gube vreme, sa jednostavnom kopčom. Da on nije znao bolje, on bi pomislio da mu se ruke tresu. Nastavio je da gleda svoju ženu, voljan, da mu ona pokaže, neki strah, koji je držala, tako dobro sakriven. Znao je da je tu, zakopan iza njenog krutog stava. Ipak, on nije bio nezadovoljan, kada ona nije. Bila je njegova žena, njegova imovina. I on je dobro izabrao. Elizabeth ga je promatrala, kako pokušava da ponovo i ponovo poništi njenu odbranu. Htela je da predloži, da mu skrene pažnju, na njegov zadatak, da bi prestao zurenje u nju, ali je zastala u trenu, jer nije mislila da bi on razumeo, da ga ona zadirkuje. Umesto toga, ona mu je polako prišla, osmehujući se tek toliko da podigne uglove usana, i otkopčala tri kopče. Geoffrey je promatrao pomno, udahnuo sladak čist miris nje. “Trebala bih da vam promenim zavoj”, rekla je Elizabeth, praveći korak unazad, “a i da stavim još melema.” “To je već urađeno”, Geoffrey odgovorio, a njegov glas je hrapav. Uklanjao je ostatak svoje odeće, dok je govorio.


Elizabeth je pokušala da se podseti, da ga je videla golog i pre, ali da je, tada nije bio pri svesti i groznica je besnela nad njim. Njegova želja sada, je promenila njegov fizički izgled mnogo, a transformacija je prestravila. “Ne plaši se.” Tiho izgovorena naredba, je zbunila Elizabeth. Geoffrey je nežno spustio ruke na njena ramena. Nije je privukao sebi, ali se činilo, da je sa zadovoljstvom lenjo proučavao njene oči, nos, i posebno, usta. “Ja se ne bojim”, Elizabeth se suprotstavila, a njen glas je bio jasan i jak. “Videla sam vas već, bez odeće. ” Geoffreyjevo lice je dobilo zbunjen izgled, a Elizabeth je objasnila: “Kada sam preuzela brigu o vama, to bilo je potrebno.” “Sećam se”, rekao je Geoffrey, smešeći se u sebi, načinu na koje se lice njegove supruge obojilo, sa priznanjem. Snažnim ratničkim rukama je počeo nežno da masira, njena ramena, miluje čvorove napetosti, za koje je znao, da je on izazvao. “I ja sam tebe video bez tvoje odeće”, rekao je on. Njegove reči su začudile Elizabeth, a ona je bila samo nejasno svesna, da su njegove ruke stigle na njen struk, do čvora, koji je držao njen ogrtač siguran. “Kada je to bilo?” upitala je, mršteći se. “Na vodopadu”, Geoffrey je odgovorio. “Kada si se kupala.” “A ti si me posmatrao?” upitala je, kako posramljeno tako i ogorčeno. “Već sam bio odlučio, da vas oženim, Elizabeth. Bilo je to moje pravo.” Elizabeth je gurnula njegove ruke dalje i napravila još jedan korak nazad. Osećala je krevet iza kolena, i znala da ne može da ide nigde dalje. “Kada ste se odlučili,” upitala je, a njen glas je bio šapat, “To, mislim, da ćete me oženiti?” Geoffrey joj nije odgovorio, ali je stajao i čekao. Nije se potrudio, da ovaj trenutak učini manje neprijatnim, a neizvesnost onoga što će doći, bio je mučan. Moram se potruditi, da se to učini i završi, Elizabeth je odlučila. Polako je razvezala pojas na svojoj haljinu. Pre nego što je hrabrost mogla da je napusti, ona je skinula ogrtač, i pustila ga neka padne na pod. “I da li me vi, još uvek želite?” upitala je, a njen glas je bio hrapav, a ona se nadala, da ga zavodi. Od iznenađenog pogleda na licu njenog muža, Elizabeth je pomislila, da će zavođenje, možda biti lak posao. Njegovo zurenje je bilo toliko vrelo, da se osećala toplotu, kao zagrljaj, kojim je bila obavijena. Osećala se, kao da je miluje. “Da, ženo, želim te”, odgovorio je Geoffrey, sa njegovim glasom, koji je potpuno omamio. “Dođi kod mene, Elizabeth, i pusti me, da te učinim svojom.” Ne bi trebalo još mnogo da gura, njegovu kontrolu nad ivicom, Elizabeth je naivno razmišljala. Zatim, po njenom mišljenju, on će je verovatno baciti na krevet i uzeti. To će biti bolno, znala je, ali će brzo biti gotovo. Odjednom je osetila veliku potrebu, da je on prvo drži u svom zagrljaju, svojim snažnim rukama i uteši, to ju je toliko pogodilo, da joj se zavrtelo u


glavi. Napravila je prvi korak prema njemu, ali je njen dah bio daleko, da bi ga dodirnuo, kada je ona stala, i podigla ruke, da bi ih spustila do svoje kose. Izvukla je vrpce, a široka kruna kovrdža, brzo se raspustila, i teška kosa je slobodno pala dole niz leđa. A njen muž se, još uvek nije pomerio. Nije izgledao, da je preterano lud od uzbuđenja, a ni požude, i Elizabeth je shvatila, da će morati da odigra, daleko bolje zavodnicu, nego je ona prvo mislila, ako je išla na to, da on izgubi, svu kontrolu. Podigla se na prste i stavila ruke oko njegovog vrata, prišla još bliže, sve dok joj grudi nisu dodirnule, toplu prostirku od dlaka, koja je pokrivala njegove grudi. Dodir njene kože uz njegovu, ju je iznenadio, i oči su joj se raširile u reakciji. Onda se Geoffrey nasmešio, kao da je bio zadovoljan, sa njenom agresijom. Podigao je, i nežno je smestio na krevet. Pre nego što je mogla da se pomeri, i napravi mu više mesta, Geoffrey se spustio potpuno na nju, sav nabijen, od snage i moći, koja je dodirnula, svilenkastu glatkoću od vrata do nožnih prstiju. Izgledalo je, da je njegova konstrukcija progutala. Oslonio se na laktove da podeli nešto od svoje težine, i gledao reakciju svoje supruge, na njegov intimni dodir. Elizabeth je zatvorila oči, protiv nemirnih osećanja, koja su prekrila njena čula. Njegova koža je bila, kao topao čelik, a njegova muškost, taj izuzetan miris kojim je Geoffrey, opijao nju. Osećala se da drhti i hrabro pokušala da razmakne noge, znajući, u svom srcu, da će je njegova moć, najverovatnije rastrgnuti. Neću vrištati, ona j e ponavljala opet i opet u sebi, stežući još čvršće oči i dalje, kao da bi takva jedna akcija, mogla da umanji bol, što će doći. “Ja sam spremna,” šapnula je u promuklim glasom. Geoffrey je osetio njeno ohrabrivanje uz sebe i nasmejao se. “Pa, ja nisam”, šapnuo je zauzvrat, i proširio svoj osmeh, kada su joj se oči otvorile, u očiglednoj iritaciji i konfuziji. Gledao je sa puno nežnosti, a zlatne iskre su svetlucale, pokazujući njegovu zabavu. To nije smešno, Elizabeth se osećala, kao da vrišti. Umesto toga, prošaputala je glasom, koji je zvučao, vrlo slično kao prigovor, “Završi sa tim, mužu.” I pokušala da razmakne noge još više, ali je Geoffrey blokirao njihovo kretanje, sa svojim. Elizabeth ga je pogledala u oči, a njegov jezik je počeo da klizi tamo. Intimno osvajanje njegovog jezika, protiv najintimnijeg, najviše čuvanog dela njenog bića, uz grubo milovanje, njegovog neobrijanog lica u odnosu na veoma osetljivu kožu, na unutrašnjoj strani njenih bedara, je vodio Elizabeth na ivicu. Stenjući ga je molila, da je pusti i obustavi ovo nežno mučenje, dok su ga njene ruke držale, uz nju. “Ti imaš tako dobar ukus ... tako sladak”, čula ga je, kako govori promuklim šapatom, koji je polako dovodio do ludila. “Molim vas, Geoffrey,” ona je zastenjala, dok se pripijala uz njega. “Molim te ...” Nije znala, šta je tražila, samo želela da se ova agonija prekine. “Polako, moja ljubavi,” Geoffrey je šapnuo, ali Elizabeth je bila van razumevanja, šta je on rekao. Njegov glas je bio umirujuć, a njegov dodir divalj, i ona je pribila svoje bokove snažnije i zgrabila ga za kosu.


Njeni pomahnitali pokreti, učinili su da Geoffrey podivlja od potrebe. Njegovo telo je zadrhtalo i Elizabeth je mogla da oseti, kako ga sirova glad preuzima. Umesto da je to uplaši, ona je postajala, sve uzbuđenija, povlačeći ga prema svom licu. Geoffreyjeva kontrola je pukla. Pokrio joj je usta sa svojim, gladno je vodeći svojim jezikom. Elizabeth je uskladila svoju strast, ljubila ga , opet i opet sa očajničkom potrebom. Primetila je da ona postaje ta koja napada, bezobzirno sa svojim potrebama, i Geoffrey pokušao da je pusti, da ona ima svoj put, malo duže, sve dok nije svoje nokte, zakopala u njegove lopatice, i postala bolno uporna. “Želim vas, kao što nikada nisam želeo, još nijednu ženu”, rekao joj je promuklim šaptom. Kleknuo između njenih nogu, rukama držeći njene bokove. Elizabeth pružila ruke i grčevito ih obavila oko njegovog vrata, pokušavajući da ga povuče, dole sebi. Osećala je njegovo oklevanje na pragu i instinktivno se izvila prema njemu. U tom istom trenutku, on ga je gurnuo unutra. Bol je proparala, kroz senzualnu izmaglicu i ona je zaplakala. Pokušala je da se povuče dalje, ali Geoffrey je čvrsto držao uz sebe, i tek kada je bio duboko u njoj on se zaustavio, pružajući joj vremena da se prilagodi na njega. Slatkim rečima je pokušavao da umiri njene jecaje, obećavajući i opet, da je bol, bila završena. “Mi smo to završili?” Elizabeth je uspjela da pita, a njen glas je treperio. “Tek smo počeli”, njen suprug je odgovorio. Zvučao je, kao da je upravo pretrčao veliku razdaljinu, a Elizabeth je znala, da se kontrolisao samo zbog nje. Taj njegov obzir prema njoj, učinio je, da je i ona poželela da njega zadovolji. Disao je teško uz njen obraz. Elizabeth je okrenula glavu i pronašla njegove njegove usne, i poljubila ga strastveno. Geoffrey joj je uzvratio poljubac, obuhvatajući joj lice dlanovima. Zatim, je on počeo da se kreće, u početku vrlo polako, a potom sve brže. I bol je bio zaboravljen. Njene noge su se smestile oko njegovih kukova. Čula ga je, da joj je rekao da ga drži, i ona se čvrsto pripila uz njega, držeći se rukama oko njegovog vrata. A onda, nije čula ništa više. Mogla je samo da oseti. Sve jače zadovoljstvo je preuzelo kontrolu. Jurila je sa divljim ritmom svog srca prema centru oluje, a njen suprug ju je vodio, gurajući je. “Sada, Elizabeth”, došlo je njegovo hrapavo šaputanje, “Pođi sa mnom.” I ona je bila sa njim, osećala je, kao da joj se telo razdvojilo od duše, osetila je eksploziju munja, koji su se zapalili i rasplamsali u njoj, sa silom potiska njenog muža. Koliko je bilo zastrašujuće, toliko je bilo i veličanstveno. Uzviknula je njegovo ime i čula, kako je on izgovorio njeno. Prošlo je neko vreme, pre nego se Elizabeth vratila u stvarnost. Blagi silazak nazad u sadašnjost, je učinilo toplo i sigurno njegovo telo, koje je pokrivalo njeno. Otvorila je oči, kako bi videla da se Geoffrey smeši dole prema njoj. “Nikada nisam znala ...”, prošaputala je. Osećaj divljenja i čuđenja, na ono, što su upravo zajedno doživeli, bilo nemoguće da se stavi u reči, bilo je neizrecivo, ništa, čak ni približno nije doživela, ali Geoffrey je znao, iz izraza njenog lica. Nežno je sklonio vlažan pramen kose dalje, od njene slepoočnice i poljubio je tamo.


Osetila je da su joj obrazi mokri, i shvatila je da ona plače. Nasmešio se ponovo, sa zadovoljstvom i arogancijom, a Elizabeth je razmišljala, i zapitala se, ko je zaveo koga. Zatvorila oči i nasmešila se. Sada to više uopšte nije važno. Geoffrey se okrenuo na leđa, sa snažnim uzdahom zadovoljstva, i Elizabeth je odmah osetila, hladno strujanje vazduha, koje je ohladilo njenu blistavu kožu. Toplota njegovog tela i umor, je učinio svoje, san je zatražio njenu pažnju. Povukla pokrivače gore i preko njih, gurkajući ga, dok se nije okrenuo, na njenu stranu i zamotao ruke oko nje. Samo što nije utonula u san, kada je čula njegov glas. “Ti si moja.” To je bila mirna izjava činjenice. “Da, mužu, ja sam tvoja”, Elizabeth je priznala je u tami. “A i ti si moj.” Njen ton je izazvao, da on to porekne. Elizabeth je čekala, onoliko, koliko se njezinoj nestrpljivoj prirodi činilo, kao večnost. Ali se Geoffrey nije javljao. Čak i njegovo duboko disanje, joj je reklo, da je zaspao. Njena iritacija, se pretvorila u ogorčenje, kada je počeo da hrče. Elizabeth je odbila da se preda. On je zatražio njeno obećanje, a sada će ona morati da ima njegovo! Gurnula ga tako teško, koliko god je ona mogla, i prilično glasno povikala na njegovo uvo, “I ti si moj, Geoffrey.” Geoffrey i dalje nije odgovarao, ali je brzo stegao i namignuo sa osmehom. Za Elizabeth, to je bilo priznanje njenog zahteva. To je bilo dovoljno. Obećanje je dao. Zadovoljeni, muž i žena su zaspali.


Četvrto poglavlje Elizabeth se probudila od glasnog zvuka, sa radova u dvorištu ispod. U tom trenutku pre nego što joj je pamćenje bilo jasnije, mislila je, da je čula očev duboki glas, kako dovikuje uputstva svojim vojnicima. Zamišljala ga je, kako se kočoperi, oko treninga muškaraca, sa rukama sklopljenim, iza njegovih leđa. Bez sumnje njegov ponos i radost, mali Thomas, bio je samo dva koraka iza, sa rukama takođe sklopljenim, iza njegovih leđa, oponašajući svaki potez, svoga oca. Roger je vikao ispod Elizabeth. Otvorila je oči i duboko udahnula. Ništa nikad ne može da bude, kao što je bilo, shvatila je, a prošlost ne može da se vrati. Ipak, u jutarnjem svetlu, budućnost nije izgledala toliko mračna, toliko preteća. Do juče, Elizabeth nije imala nikakvih misli, ili brige oko budućnosti, njena jedina briga je bila Belwain i planiranje svoje osvete. Sada je izgledalo, da će ona imati oboje, budućnost i pravdu. Elizabeth se okrenula prema mestu, gde je njen suprug spavao. Posteljina je bila hladna i ona je znala, da je njen muž otišao, pre nekog vremena. Bilo joj je drago, zbog samoće. Toliko se toga desilo, i tako brzo, da Elizabeth nije imala vremena, da uradi ništa više nego samo da reaguje. Sada bi možda mogla da sredi, svoja osećanja. Ispružila se, i osetila bol, koji je prouzrokovao njen muž. Njezin muž! Ona je sada u braku, a baron Geoffrey, je bio njen. U svetlu dana, događaji, koji su trajali duboko u noć, pre su terali Elizabeth da se zacrveni. Kakva suprotnost je bio taj čovek, i šta se pretvara da bude! On je tako nežan ljubavnik, osjetljiv na njene potrebe i želje, potrebe i želje za koje ona, nije bila ni svesna da poseduje. Elizabeth nikad ne bi pomislila, da se takva osetljivost skrivala, iza njegovog štita snage. Blag i nežan ... njen nežni ratnik. Da, to je protivrečnost. Koja su je još druga iznenađenja čekala? zapitala se. Možda će biti jednostavan dogovor, da bude braku sa Geoffreyjem. Po standardima plemstva, to je bila odlična prilika, u odnosu na njen položaj. Njeni roditelji bi bili zadovoljni. I što je još važnije, budućnost njenog brata je sada sigurna. Elizabeth je verovala, da će Geoffrey zaista zaštititi malog Thomasa. “Mi više nismo sami, mladi brate”, prošaptala je. Nada, novostečena i krhka, ublažila je Elizabethine brige. Odgurnula je pokrivače, i skliznula sa kreveta i kleknula, automatski se prekrstila, pre nego što su joj kolena dotakla, hladan kameni pod. Uz naviku da projuri kroz svoje jutarnje molitve, sve ih izrecituje naglas, na latinskom kao što je i učila njena majka, Elizabeth je završila ritual, za jedva nekoliko minuta. Dodala je i dodatni očenaš, za pokoj duša njene porodice, i završila molitvu, sa istim onim obećanjem, koje je dala i svako jutro od masakra. Obećala je, da će se pobrinuti, da Belwain bude kažnjen, i da će dati i svoj život, ako to bude potrebno. Činjenica da je molila za osvetu, čin koji je u velikoj suprotnosti sa svim što je Crkva učila, ali ni to nije odvratilo Elizabeth. U tom slučaju, ona će slediti uverenja svoga dede. To bi bilo, oko za oko. Najstariji zakon će prevladati.


Ritual završen, Elizabeth požurila, da se obuče. Želela je da izgleda najbolje, što može, kada se bude pridružila suprugu. Gledajući u nazad, nikada nije davala na svoj izgled, više nego je potrebno, tako da je Elizabeth bila malo iznenađena, samom sobom. Pošto je bila obećana Hughou toliko godina, nije imala potrebu sređivanja za suprotni pol, jer je Hugh, uvek daleko više zanimalo, broj novih konja, koje je poručio za koliko novca, kad god je posetio Montwright dvorac. Nikada nije primetio, njen izgled. Otac je nazvao Hugha skromnim, što je po očevim stisnutim standardima, bio priličan kompliment. Elizabeth je došla do toga, da razmišlja o svom budućem mužu da je ... predvidiv. Predvidljiv i dosadan. Tako da je sada, njenoj garderobi, nažalost nedostajao izbor. Davno ranije, njen otac je diktirao, da bi neko sa previše odeće, skrenuo nekom drugom neopravdanu pažnju na svoj izgled, a takva je pažnja, više nego ukazivala na sujetu. A sujeta je greh. Elizabeth se odlučila, za bež haljinu, sa plavim porubom. To je stajalo prilično pritegnuto, preko njenih grudi, i bila je visoko uz vrat, sa dugim labavim rukavima. Povezala je plavi pojas od užeta, oko njenog struka, i gurnula svoj bodež u kožne korice i prikačila na petlju pojasa. Trebalo joj je još deset minuta, da nađe i upari, njene bež kožne cipele, složene iza zavese pored uzglavlja, a kad je obe cipele pronašla i skliznula u njih, okrenula je pažnju na svoju kosu. Češljala je, sve dok nije zapucketala, zatim je vezala sa trakom na dnu vrata. Tako, ona je završila. Uz put je štipkala, svoje obraze, da im ih malo zarumeni, i poželela, da može da pronađe, svoje maleno ogledalo, da proveri svoj izgled, ispravila ramena i otišla da potraži, svog muža. Našla Saru, u velikoj dvorani, i videla nered. Dvorac mora da bude besprekoran, kao što je nekad bio, Elizabeth je odlučila, u čast svoje majke. To je Elizabeth odvratio od njene namere, da potraži Geoffreyja. I bacila se na posao, organizovala je sluge, postavila Saru, da bude zadužena, za nadgledanje brisanja i ribanja. “Izbacite ove trsku”, rekla je, misleći na prljavi rogoz. “I zamenite ih, sa novim. Možda bismo trebali, da pospemo malo ruzmarina, da bi se oslobodili, ustajalosti i sprečili da se zadržava. Šta vi kažete na to Sara? “Elizabeth je upitala sluškinju. “U pravu ste, moja Lady. A devojka Winslow, će nam doneti sveže divlje cveće, baš kao i što je nekad radila, za vašu majku. Mi ćemo dovesti ovo mesto u red, i biće kao novo, u tren oka.” Elizabeth je klimnula glavom. Njen pogled se zaustavio na uništenu zastavu, koja je visila po luku, samo još svojom snagom volje, na suprotnom zidu. “Saro, neka neko ukloniti zastavu”, naredila je ona šaptom. “Nije mi potrebno, da gledam na nju, da se setim, što je učinjeno ovde. Neću zaboraviti.” Sluškinja je nagonski uhvatila Elizabeth za ruku i stegla je. “Ja ću se pobrinuti za to, my lady. Niko od nas, to neće zaboraviti.” “Hvala ti, Sara,” Elizabeth je odgovorila. Pogledala je zastavu, još jednom, poslednji put, a zatim se okrenula, da napusti prostoriju. Stara sluškinja je krajevima svojih rukava, brisala suze, koje su se skupile u njenim očima, dok je gledala svoju novu gospodaricu. Oh, da je samo ima moć, da podigne nešto od težine, i tuge, koje su opterećivale, nekog tako mladog! “'To je tako nepravedno,” gunđala je ona za sebe. “Oprostite, Saro?” Elizabeth se okrenula, sa vrata i nasmešila se. “Nisam vas čula.”


“Samo sam se pitala, da li ćete vi i Baron otići uskoro”, Sara se dosetila. Znala je, da nije bilo na mestu, da ona postavi, takvo pitanje, ali nije imala želju, da opet razgovaraju o ubistvima. Elizabeth je bila iznenađena pitanjem. Nije uopšte razmatrala mogućnost, odlaska sa Montwrighta. To je bio njen dom. Ipak odlazak, i to uskoro, bio je više nego verovatan. Geoffrey je imao mnogo imanja, koji su mnogo bolji od Montwrightove zemlje, a on je imao i svoje veliko imanje. “Zaista, ne znam”, rekla je Elizabeth sluškinji. “Gde je moj muž, Sara? Da li ste ga videli okolo? O tom problemu, moram da razgovaram sa njim.” “Nisam ga videla ovo jutro”, Sara je odgovorila. “Možda je u dvorištu, ili se zadržao sa vojnicima ispod. Mogla bih da pošaljem Hammonda, da proveri”, dodala je, jer dok je Elizabeth mogla slobodno da tumara po posedu, to je bilo strogo zabranjeno, da žena uđe u vojnička staništa, koja su se nalazila, jedan nivo ispod velike dvorane. “Ja ću ga pronaći”, rekla je Elizabeth. To je bilo lakše reći nego uraditi. Elizabeth je prošetala oko dvorišta, ali nije prekidala, nikog od muškaraca, da pita gde je njen muž. Zastala je i gledala, kako se nekoliko vitezova bore, sa velikim vrećama peska, pitajući se, kakav je bio njihov plan. Crvenokosom štitonoši, pod imenom Gerald, bilo je drago da joj da objašnjenje. “Vreće peska će biti postavljene u razmacima, duž pojasa kružnog vrha zida, moja Lady.” “Sa kojom svrhom?” Elizabeth je upitala, mršteći se. “Pogledajte onog, koji se već nalazi na mestu, tamo?” Gerald je upitao, pokazujući na zapad. Njegov glas je prilično vrištao, kada je pitao u uvo Elizabeth. “Da, i ja to vidim”, Elizabeth je odgovorila. “I vidi te li, da je stavljeno deblo, na to kamenje?” Elizabeth je klimnula glavom, a u sebi se nasmejala, na štitonošin glasan entuzijazam. “Vatra zagreva pesak, koji se nalazi u krugu od kamenja.” “Ali u koju svrhu?” Elizabeth je pitala. “Za zagrevanje peska”, Gerald je ponovio “, Dok je pesak tako vreo, da je skoro kao tečno sunce” “A kada je gotovo tečno sunce?” Elizabeth je pitala. “Tada se pokreću metalni diskovi, preko zida i učiniće mnogo štete, nikome ko pokušava da dođe do ulaza ... ako tu bude, još neki napad.” Po izrazu na štitonošino lice, on je bio malo razočaran, što ona nije pokazivala, puno entuzijazma. “Nisam čula, za tako nešto, niti takvo oružje”, rekla je ona.”Da li je to zaista delotvorno?” “Jeste, my lady. Pesak može da spali telo, vrlo žestoko. Zato što, ako padne pravo, to može da oslepi “


“Dosta”, Elizabeth je požurila da ga prekine, jer on je tako slikovito pričao, i ona je stvorila jezivu sliku, da je imala osećaj, da upravo počinje da se zagreva od njegove teme. “Vi ste me uverili”, dodala je. Štitonoša je klimnuo glavom i nasmešio se. Elizabeth mu se zahvalila na vremenu i objašnjenju, i pomislila, da je podsetio na njenog ljubimca sokola, zbog načina, na koji se nadimao, kada se hvalio. Nastavila je da traži, svog muža, ali nije ga našla, ni u jednoj od malih koliba, koje su grupisane u polukrugove oko dvorišta. Bilo joj je drago, što vidi, da su sve kolibe popravljene, i da odišu na svežu slamu i bagreme, kojim su ojačane. Duge tanke drvene motke, su još bile dodatna podrška. Te kolibe su bile pravi temelj dvorca, a iako su građene na malom prostoru, po tuđim normama, u njih su smešteni obučeni majstori, koji su vrlo vešti i najdelotvorniji, u tome da vide, sve potrebe dvorca. Majstor za kožu je boravio u jednoj kolibi, pekar sa dve kuhanjske jame u jednoj, a zemljane peći u drugoj; Zatim, sokolovi i njihov trener sa svojim različitim kavezima i još jedna u kojoj je stavljena motka. U drugoj grupi je stolar stanovao, odmah uz njega i voskar. Posljednji, i po standardu njenog oca, i najvažniji je bio ogroman, ali je postavljen na jednoj strani dvorca, sasvim sam, i najbliže štali. Tu je bio smešten oružar, i njegova zaliha gvožđa i čelika. Oružje je izrađivano tamo. U oboru van zidina, je bilo klanje životinja, videlo se i pravljenje meda, a fermentisanje piva, je bilo preko. Bilo je i planova za dodavanje vinske prese, ali da stvarnost nije došla, pre očeve smrti i to bi bilo. Elizabeth se pitala, kada su majstori poslednji put bili plaćeni. Da li je to sada njena odgovornost? Smatrala je da jeste. Ranije je njen otac plaćao slobodnim ljudima u novcu i hrani. Odbijalo im se od njihovih isplata, za zaštitu i mesto za život, kao i za broj sveća koji je korišćen, i gospa Winslow beležila. Voskareva supruga, nije mogla da piše, ali njen način vođenja zapisa je bio isto tako delotvoran. Ona je koristila, male kamenčiće. Svaki put, kada je sveća bila podeljena, gospa Winslow je stavila kamenčić u taj pehar slobodnih ljudi. I kada je dan isplate stigao, pehari su postavljeni ispred Elizabethinog oca, i on je bio taj, koji bi izračunao iznose. Ko će nadgledati tu dužnost sada? upitala se. To je još jedno pitanje, koje treba da predoči njenom mužu, Elizabeth je shvatila. Ali Geoffrey nije bilo nigde. Elizabeth je otišla u štalu, i pronašla svoju kobilu, u jednom od štandova, mora da se seti da zahvali Josephu, zato što je doveo njenu životinju, nazad zbog nje. Videla je, da je Geoffreyjev veliki pastuv nestao. Čvor straha je uhvatio, kada je shvatila, da je odjahao u šumu, jer je opasnost tamo van zidina, a zatim, besmislena njezina reakcija, je naterala na smeh. Zar ona nije preživela, sa svojim psima, sa spoljne strane, nekoliko nedelja? I zar njen suprug nije bio sposoban, da se sam brine o sebi? Misao, da je možda Geoffrey obilazio spoljno dvorište, da bi video, kakva je šteta i šta bi moglo da bude urađeno, na seljačkim kolibama, koje se nalaze u podnožju krivudavog puta, ispod Montwright, je naterao Elizabeth, da okrene glavu u tom smeru. Kada je stigla do spoljne kapije, put su joj preprečila dva stražara. “Molim vas, otvorite kapiju”, Elizabeth je zatražila. “Ne možemo, my lady”,, rekao je. jedan od muškaraca “Vi ne možete?” Elizabeth se namrštila i pogledala, i jednog i drugog vojnika. “Naša naređenja”, objasnio je drugi. “Od Sokla.”


“Kakvo naređenje je izdao moj suprug?” Elizabeth je pitala. Zadržala svoj ton prijatan i neutralan. “To, da vi ostanete u unutrašnjosti zidina”, jedan od stražara je odgovorio neodlučnim glasom. Nije mu se dopalo mrštenje, koji je došlo na lice, njegove gospodarice i nadao se, da ga neće pritiskati. Niti je želeo da je uznemiri, ali on će poštovati Sokolova naređenja, bez obzira na sve. “Dakle, ja sam ...” Elizabeth je počela da komentariše, da je zatvorenik u svom sopstvenom domu, ali se uhvatila na vreme. O tome će razgovarati sa mužem. Bilo bi nepristojno, da ona bilo šta kaže, dobro ili loše, ispred njegovih stražara. Oni su radili svoj posao, za svog gospodara. “Onda morate da pratite, vaše komande,” rekla je, smešeći se. Okrenula se, i krenula nazad, pitajući se zašto je takva naredba bila donesena. Da li se to primenjuje na svakoga ili samo na nju? Da li se njen suprug zabrinuo, da bi ona mogla da pokuša, da ode? Da se vrati u šumu? Elizabeth je mogla da razume, njegovo nepoverenje u nju do juče uveče. Ali sinoć mu je dala, svoju zakletvu. Priznala je, da pripada njemu. Ona je bila njegova supruga. Zar on nije shvatio, da je za nju zakletva, bila isto, što i sveti zavet na nju? Klimajući glavom, Elizabeth je odlučila da nije. Poverenje. To mora da se zaradi. Vremenom, ona je bila sigurna, da će dobiti njegovo poverenje, njegovo samopouzdanje. I koliko sam ja, sigurna u njega? Elizabeta se zapitala. Da li mu verujem? Mislila je, da je znala to, da je on bio pošten čovek. Dobro je poslovao sa njenim ocem, setila se. A njen otac ga je nazvao, poštenim čovekom. Visoka pohvala, od nekog, ko je bio štedljiv sa svojim pohvalama, kao što je bio i sa svojim kovanicama. Elizabeth je priznala, da je njeno poznavanje muža, bilo prilično ograničeno. Nije znala ništa o tome, kako se on bavio, sa ženama, kako bi tretirao ženu. Zamućenja na nebu, su uhvatila njenu pažnju. Elizabeth je pogledala gore i videla sokola da kruži, i bez toliko drugih misli, za svoju publiku, ona je ispružila ruku i čekala. Bila je tako rešena, da posmatra njenog ljubimca, kako se spušta, da nije primetila tajac, koji je došla nad grupom, ili da vidi zapanjene, izraze sa nevericom. Soko je sleteo na Elizabethinu ruku i susreo se sa njenim pogledom, uz glasan krik iz grla, kao pozdrav. Elizabeth je primetila, da su grudi njenog ljubimca bile pune, od nedavnog obroka i šapnula mu je reči hvale, za njegovu lovačku veštinu. Soko je pojačao svoje grgoljenje i onda odjednom počeo da leprša, svoja krila od uznemirenosti. “I ja sam ga čula takođe,” Elizabeth je šapnula, na zvuk približavanja konja i jahač je dolazio sve bliže. Njen glas je umirio Sokola, i lepršanje krila je prestalo. Elizabeth je pogledala gore i videla muža, kako sedi na konju, posmatrajući je. Njeni psi su okružili pastuva sa strane, a njihovo disanje, je bilo otežano, od njihovog trčanja. Znajući, koliko je nervozan soko postajao, kad su psi bili u blizini, Elizabeth se smilovala na svog ljubimca i naredila: “Idi.”I soko je odmah napustio, svoju mekano sedište i vinuo se u vazduh.


Elizabeth podigla porub njene haljine i krenula prema mužu, sa namerom, da traži od njega, da jе poštedi, nekoliko minuta. Usmerila se, na tvrdu liniju, koja su imala njegova usta, prisećajući se, njegovog vođenja ljubavi, i pitala se, šta misli. Mogla je da oseti, kako vojnici zure u nju i shvatila, iz njihovih razjapljenih izraza, da je napravila prizor od sebe, sa svojim ljubimcem sokolom. Osećala se posramljeno, što je privukla toliko pažnje. Držeći oči čvrsto na licu, njenog muža, ona je nastavila svoj spor, dostojanstven korak. Veselo klicanje ju je zateklo. Iznenađena i zapanjena, okrenula se da vidi, kakva je to bila buka. Oni su još uvek buljili u nju. I vikali su. Da su svi otišli u bezumlje? Osvrnula se na svog supruga, za odgovor, ali njegovo lice je bilo kao maska, dok je posmatrao. Roger je bio taj, koji joj je dao objašnjenje. Došao je iza nje i stavio svoju ruku na njeno rame, a mrk pogled njenog muža, ga je presekao, i on je brzo uklonio. “Oni poštuju Sokola ... vašeg muža”, rekao je on, “I bodre Sokolovu gospodaricu. Dostojna si, my lady.” “Ali oni ne shvataju. Soko je moj ljubimac”, reče ona, gledajući prema nebu. “Ja sam ga odgajila” odgovorila je. “To nije važno”, Roger je prekinuo, smešeći se. “Soko ima svoju slobodu, i još uvek se vraća. To je zato, što ste vi dostojni. “ To je zato što su svi glupi, praznovjernih ljudi, Elizabeth je mislila. I čega sam ja dostojna? Biti supruga baruna Geoffrey, ona je pretpostavljala. Krajičkom oka, videla je, da je njen muž sjahao i počeo da ide prema njoj. Tako on će konačno da jе prizna, Elizabeth mislila sa iritirano. Potisnula je ipak, taj utisak i okrenula osmeh sa Rogera na muža. Mora da ima mnogo toga, što mu je na pameti, a ona ne treba da ga opterećuje, dalje s pitanjima, koja se tiču njenog brata i sebe. Tu nije bilo mesta za razdraženost. Osim toga, Elizabeth je priznala, da je to bila detinjasta reakcija. A ona više nije bila dijete, već žena, i supruga. Ona je bila ta, koja je prva progovorila. “Dobro jutro, moj gospodaru.” Napravila je mali kniks, dok je govorila, a zatim je pošla napred, da se osloni prema nje gore i stavi čedan poljubac na obrazu, kao što je i njena majka radila, kada je ona pozdravljala, Elizabethinog oca, ali njegova namrštenost, je zaustavilo u svojoj nameri. To je bilo, kao da je on pročitao njеn cilj, a nije želeo dodir. Elizabeth je osetila da su joj obrazi postajali sve topliji, od suptilnog odbacivanja. Ona se takođe, osećala mučno. Sklonila je svoj pogled od njegovog, posramljeno, i opazila pse. Instinktivno je potapšala svoju stranu, jedne noge, tiha komanda, koju je ona koristila, da dozove svoje pse, da dođu sa strane. Psi su jе zanemarili i nastavili da stoje uz muža, gurkajući ga za pažnju. Prebacivanje njihove odanosti, bila je poslednja kap. Poželela je dugo da vrišti. I šta bi onda, njen suprug mislio o tome? upitala se. Da napravi takav prizor, pred njegovim vitezovima ... zašto, ona je je sumnjala, da bi ikada to doživela. Nije da bi ikada izazvala takvu scenu, imala daleko previše ponosa i dostojanstva. Ipak, to je bila zabavna slika, ali to nije pomoglo, da joj olakša poniženje. Geoffrey se obraćao Rogeru. Elizabeth je čekala strpljivo, koliko je moguće, da on završi svoja naređenja, i skrene svoju pažnju na nju. Primetila je da, što je njen suprug duže govorio, Roger se sve teže mrštio. Šta je bio uzrok, njegove promene u raspoloženju? Napravila je korak napred ponovo, tako da je mogla da čuje, njihov razgovor.


“Koliko jaše sa njim?” Roger pitao njenog muža. “Ne više od pedeset prema Rilesu”, Geoffrey odgovorio. Obojica su izgledala tako napeto, a zatim je Geoffrey okrenuo svoj pogled na nju, i u tom trenutku, ona je znala. Čak i ostvarenje se pogodilo, jer su zvuci grmljavine iz daljine, gromovito udarali iz kopita, od upornog jahanja konja, koji su došli do njenih ušiju. Belwain dolazi! Sva boja je napustila njeno lice. Nagonski joj je ruka otišla na struk, do korica, u kojima je imala svoj bodež. Izvukla oružje, i držala ga tako čvrsto, da je ručku osećala, kao da je deo njene ruke. Divlji sjaj u njenim očima, preslikavao je njene misli. Moram da nađem Thomasa. Moram da ga sakrijem. Gde je on? Geoffrey je gledao promenu, na licu svoje žene, sa teškim srcem. Čeznuo je, da je uzme u svoje ruke i ponudi joj udoban topao zagrljaj, da smiri mahnitost u njenom pogledu, da zaceli povrede. Ali on nije mogao. I ona bi imala još više mučenja, pre nego što dan, bude gotov. Elizabeth se okrenula, njeno odredište nepoznato, jer je njena jedina misao bila, da pronađe svog brata. Pronađe i zaštiti. Izgledalo je, da je zaboravila na bodež u ruci, i da je njen suprug bio prisutan. Geoffrey je stavio ruke na ramena, i nežno je protresao. “Nemojte to da radite”, rekao je nežnim glasom. Elizabeth je koraknula u nazad i prekinula njegovo zadržavanje. Pokušala je da otrči od njega, ali on se premestio i blokirao joj put. “Moram da pronađem Thomasa”, objasnila je tvrdim glasom. “Nemojte me zaustavljati.” “Idite u našu spavaću sobu i sačekajte”, Geoffrey je naredio. Elizabeth je počela da odmahuje glavom, ali Geoffrey je zanemario, njeno odbijanje. “Ja ću vam ga poslati.” “Sada? Sada ćete ga poslati meni? Pre nego što ga Belwain vidi?” upitala je. Očaj u njenom glasu, je zapljusnuo Geoffrey kao tekuće sunce, kao pesak iz vreća, spaljujući ga, svojom tugom i užasom. “Roger”, rekao je Geoffrey, i ni jednog trenutka, ne skidajući svoj pogled, sa nje, “Dečak je u Tanner kolibi. Vodite ga Elizabethinu sobu.” “Razumem, gospodaru moj,” Roger je odgovorio. Okrenuo se i pošao prema kolibi, brzim korakom. Elizabeth je zurila za Rogerom, dok nije osetila Geoffreyjevu ruku na njenoj. Gledajući dole, ona je gledala skoro, kao neka druga osoba, i da je njen suprug moli, da oslobodi prste, jedan po jedan, od bodeža. Tek kada ga je posedovao, ona je reagovala. “Moram da imam moj bodež ...” “Neće vam trebati. Vi ćete ostati u našoj sobi.” Njegova komanda je bila bolna. Povukao je na sebe, i držao je sigurno sa jednom rukom, i podigao bradu, sa njegovom drugom. “Hoću da imam vašu reč, za ovo, Elizabeth.”


“I vi bi verovali u moju reč?” Elizabeth je pitala. Drhtala je celim telom i znala, da je njen muž to mogao da oseti. “Nemam razloga da sumnjam u vas”, Geoffrey je uzvratio, gledajući duboko u njene oči. “Ne znam, da li ja mogu, je dam”, Elizabeth je odgovorila. “Prvo morate da mi kažete, šta ćete uraditi sa Belwainom.” Geoffrey se nije naljutilo, zbog njene naredbe, kao da je mogao, dobro da razume njenu neodlučnost. “Ja ne treba da objašnjavam, svoje postupke vama, ženo. Ne zaboravite to.” Onda sa blažim tonom dodao: “Verujte mi.” “A ako ne uradim?” Elizabeth je zapitala. “Tada ću postaviti stražu, i vas zaključati u našu sobu”, Geoffrey je odgovorio. “Dok ne razgovaram sa vašim stricem, čujem njegovu stranu” “On nema stranu, samo laži”, rekla je Elizabeth. “Dosta! Hoću da imam vašu reč.” “U redu, mužu. Daću vam svoju reč. Da ću ja sačekati, dok vi ne razgovarate sa Belwain.” Opustila se u njegovom stisku, ali je njen pogled, i dalje bio prkosan. “Ali me dobro čujte, mužu. Verovaću vam po ovom pitanju. A ako se vi ne budete bavili Belwainom, onda ću ja. “ “Elizabeth!” Geoffrey je podigao glas i osetio, kao da je protresao, pokušavajući da je natera, da razume njegov položaj. “Ne preti mi. Tvoj stric će imati pošteno saslušanje. To je Williamov zakon, koji ja sprovodim. Da čujem problem svih strana, pre nego što donesem presudu. A vi ćete se pridržavati, moje odluke.” Elizabeth nije mogla, da mu odgovori. Znala je, u svom srcu, da ona neće biti u stanju, da prihvati bilo kakvu drugu odluku, osim potpune krivice za njenog strica. Ipak, ona nije na glas izrazila ovo priznanje, jer je verovala, da će Geoffrey odlučiti u njenu korist. On Verovao joj je, koliko, rekao je kada su razgovarali na vodopadu, a ona mu je rekla, šta se desilo. “Otići ću u svoju sobu sada”, Elizabeth je rekla, nadajući se, da će završiti razgovor. Geoffrey je odlučio, da je ne pritiska više. Vojnici će se pojaviti na kapiji za samo par minuta. Ipak, on nije želeo, da završi raspravu, na tako surov način. “Ja sam obećao, da ću štititi vas i vašeg brata. Zapamtite to.” “Da, mužu,” rekla je Elizabeth. Zadržala je svoj neutralan izraz lica i krenula prema vratima. Kada je stigla na vrh stepenica, ona se okrenula prema mužu, i otkrila, da je on promatrao, zatim je klimnula glavom. “Verujem vam, moj gospodaru.” I za sebe, dodala, Nemoj me izneveriti.


Peto poglavlje Čim je Elizabeth bila sigurna u dvorcu, Geoffrey je okrenuo pažnju na muškarce, koji su čekali. “Harolde, udvostručiti broj na zidovima,” rekao je jednom vitezu. drugom je najavio, “Samo Belwainu će biti dopušten ulazak, taj dan.” Roger je uhvatio njegov pogled i on je prestao sa izdavanjem svojih naređenja, dok je gledao, kako stariji vitez nosi malog Thomasa, poput vreće žita pod rukom, prema vratima dvorca. Bez povratka svojim vojnicima, rekao je, “Pošalji Belwaina meni, kad stigne. Ja ću ga čeka unutra.” Geoffrey krene prema velikoj dvorani, kada ga je presreo, njegov verni štitonoša, Gerald. Nije obraćao pažnju na njega, sve dok nije došao do ručke na teškim vratima. Roger, koji je završio sa dužnošću, isporuke dečaka njegovoj sestri, gotovo se sudario sa nestrpljivim štitonošom, koji su se bacio ispred svog gospodara, kako bi mu otvorio vrata. “Ostani napolju sa ljudima”, rekao je Geoffrey štitonoši. “Želeo bih da ostanem u vašoj blizini, gospodaru moj,” štitonoša se raspravljao, i zabrinuto namrštio svoje pegavo lice. “Koja je svrha?” Geoffrey je upitao. “Želim da vam zaštitim leđa”, izjavio je štitonoša. “To je moja dužnost”, Roger samo što nije zalajao na dečaka .Ukor je imao željeni učinak na štitonošu. Izgledalo je, da se znatno smanjio, pred očima svoga gospodara. “Vas dvojica verujete, da moja leđa treba štititi?” Geoffrey je upitao. “Iz onoga što je rečeno, gospodaru moj,” štitonoša je odgovorio, pre nego što je Roger mogao, da otvori usta. “Tada neka Roger gledati na taj zadatak”, Geoffrey je najavio. “Danas ćete zaštiti moje zidove”, dodao je on. “Tvoja dužnost je da gledaš i slušaš. I naučiš. “Razočarenje koje je pokazalo štitonošino lice nije bilo zbog razgovora, sa stricem, svoje nove gospodarice, , već zbog toga što Geoffrey nije bio raspoložen da mu udovolji. Imao previše toga na pameti. “Prati moje komande bez pitanja, Gerald. Nema druge šanse, da postaneš vitez. Da li je to jasno?” Štitonoša je stavio ruku na srce i pognuo glavu. “Jeste, gospodaru moj. Ja ću pratiti vaše naredbe.” Pogledao je gore, video klimanje glave, svog vođe, i brzo se okrenuo da ode. “On mora da nauči, kako da drži jezik za zubima, da to je ono što on mora da uradi”, rekao je Roger Geoffreyju, dok su hodali rame uz rame u velikoj dvorani.


“Da, i da pokrije svoja osećanja. Ali on je još uvijek mlad, ima samo petnaest godina, ako se dobro sećam. Još uvek ima vremena, da ga oblikujemo ispravno.” Geoffrey se nasmešio Rogeru, a zatim je dodao: “On je vrlo vešt na bojnom polju, uvek je tu, da mi preda oružje, kad god želim, I naizgled je bez straha od svojih povreda.” “Ali, to je njegova dužnost,” Roger je protestvovao. “Tačno, ali on to dobro, radi zar ne?” upitao je svoga saputnika. “Da, radi, i on je odan,” Roger je priznao. “Možda ću ga dodeliti vama, Roger”, Geoffrey je razmišljao. “Ti bi mogao, da ga naučiš puno.” Ne više od tebe, moj gospodaru “, izjavio je Roger. Seo je na klupu i nagnuo se laktovima na drveni sto. Laneno platno je uklonilo, sve ogrebotine na drvetu, koje su bile vidljive. “Osim toga, dečko bi me odveo na ivicu, sa svojom žudnjom. Prestar sam da izgubim još ono malo strpljenja, što mi je ostalo.” Geoffrey se zakikotao. “Ti nisi puno stariji od mene, Roger. Nemoj mi davati, takve pišljive izgovore.” “Ako to budete naredili, ja ću se pobrinuti za obuku dečaka,” Roger je priznao. “Neću to da naredim, moj prijatelju. Izbor je na vama. Razmislite o tome, pa me posavetujte kasnije.” “Mislite li, da je Belwain odgovoran za ubistva?” Roger je pitao, menjajući temu. Geoffreyjevo lice je izgubilo osmeh. Naslonio se na ivicu stola i trljao bradu zamišljeno. “Ne znam”, kazao je on, posle jednog minuta. “Moja žena ga smatra krivim.” “A tako isto i sluge, sa kojima sam razgovarao” Roger je dodao. “Oni se svi dobro sećaju svađe, koju su dva brata imali, i kako je Belwain napravio, mnogo glasnih pretnji.” “To nije dovoljno, da se osudi čovek”, Geoffrey je odgovorio. “Budalasti ljudi kažu mnoge stvari u ljutnji, tako da oni kasnije požale, a ljut jezik, ne znači da neko kriv. Hoću da čujem ono, što on ima da kaže, pre nego što budem odlučio.” “Izgleda mi, da je on jedini, koji ima koristi od bratove smrti.” “Nije jedini,” Geoffrey je suprotstavio tihim glasom. “Tu je još neko.” Njegov mrk pogled, je zaustavio Rogera da zatraži više. Za sada je morao da bude zadovoljan, pričekaće i videti, šta će se desiti. Nije imao sumnje, da će njegov gospodar doći do kraja i rešiti zagonetku, a onog ko je odgovoran pronaći. Pošto je bio u Geoffreyjevoj službi tako dugo, Roger je shvatio, kako je njegov gospodar razmišljao, kako je rezonovao. Soko je bio oprezan čovek, sa obzirom na logične sklonosti, nije požurivao sa presudom. Verovao je u pravednost, i retko je oslanjao, svoje odluke na glasinama. Zaista, Roger je priznao sa ponosom, da je njegov gospodar je bio pošten i razuman vladar. Da li će se razmišljanje njegovog gospodara, poremetiti ili biti pod uticajem, svoje nove supruge? Roger je smatrao da je Geoffrey svakako zanesen s njom, Roger je znao, iako je on pokušao da deluje moćno, i prilično da bude ravnodušan, kada je ona bila u pitanju. Ali onda, i Roger je također bio ponesen sa njom. Ne, bilo da se to radi o porodici njegove supruge ili ne, Roger je bio siguran, da će njegov gospodar nastaviti, kao što je uvek do sada radio. On ne bi ubio, bez opravdanog razloga.


Vrata dvorca su se otvorila i obojica su se okrenula. Dvoje stražara se pojavilo na ulazu, a stranac je bio između njih. Belwain je stigao. Geoffrey je dao znak stražarima da izađu, i oni brzo odoše. Belwain, malog stasa i elegantno obučen, u paunovim bojama zelene i žute, ali sa širokim obimom oko struka, oklevao je na ulazu u dvoranu. “Ja sam Belwain Montwright”, na kraju se najavio, nosnim prenemaganjem. Tapkao je nos sa čipkastom belom maramicom, dok je čekao odgovor. Geoffrey se zagledao u čoveka pred sobom, pun minut, pre nego što je odgovorio. “Ja sam tvoj baron”, kazao je silovitim glasom. “Možete ući.” Gospodar se naslonio na drveni sto i ponovo promatrao, ženinog strica, kako je užurban ulazio u prostoriju. Čovek je hodao, kao da je on bio ometen, zamišljenim užetom, koje je bilo vezano, za oba njegova gležnja. Geoffrey je mislio da je Belwainov glas napadan, kao i njegovi pokreti. Bio je to piskav glas ispočetka, koji je vezan uz njega. Nije bilo apsolutno, nikakve sličnosti sa Thomasom Montwright, Geoffrey je pomislio. Setio se Thomasa kao visokog, živahnog čoveka. Mlađi brat, koji je sada klečao pred njim, pojavio se kao starica, u muškom ruhu. “Zaklinjem vam se na moju vernost, moj gospodaru”, rekao je Belwain, sa jednom rukom na srcu. “Nemojte mi davati svoj zavet, jer ja ga neću prihvatiti, dok ne budem saznao, šta je u vašim mislima. Ustanite!” Oštro naređene reči, imale su odgovarajući uticaj. Belwain je bio na prikladan način zastrašen, Geoffrey je odlučio. Njegove oči, sada staklaste, od strahovite sile, rekle su to Geoffrey. Kada je Belwain stajao pred njim, Geoffrey je rekao, “Mnogi vas krive, za ono što se desilo ovde. Sada ćete mi reći, šta znate o ovoj stvari.” Stric je nekoliko puta udahnuo i progutao, pre nego što je odgovorio. “Nisam ništa znao o napadu, moj gospodaru. Za njega sam čuo, tek posle toga. Bog mi je svjedok, nisam imao nikakve veze sa tim. Ništa. Thomas je bio moj brat. Voleo sam ga!” “Imate čudan način, da žalite svog brata”, rekao je Geoffrey. Na Belwain se pojavio zbunjen izraz, kada je Geoffrey nastavio: “Prikladno je, da se nosi crno, a što vi ne činite.” “Obukao sam najbolje, što posedujem, da pokažem poštovanje, za mog mrtvog brata”, Belwain odgovorio. “On je voleo šarene tunike,” Belwain je dodao, i milovao rukav jednom rukom, dok je govorio. Gađenje se skupilo u Geoffreyjevom grlu, kao spaljivanje žuči. To nije bio čovek, što stoji pred njim, već slabić. Gospodar zadržao svoj izraz lica bezizražajnim, ali je uhvatio sebe, da je to bio težak zadatak. Da bi stekao dodatnu kontrolu, okrenuo se i otišao do ognjišta. Okrenuo se ponovo prema Belwain, i rekao, “Poslednji put, kada ste se videli sa svojim bratom, tu je bilo rasprave?” Geoffreyjev glas je sada bio skoro prijatan, kao da je pozdravljao starog prijatelja. Belwain nije odmah odgovorio. Njegove su oči, kao kada je pacov sateran u ugao, poleteo kao strela sa njegovog gospodara, na viteza, koji je sedeo za stolom, a onda nazad na Geoffrey ponovo. Izgledalo je, kao da razmatra, svoje mogućnosti.


“Istina je, gospodaru moj,” odgovorio je. “I ja ću nositi teret, izgovorenih oštrih reči sa svojim bratom, do kraja mog života. Rastali smo na kraju u besu, za koji sam ja kriv.” “Oko čega je bila rasprava?” Geoffrey je upitao, potpuno nedirnut Belwainovim suzama, sakupljene sa priznanjem. Saosećanje je bila poslednja stvar Geoffrey na pameti. Belwain je gledao gospodara, i video, da je on izgledao potpuno ravnodušan, za njegov strastven govor, i nastavio sa manje dramatičnim glasom. “Moj brat mi je obećao, dodatno zemljište za setvu. Ipak, svake godine on bi i dalje pomerao datum za predaju tog zemljišta, i uvek sa nekim beznačajnim razlogom. Moj brat je bio dobar čovek, ali nije mu podarena velikodušnost. A zadnji put, kada sam ga video, bio sam siguran, da ću dobiti zemlju. bio sam tako siguran! Iskoristio je svoje razloge,”Belwain je dodao,” i opet je mahao šargarepom ispred mene, a onda u zadnji tren, je to povukao. “ Belwainovo lice je buknulo kao čir crveno, dok je govorio, i njegov glas je izgubio nešto od prenemaganja. “Ja sam stigao do moje granice i bio sam umoran od njegovih igara”, rekao je on. “Rekao sam mu to, i mi smo počeli da vičemo, jedan na drugog. Tada mi je on pretio, moj gospodaru. Da, on je upravo to uradio! Zapretio mi je, moj jedini brat. Morao sam da odem. Thomas je imao strašnu narav, i mnogo neprijatelja, znate “, dodao je on.” Mnogo neprijatelja. “ “I vi verujete, da je neko od njegovih 'mnogih neprijatelja' ubio njega i njegovu porodicu?” “Da, verujem.” Belwain je klimnuo glavom energično. “Kažem vam opet, ja nemam ništa sa tim. A imam i dokaz, da mene nije bilo nigde po ovom pitanju. Postoje oni, koji će vam reći, ako mi dozvolite, da ih uvedem unutra.” “Uopšte ne sumnjam, da imate prijatelje, koji će reći, ste bili sa njima, dok je vaš brat i njegova porodica pobijena. U to nemam sumnje uopšte”, rekao je Geoffrey. Glas mu je bio blag, , ali oči su mu bile pune hladne jeze. “Da,” rekao je Belwain, stojeći uspravnije. “Nisam kriv i ja mogu da dokažem, da nisam.” “Ja nisam rekao, da ste vi krivi”, Geoffrey je odgovorio. Pokušao je da zadrži njegov glas, pod kontrolom, jer nije želeo da dozvoli Belwainu, da zna, šta je on osećao iznutra. Belwain, nadao se, biće uljuljkan, u lažni osećaj sigurnosti, i možda će postati mnogo lakše, uloviti ga. “Tek sam počeo, da gledam na ovu stvar, razumete.” “Da, gospodaru moj. Ali ja sam siguran, da ću na kraju, ja ću biti slobodan čovek. Možda novi gospodar Montwright zemlje, zar ne?” Belwain se zaustavio na vreme. Skoro da je trljao ruke od oduševljenja. Bilo je lakše nego što je predviđao. Vladar, iako prilično zastrašujuć po izgledu, bio je najprostiji, u svom zaključivanju, Belwain je naprasito ocenio. “Tomasov sin je naslednik Montwrighta”, Geoffrey je odgovorio. “Da, to je istina, gospodaru moj,” Belwain se užurbano ispravi. “Ali samo kao stric, pretpostavio sam da, kada se jednom dokaže nevinost, od ovog strašnog čina, da ja ... da je, da bi bilo mesto dečaka, pod mojim starateljstvom. To je zakon”, dodao je on, sa posebnim naglašavanjem.


“Dečakova sestra nema poverenja u vas, Belwain. Ona veruje, da ste vi krivi.” Geoffrey je promatrao Belwainovu reakciju, na njegovu izjavu i osetio da je bes počeo, ponovo da kuva u njemu. Belwain je bio podrugljiv. “Ona ne zna ništa! Ali, ona će promeniti svoju pesmu, kada ja preuzmem zaduženje”, rekao je podrugljivo. “Neko je imao previše slobode.” U njegovom glasu je bilo prave netrpeljivosti, i u tom trenutku, on je skoro izgubio život, jer je Geoffrey trebalo puno, da ponovo stekne kontrolu nad sobom. On je glup čovek, Geoffrey je pomislio. Glup i slab. Opasna kombinacija. “Vi govorite o mojoj ženi, Belwain.” Njegova izjava, imala je željeni učinak. Belwain je izgubio, svu boju i gotovo se srušio na kolena. “Vaša supruga! Molim za oproštaj, moj gospodaru. Nisam hteo, da je...” “Dosta!” Geoffrey je zarežao. “Vratite se, svojim ljudima i čekajte, dok ne pošaljem po vas opet.” “Neću ostati ovde?” Belwain je upitao, a prenemaganje se vratilo u njegov glas. “Ostavite me”, Geoffrey zaurla. “I budite zadovoljni, da još uvek imate svoj život, Belwain. Ja još uvek nisam odbacio, vašu krivicu po ovom pitanju.” Belwain je otvorio usta, da protestvuje, razmislio malo bolje o tome, i okrenuo i požurio iz sobe, oštro zatvarajući vrata. “Bože! Može li on, bude Thomasov brat?” Roger je rekao, kada su vrata bila zatvorena. Sav, se stresao od gađenja. “On se plaši i još drzak u isto vreme”, Geoffrey odgovorio. “Šta vi mislite, Sokole? Da li je on taj? Da li je to uradio, to planirao?” “Šta misliš ti, Roger?” Geoffrey je upitao. “Kriv”, izjavio je Roger. “Na temelju?” “Na temelju ... gađenja,” Roger je priznao, posle nekog vremena. “Ništa više. Želeo bih da je on kriv.” “To nije dovoljno. “ odgovorio je Geoffrey. “Onda vi ne mislite, da je on krivi, moj gospodaru?” “Nisam to rekao. Suviše je rano da kažem. Belwain je glup čovek. Mislim da laže u vezi svađe, sa bratom, ali je odlučno protiv njega. Mogao sam da vidim neodlučnost u njegovim očima. I on je slab, Roger. Mislim preslab da planira, takvu hrabru stvar. Izgleda da je sledbenik, a ne vođa.” “Da, ja nisam razmišljao o tome, na taj način,” Roger je priznao. “I ne mislim, da je on potpuno nevin, , ali on nije bio taj, koji je planirao. Za to sam siguran. Ne”, rekao je Geoffrey, odmahivao glavom, “Neko drugi je iza toga.” “Šta ćete učiniti sada?” “Izvući krivca napolje”, izjavio je Geoffrey. “I upotrijebit ću Belwaina, kao moj alat.” “Ne razumem.”


“Moram još da razmislim o mom planu”, kazao je Geoffrey. “Možda ću ukazati Belwainu, u moje poverenje. Napraviti lažna obećanja prema njemu. Predložiti mu, da će dečak biti predat u njegovu zaštitu. Onda ćemo videti. “ “Kakvo su vaša razmišljanja, moj gospodaru?” “Ko god da je planirao ovo, želeo je moje zemljište. Napao je Montwright, i zbog toga je napao mene. Vi se upravljate na pretpostavci, da je samo bio Montwright, krivci su bili posle. Ne ograničavam moje misli, samo u jednom smeru, Roger. Moram gledati, na sve mogućnosti. “ “Ponekad je najprostiji zaključak i najpravilniji,” Roger je odgovorio. “Znajte ovo, Roger. Ništa je nije, kao što se čini. Budala je onaj, koji veruje u to, da ono što je najlakše, da veruje.” “Dobra pouka, moj gospodaru”, rekao je Roger. “Jednom, sam naučio rano u životu, Roger”, Geoffrey priznao. “Hajde,” iznenada je rekao, “Ima mnogo toga, što treba da se uradi danas. Postavite sto napolju, i pobrinuću se za sporove, među slobodnjacima, i platiti ih, za njihov rad.” “Ja ću se pobrinuti za to”, rekao je Roger, i požurio da ustane. Udario je i prevrnuo klupu u svojoj žurbi, ali je to zamario. Njegov gospodar je već bio na vratima, čekajući. “Roger, ja ću opet staviti dečaka Thomasa na vašu brigu. Otići ću da razgovaram sa svojom ženom i poslati dečaka kod vas. Čekaj ovde.” Roger je klimnuo glavom, gledajući njegov uspon, tiho se pitajući, šta će njegov gospodar kazati, svojoj ženi. Znao je, da Lady Elizabeth očekuje, trenutnu smrt, za njenog strica. Kako će ona da reaguje, na muževu odluku, da sačeka pravdu?Soko nije pridavao mnogo na pitanja, obične žene, Roger je pomislio. Ali onda, iz svog susreta sa baronicom, video je, da je ona bila daleko više, od obične žene. “Moj gospodaru?” Roger je odjednom upitao. Geoffrey se okrenuo sa stepenica, podigao jednu obrvu na njegovo pitanje. “Šta je sa Lady Elizabeth? Da li želite, da se ja pobrinem za nju danas?” “Ne, to je moja dužnost”, Geoffrey je odgovorio. “Iako je to neobično, da žena, bude pored mene, danas će to ipak biti tako, jer želim da znam, gde se ona nalazi, svakog minuta, dok je Belwain i njegovi ljudi okolo.” “Vi ćete je zaštititi od Belwaina”, rekao je Roger, klimajući glavom. “I Belwaina od nje”, izjavio je Geoffrey, sa prizvukom smeha. “Ona će pokušati da ga ubije, znaš. Postoji i misao u mojoj glavi, da bi ona upravo mogla da bude u stanju, da to sprovede u delo.” Roger je klimnuo glavom i pokušao, da se ne osmehne. Elizabeth je trebalo, malo vremena, da bi dobila kontrolu nad sobom. Boreći se sa stalnim meškoljenjem hvatala je dečaka, pokušavajući da ga čvrsto zadrži uz sebe, trudeći se da mu objasni, zašto je ona bila u takvom stanju. Mali Thomas nije zapamtio ništa. Čak ni kako se igraju dame, igru, koju su njih dvoje, igrali bezbroj puta ranije. To je bilo u redu, i Elizabeth je razmišljala, jer su i njene misli, su bile previše zaokupljene, da bi bila za igru.


Kada je Geoffrey otvorio vrata, u njihovoj sobi, pronašao je Elizabeth, kako stoji kraj prozora, držeći za ruku njenog brata. Dečak je izgledao zbunjeno. “Idi kod Rogera, momče. Čeka te u podnožju stepenica.” Geoffreyjevo naređenje, je obasjalo izraz, na Thomasovom licu. Povukao je ruku, iz Elizabethinog stiska i potrčao prema vratima. Geoffreyjeva ruka, je bila ta, koja ga je zaustavila. “Slušaj me, Thomase. Ne napuštaj Rogera. Da li me razumeš?” Njegov glas je bio čvrst, i dečak je osetio ozbiljnost naređenja. “Neću ga napuštati”, rekao je on, mršteći se. Geoffrey je klimnuo glavom i dečak je požurio, da prođe kroz vrata. Polako, dok je okupljao svoje misli i razmatrao, koliko da kaže svojoj ženi, Geoffrey je zatvorio vrata. Okrenuo se, da se nosi sa Elizabeth i bio iznenađen, da je vidi, samo nekoliko centimetara od njega. Njeno lice i držanje je izgledalo opušteno, ali njene oči, su rekle istinu. Patnja je bila urezan tamo, muka i bol. Nenaviknut da pruži utehu, Geoffrey je nespretno stavio ruke, na njena ramena. I nežnim glasom, rekao, “Hoću da mi date svoju reč, Elizabeth, da ćete saslušati, ono što ću vam reći. Čujte i poštujte moju odluku.” Elizabeth se namrštila. Tražio je nemoguće. “Ne mogu da vam dam svoju reč, moj gospodaru. Ne mogu! Nemojte to tražiti od mene.” Pokušala je da kontroliše patnju u svom glasu, ali je utvrdila, da je nemoguće. “Hoćete li, onda da me poslušate?” Geoffrey je upitao. “Vi ste pronašli, da je Belwain nevin.” Geoffrey je mogao da oseti, kako su se Elizabethna ramena spustila, pod njegovim rukama. “To, nisam rekao,” odgovorio je Geoffrey. “Onda je on kriv u vašim očima?” upitala je ona sa nadom. “Nisam rekao ni to takođe”, Geoffrey je odbrusio, mršteći se razdraženo. “Ali...” Elizabeth je počela. “Prestanite sa tim! Tražio sam od vas, da me slušate”, izjavio je Geoffrey ponovo. “I ne želim vaše prekidanje, dok ne završim. Hoćete li da mi dati toliko, ženo?” Elizabeth je mogao da kaže, da je njen muž bio iritiran, i da je to bila njena zasluga. Znala je, da je on teško zadržavao svoje strpljenje. Bila je zbunjena takođe, sa njegovim načinom. “Neću prekidati.”Obećanje je dala, i ona će ga održati. “Za početak”, rekao je Geoffrey, svetlijim tonom: “Ne moram ništa da vam kažem. Vi razumete to?” Elizabeth klimne glavom, želeći da on nastavi dalje. “Vi ste moja žena, i ne treba, da vam kažem ništa. U buduće najverovatnije i neću. Nije vaša pozicija, da znate šta ja mislim, ili ono šta radim. Da li takođe, razumete to?” U stvari, Elizabeth nije. Njen otac je podelio sve svoje radosti i brige sa majkom. To je tako bilo, kao što i treba bude. Zašto njen muž nije to shvatao? Da li su njegovi roditelji, toliko različito od njenih? pitala se. Moraće da se podseti, da ga ispita o tome kasnije. Za sada, ona će se složiti. Ponovo je klimnula glavom i prekrstila ruke.


Geoffrey je pustio njena ramena i okrenuo se od nje. Prišao je do dve stolice, prilagodio svoj mač, i seo. Podigao je svoje noge na ivicu kreveta, i gledao na svoju ženu. “Vaš stric, nema ništa, kao vaš otac”, počeo je. “Teško mi je da poverujem, da su zaista braća.” Zastao je tada, gledajući Elizabeth, u prošlost. “Ovo rešenje je previše jednostavno,”, rekao je on, više za sebe, nego za svoju zbunjenu ženu. Elizabeth je želela da ga prekine, da ga zapita, šta on misli, ali ona je, dala obećanje i zadržala svoje ćutanje. “Ne mislim da je Belwain taj, koji stoji iza pokolja.” To je bilo rečeno. Geoffrey je gledao, kako njegova supruga reaguje. Elizabeth je susrela njegov pogled i čekala. Osećala je, da je on proverava nekako, ali nije razumela njegove razloge. Zar on nije znao, kroz kakvu agoniju ona prolazi? Njena pribranost je zadovoljila ratnika. “Odgovorite mi ovo, Elizabeth. Smatrate li, da je vaš stric oštrouman? Recite mi, šta znate o njegovoj naravi.” Elizabeth je osetila, da će njen odgovor biti važan, njenom suprugu, iako nije znala zašto. “Verujem da je sebičan i da se zanima samo za svoja zadovoljstva.” “Vaši razlozi?” Geoffrey upita. “Kada je dolazio u posetu, on nikada nije uzeo vreme, koje bi provodio, sa mojim sestrama ili mojim bratom, ili sa mnom, po tom pitanju. Porodica ga nije zanimala. I čim je moj otac došao kući, Belwain bi otpočeo, sa svojim željama, i njegovim potrebama . Uvek je tražio više, ali nikada nije davao.” Elizabeth je prišla krevetu i sela, pre nego što je nastavila. “Nije bilo ljubavi u Belwainu, to je razlog, zašto mislim da je on više nego sposoban, da obavi ubistva. Potpuno je lišen odanosti takođe. Ne mogu, da vam dam primjer za to, ali ja to znam u svom srcu. I za mene, ne postoji ništa više, nego što je bezbožni manjak odanosti. Da je oštrouman, ne, ne mislim da Belwain koristi svoj um preterano. Inače bi davno naučio, kako se nosi sa mojim ocem. Upotrebio bi drugačiji pristup, da dobije ono što je želeo. “ “On je slab. Zar se ne slažete?” Geoffrey je upitao. “Da, on je slab,” Elizabeth je potvrdila. “Ali, i pun zla, takođe.” “Niti se slažem ili ne složiti sa vama”, rekao je Geoffrey. “Njegovi maniri, nisu me zadovoljili”, priznao je. “Moja je majka rekla, mom ocu da Belwain pati, od kraljevske pritužbe”, prošaptala je. “Čula sam je.” “Kralj je žalio?” Geoffrey nikada nije čuo za taj izraz. Elizabethini obrazi su se obojili, ali ona je ipak odgovorila na muževo pitanje. “Da više voli muškarce nego žene ...” Geoffrey je reagovao, poput bljeska munje, koja je pogodila kroz njegovo telo. Skočio je iz stolice u jednoj divovskoj dužini. “William će vam skratiti jezik, ako bude čuo, vaše bogohuljenje”, on je zaurlao.


“Onda to nije istina?” Elizabeth je pitala, naizgled nesvesna njegovim besom. “Ne, to nije istina”, Geoffrey je režao. “Da te reči nikada više niste izustili, ponovo, ženo. To se tretira, kao za izdaja.” “Da, mužu,” Elizabeth se složila. “Drago mi je, što to nije istina.” “William se oženio,” Geoffrey je pukao. “I to nije prikladno za raspravu” “Ali možete biti u braku, i možda i da ne, a i dalje više voleti društvo drugih muškaraca?” “Prestanite, kažem!” Bože, ala je ona je bila razdražujuća! Da govoriti o takvoj temi, kao da je raspravljala o porodičnim svakidašnjim stvarima, ga je razbesnelo i zabavljalo. Imala je puno toga da nauči. “Da, moj gospodaru.” Elizabetin glas je zvučao pokajnički, ali Geoffrey se pitao, koliko je ona stvarno bila iskrena. “Žao mi je, mužu. Odvela sam vas, iz naše temu.” “Uhmmm”, Geoffrey je gunđao duboko u grlu. Seo je nazad dole i odmahnuo glavom, u želji da očisti svoje misli. “Reći ću vam, šta sam dosada zaključio, ženo. Vaš stric je slab čovek. Slab i glup.” “Mogu li da vas pitam, mužu?” Elizabeth je pitala, a njen ton je bio blag. “Možda”, izjavio je Geoffrey. “Hoćete li vi da ga ubijete ili moram ja?” Njeno tiho izgovoreno pitanje, išlo na živce Geoffrey. “Za sada, niko neće. Nama treba Belwain, Elizabeth. Sada, nećete pitati više nijedno vaše pitanje, dok ne završim”, požurio je da doda. Elizabeth je klimnula glavom, mršteći se. “Ne mislim da je on stoji iza plana, iako osećam, da je nekako umešan. On je sledbenik, i previše je glup, za planiranje takvog podviga.” Elizabeth je znala, da je njen muž govorio istinu. Bilo joj je teško da prizna. Ipak, čak i od samog početka, a ona je usmerila, svu svoju mržnju na Belwaina, mada je tu bilo nešto, što je prigovaralo nesigurno, da on nije bio usamljen, u delu. Kriv, da! A ostali, koji su bili uključeni? Tu mogućnost, je ona odbila da razmotri, sve do sada. “Belwain će biti mamac, ženo. Verujem, da će nas dovesti do onih, što se skrivaju. Imam plan”, dodao je on, “ I vi ćete mi dati svoju reč, da ćete sarađivati.” “Ali ko još može da dobije, mužu?” Elizabeth je pitala, nemoćna da izdrži, ni trenutak duže, svoje ćutanje. “Tu je još jedan”, rekao je Geoffrey. “Iako neću izgovoriti, njegovo ime vama još. Može biti da grešim. Vi ćete morati da mi verujete, za ovo, Elizabeth.” Elizabeth nije reagovala, ali je nastavila da gleda u muža i čeka. “Sada tražim, najtežu stvar od vas”, rekao je on. “To će zahtevati hrabrost.” “A šta to?” Elizabeth pitala. “Videli ste, šta se dogodilo, i vi se sećate onih, koji nisu nosili maske, kako su izgledali” Geoffrey je rekao. “Večeras će Belwainu sa trupama biti dozvoljeno, da uđu unutra.” Elizabethne oči su se raširile, ali Geoffrey je nastavio dalje. “Ne brinite, mi daleko brojno


nadmašujemo, njegove vojnike. Neće biti nikakve opasnosti. Ja ću vas, imati pored sebe, na večeri, a vi ćete imati priliku, da vidite, da li je neko od njegovih ljudi, bio deo napada. “ “Belwain će sedeti sa nama?” Elizabeth je zapitala. “On će sedeti sa nama”, Geoffrey je priznao. “Želim da on misli, da je nevin u mojim očima, Elizabeth. Ako se on bude osećao sigurno, on će skliznuti. “ “Vi tražite mnogo,” Elizabeth je šapnula. “Ne znam da li” “Da li možete da budete zadovoljni, sa Belwainovom smrću i živeti sa mislima, da postoji neko drugi, ko je isto tako kriv?” Geoffrey je ubeđivao. Elizabeth je trebalo, dugo vremena da odgovori. “Ne, ne bih mogla da budem zadovoljna. Želim da znam celu istinu.” “Možete li da uradite, ono što tražim?” “Da,” odgovorila je Elizabeth, pitajući se u sebi, da li je ona stvarno mogla ili nije. Istini za volju, nije znala. “Ali mogli bi da odemo do njihovog logora van zidina, umesto da dozvolimo njima ulazak?” “Ne”, Geoffrey je najavio. “Sigurnije je ovde, za vas oboje.” Elizabeth ispravila ramena i ustala. “Postoji mnogo toga, što treba da se uradi, pre nego večeras... Moram da uputim kuvaricu”, rekla je ona. Ruke su drhtale. Bilo je mnogo toga, o čemu je morala da razmišlja. Elizabeth je osetila, kako se guši od panike. “Dođi, Elizabeth”, Geoffrey je naredio, a njegov ton, je bio nežan. Elizabeth je klimnula glavom i polako prišla, da stane sa suprugove strane. Pre nego što je mogla i da trepne, Geoffrey ju je povukao sebi na krilo i poljubio čvrsto na usne. Njegov dah je bio topao, sa ukusom nane. Elizabeth je počela da reaguje, kad je Geoffrey već završio poljubac. “Nisam vas povredio sinoć?” upitao je tihim glasom, smešeći se, što je njegovo pitanje podstaklo, da postane sve rumenija. “Ne preterano mnogo,” Elizabeth je odgovorila, spuštajući svoj pogled, na njegovu bradu. Osećala je njegovo cerekanje i vratila pogled, na njegove oči. Sada je tu bila samo nežnost. “Nisam vas povredila, moj gospodaru?” upitala je nevino. “Ne previše,” odgovorio je Geoffrey, kada se iznenađenje povuklo od njenog pitanja. Shvatio je, da je voleo, kada ga je zadirkivala, voleo je da vidi, nagovještaj sjaja, koji dolazi u njene oči. Bože, ali ako bi samo mogao, da privede kraju njenu patnju, zbog smrti njene porodice, što je pre moguće, on bi. Želeo je da vidi, samo radost na njenom izrazu, da čuje njen smeh. Podigao ju je sa krila i ustao. “Ovo nije vreme za ljubav, ženo, još uvek je dnevna svetlost”, objasnio je on. “Mi možemo da pokažemo naklonost samo tokom noći?” Elizabeth je pitala. Misleći da njeno pitanje, znači, kao druga šala, ali je njezin suprug, odlučno klimao glavom u znak slaganja. “Vi ste ozbiljni?” upitala je, i sada više nije uopšte bilo smeška.


“Naravno da sam ozbiljan! Ne rugaj mi se, Elizabeth”, rekao je Geoffrey, čvrstim glasom. “Nije pristojno pokazivati naklonost pred mojim ljudima. Vi biste trebali dobro da naučite to”, on je upozorio. “Znate vaše mesto, ženo!” Njegov ton nije zvučao, besno Elizabeth, ali ju je podsetio na nekog starijeg, ko upućuje nekog mlađeg na dvorska pravila. Bila je besna, zbog njegovog stava. “A gde je moje mesto, mužu?” Elizabeth je pustila, neka se vidi, njen gnjev. Stavila je ruke na bokove, dok je čekala na odgovor. Geoffrey je otišao do vrata, otvorio ih, pre nego što se okrenuo nazad svojoj supruzi. “Pitala sam vas, gde je moje mesto, mužu? Gde ja stojim?” Geoffrey je bio zbunjen, zbog očigledne ljutnje, u ženinom glasu. Ona se ponašala, baš kao i njegov pastuv, kada rumori uhvaćen, pod njegovim sedlom. “Gde vi stojite?” ponovio je on, mršteći se. “Šta to znači?” “Da, gde ja stojim?” Elizabeth samo što nije povikala. “Da li stojim pored vas ili iza vas, mužu? Odgovorite mi to.” “Zašto,pa iza mene, naravno. To je način, na koje stvari teku.” Od ženinog izraza, Geoffrey je procenio, da je njegov odgovor, nije zadovoljio. Zalupio je vrata, pre nego što je mogao da odgovori, odmahujući glavom. Da, puno toga ona ima da nauči, ova njegova nova supruga. Mnogo, zaista! Vi ste pogrešili, mužu moj, Elizabeth je pomislila, čim su se vrata zalupila. Neću da lebdim iza vas, ona je obećala. Kao i moja majka, ja ću stajati uz vas, u svom braku. Oh, on je morao mnogo toga da nauči, ovaj njen novi muž. Mnogo, zaista!


Šesto poglavlje Guyton, nadglednik, zadužen za ceo dvorac, bio je ubijen tokom napada, kao što je i Angus, upravnik, prvi zakupac, koji je bio zadužen za gajenje gospodarevog zemljišta. A tu su i drugi, koji su nedostajali, i kojima se gubi svaki trag, Elizabeth je znala. Nova imenovanja su morala da budu napravljena, i to ubrzo, Elizabeth je mogla sve, ali osećaj nereda i zabune u vazduhu, nije mogla da podnese. Iako je njen suprug, bio zadužen za sve što se događa, Elizabeth je znala, da je takođe bila i njena odgovornost, da pomogne, na bilo koji način, je ona mogla. Njena majka je donosila odluke, sa njenim ocem, uz njega, a on je često primetio, da je ona puno u životu, olakšala teret rukovođenja. I Elizabeth nije mogla da uradi, ništa manje od toga. Prva stvar, koju će da uradi, je ono što je obećala mužu. Potražila je i našla Saru, pa je postavila, da bude zadužena oko dogovora za večeru. Osećala je uverenje, da bi ona mogla da veruje Sari, da nadgleda sprovođenje njenih naređenja, a kada je sluškinja ponovila svaki nalog nazad, svojoj gospodarici, Elizabeth je bila zadovoljna, što će sve ići prema planu. “Hrana će biti oskudna, po Belwainovim standardima, Saro. Biće dovoljna količina divlje svinje, sa sosom fazana i pita od golubova, ali ne i poslastica, poput prženih paunova ili labudova, niti živine takođe.” Pobrinite se da bude više nego dovoljno, slatkiša za desert, i da sluge dodaju karafilić i đumbir posle toga. “ “Trebat će nam puno piva, moja Lady, zbog slatkiša i začina, koji će učiniti, da ljudi budu nezasitno žedni.” “To i jeste plan, Saro. Recite slugama, da nijedan pehar, ne bude prazan. Dosta piva će zbrkati, njihove misli i opustiti njihove jezike.” Sara je klimnula glavom energično. “Vidim vaš plan, gospodarice, i ja sam vam reći, da mi je u velikoj meri laknulo. Isprva nisam mogla da razumem kako da ... čoveku može biti dozvoljeno, da sedi za stolom, vašeg oca. Zašto, mislila sam, da je svetogrđe, što vi ohrabrujete”, dodala je šaptom. “Postoji razlog.” Elizabeth uhvatila sebe, da teši staricu. “Morate nastaviti, da verujete u mene, Saro. Ne sumnjajte moje motive. Verujte mi.” Poznate reči, Elizabeth je pomislila. Lako je tražiti, ali vrlo teško dati. Elizabeth je potapšala ženu po ruci i napustila sobu. Njen cilj je bilo dvorište, gde je njen muž držao sud. Kmet, koji je radio za njenog oca, ali je imao neka prava na svoju zemlju, i kolibar, koji obično nisu imali pravo, na bilo kakvu imovinu, ali je služio gospodara verno. Svi su bili obaviješteni, da će Geoffrey saslušati njihove sporove i ponuditi odluke. Elizabeth je bila radoznala, da promatra muž, i vidi, kako je on ispitivao, da ima neki uvid o tome, kako je dolazio, do svoje odluke. Geoffrey je bio okrenut leđima, kada je Elizabeth počela da ide niz stepenice. Dug drveni sto, bio je postavljen malo dalje ispred stepenica, a


njen suprug je sedeo, u istoj visokoj stolici sa naslonom, koju je i njen otac koristio. Roger je stajao iza Geoffreyja, a njegova ruka se odmarala, skoro odsutno, na balčaku njegovog mača. Mnoštvo se okupilo, svi ljudi, podeljeni na dve strane, ispred stola, sa čistim prostorom u sredini. Usamljeni čovek, koga je Elizabeth prepoznala, kao jednog od kožara, stajao je u središtu, pognute glave. Plemić je mahnuo Elizabeth i ukazao joj na stolicu pored njega. Elizabeth je prišla gde je mladić stajao. “Vi ovde sedite,” plemić je obavestio Elizabeth. “Naređenje mog muža?” Elizabeth je pitala šapatom, kako ne bi prekinula postupak. Štitonoša je klimnuo, zadovoljan, što je njegova gospodarica shvatila. Elizabeth se okrene i zagleda u potiljak muževljeve glave, i čeznula da on pogleda, preko ramena u nju. Tako, ja treba i da sedim, iza vas, mužu? Stojim iza vas, sedim iza vas, da li je to, vaš način razmišljanja? ona se upitala. Pa, mislim da ne, baron Geoffrey. Imate puno da naučite, mužu moj, a lekcija će početi sada. Elizabeth se nasmešila, više za sebe, nego za nacerenog štitonošu, a zatim podigla drvenu stolicu. Štitonoša nije mogao da uradi ništa više, osim da razjapi vilicu, dok je njegova gospodarica nosila stolicu, za sto. Roger je promatrao, Elizabeth je shvatila, i bacila pogled gore, da vidi njegov izraz. Malo je zatresao glavu, nadajući se, da će shvatiti, da ono što je radila, nije bilo prihvatljivo, ali Elizabeth je samo proširila njen osmeh, pokazujući mu, da je razumela, dovoljno dobro. Rogerov namršten izraz, je prešao na blag, skoro dosadan, za taj izraz, mora da mu je uzeo puno godina da bude savršen, ali njegova nova gospodarica, nije bila nimalo prevarena. Mogla je da vidi, smeh u njegovim očima. Oh, kako se ona nadala, da Geoffrey neće napraviti ispad! Zato što, ona čak nije ni znala, da li je bio sklon, da tuče, svoju ženu. I iako je čula, da je imao žestoku narav, ona do sada, još uvek nije imala priliku, da je vidi. Pa, sada je bilo suviše kasno, za drugačije misli. Udahnula je umirujuće i stavila stolicu, pored svoga muža. Poravnala je svoju haljinu, sela i prekrstila ruke čedno u krilo. Iako je željela više od ičega, za priliku na slučajan osvrt, u njegov izraz, ipak nije. Sa potpunom pažnjom, držala svoj pogled pravo napred i čekala. Geoffrey je bio u sred rečenice, kada se njegova supruga pojavila na njegovoj strani. Izgubio je tok misli, dok je promatrao krajičkom oka, kako zauzima njeno mesto, pored njega. Njena drskost, ga je zaprepastila, i on je zanemeo na kratko. Elizabeth je osetila, udarac njegovog gneva, nad njom, kao vruć vetar i ona sama se ohrabrivala, za nadolazeću eksploziju. Da li ga je toliko puno pogrešno procenila? ona se upitala. Mislila je, da on nikad, ne bi napravo ispad, pred svojim ljudima. Nije važno, ona je sama rekla, ono šta će biti, nije moguće zaustaviti. Ali, ako on bude gromoglasno protestvovao i urlao, i ako budem izbačena, ja ću se vratiti do njega, opet i opet, sve dok, on ne bude morao, da me veže u lance, da me zadrži iza njega. Geoffrey je odbio da primeti, svoju ženu, koja je sedela pored njega. Niti je želeo da izazove komešanje, kako bi dao onima, koji gledaju, utisak da njegovu suprugu, nije strah od njega, da je bila neposlušna. Kasnije, on je mislio namršteno, kasnije će videti, kako da je kazni.


Elizabeth je osetila, da pretnja od trenutne opasnosti prolazi. Vjetar je rashlađivao, njenu naježenu kožu. Čudno, pomislila je, ali ona nije shvatila, koliko je nervozna ona postala. Zato što je, ona bila skoro uplašena! Skoro, podsetila se. Bilo joj je teško, da se ne nasmeje, ali je Elizabeth dala sve od sebe. Nije bilo tako teško obučavati, novog muža, nije previše teško uopšte. Imate puno toga da učite, Elizabeth, Geoffrey je mislio iritirano. Ocenio je, da to, ne bi bio težak zadatak, kada bi njegova nova supruga, shvatila njegova pravila, njegov način razmišljanja. Nije previše teško uopšte. Geoffrey se nakašljao i pokušao da se seti, šta je govorio, kada je došlo do prekida. “Gde sam stao?” promrmljao je preko ramena na Rogera. Vazal se sagnuo i rekao nekoliko reči, na uvo njegovog gospodara, ali je prestao, kada je Geoffrey klimnuo glavom. “Optužba protiv vas je ozbiljna, zaista. Da li ste shvatili, da je zabranjeno loviti u šumi svoga gospodara?” “Shvatio sam pravila, barone,” kožar je odgovorio. “Bio sam odan, slobodan čovek, Thomasu Montwright dugi niz godina.” Nekoliko ljudi u gomili je klimnuo glavom, odobravajući. Elizabeth je poznavala čoveka, koji je stajao ispred njenog muža, i pitala se, kakva je optužba, protiv njega. Geoffry je pozvao Mendela, prisetila se, a on je imao blagu prirodu. Nije mogla ni da zamisli Mendela krivim, za kazneno delo, veliko ili malo. Elizabeth se borila sa potrebom, da pita muža, ko je doneo ono, što optužuje čoveka, ali je odlučila da sačeka. Bio je zagušen pred publikom, ali se nije se žalio na nju. “Naknada za lov, u gospodarevoj šumi”, Geoffrey je ispravio”, iako je moje razumevanje, da je Gospodin Thomas, Bog da mu dušu prosti, dozvolio lov nekih životinja, jelen je bio zabranjen za sve, osim za njega. Ipak ste vi videli, povlačenje mrtve lešine. “ “Ja to ne poričem”, Mendel je odgovorio. “Jesam ubio životinju, ali za to postoji, dobar razlog.” Elizabeth je zamalo klimnula glavom, dajući svoje ohrabrenje, ali sama se uhvatila na vreme. Bilo je veoma teško, ne naginjati, već samo gledati postupak, a ona tek tada shvatila težinu, koju je njen muž nosio. Pravda je težak teret. “Navedite razlog”, Geoffrey je naredio. “Jelen bio povređen i na mukama”, odgovorio je Mendel. “Prednja desna noga, mu je bila slomljena. Ne znam, kako se to desilo, ali kad sam došao na njega, mogao sam da vidim agoniju. Brzo sam ga ubio, da zaustavim bol i dovodio sam lešinu, kada sam presreo vaše vojnike. To je istina, i to ja znam “, rekao je Mendel. “Postoji li neko ovde, ko može da potvrdi, tvdnju ovog čoveka u dobroj namjeri?” “Da, gospodaru moj”, doviknuo je glas. Publika se razdvojila, a Maynard, štalski majstor, otišao do središta. “Navedite svoj slučaj”, rekao je Geoffrey. “Poznajem Mendela, mnogo godina, moj gospodaru, i uvek sam, video, kako je bio pošten iskren.” “Roger? Da li ste proverili životinju, kao što sam naredio?” Geoffrey je upitao.


“Da, barone. Kost je bila slomljena,” rekao je on. “Reci mi još nešto, Mendel. Zašto ste bili u šumi? Da lovite zečeve, možda?” upitao je, a njegov ton, je bio blag. “Ne, moj gospodaru. Platio sam peni i pola za dozvolu, za vođenje dve svinje u toj oblasti, a išao sam, da proverim njih.” “Uhmmm”, Geoffrey je gunđao. Zurio u čoveka pred sobom, dug minut, dok se publika premeštala, sa noge na nogu. “Smatram da si nevin, Mendel.” Publika je bila zadovoljna. Veselo klicanje se kotrljalo, kroz gužvu i Elizabeth se nasmešila zadovoljno. Elizabeth bila zadovoljna, da sedi, pored muža, naredna dva sata i sluša, kako jedan za drugim, dolazili, pred njihovog gospodara, da iznesu, svoje pritužbe. Do vremena, kada je sud završio, Elizabeth je imala bolji uvid, o tome, kako je njen muž, razmišljao. Njegova pitanja su uvek bila direktna i jasna, ipak, kada su dvojica rekla, suprotne priče, Geoffrey je brzo pronašao istinu. Gledajući ga, kao sudiju, osećala se veću sigurnost, da će on biti u stanju, da pronađe i kazni, sve one, koji su odgovorni za masakr njene porodice. Publika je počela da se razilazi, a Elizabeth je mislila, da bi bilo mudro, da se sama izgovori, pre nego što njen muž, okrene pažnju na nju. Nije imala želju, da ga gura previše, sa ovim prvom lekcijom, o tome gde joj je bilo mesto. Nažalost, nije baš bila dovoljno brza. Ruka njenog muža, počivala na njenoj, kao težina od tri katapulta. “Zbog Belwaina i njegovih ljudi, danas sam dozvolio, vaše smelo ponašanje.” Stisnuo joj je ruku i dodao: “Napravio sam izuzetak, ženo. Da li ste razumeli?” “Čujem vas, moj gospodaru, iako ne znam, zašto ste tako nezadovoljni. Moja majka je uvek sedela, pored mog oca. To je način gledanja na stvari”, rekla je ona, gledajući u njega, nevino. “To nije način gledanja na stvari”, njen suprug je odgovorio. Njegov glas je porastao, i ožiljak na njegovom obrazu, postao je potpuno beo, na njegovoj preplanuloj koži, sumorno odavanje, Elizabeth je naučila brzo, da je on zaista bio ljut. Primenio još veći pritisak, na njenu ruku, u želji, da ona izgubi, miran izraz. “Nije?” Elizabeth je pitala, sa toliko nevinog iznenađenja, koliko god je mogla da skupi. Stavila je nežno ruku, na vrh njegove. “Imam samo moje roditelje, kao primer da pratim, moj gospodaru.” Geoffrey je otpustio stisak, i izvukao svoju ruku. “Nije prikladno da se dodiruje, u javnosti, ženo.” Uzdahnuo je, kada se ona, nije složila sa njim, znao je, da nije od izgleda na njenom licu. Zato što, je ona izgledala, prilično iznenađena, njegovom izjavom. “Ovo nije vreme za raspravu, Elizabeth”, on je odlučio naglas. “Večeras ću uzeti vremena, da vas uputim, u vaše dužnosti i vaše mesto.” “Radujem se lekciji”, odgovorila je Elizabeth, pokušavajući teško da zadrži, iritaciju iz svog glasa. Noćas ću i ja vas uputiti, moj gospodaru, pomislila je. Geoffrey je posmatrao svoju suprugu, spazio njenu ljutnju, i bio tim iznenađen. Pa zar ona nije shvatila, koliko je bio strpljiv sa njom? Pogađao je, da nije, i osetio veliku frustraciju. Prošla je kroz mnogo toga, i on je znao, da su njena osećanja napeta, do granice njene izdržljivosti. I iz tog razloga, on će i dalje biti strpljiv.


Gde je li je on samo dobio, takve svoje zamisli? Elizabeth se upitala. Nema dodira u javnosti? Da ne pokazuju naklonost, osim noću, u privatnosti njihove spavaće sobe? Smešno, rugala se samoj sebi. Nije bilo ništa loše u tome, da muž pozdravi ženu poljupcem, ili supruga da stavi, čedan poljubac na obraz, svoga muža, kada se prvi put vide tokom dana. Ko ga je podigao? Gomila vukova možda? Znala je, da su njegovi roditelji sada mrtvi, Roger joj je to rekao, ali kakvi su oni bili, jedno sa drugim, kada je njen muž bio dečak? Da li oni nikada nisu pokazali, nikakvu naklonost jedno za drugo? Možda nije bilo ljubavi između njih, ona je razmišljala. Ali onda, ne postoji ljubavi, između Geoffrey i nje, još uvek. Prerano je za ljubav, zar ne? I nema dodirivanja, prikazivanja obzira jedno prema drugom, zar to nije potrebno, za početak prave i trajne ljubavi, da je osnaži? Oh, kakva zbrka! Elizabeth se osećala, kao da joj se glava vrti, od svih pravila, kojih se drži njen muž, i koja ističe. Da li sam ja ona, koja je tako naopaka, u svom razmišljanju? ona se upitala. Da li je pogrešno, što želim smeh i zajedničke tajne, povremeni zagrljaj, da se pokazuje, naročita naklonost za supružnika? Čežnja za ovim stvarima, donela je usamljenost i tugu. Bez ijedne reči mužu, Elizabeth je ustala i otišla, hodala je polako nazad u dvoranu. Sara ju je odmah presrela, i Elizabeth je bila zahvalna, što joj je pomogla da ostavi, zbunjujuće misli o svom mužu i njegovom ponašanju na stranu. Bilo je posla, koji je trebao da se obavi. Sat vremena kasnije, Elizabeth se osećala, vrlo slično, istrošenoj krpi. Činilo joj se, da nema naredbe, koja bi mogla, da bude sprovedena, sve dok Elizabeth, sama nije rekla reči, ponekad opet i opet, sve dok sluge nisu shvatile, upravo ono što je htela. Većina slugu su bili neobučeni u zadacima, koje ona tražila, ali Elizabeth je zadržala svoje strpljenje. Radili su najbolje, što su mogli. “Ako Gerty razbije, još jedan sud Saro, nećemo imati dovoljno da se posluži piće,” Elizabeth je promrmljala, kada je čula treći pad. Sara je možda odgovorila, ali Elizabeth nije mogla da je čuje, od jaukanja, koje je dolazilo spolja. Prepoznala je glas i znala, da je mali Thomas bio strašno uznemiren, zbog nečega. Baš kada, je htela da vidi, u čemu je problem bio, vrata su se sa praskom otvorila i dečak je doleteo u veliku sobu. Roger je bio pravo za petama, pokušavajući da zgrabi vučjake, koji su bili zaposleni gurkanjem dečaka, svojim lopaticama, pokretali su ga celom dužinom. “Oni misle da se igrate, Thomase.” Elizabeth je morala da viče, preko njegovih krika, da bi je čuo. Zgrabila Thora, većeg od dveju životinja, za krzna na potiljaku vrata, dok je gledala Rogera, kako je iskoračio, da propusti drugog, padajući na pod uz glasan klepet. Gotovo je pala i sama, kada se brat bacio, na zadnji deo kolena i prianjajući uz njene suknje. “Prestani da vrištiš,” Elizabeth je povikala, “ili ću ti ja dati nešto, zbog čega ćeš da vičeš.” “Amen na to”, promrmljao je Roger, boreći se da ustane. To je bio težak zadatak, zbog Gartha, većinom ljubaznog psa, koji je stajao sa prednjim šapama, na viteškim grudima, dajući mu bolju prednost, dok je lizao, Rogerovo namršteno lice. “Šta se ovde dešava?” Elizabeth i Roger su pogledali gore i videli Geoffrey, koji je stajao na vratima. Čak je i mali Thomas provirio, iza Elizabethinih leđa, da pogleda gospodara. Elizabeth je shvatila da je to njen suprug, noge ohrabrila u raskoraku, stavila


ruke na bokove, i pogledala ga prilično ogorčeno. Međutim, to je bila ona. Drugi pad je odjeknuo u pozadini, i Elizabeth je osećala, kao da je zaškrgutala zubima u reakciji. “Dođi, Thomase,” Geoffrey je naredio. Njegov glas je bio grub, i Elizabeth je odmah htela da zaštiti, njenog malog brata, od gneva svoga muža. Nije smatrala, da bi Geoffrey naudio dečaku, ali ona je bila zabrinuta, da njegove tvrde reči, ne uznemire njenog osetljivog brata, neizmjerno. Geoffrey je povukao psa sa viteza, jednim sigurnim pokretom. “Sedi”, rekao je životinji, i očekujući pohvalu, pas je odlučio da posluša. “Ja čekam, dečko”, rekao je Geoffrey, njenom bratu, i prekrstio ruke na grudima. Zar nije mogao, da koristi, malo nežnosti u njegovom tonu, kada se obraća, tako malom detetu? Elizabeth se upitala. Namrštila se na muža, nadajući se, da će videti njeno nezadovoljstvo i ublažiti njegove naredbe. Mali Thomas je video, da su oba psa, bila umirena, i praveći širok krug, oko psa, koje je njegova sestra držala, potrčao je prema Geoffrey. “Da li si to bio ti, što sam čuo, daleko od zidova, urlikao, kao odojče?” upitao je dečaka. Njegovo pominjanje bebe, imalo je željeni efekat. Mali Thomas je prestao da plače i obrisao suze, rukavom svoje tunike. “Ja ih ne volim”, kazao je mucajući. “Oni žele da odgrizu moje ruke.” Elizabeth nije mogla više da ćuti. “To je besmislica, Thomase,” ona je pukla. “Pogledaj kako mašu repovima? Oni to rade, samo kada su srećni.” “Držaću pse u lancima, još neko vreme, Tomase”, rekao je Geoffrey. “Ali, od sada, to će biti tvoja dužnost, da se im daješ hranu i gledaš, da li imaju dovoljno vode. A ako čujem da nisi izvršio ovu dužnost, bićeš kažnjen. Da li si shvatio?” “Ja ću to uraditi, moj gospodaru”, Thomas je odgovorio. “I neću se plašiti. Ako su psi vezani, oni ne mogu da me ugrizu.”Geoffrey ispustio uzdah i klimnuo glavom. “Ne, ne mogu te ugristi, a pošto ćeš gledati na njihovu hranu, oni će rasti, oslanjajući se na tebe.” “Gospodarice?” Sara je pozvala odpozadi. “Nova bačva piva je prolivena. Bila je nesreća.” Elizabeth je zatvorila oči, od Sarinog obaveštenja, za još jednu nesreću. “Vidite da se to očisti, Sara”, bio je njen jedini odgovor. “Ja ću vezati pse u lance,” Roger je prekinuo. “Momak, ti ideš samnom.” Pozivanje, da je neko približava kapiji, zaustavio je viteza. On je pogledao u Geoffreyja, a zatim uhvatio Thomasa, i prebacio ga preko ramena. “Mi imamo društvo”, Geoffrey je najavio. Gledao je svoju ženu, dok je govorio. “Vaš deda.” Njegova mirna izjava vesti, odnela je sav umor i iritaciju iz Elizabeth. Radost je zahvatila, i samo što nije zagrlila muža. “On je zaista ovde?” pitala u glasu, bez daha, zagladila svoju kosu, nesvesnim gestom. Geoffrey je gledao uzbuđenje, na svojoj ženi sa tragom osmeha. Bio je zadovoljan, što je bila srećna sa njegovim vestima, i odlučio da je voleo znatno, kada se ona smejala. Uskoro, on je razmišljao, ona će shvatiti, svoju dobru sreću, i ona će se smejati, tako i na mene. Nije da je


to zaista bilo važno, ako se smeje ili ne. Ipak, to bi bilo, mnogo lakše za njihov dogovor. Nije se zapitao, zašto je to tako, zašto je voleo, da je vidi zadovoljnu, jer je on smatrao, da je to beznačajno. Srećna ili ne, ona pripada njemu. To je bio, način gledanja na stvari, to je jednostavno tako. “Vi ste zadovoljni?” uhvatio se, da pita Elizabeth. “Da, gospodaru moj, više nego zadovoljna”, Elizabeth je odgovorila, tapšući rukama. Onda je krenula, da požuri pored njega, sa namerom da pozdravi njenog dedu, ali Geoffrey ruka je zaustavila. “Mi ćemo ga pozdraviti zajedno”, najavio je. Elizabeth je shvatila, da je to bio pravilan način i klimnula glavom. Geoffrey je pustio njenu ruku i hodao pored nje, prema vrhu stepenica, koje vode do dvorišta. Kapija je otvorena, po nalogu njenog muža, i njen deda, je ujahao sa belim konjem, koga Elizabeth nije videla pre, došao je, galopirajući u dvorište. Bio je obučen, kao što je uvek bio, u sivu tuniku i čarape, sa krznom i kožom, nekih divljih životinja, zaogrnjen kao ogrtačem, preko ramena i oko njegovih nogu. Drugi pojas krzna, pokrivao je većinu njegove belo-plave kose, spuštajući se, preko jednog plavog oka, poput zakrpe. Stajao je ponosan i visok, taj temeljiti njen deda. Ako je Geoffrey i bio zadivljen, njegovom figurom, koja je silazila ispred njega, on je sakrio svoja osećanja, dobro. Elizabeth je pogledala gore u njega, sa osmehom, na njenom licu. Njen deda je bio izrazito visok čovek, sa korakom, ogromnim, kao što je bila i njegova građa. Hrabar kao i uvek, on je udario u zadnji deo konja i poslao ga da poleti dalje, a zatim se okrenuo, i hodao prema Elizabeth. “Došao sam, čim mi je tvoja vest stigla”, njen deda je počeo, svojim snažnim glasom. “Vi ste baron ovde?” upitao je. “Jesam”, priznao je Geoffrey. Div klimnuo glavom, dok je proučavao čoveka, koji je stajao, pored njegove unuke. Kada je završio sa svojom procenom, on je klimnuo glavom i ponovo se okrenuo Elizabeth. “Nemate pozdrav za svog dedu?” upitao je, nežnim glasom. Malo ju je bliže osmotrio, i video umor u očima, i liniju brige. Elizabeth nije bilo potrebno, nikakvo dalje nagovaranje. Niti se okrenula mužu, za odobrenje. Otrčala niz stepenice i bacila se u raširene ruke njenog dede, tapšući rukama iza njegova vrata. “Hvala Bogu da ste došli”, šapnula u uvo, dok je podigao visoko u vazduh. “Mi ćemo razgovarati kasnije, dete”, njen deda je odgovorio šapatom. A glasnije rekao, “Ti si dobro, mali Vikingu?” koristeći sve omiljeno ime, za nju. “Ja više nisam mali Viking, deda, već baronica. Spusti me dole, i ja ću vas upoznati sa svojim mužem,” rekla je ona. Pogledala je Geoffrey, pročitala njegov mrk pogled, i dodala, u njegovu korist i njegov ponos, “Moj muž je najviše strpljiv čovek, kada moje ponašanje, postaje neprikladno.” Iako je znao, da je čovek, koji drži njegovu ženu, bio je njen deda, on je još uvek bio iritiran, što je neko drugi dotaknuo. Deda je stavio Elizabeth nazad na zemlju, dao joj još jedan oduševljeni zagrljaj, a onda se okrenuo Geoffrey. Gledajući na ratnika, rekao je, “Unuko, da li je to bio prisilan brak?”


Osećao se nagoveštaj pretnje u njegovom glasu, ali je Geoffrey ostao pribran. On se takođe okrenuo svojoj ženi i čekao njen odgovor. Njene reči će odrediti njegovo dalje reagovanje. “Ne, Deda, nije bio prisilan.” Gledala je muža, dok je govorila, a njen izraz lica, bio je veoma ozbiljan. “Veoma sam zadovoljna.” Geoffreyjeva ramena izgleda, da su se malo opustila, zbog Elizabethinog načina razmišljanja, iako se on još nije osmehnuo. Ali, onda, on se retko smešio, Elizabeth se podsetila. Zašto, podučavanje pomalo veselja, u njegov izraz lica, bilo je teško, kao i pokušavanje, primoravanja sunca, da sija, tokom oluje. To je jednostavno bilo van njene moći. Glas njenog dede je prekinuo, njena pitanja. “Onda, zašto žurba, pitam. Voleo bih, da sam video venčanje”, rekao je on. “Bilo je toliko rasulo, da je moj muž mislio, da je najbolje, da se požuri sa zavetima. I ne bi bilo prikladno, da slavimo događaj, posle onoga, što se ovde desilo, deda”. “Još jedan razlog više da se sačeka”, njen deda je započeo raspravu. Još uvek ne skidajući njegov pogled sa visokog ratnika, i Elizabeth je primetila, da je prijateljstvo nestalo, iz njegovog tona. Ponašao se potpuno suprotno, Elizabeth je shvatila, dok ga je promatrala, kako je preklopio ruke na grudima, i dalje zurio u njenog muža. Kakva je njegova igra, njegov cilj? ona se zapitala, a njena zabrinutost je rasla. “To je bila moja odluka”, Geoffrey je odgovorio. Njegov ton je odgovarao, dedinom i Elizabeth je mislila, da su sada izgledali, kao dva ljuta neprijateljska protivnika. “Da se niste usudili, da to dovedete u pitanje.” Geoffrey je dobro znao, da ga testira, iako nije razumeo razloge. Bez obzira na motiv, došlo je vreme, da on pokaže, na ovom novom protivniku, koji ga izaziva, ko je bio na čelu. “Vi niste klekli, ispred mene”, rekao je Geoffrey. “Vi mi niste dali, svoj zavet, iako znate, da sam ja baron ovde.” Njegova ruka se spustila na balčak, njegovog mača, tiha poruka, da je spreman na borbu, ako je to potrebno. “Ja sam izgnanik”, odgovorio je njen deda. “Vi bi uzeli u obzir, da je moje obećanje časno? Obavezujuće?” Geoffrey kimnuo. “Ja bih.” Mrk pogled je napustio lice, njenog dede, dok je razmatrao njegov sledeći potez. “Znate li sve činjenice, moj gospodaru? Ja sam Saxon, i to čistokrvni, a nekad i plemić. Ipak tražite moju zakletvu na vernost? Nemam ni zemlje, da bi je zaštitili.” “Ipak hoću da imam, tvoju odanost ili tvoj život. Odluka je tvoja.” Elizabeth nije mogla da shvati, šta se dešava između dva muškarca. Strah je zapljusnuo, dok je gledala njihovu unutrašnju bitku, kako se zbiva, između muža i dede. Njegov život? Zahtevao je njegovu zakletvu, na vernost ili njegov život? Ne, ona je htela da vrišti, ne traži to. On je svoj čovek, odan nikome, osim svojoj porodici. Porodica! Da, shvatila je, da je to ključ, za ovu zastrašujuću igru, koju su njih dvojica igrala. Geoffrey je bio taj, koji je zahtevao, svoje prihvatanje, tražeći obećanje? I ako je tako, zašto?


Geoffrey je bio svedok muka svoje žene i nadao se, da se ona neće mešati. Bilo je od najveće važnosti, da on ima poverenje i lojalnost njenog dede, i iako nije izneo razloge, svojoj ženi, on očekuje, da se ne meša i ne kaže ništa. “Idite do svog muža.”Tiho uputstvo, je čuo i Geoffrey. Elizabeth se osećala razapeta na pola, između njih dvojice. Želela je da ima vremena, da objasni, svog dedu, svome mužu, i objasni mužu, svog dedu, ali nije bilo vremena. Pustila je zagrljaj, svog dede i otišla, da stoji na korak, pored svog muža. Tišina, koja je ispunila prostor, dok su dva diva, razmatrali jedan drugog. To je bio najteži trenutak, za Elizabeth. Nije znala, šta bi ona uradila, ako njen deda odbije, da se pokori volji njenog muža, nije znala, da li bi njen suprug stvarno sproveo, svoju pretnju, to da započne borbu ...Igra se završila. Uz neverovatnu lakoću, njen deda se okrenuo, skinuo kapu i kleknuo na jedno koleno, ispred njenog muža. Stavio je svoju desnu ruku na srce i rekao, jasnim i silovitim glasom, “Ja, Elslow Kent Hampton, dajem vam moju odanost i zavet, da od ovoga dana, da vas neću izdati.” To je bio emotivan trenutak za Elizabeth. Nikada nije videla, njenog dedu, sa takvom namerom. Njegova reč je bila, njegova obaveza, i sve što je on imao da da. To je bila, njegova čast, i njegova duša. Da li je njen suprug shvatao to o njenom dedi? pitala se. Ne, nije mogao, jer ga je on jedva poznavao, sama se podsetila. Nije mogao da ima pojma, da je njen deda, bio isto tako žestoko odan, kao što je i ona bila. “Ustanite”, rekao je Geoffrey. Sva grubost je nestala, iz njegovog glasa i Elizabeth je mogla da vidi, da je bio zadovoljan. Njen muž je sišao dole, niz stepenice i stavio ruku na rame, svom novom rođaku. “Postoji mnogo toga, o čemu bih razgovarao sa vama, pre nego noć stigne, sada, kada imam vašu odanost.” Geoffrey nije bila pripremljen, za tako moćan pozdravni udarac, koji je primio po ramenu, niti duboku rika smeha, koji je ispunio njegove uši, okružujući ih. “Imaćete moje vreme, gospodaru, jer vreme je sve, što imam da dam. I ima mnogo toga, što mi je na pameti takođe ... a želeo bih, da vas pitam.” “Tako neka bude”, Geoffrey je odgovorio. “Ti bi se borio za moje obećanje?”deda je zapitao, smejuljeći se. “Da, i pobedio, takođe”, odgovorio je Geoffrey, smešeći se. “Nemojte biti previše sigurni u sebe. Imam još uvek snagu, koja me nije napustila, u tim mojim starim kostima. Razmišljam, imao bih prednost, zbog mudrosti, koju starost daje.” A oči su mu svetlucale, na Geoffrey reakciju. Gospodar je počeo da se smeje. “Nema prilika”, odgovorio je. “Imam snagu mlađih kostiju, starino, i mogao bih da te smanjim, jednim brzim udarcem.” “Ha! Mi nikada nećemo znati, za sigurno, sad, zar ne?” njen deda ga je zadirkivao. Bacio ruku, oko Geoffrey, baš kao da su bili prijatelji od detinjstva, i promenio temu, pre nego što je njen muž, mogao da odgovori. “Znaš li, kakvo blago imaš u svojoj novoj ženi?” upitao je. I ponovo, pre nego što je Geoffrey, mogao da govori, rekao je, “Strašno sam žedan i treba mi hladno piće, Barone. Podelite zdravicu sa mnom, za vaš brak.”


Geoffrey se smeškao, dok su njih dvojica išli uz stepenice, i nestali iza vrata. Njen deda je govorio nešto tihim glasom, a zatim je duboki smeh, njenog muža, stigao do njenih ušiju. To je zapravo bio smeh! On se stvarno smeje, Elizabeth je pogledala u nebo, i videla da sunce sja. Neverovatno, pomisli ona. Nije bilo kiše, i nijednog oblačka na vidiku. Već je bilo skoro vreme za večeru, a Geoffrey je još uvek, nastavljao u dubokom razgovoru sa Elizabethinim dedom. Sedeli su za dugim stolom, jedan nasuprot drugome, sa peharima piva pred njima. Dva puta je pokušala, da im se pridruži u njihovoj raspravi, ali oba puta bi razgovor zaustavili i oba muškarca su jednostavno bi samo zurili u nju. Na vrlo očigledan način su joj dali do znanja, da oni ne žele njeno prisustvo. Znala je, da se razgovor odnosio na Belwaina i “drugih”, i da je Geoffrey ukazivao na da to, šta su planirali, i odlučio svoj tok akcije. Bože, daj mi snage, da prođem kroz ovu, igru reči i gledaj, da ja ne zabijem Belwainu, moj nož u srce. Elizabeth postajala sve više uznemirena. Potražila je samoću i otišla u šetnju, i iako nije mogla da ponese, da poseti, grobove još uvek, išla je u tom smeru. Sunce je zalazilo, bacajući narančasti sjaj na horizontu. U daljini, na brežuljku, mogla je da vidi, drvene krstove sa pomazanjem, i sveže okrenutu zemlju, što je označilo prostor, gde je njena porodica sahranjena. “Unuko?” Glas njenog dede se nametnuo, i ona se okrenula, stavljajući svoje misli u stranu, promatrajući njega, dok je išao prema njoj. “Baš sam ovog minuta poželela, da ste uz mene”, rekla je, smešeći se. “Djede, tako mi je jako drago, da ste ovde. “Zgrabila njegovu ruku sa obe svoje i držala je čvrsto stisnutu. “Ti si išla do grobova?” njen deda je upitao. “Ne”, priznala je Elizabeth. “Ne mogu im reći zbogom još.” “A da li si plakala, za svojim roditeljima, svojim sestrama?” upitao je, a njegov glas je bio nežan. “Ne, možda kada sve to bude završeno, i kada Belwain bude kažnjen” “Nemoj da čekaš”, rekao je njen deda, “Sada se isplači za njima, pre nego što se toga, previše napuni u tebi. Suze će te pokidati iznutra, i onda bi postala gorka žena. Tvoja majka ne bi želela, da se to desi.” Elizabeth razmatrala njegov savet i klimnula glavom. “Pokušat ću, ako će to da vas zadovolji, deda”. “Ti me uvek zadovoljiš unuko. Zar ne znaš to?” Elizabeth se nasmešila. To što je on rekao, bila je gola istina. Dao joj je svoju ljubav, bez ograničenja, bez pravila. I što je najvažnije, on ju je prihvatio, onakvu, kakva je ona bila. “Imaš novi život sada, Elizabeth. Da li si zaista zadovoljna Geoffreyjem?” upitao je. “Prerano je, da bih to znala,” odgovorila je Elizabeth. Pustila je njegovu ruku, i njih dvoje su počeli da šetaju, rame uz rame. “Pokušala sam da pratim mamin primer, igrajući ženu, ali smatram, da je to veoma težak zadatak. Geoffrey uopšte nije, kao otac. On je tako tvrd ... kao čelik. I prikriva svoja osećanja, tako, da nikada nisam sasvim sigurna, šta on razmišlja. I ne mislim, da je on zadovoljan sa mnom, ali takođe, previše je rano da se kaže.”


“Zašto misliš, da je on nezadovoljan?” njen deda je upitao. “Vi ste u braku, samo jedan dan”, rekao je on, pokušavajući, da se ne nasmeje. “Gotovo dva, deda, ali vi ste u pravu, to je prerano, za donošenje takve odluke. Ipak postoje ta njegova pravila ...” Elizabeth zastane, skupljajući svoje misli. Da li to nelojalno, da raspravlja o svom mužu sa dedom? ona je razmišljala. “Pravila?” njen deda je upitao, podstičući je u odluci. “Da”, odgovorila je Elizabeth. “Pravila, kako bih trebala da postupam, šta bih trebala da uradim. Mislim, da on smatra mene bolesno spremnom, da budem njegova supruga, a istini za volju, on nije u pravu. To je, uloga koju igram i ja ne znam, koliko dugo ću još moći da nosim ovu masku prevare. “ “Ne razumem”, rekao je njen deda. “Ni jednom nisam pokazala svoju pravu narav, i od susreta sa Geoffrey i pokušala sam da se ponašam, sa velikom poniznošću.” Videla je, da se njen deda skoro nasmejao, i namrštila se na njega. “Bila sam nežna, poslušna supruga ova zadnja dva dana.” “Taj napor mora da je strašan”, rekao je njen deda, smejuljeći se. Njegov ton je postao ozbiljan, ali sjaj je ostao, u njegovim očima kada je dodao: “Vidim tvoj problem. Ti želiš da budeš blaga, ali ti to nije u naravi.” “Tačno tako.” Elizabeth je bilo drago, da je on mogao da je razume. “To je vrlo teško zaista. Da zadržim svoje misli u sebi.” “Da li ti to želiš, da budeš gospodar ovde?” on je zadirkivao. “Ne, naravno da ne!” Elizabeth je bila iznenađena sa njegovim pitanjem. “Molim vas, nemojte se šaliti sa mnom. Ja sam jako ozbiljna.” “A šta je to, što želiš?” Elizabeth je prestala da šeta i okrenula svom dedi. “Da budem dobra žena, i vladam se njegovim pravilima, da stojim uz njega.” “I ne misliš, da će to desiti?” njen deda upita. “Ne, ne mislim”, odgovorila je Elizabeth, klimajući glavom, naglašavajući. “On bi me zaključao između zidina, bez prava na moj komentar, bojim se. A kada bude otkrio, da nemam talent sa iglom, ili s kućnim poslovima, on će nesumnjivo pasti u očaj. Oh, kako žalim, što nisam provela, više vremena sa svojom majkom. To će značiti, da nema ništa od toga da sa Geoffreyjem i njegovim najboljim ljudima, mogu da lovim i doneti što više lovine. Što je još gore, kad me vidi, bez moje maske, bojim se da će se... “ “Zašto misliš da se venčao sa tobom?” “Zbog mog oca, i njegovog propusta, da mu pomogne u vreme, kada mu je to trebalo,” Elizabeth je odgovorila. To je bio takav jasan zaključak, da ona nije mogla da shvati, zašto njen deda nije to shvatio. “Misliš li da se ženi svaki put, kada dođe ovakva situacija?” “Pa, naravno, da ne, ali ovo je prvi put, da je bio pozvan, zbog ovako nečeg”


“Elizabeth, ti si se zbunila, sa svojim mislima i zaključcima. Tvoj suprug nije bio kriv, za ono što se ovde desilo. Bezbednost unutar ovih zidina, bio je na tvom ocu. Zamka je postavljena za njega, i nije bilo načina, da bi Geoffrey mogao da spreči, ono što se dogodilo.” Njen deda je zvučao malo ogorčen, i Elizabeth postala uznemirena. “A zašto misliš, da se oženio sa mnom?” upitala je. “Mislim da Geoffrey ne radi ništa, što ne želi da uradi. Mislim da te je on želeo za ženu. Pošto sam bila njegova odgovornost”, dodala je Elizabeth. ”Osetio je da sam njegova dužnost.” Elizabeth je uzdahnula i dodala: “Čast je razlog, a on je častan čovek.” “Slažem se, da te on ne poznaje u potpuno, ali verujem, da bi većini bilo drago, kada bi uklonila 'masku' i budeš to što jesi. Ne pokušavaj da pratiš svoju majku. Sa vremenom ćeš naučiti dužnosti, da budeš dobra žena, baš kao i će Geoffrey naučiti, kako da bude dobar muž. “ “Da li ti se sviđa, deda?” Elizabeth je pitala. Njegov odgovor je bio važan, jer je vrednovala, njegovo mišljenje. On je bio lukav u proceni karaktera, i nije ga lako prevariti. Nadala se da će njegova odgovor, biti povoljan za Geoffrey, priznala je sebi, da želi da ga njen muž zadivi. Zašto, nije mogla da objasni. “Da, on mi se sviđa. Izgleda da je pošten čovek. Mnogo je mlađi, od ostalih barona njegovog ugleda, iz onoga što sam bio u stanju da saznam. I mnogo omiljen od strane samog kralja.” Elizabeth je rasla od ponosa, kao da je ona bila ta, koja prima komplimente. Klimnula je glavom i rekla, “Roger je nagovestio, da je on spasio kraljev život.” “Verujem u to”, njen deda se složio. “Izgleda da poseduje, mnoge dobre osobine, unuko.” “Ali, postoje i nedostaci, i previše”, rekla je Elizabeth, kako bi se suprotstavila preteranoj hvali. Nije želela, da njen deda postane preterano impresioniran, i postavi njenog supruga na postolje. Na kraju krajeva, on je samo čovek. I postolja bi mogla da se raspadnu. “On je vrlo tvrdoglav.” dodala je. “A ti nisi?” “Ne! Ja sam vrlo draga osoba.” “Tada nećete imati nikakvih problema, da se prilagodite pravilima svoga Barona, zar ne?” njen deda je zadirkivao. “Nisam rekla tako” Elizabeth je odgovorila, smejući se načinu, na koji su njene reči bile izvrnute. “Možda će biti mnogo lakše, ako ignorišem sva pravila potpuno. Šta kažete na to?” “On neće tako lako, to da pusti, Elizabeth”, upozorio je njen deda. “Ali, će biti radosti u borbi, verujem.” “Da li ste videli svog unuka?” upitala je, menjajući temu. “Da, on ga je doveo do mene”, odgovorio joj je. “Nije me prepoznao, a kada nije, osećao sam se, da sam plakao, kao žena.” Elizabeth nije mogla ni da zamisli, da njen deda plače i odmahnula glavom. “Vi nosite svoju tugu u sebi, takođe deda. Zato što, za sve ove godine, jedini put, kada sam videla, da


plačete, bilo je, kada ste nadmašili mog oca i smejali se tako tvrdo, da su vam suze potekle, niz obraze.” “Nedostajat će mi sve oni”, kazao je, mirnim tonom. “Čak i moj otac?” Elizabeth je pitala. “Pogotovo tvoj otac. Nedostajaće mi naša bitka rečima, šale koje smo igrali, jedan sa drugim. Bio je dostojan protivnik i dobar muž mojoj ćerki. Bila je srećna.” “Da, bili su srećni.” Elizabeth je klimnula glavom, osećajući senku tuge u sebi. “Teško mi je na srcu, što ih se mali Thomas ne seća. Teško, zaista.” “Ali, deda, on je video, šta se desilo. I to je bilo previše, za njega”, odgovorila je Elizabeth. “Geoffrey kaže, da je potrebno vreme, i da će se on setiti, kada njegov duh, prestane da ga štiti od užasa.” “Pronaći ćemo one koji su ovo napravili”, promrmljao je njen deda. “Svi oni će umreti.” “Da li vam je Geoffrey rekao svoje mišljenje? Verujem da je Belwain taj, koji je odgovoran, ali on smatra, da je moj stric, samo sledbenik. I misli da je neko drugi odgovoran, ko je imao isto koristi.” “Da, razgovarali smo i on je podelio, svoje misli sa mnom. Veruje da ne smemo isključiti sve mogućnosti.” “A šta ti misliš, deda?” “Ja sam star čovek i treba mi vremena, da razmislim o tome”, njen deda je rekao, posle malog zastoja. “Vi se setite svojih godina, samo kada je povoljno,” Elizabeth je odgovorila. “A ti me dobro znaš”, odgovorio joj je deda. “Reci mi to. Da li se sećaš priče o Herewardovom buđenju?” “Samo to, da kada se vodila borba, za kontrolu u Engleskoj, Hereward je bio taj, koji se borio najduže.” “On je bio moćan saksonski plemić i pružio najduže od svih otpor, protiv invazije Normana. Borio se u blizini oko močvara Ely.” “Čula sam balade, koje se pevaju u njegovu slavu,” Elizabeth je šapnula, “iako ne mislim da bi naš kralj bio baš zadovoljan, ako bi ih on čuo. Pesme slave njegovog neprijatelja. Zašto ste sada ovo pomenuli?” upitala je, mršteći se. “Kakve veze ima Herewardovo buđenje, s Montwright? Da li postoji veza?” “Možda”, rekao je njen deda. “Hereward je odavno mrtav, ali još uvek ima njegovih vernih sledbenika. I nedavno su se pridružili njihovim redovima, svi oni, koji žele Williama da uklone, sa vlasti i vrate na staro. Geoffrey zna, za ovu grupu muškaraca i mora uzeti u obzir, da je Montwright napadnut, da bi izazvao pometnju.” Elizabethine oči su se raširile, dok je razmišljala, o onome što je njen deda rekao. “Kako znaš ove grupe pobunjenika?” upitala je, posle nekog vremena.


“Bio sam zamoljen, da im se pridružim”, priznao je njen deda. Gledao je Elizabeth pažljivo, procenjujući njenu reakciju. Bila je užasnuta. “To što pričate, je izdaja,” prošaputala je. “Oh, ali ti ne bi” Njen deda se nasmešio i rekao: “Ne, ja ne bih. Nije časno, jer sam već prihvatio Williama.” “Da li ste rekli Geoffrey to?” “Ne, nisam spomenuo, da mi se obratio, jedan od njihovih vođa, dete. Ali sam mu kazao, da su oni pretnja, i da treba biti oprezan. Osećam se, kao da sam uhvaćen, u sred te borbe, Elizabeth. Neki od lidera su starci sada, raseljeni i puni mržnje, prema svemu što su morali se odreknu. Ne osećam lojalnost prema njima, ali nisam ni naklonjen, da ih imenujem takođe. “ Elizabeth zgrabi ruku njenog dede i opet je stisne. “Zašto ti pobunjenici i dalje postoje, deda? William je naš kralj, već dugi niz godina. Mogu li oni, da ga ne prihvate?” “Bilo je nekoliko ustanaka, tokom godina, mnogi u prve dve godine Williamove vladavine, ali ništa bojim prema onom merilu, koje će uskoro doći. Mislim da je pohlepa motiv. Ti ljudi ne žele, bolji način života za sve, već samo za sebe. Daju ishitrena i glupa obećanja, svima koji hoće da slušaju, čak i obećavajući, da kada bude William svrgnut, da će ukinuti porez. “ “Ali zar u tom vremenu nije bilo poreza, pre Williama?” Elizabeth je pitala. “Nazvan drugim imenom možda, ali” “To nema značaja, dete. Ono što je bitno je, da su svi budale, ti pobunjenici, ali sa smrtonosnim ciljem.” “Plašim se za tebe, deda. Da li će biti neka kazna, zbog ne ulaska, u ovu grupu?” Elizabeth je videla da stiska i uvrće svoje ruke i odmah prestala. “Ne znam”, šapnuo je. “Možda nije slučajnost, da je moja jedina kći, i većina njene porodice ubijena, samo nekoliko dana, pošto sam odbio. Ne znam”, rekao je njen deda, “ali Bog mi je svedok, naći ću istinu.” Oboje, Elizabeth i njen deda su mogli da čuju korake, na putu iza njih. Okrenuli su se, kao jedan, i videli Rogera, kako se približava. “Roger dolazi”, rekla je Elizabeth. “Da li ste razgovarali, sa vazalom, moga muža? Obično je sa mojim mužem, ili blizu njega.” “Upoznao sam ga,” njen deda je odgovorio. I nije rekao više ništa više, dok Roger nije stajao pred njima. “Baron želi da razgovara sa vama”, rekao je Roger, obraćajući se Elizabeth. Elizabeth je klimnula glavom i počela da silazi niz stazu. Njen deda je nije pratio i kada se okrenula, da ga sačeka. “Deda?” “Možete da idete dalje, Elizabeth. Prvo ću da posetim grobove. Hteo bih da kažem zbogom mojoj ćerki.” Elizabeth je klimnuo, i znala, da mu je bilo potrebno, da bude sam, nekoliko minuta. Pokazala je Rogeru, na svoju stranu i išla pored njega, nazad u dvoranu. “Da li je istina, da je moj muž spasio, kraljev život?” upitala je.


“Da, i u to vreme,kada je on bio samo dečak “, rekao je Roger. “Pričajte mi, molim vas,” Elizabeth je zatražila. “Otrov je došao u vino, koje je Geoffrey nosio Williamu,” rekao je on. “Geoffrey je znao za to, jer je video, kada je jedan od plemića uradio. Kada se približio Williamovom mestu, on se sapleo i vino izlio na pod. William je bio ljut, zbog nespretnosti i bio je bliži da kazni mladića, kada je jedan od pasa, počeo da liže vino sa poda. U roku sekunde, pas je dobio napade i umro. Williamu je bilo očigledno, da to vino je bilo razlog. On je tražio da svako napusti dvoranu, štiteći Geoffreyja, i zatim ispitao dečaka. Zavera je bila otkrivena, a krivci kažnjeni. “ “Zašto nije samo viknuo, šta je video?” Elizabeth je zapitala. “On je samo bio paž u Williamovom dvoru, kratko vreme, ali je već znao, da ne sme da govori, ukoliko ga neko nije pitao. Bilo je to pravilo, i on mu se pokoravao.” “Da, moj suprug izgleda, da ima veliki uvoz o pravilima”, rekla je Elizabeth, smešeći se za sebe. “To je način gledanja na stvari,” Roger je izjavio, ponavljajući izraz, svog gospodara. “Bez pravila, bilo bi rasulo.” “Ali biti krut, sve vreme,” Elizabeth je počela “, čini ga, najvećim delom predvidljivim. Iznenađenja su ponekad lepa promena, od svakodnevnih teškoća. Zar ne mislite?” Roger je pogledao, njegovu gospodaricu i odmahnuo glavom. “Iznenađenje znači da neko nije spreman. Geoffrey je uvek spreman.” “Zbog toga, ga ništa ne može iznenaditi?” Elizabeth je upitala. “Ništa.” “Vi ste rekli to tako da moj muž zvuči, kao da je više nego predvidljiv, Roger.” “To je kompliment, što sam mu ga dao.” Elizabeth se nije baš složila, da opisivanje njen supruga, kao predvidljivog i krutog bio kompliment. Krutost ostavlja malo prostora, za spontanost. Ne, to nije bio kompliment, ona je odlučila. U stvari, to je zvučalo, prilično sumorno. “I svi prate njegova pravila, Rogere?” morala je da pita. Roger izgledao prilično iznenađen, zbog njenog pitanja. “Naravno”, rekao je on. “On nema niti jedan drugi način. Niti mi! On je naš gospodar, naš vođa. “ “Ne mrštite se tako, Roger. Nisam sumnjala u mog muža ili tvoju vernost. Samo sam želela da naučim, što više o svom mužu, koliko god mogu.” Njeno objašnjenje je odobrovoljilo viteza, i on je opustio, njegov mrk pogled. Odlučila je da promeni temu i rekla, “Roger, želim da vam zahvalim, zbog vašeg opreza nad mojim bratom. Znam da to radite, jer moj muž to naredio, ali mora da je to muka i ja” Roger se zakašljao i Elizabeth je pogodila, da je od srama. “Ja imam svoju dužnost”, promrmljao je, “i daću svoj život, da bi zaštitio dečaka.” Elizabeth se nasmejala i znala, da je to, što je rekao cela istina. “Moja briga se smanjila, sada, jer ste vi zaduženi, za njega”, priznala je. “Večeras…”


“On će biti dobro čuvan,” Roger je prekinuo. “Ne bojte se za njega”. “Sa vama, ja nemam strah. Hvala, vam Rogere.” Hteo je da kaže nešto o tome, da je uradio samo ono, što je njegov gospodar naredio, ali je sebi priznao, da je to laž. On bi zaštitio dečaka, bez obzira, da li je naređeno ili ne. Zar mu nije, njegova nova gospodarica, pomogla u njegovim teškim trenucima? Kad je njegov gospodar ležao na samrti, a on nije imao pojma o tome, šta da radi? I sada je imao priliku, da smanji njen strah. Nije mogao da je odbije, niti je želeo. Ona je zarobila njegovu odanost. Klimnuo je glavom, ukazujući na to, da je on čuo njenu napomenu. Pohvale čine, da se oseća nespretno, Elizabeth je odlučila. Iz tog razloga, nije se osmehnula niti je napravila šalu, o njegovoj nelagodi, ali je promenila temu, još jednom. “Bojim se, da će soba mojih roditelja, biti preplavljena sa štakorima.” Uzdahnula je i nastavila: “To mora da bude spremno, za mog dedu, a ja sam sigurna, da on nema naklonost, za njihovu društvo.” Njeno čavrljanje je prestalo, kada je kao odgovor, mogla samo da dobije, od Rogera njegovo prepoznatljivo mrmljanje, koje joj je govorilo, da on nije bio zainteresovan, za svakodnevne stvari u domaćinstvu, ona je zaključila. Stigli su do vrata i Roger je otpratio do dvorane, u kojoj je njen muž čekao. Bilo je nekoliko njegovih ljudi u sobi, svi su imali ozbiljne izraze. Bilo je napetosti u vazduhu i Elizabeth je znala da se razgovor bavio sa teškim pitanjima. Kasnije, ona će opravdati svoje ponašanje, sa njenim nervima, zbog napetosti, koja je rasla u njoj, narednim susretima, sa Belwainom, ali to je bilo, samo pola istine, priznala je. Jednostavno je stajao tamo i izgledao tako silno, tako kruto. I te ruke, one baršunaste ruke, koje je držao u takvim gvozdenim pesnicama po bokovima, kao da će uskoro da ispusti, neku veliku srdžbu. Oh, on je bio predvidljiv, ovaj njen novi muž, pomislila je, dok je ona stajala na ulazu i čekala, njegovu pažnju. Zaista predvidiv. I da, kasnije je sebi rekla, to je ta, druga polovina razloga. Bio je toliko siguran u svačiju reakciju, i da, za njihovo ponašanje takođe. On je bio previše siguran! Čvrsto je čekala. Znala je, da ju je video, krajičkom oka, dok je slušao, šta mu je jedan, od vitezova govorio. I ona je pokušala da sluša takođe, ali je udaljenost bila prevelika, a vitez glas premali. Kada je Geoffrey klimnuo glavom, svom vazalu, Elizabeth je uzela njegovo otpuštanje, kao priliku i krenula preko hodnika. Okrenuo se, da je pogleda, a njegov izraz je bio, jako dobro sakriven, kao i obično. Da li je mogao, da pročita, odlučnost u njenim očima? Nadala se ne, i odjednom pojačala svoj korak, dok je skoro potrčala. Bacila mu se u naručje. Geoffreyjeva reakcija je bila nagonska, i on je stavio ruke na njen struk, da je uhvati, a najveće iznenađenje je bio izgled njegovog lica. Videla je to, i bilo joj je neizmerno drago. Nisam baš tako predvidiva, htela je da poviče, nije me tako lako ukalupiti, mužu. Još nije završila. Pre nego što je mogao da prikrije, svoju reakciju i udalji je dalje od njega, sklopila je ruke iza njegovog vrata i propela se na prste, da smesti poljubac na njegov obraz. “Dobro veče za vas, moj gospodaru”, prošaptala je. Pustila je, kada je osetila, da je uzeo dah, ali je nastavila da se osmehuje. Uzimajući korak nazad, pokušala je da preuzme ono, što se nadala, da je bio podčinjen i poslušan stav, iako nije imala iskustvo u veštini poslušnosti, i rekla: “Vi ste želeli da razgovarate, sa mnom?”


Raspevanim glasom, sa iskrama u očima ... Geoffrey se osećao, kao da se sunce, upravo probilo kroz zidove, zaprepašćen, zbog radosti, koju je donela u sobu. Bacio je pogled okolo i video svoje vojnike, da posmatraju i smeše se. Nije mogao da dozvoli, naravno, i ne treba, taj nezavisni trag u njoj, trebala je da posluša, njegovu najvažniju izričitu komandu, da se ponaša u javnosti, potpuno pristojno. Zašto, mu ona otvoreno prkosi! Da, to je istina, on je odlučio. Želela je, da ga iritira, ali sa kojim ciljem? Kakva je njena igra? Njezin način mu je kazao, da je čekala njegovu reakciju. Bio je rešen, da je strogo kazni, i da je išiba sa pretnjama, koje će sprovede kasnije, da joj da ono, što očekuje. Zadirkujući izazov u njenim očima, ga je zaustavio. To je ono, što ona očekuje, on je shvatio. Njegov izraz se okrenuo ponovo u bezličnu masku, tako da je Elizabeth bila prilično nespremna, za ono što se desilo sledeće. Bez ijedne reči, Geoffrey je stavio ruke na njezina ramena i povukao je sebi. Njezina reakcija ga je zadovoljila, a on joj se blagonaklono sa osmehnuo, sekund pre svoje namere da njegova usta smesti, na njenima. To nije bio nežan poljubac, od početka do kraja. Njegova otvorena usta na njena, zahtevajući odgovor. Osećala se preplavljeno i prilično neprijatno, osetila je njegove ruke, koje je držao na njenim bokovima uz njegove, na najintimniji način. Pokušala je da se povuče dalje od njega, ali nije mogla. Bio je prejak. Kako se on samo usuđuje? Zahtevao je, dok je pokušala da gurne, njegov jezik daleko sa svog, kako se usudio, da je tako teško povredi? Njen bes ju je zadržao, da reaguje na vreme, ali onda se to previše raspršilo, i toplo sećanje, na sinoć i na strast, je ispunila. Uhvatila je sebe, da reaguje, uprkos svojim namerama. I to je bilo više ponižavajuće, nego što je da se poljubi, tako strastveno pred publikom. Geoffrey je shvatio. da je njen otpor nestao i opustio njegov stisak. Nastavio je da se hrani njom, ali se zaustavio, kada se zatekao, da postaje više pogođen, nego što je želeo. Ukus nje je bio opojan, on je odlučio. Poljubio ju je jednom u čelo, pošto je pustio njene usne, i nasmejao se glasno, na njen ošamućen izraz lica. “Vi ste se zaboravili”, šapnula je besnim glasom, pritom gurnula njegove ruke, koja su još uvek držale, njene bokove. “Ja se nikada ne zaboravljam”, Geoffrey je odgovorio, cereći se. “Naveli ste po vašem zagrljaju, da imate želju, da budete tretirani kao…” I kako god, on je dobio. Elizabethino stopalo je spustila na njegovo, sa izdahom besa. “Kurva?” ona ga je prekinula. “Hteo si kazati kurva? Pa, vrlo ste pogrešili, Barone. Želim naklonost i ti mi daš udarac maljem.” On je nastavio da se osmehuje, i njena narav je eksplodirala. “Dobro, gospodaru i vladaru! Naučila sam tu lekciju. U buduće, neće biti prikazivanja naklonosti. Nijednom! Daću vam hladnu ravnodušnost, izgleda da to ono, što želite.” To je bio prekrasan izlaz spoja, Elizabeth je pomislila ali je utvrdila, da se njen suprug nije složio. On neće da pusti nju. “Čuo sam za vaš temperament, gospodarice,” rekao je on. Njegov glas je bio nežan i umirujući, tačno suprotno od gneva, za koji je mislila, da bi njene reči izazvale.


“Možda kasnije, možemo da nađemo vremena, i da razgovaramo, o ovom tvom urlikanju, koje je nedostojno jedne dame. Imate sreće, što ste se udali, za takvog blago kaljenog muža.” Mogla je samo da sluša, njegove reči, sa otvorenim ustima, i nije mogla da se seti ni jednog odgovora, da pobije njegovu smešnu analizu, svog temperamenta. A onda je otišao, izašao iz sobe, i ostao je samo odjek, njegovog dubokog smeha. Elizabeth je odmahnula glavom sa očajem. Toliko o predvidljivosti, pomislila je. Da, ona je ponovila. Predvidiv zaista!


Sedmo poglavlje Kada je Elizabeth završila svoje dužnosti, oko pomaganja, da se očisti roditeljska soba, od bučnih odvratnih životinja, ona je otišla u svoju sobu. Više prašine se smestilo na nju nego na smetlište. Oprala se i promenila u haljine u bledo zelenu, sa tunikom preko, u nijansu nešto tamniju, koja je bila ukrašena srebrnim nitima kružno na vrhu. Sara joj je pomogla, da popravi svoju kosu, i napravi krunu, na vrhu glave, rekavši joj da je to izgledalo vrlo lepo, čak i sa kovrdžavim pramenovima, koji su iskliznuli napolje. Elizabeth je sačekala, da Sara napusti sobu, pre nego što je vezala drugi nož na parčetu trake i obezbedila pod njenim haljinama, oko bedra. Tada je skratila srebrni lanac, koji je stajao na tunici, i njenoj potkošulji, oko njenog struka, ostavljajući ga, da stoji nisko, odmah iznad bokova, i skliznula, drugi bodež na mesto tamo. Ona će ga koristiti za sečenje mesa, jer je to bio jedini pribor, koji se koristio, i svako je nosio svoj, i niko ne bi uzeo u obzir, da je to neobično, da ona nosi. Ali takođe, mogao bi da se koristi, i da ubijem Belwaina, ona je razmatrala, ako to bude potrebno. Mali Thomas i Geoffreyjev glavni štitonoša, Gerald, su čekali u hodniku, kada je otvorila vrata. A iza njih, stajala su tri vojnika, i svi su držali isukane mačeve. “Uz vašu dozvolu, mi ćemo čekati u vašoj sobi, dok nas posetioci ne napuste”, najavio je štitonoša. “Ja ću samo praviti vašem bratu društvo, kao i oni”, rekao je on, pokazujući na stražare, sa nagibom glave “, oni će paziti na vrata.” Elizabeth je koraknula unazad i propustila njih dvojicu da prođu. Pomilovala je svog brata, na vrh glave i rekla Geraldu, “Tu je igra šaha i dame takođe, u sanduku pored kamina.” “Prilično sam dobar u obe igre”, štitonoša se hvalio. “Ne znam kako se igra”, odgovorio njen brat. “Naravno da znaš, Thomase,” odgovorila je Elizabeth. “Samo si zaboravio. Sa vremenom ćeš se setiti.” Zatvorila je vrata iza sebe i polako otišla do ispusta. Od zvukova. koji su dopirali odozdo, znala je, da je Belwain i njegovi ljudi stigli. Oklevala je na gornjem stepeniku, osećajući da njena hrabrost pokušava da pobegne, i priznala, da ona iskreno ne zna, da li će moći da prođe kroz večeru, bez da pokuša, da ubije svog strica. Dotakla bodež na boku, i potapšala, kao da je imao život, i šapnula: “Naše vreme će doći.” “Kome ti to govoriš?” njen deda je upitao od pozadi. Elizabeth se okrenula i pokušala da se nasmeši. Laknulo joj je što ga vidi, jer je znala, da će joj pomoći, da se prođe kroz ovo veče. “Mom bodežu,” rekla je ona. “Tešim moje oružje. Vi ne mislite, da sam luda?” “Ne znam”, odgovorio je, odmahujući glavom. “A da li tvoj bodež ima ime?”


“Vi me zadirkujete, rekla je Elizabeth. Sada joj je osmeh bio prirodniji, kada se osmehnula svom dedi. “Ne zadirkujem te”, odgovorio joj je deda. “Najčešće se daje ime svom maču ili bodežu.” “Mislila sam, da je samo kraljevi, imenuju svoje mačeve.” “I oni takođe, dete. Sećaš li se priče, o moćnom kralju Karlu?” Uz klimanje glavom, rekao je: “Postoji pesma, o njegovoj ljubavi, prema njegovom maču, po imenu Joyosa. Zaista.” “Ime za Rolandov mač, za njegovim pojasom je bio Durindana, a tu su i pesme o njemu”, izjavila je dobrovoljno . “Tako je, nisi toliko luda, ako razgovaraš sa svojim bodežom, Elizabeth”, rekao je njen deda. “Ja kladim, da i tvoj suprug, govori sa svojim”, dodao je on. Elizabeth je sumnjala u to, ali je rekla: “Znam da smešta veliko zadovoljstvo na njegovo oružje, ali ne mislim, da on razgovara sa njim.” Smejuljila se, njihovom smešnom razgovoru. “Vitezovi su puni sujeverja, mislim. Zato daju ime svom oružju, da” “To delo oko ubijanja ili biti ubijen, je vrlo ozbiljan. Vitez zna, da je bez svog oružja, on nemoćan. Zato je on poštuje svoju opremu. I svaki predmet u svom skladištu, ima svoje značenje.” “Vi mi se rugate”, rekla je Elizabeth. “Ne verujem vam.” “Tvoje obrazovanje ima dosta nedostataka, unuko”, odgovorio joj je deda. Zgrabio je za ruku i počeo da silazi niz stepenice. “Uzmi vitezovo koplje”, kazao je. “Sada, to je najkorisnije oružje, zar ne?” “Da.” “Ispravljenost koplja označava istinu, o viteškom načinu razmišljanja, a njegova gvozdena glava ukazuje na snagu.” “Znači, zakrivljeno koplje, nikada ne bi radilo”, rekla je Elizabeth, smešeći se, svojoj besmislenoj primedbi. “Naravno da ne”, odgovorio joj je deda, “I to bi bilo, najviše nedelotvorno.” “Šta je sa drugim 'stvarima iz skladišta'?” “Šlem ukazuje na skromnost, a mamuze na istrajnost.” “Moj suprug ne nosi uvek šlem, tako da on nije skroman?” pitala je, zadirkujućim tonom. “Ne mami me, sada, kad pokušavam da te naučim nešto.” Glas njenog dede je bio pun smeha. Stigli su do dna stepenica i krenuli prema velikoj dvorani. On je osetio, da je njegova unuka, povećala svoj pritisak na njegovu ruku i znao njen napor. Ipak, njegov glas je i dalje bio u istom svetlom tonu, kada je rekao, “Sada, štit je skoro jednako važan za viteza, kao i mač, iako on nema šta sa njime da zakopa, naravno.” “A na šta štit treba da ukaže vitezu?” “To, da ga koristi i zaštiti svoje telo i zato ga podseća, kako da koristi svoje telo, da zaštiti svog gospodara. U slučaju tvoga muža, njegov gospodar je kralj William.”


“Šta je sa lukom i strelom, koje ste napravili za mene? Šta oni predstavljaju?” “Ti znaš, da vojnici, ne koriste mali luk”, njen deda je ukorio. “Oni su postavljeni, za vitezovo korišćenje.” “Moj otac je imao mišljenje, o mom novom oružju” “Nedelotvorno?” “Zapravo, on je to nazvao glupo, i beskorisno.” “Dosta! Ti si me ranila, jer sam ja isklesao, strelice sam, i ti to dobro znaš!” Nasmejao se onda i dodao šaptom, “Zašto misliš, da bih ti je dao, takav čudan poklon?” “Da bi iritirali mog oca, naravno,” Elizabeth je odgovorila, smešeći se. Gledala je u iskričave oči njenog dede i jedva primetila, da su stajali u sredini dvorane, okruženi Geoffreyjevim ljudima i Belwainovim vojnicima. “Priznajem”, odgovorio je, smejuljeći se. “A taj je razlog, i zašto ste mi podarili pse. Bili su tako mali, kada sam prvi put počela, da se brine za njih, ali vi ste znali, zar ne? Znali ste, koliko veliki će oni da postanu.” “Jesam, istina je,” njen deda je odmah odgovorio. “Iako nisam podelio tu vest, sa tvojim ocem.” “Ja sam iznenađen, što vas nije izazvao.” Geoffreyjeva izjava, je skrenula pažnju njenog dede na njega. Stajao je uz Elizabeth, sa osmehom pozdrava, na njegovom licu. “To je sve bila igra, koju smo mi igrali”, objasnio je njen deda. Uzeo je Elizabethinu ruku, koja se odmarala na njegovoj, i stavio je na Geoffreyjevu. “Thomas nije samo tražio unapred moje posete, već ih je on zahtevao.” Elizabeth je pokazala svoje iznenađenje, a njen deda je klimnuo glavom. “To je tačno. On bi poslao reč, za mene. Da li misliš, da sam se upravo pojavio, kada me je mašta dovela?” Klimnula je glavom, a on je nastavio, “Thomas bi mi poslao takvu reč, da sam nemaran u mojim dužnostima, kao oca prema njegovoj supruzi. Onda bih putovao za Montwright i on bi delovao iznenađeno, kao i svi drugi, kada sam stigao.” Njen deda joj je namignuo i okrenuo se Geoffrey. “Ja sam je uhvatio, dok je išla niz stepenice, moj gospodaru. Napuštam dužnost, uklanjanja njenog bodeža vama.” Geoffrey je klimnuo glavom i povukao Elizabeth bliže sebi. “Vi ne želite da mi ponudite pozdrav ove večeri?” upitao je, nežnim glasom. “Ne znam”, odgovorila je Elizabeth. “I ja ću držati moj bodež uz mene.” “Samo ako ja to dozvolim”, rekao je njen suprug u blagom tonu. “Ne sviđa mi se vaša kosa, kada je uvijena kao sad, na vrhu glave. Nosite je spuštenu dole, kada smo zajedno.” Elizabethina ruka je automatski otišla u njenu kosu. Tada je shvatila, njegov cilj. “Vi ste loši, kao i moj deda, moj gospodaru. Vi me zbunjujete sa glupostima, kada su mnogo ozbiljnije stvari u pitanju. Zar vam se zaista ne sviđa, moja kosa, na ovaj način?” nije mogla da se suzdrži, i ne pita, i skoro pomalo zagrizla, svoju donju usnu, zbog njene ludosti. “Ne”, odgovorio je Geoffrey. “I vaša odeća, me ne zadovoljava puno, takođe”, dodao je on. Video je da su se ženina leđa nakostrešila, u znak protesta, i dao je najbolje od sebe, da se ne nasmeje.


vas.”

“Sutra ćemo da vidimo oko novih lančiće i novih haljina, koje će biti uklopljene za

“Ima li išta, da vam sviđa na meni?” Elizabeth je zapitala. Pustila je, da se vidi njena iritacija, i istrgla svoju ruku iz njegove. “Možda”, odgovorio je Geoffrey. “Morat ću da razmislim o tome, i savetujem vas kasnije.” Njegova strategija je radila. Primorao je njegovu suprugu, da razmišlja o drugim stvarima i nadao se, da kada bude došla, licem u lice sa Belwainom, ona neće imati vremena, da pojača svoj bes. Sada je bila, kao mala vatra, i dokle god, on i njen deda, budu i dalje nastavili, da bacaju, deliće hladne vode u njenom smeru, nije mogla da raste silno, i postane pakao osećanja, van kontrole. Elizabeth je pogledala po sobi i videla, da su se Geoffreyjevi ljudi, prijateljski odnosili sa novim vojnicima. Svako držao čaše piva, i već je slobodna atmosfera prevladala. “Gde je on?” Nije bilo promena, u njenom glasu, kada je postavila pitanje. “Napolju”, obavestio ju je njen muž. “Otišao je da pogleda, kakve su sve popravke i izmene napravljene.” “Možda bi bilo najbolje, da ja izađem napolje da ga pozdravim,” Elizabeth je predložila stabilnim glasom. “Mislim da ne”, odgovorio je Geoffrey. Na njen upitan pogled, nastavio je, “Imam vašu reč, da nećete pokušati, da mu naškodite, i znam da ćete je održati.” “Onda zašto…” “Dođi sa mnom za sto”, kazao je, odbacujući temu. “Vi nećete napuštati mene ovo veče.” Elizabeth je je klimnula glavom i ponovno zgrabila Geoffreyjevu ruku. Gomira se raširila i napravila put, dok su oni prolazili, do dugog stola i seli. Geoffrey se nagnuo prema svojoj ženi i šapnuo: “Gledaj oko vas, ženo. Da li prepoznajete, bilo koga od njih?” “Ne još”, odgovori ona, okrećući mu se licem, tako da je bila, samo centimetar udaljena od njenog muža. Osećala se vrlo sigurno, da sedi tako blizu njega, i to joj je dalo hrabrosti, da pogleda naokolo, i dobro osmotri, svakog od pridošlica. “Toliko, mnogi od njih su nosili kapuljače,” podsetila je muža šaptaom. Kada je Geoffrey uhvatio njenu ruku i ležerno spustio svoju, oko njenog struka, znala je, da Belwain ušao u dvoranu. Osećala je, kako se njegova duga ruka pruža, preko njenog struka na dršku njenog bodeža. Elizabeth je ispravila ramena i nežno sklonila muževu ruku, sa njenog struka. “Vi ćete mi verovati, kao što ja verujem vama u tome?” upitala je. Geoffrey je pogledao svoju ženu i klimnuo glavom. Okrenula se od njega i onda promatrala, njenog strica, kako ide prema njoj. Roger je bio uz njega, i nosio je izgled gnušanja. Njen pogled je bio hladan, kao zimska susnežica, a oči, bez sjaja, dok je proučavala strica. Bio je obučen, kao petao, u jarko crveno, osim smeđe mrlje u sredini, na svom ispupčenom stomaku, i Elizabeth je mislila, da je on hodao, kao petao suviše.


Belwain je bacio pogled na nju i video, da ona bulji neprijatno i uznemirujuće. Posrnuo u svojim koracima i okrenuo svoj pogled, na njenog supruga. “Dobro veče, barone”, kazao je, kada je stigao do stola. Morao je da se okrene i svojoj nećaci, i prizna je, iako se užasavao tog zadatka. “Vi izgledate dobro, nećako.” Elizabeth mu nije odgovorila, samo je nastavila da zuri. Belwain se nakašljao i seo preko puta para. “Moje srce me boli, zbog tvog gubitka, Elizabeth. I ja sam, takođe, osećam veliku tugu”, dodao je on u žurbi. Pehar piva je bio stavljen pred njim, a on ga je zgrabi, skoro prevrnuo u svojoj žurbi i nervozi. Iskapio je sadržaj u dva golema gutljaja i pokušao da pokrije podrigivanje, dok je brisao lice sa ivicom rukava. “Gde je dečak?” tada je upitao. “Nećete ga videti.” Elizabethin glas je bio težak. “Prošlo je njegovo vreme za spavanje”, izjavio je Geoffrey, a njegov ton je bio gotovo prijatan. Ne mogu to da uradim, Elizabeth je odlučila, dok je gledala čoveka, koji je sedeo, tako mirno preko nje. Ja ne mogu da delim obrok, sa ovim podlim stvorenjem. Okrenula se i pogledala njenog supruga, želeći da je razume, i tada je počela da bude snažna. Geoffrey to ne bi dozvolio. Stavio je ruku na njeno rame i držao je tamo, iako prema Belwainu, koji je gledao par blisko, izgledalo, kao neprijatan prikaz gospodareve ljubavi na delu. Belwainove oči jurile su, od jednog do drugog i nazad, a njegove misli su kovitlale. “Hvala Bogu nisam govorio, o mojim pravim osećanjima, u vezi sa Elizabeth njenom mužu”, on je pomislio uz drhtaj. “Iz nekog razloga, barun je pronašao naklonost kučke, i verovatno bi bio uvređen, ako bi znao, šta mislim o njoj”, pomislio je. Belwain je pogledo Elizabeth i nasmešio se. “ Koja sramota, što ona nije umrla sa ostalim. Takvo neposlušno, I otvoreno dete, uvek tako neimpresionirana, sa njegovim pokušajima, da osvoji njenu naklonost. Izgledalo je da može, da gleda kroz njegovu spoljašnjost, i zna, za njegovu mržnju. Nije mu se sviđala, tačno je, on je nju mrzeo ... sve njih”, on je razmišljao. “Svi oni su pokušavali, da ga odvoje, od onoga što bi trebalo bude njegovo. A kada budem bio zadužen ovde, ona će nestati sa Baronom. To je, takođe, bila sramota”, shvatio je. “Voleo bi da ima priliku, da je on napravi jadnom, kao što je ona sada, činila njega. Da, na kraju će dobiti, čak i nju. Tada će joj obrisati, taj izraz hladnog prezira sa njenog lica, kože i svega, i onda je udati, za jednog od njegovih prijatelja. Njihovi sadistički načini postupanja sa ženama, će je naučiti lekciji, da će otići u pakao”. Osmeh se povećavao u njegovoj maštu i on se zamalo nasmejao, na glas. Uhvatio se na vreme i zakašljao. “Da li ste razmotrili, moj zakoniti zahtjev?” Belwain pitao Geoffreyja, da bude siguran, da je istakao reč “zakonit”.


Koji zahtev? Elizabeth se zapitala. Okrenula se svome mužu i čekala njegov odgovor. “Ovo veče, nije vreme, da se raspravlja o zakonu ili vašem zahtevu”, Geoffrey je odgovorio. Pokazao je svojim slugama, i ukazao na Belwainov prazan pehar. Belwain je znao, bolje nego što je pritiskanje oko njegovog problema. Klimnuo je glavom sporazumevajući. Može da čeka. I on će pobediti, nema sumnje u to, pomislio je. Zakon je bio na njegovoj strani. Pogledao je Elizabeth, i ponovo morao brzo da povuče svoj pogled, dalje. Ona zna, pomislio je, ali ona ne može ništa! Njegove su oči postale prorezi i ramena su počela, da mu se tresu, od potisnutog smeha. Osećao je da i sam raste, sa svojim mislima i ruka mu sklizne, između nogu skrivena ispod platna sa stola. Ne postoji ništa, šta može da uradi, on je ponovio, kako se mazio, ništa. Nemaš dokaz, droljo, njegov um je vrisnuo od radosti. Oh, da on će moći, da joj kaže! Da, on će kazati, da je on sam pomagao u svemu u planiranju i još mnogo toga! Ja sam taj, koji je dao opis i nedostatake vaše tvrđave, a moje jedino kajanje, je što nisam mogao da budem ovde, kada su svi ubijeni. Ipak, veliko zadovoljstvo mi je dalo to, da samo čujem priču ... takvo zadovoljstvo, da su, svo troje njegovih muških saputnika, ga uhvatilo u njegovim orgazmima, jedan za drugim. To će biti najveći dan u njegovom životu, on je odlučio. Slučajno je pogledao Barona, i njegov osmeh je nestao. Ona je došla do njega, ta kurva! Okrenula mu je glavu, sa lažnim pričama o meni, to je razlog, zašto on gleda na mene, sa takvim gađenjem. Ali bez obzira na to, on se tešio. Zakon je zakon, barone. Ne postoji ništa, što možete da uradite; previše ste časni, pomislio je, i gotovo šmrknuo na glas. Vi ćete imati dokaz, pre nego što osporite ili odbijete. Elizabeth je utvrdila, da ona nije mogla, da drži pogled na njenom stricu ni trenutak više. Držala je svoj pogled oboren i nije rekla ni jednu reč, dok obrok nije završen. Odbila je da dodiruje hranu. To je bilo uprljano, sa Belwainom, koji je sedeo za stolom. Nije imala stomak za to, ali je primetila, da je Belwain jeo, kao da je to bio njegov zadnji obrok na ovoj zemlji. I to je dobro možda, pomislila je samo, da olakša svoje muke. Možda bi Geoffrey mogao da se predomisli, vidi da je samo Belwain bio taj, koji je stajao iza ubistava. Znala je, da samu sebe vara, znala je i sama, da Belwain nije bio jedini. Razmišljanje njenog muža je imalo smisla. Belwain bio glup, preglupo ... ali Božja je istina, da je čekanje postalo nepodnošljivo. Kada je obrok bio gotov i sto izbrisan, Belwain je ustao i hodao po sobi. Rastao je sve više u svom uverenju, sa svakim pićem, Elizabeth je videla, i da se oblači bezumno. Zatvorila je oči prema vidokrugu na njega i poželela, da je moguće, da zatvori i svoje uši. Buka od previše pića, postajala je zaglušujuća. A onda je čula. Smeh. Bio je više kao vrisak, neobičan zvuk, ali ona ga je čula pre, jednom, na dan masakra. Njene otvorene oči letele su, prepoznala ga je i pokušala da pronađe onog, koji pravi taj zvuk. Previše njih joj je zaklanjalo pogled. Ona će ga pronaći, hoće, sama sebi je rekla. Ustade, i pri tom trgla muža nehatom, ali su joj oči nisu bili na njemu. Već je nastavila da pretražuje sobu, gledajući i čekajući. Zvuk se izdao opet, a ona ga je pronašla. Stajao je u blizini lučnog prolaza, smejući se, sa grupom ljudi. Zapamtila je njegovo lice i ponovo sela. Spolja potpuno mirno, okrenula se mužu i rekla: “Do vrata. On je tamo.” Geoffrey se okrenuo, kada je njegova supruga skočila na noge. Video je bledilo na njenom licu, i napetost u njenom stavu. Osećao se, kao da je izvukao svoj mač i stoji ispred


nje, da je zaštiti, ali nije mogao. Ne, ako su želeli da pronađu dokaz. I tako je nastavio da sediti, držeći svoj izraz gotovo, kao da se dosađuje, ako bi Belwain ili neko drugi, imao priliku, da primeti, čudno ponašanje njegove supruge. Izgledao je, kao da mu je laknulo, kada je ona uočila jednog od napadača. Nije je pitao, da li je bila sigurna, jer je on znao da jeste. “Zar vam nisam rekao, da je vaš stric je glup čovek?” upitao je. Elizabeth nije mogla da mu odgovori. Držala je svoje oči, usmerene na vojnika. “Samo budala bi dovela, baš one, nazad u gnezdo”, promrmljao je. “On je nosio kapuljaču”, rekla je Elizabeth, okrećući leđa mužu. “Ali je njegov smeh bio piskav i neobičan ... i ja sam ga se setila. Šta ćete uraditi sada?” “Ja ću se pobrinuti za to”, odgovorio je Geoffrey. Njegov ton bio jeziv, ali njegove reči joj nisu rekle ništa. “Vi mi niste odgovorili,” Elizabeth je ponovo zatražila. Shvatila je, da su joj suze zamaglile oči i znao da je ona dostigla, svoju granicu izdržljivosti. Laganim dodirom je prikupila suze na uglovima njenih očiju, sa zadnjom stranom svoje ruke, da ih zaustavi, da dodiruju obraze. Geoffrey je prevukao obraz svojom rukom i uhvatio jednu od suza. “Nemoj da dozvoliš, da on vidi da plačeš. To bi mu dalo zadovoljstvo i on bi se osmehivao. A onda bih ga ja ubio, a naši planovi da pronađemo druge, će se završiti.” Elizabeth je bila savladana njegovim dirljivim rečima, njegovim nežnim dodirom. Gledala ga je duboko u oči, i pročitala da je nežnost tu, i u tom trenutku se osvrnula na čoveka u njemu, koji je obično tako dobro sakriven iza tvrde spoljašnosti. Skoro da mu je rekla, “Ti bi to, uradio za mene?” ali nije, jer je znala da bi. Umesto toga, šapnula je, “Ti si zaboravio, moj gospodaru. Da sam ti rekla, da se ja nikada neću rasplakati.” Onda mu je poklonila njen osmeh, i Geoffrey je osetio, da je to najbolji, od svih poklona, koje je ikada primio. Moraće da se zaustavi je dodiruje. U poslednje vreme, on je shvatio, da je stalno dodiruje, tapka je, čak se i ljubaka pred publikom. Znao je bolje, ali kada je ona bila u pitanju, on izgleda nije mario. Dovešće me, da ću se ponašati kao štene, koje trčkara oko nje, ako sam ne budem sebe gledao, ni moji ljudi, me neće pratiti. Nakašljao se i otresao njegove misli i rekao, “A vi ste zaboravili, ženo. Da sam vam rekao, da mi verujete. “Ja vam verujem”, Elizabeth je protestvovala “, i ja sam poštujem vaše odluke. Da nisam, Belwain bi do sada bio mrtav.” Geoffrey je morao da se nasmeje. Njeno mišljenje o svojim sposobnostima, ga je obradovalo. Ustao je i uzeo za lakat. “Vi ste pokazali veliku hrabrost večeras, Elizabeth, iako nisam očekivao ništa manje, razumete. Ipak, ja bih vam rekao, da sam zadovoljan.” “Znači, našli ste nešto o meni, da vam je po volji?” Elizabeth je primetila, nastavljajući da ga zadirkuje, uživajući u njegovom raspoloženju. Kada je Geoffrey priznao, da je ono, što je ona rekla bila istina, nastavila je “Onda možda, obzirom da ste tako jako zadovoljni, recite mi, što ćete uraditi” “Reći ću vam uskoro”, Geoffrey je prekinuo.


“Prvo moram da vidim oko potrebnih priprema. Sada mislim da je vreme, da se vi povučete. Pesme će prerasti u sirove i vaša prisutnost, prigušuje muško raspoloženje.” “Prigušuje njihovo raspoloženje! Misliš mi je stalo do toga” “Piće je začinjeno, i ono će otpustiti njihove jezike,” Geoffrey je prekinuo, tihim glasom. “I jednom, kada vi odete, njihov razgovor će postati slobodan, manje čuvan.” Bio je u pravu, priznala je. “Ja ću vas čekati, dok vi ne završite ovde”, rekla je ona. “Bez obzira na to, koliko je kasno, ja ću za vas čekati. A onda ćete mi kazati, svoje planove?” “Videćemo”, Geoffrey je zastao. Išao je uz nju, sve do njihove spavaće sobe. I kada su stigli do vrata, a ona nije pokušala, da ga poljubi, on je bio razočaran. On je srastao sa njenim neprimerenim prikazivanjem, i to ga je zbunilo. Ali, nije bilo vremena, za pokušavanje, da razume. Imao je dosta toga da uradi, i pre nego što se završi noć. Elizabeth pronašla malog Thomasa, sklupčanog u loptu, kako spava, na sredini njenog kreveta. “Zove i viče u svojim noćnim morama,” rekao joj je štitonoša po imenu Gerald. “Hvala vam za vašu pomoć večeras, Gerald”, rekla je Elizabeth. “Nisam brinula, znajući da ste vi pazili, na moga brata.” Štitonoša je pocrveneo, od njene pohvale. Ponudio se da odnese dete, do njihove četvrtine, ali Elizabeth mu je rekla, da će njen deda ili Roger, preuzeti dečaka u njegovu sobu. Kada je bila sama, otkrila je, da su joj se ruke tresle. Skinula je cipele i sela na krevet, da odvije kosu. Gde li je njen deda nestao? pitala se. Nameravala, je da pita Geoffreyja, da li postoji razlog, za njegovu odsutnost, tokom večere, ali nikada nije dobila priliku. To je bilo isto, kao i da je uzeo svoju dozvolu, Elizabeth je odlučila, i to je najverovatnije, bila njegova zamisao. Nije mogla ni da ga zamisli, da on drži svoj temperament, oko njenog strica. San njenog brata je postao težak. Elizabeth se ispruži uz njega i potapšala leđa, kad god bi se zaplakao. Njen glas ga je izgleda umirio, i njegovo disanje je postalo više redovno. U roku od minuta, i Elizabeth je takođe zaspala. Geoffrey se nije vratio u njihovu sobu, sve do ranih jutarnjih sati. Pronašao je svoju ženu u snu, potpuno obučenu, na vrh pokrivača, sa njenim bratom zagrljenim do nje. Video je da je ona bila bosa i nasmešio se. Činilo mu se, da je više ranjiva bez cipela, pomislio je, dok je podizao dečaka i odneo ga do vrata, gde je Roger stajao, čekajući. “Vodite ga njegovom dedo i neka spava, sa njim “, naredio je blagim tonom. Zatvorio je vrata i okrenuo se svojoj ženi. Izgledala je tako mirno, tako nevino u snu. Otkrio je, da mu je teško da se skine, umesto toga, radije je gledao nju i ispustio mač u svojoj nespretnosti. To se stropoštalo na kameni pod, praveći zvuk, za koji je Geoffrey mislio, da je bio dovoljno glasan, da probudi mrtve. Jedina reakcija njegove supruge, na neskladnu buku, je bila, da se prevrne na stomak. Pošto je on završio sa raskrivanjem svoje opreme, počeo je da skida Elizabeth. Mala kopča na leđima njene haljine je prkosila njegovim nezgodnim prstima, ali on je bio uporan i sve dok nije bila otvorena. Geoffrey je zastao u svom postupku na dodir njene meke, besprekorne kože, i primetio, da se naježena koža pojavila, gde je god dodirnuo, a posebno na dnu njene kičme. Elizabeth je počela da drhti i Geoffrey je požurio da završi zadatak.


Povukao je rublje sa njenog tela, a zatim je morao da pauzira još jednom. Nacerio se kada je ugledao nož pričvršćen na njenim bedrima, odmahujući glavom na njenu predostrožnost. Ona polaže veliku zalihu, u svoje sposobnosti, da se sama brani, pomislio je, i pitao se, da li je ona ikada razmišljala, na mogućnost, da taj nož, lako može biti oduzet od nje,i biti korišten protiv nje. Verovatno ne, on je odlučio. Bilo mu je drago, što je ona mislila, za sebe, da je tako sposobna, ali to je njegov posao sve više otežavalo, takođe. Zar nisu žene sklone, po svojoj prirodi, da padaju u nesvijest na vidiku bitke, i držale se, sa zahvalnošću, njihovih zaštitnika? Nije li činjenica, da su one bile slabe i svoju snagu pronašle, u svojim vitezovima? Pa, on je shvatio, negde usput, da njegova Elizabeth nije uspela da nauči, ovu najvažniju lekciju, o njenoj prirodi. Niko je nije uputio, i rekao joj, da je ona bila slaba i sa stalnom potrebom upućivanja. Čudno, ali ta zaboravljena lekcija je zadovoljila gospodara. Bilo je dovoljno, da on zna, da joj je potreban ... čak i ako ona to nije! Posle razgovora sa njenim dedom, Geoffrey imao je imao jasnu sliku, tačno gde je njegova supruga, oblikovala svoje temeljito mišljenje o sebi. Jeste, Elslow je bio priličan karakter, kako u njegovom odevanju, tako i u njegovom ponašanju, ali pun odanosti i drugih osobina, koje su ga iskupljivale takođe. Dobro je, da ja ne sudim čoveka po njegovom izgledu, Geoffrey je mislio, sam sebe hvaleći, što to zna. Geoffrey je zevnuo po treći put. Bio je zahvalan, što je njegova supruga spavala, i nije želeo da je probudi. Onda bi želela, da joj odgovori, na njena pitanja, verovatno, a on je bio previše umoran, da joj daje duga objašnjenja, koja su potrebna. Pod normalnim okolnostima, ne bi raspravljao, o takvim stvarima sa suprugom, ali u ovom slučaju, to je bilo njeno pravo, njena porodica je sahranjena na južnom kraju dvorišta. Elizabeth je zadrhtala opet. Podižući je, Geoffrey je izvukao prekrivač nazad, i nju smestio ispod. Otkrio je, da mora, da se disciplinuje, protiv poziva, koji je ispunjavao njegov um i telo, kada bi je dodirnuo. Njoj treba sna, rekao je sam sebi, čak i dok je spuštao svoje prste dole, niz njen bedro. Sa uzdahom prihvatanja, on se okrenuo, prema svom palom maču. Podigao ga je i smestio sa druge strane kreveta, a zatim se pridružio svojoj ženi. Osetio je svrab, na njegovim leđima, gde je rana zarasla i on ispružio, nekoliko puta, napred-nazad, pre nego što se smestio. Bio je na putu, da povuče svoju ženu u naručje i pusti je, da spava uz njega, ali Elizabeth je imala istu ideju i bila je brža. Okrenula se i privila uz njega, prebacujući nogu preko njegovih bedara, prebrzo da bi on moga da izvrda ili zaštiti sebe. Rezultat je bilo glasno stenjanje, što je i bio njen pravi cilj. Elizabeth je pokušala da zaustavi kikotanje, ali je utvrdila, da je to bilo nemoguće. “Vi ste budni, ženo?” Zbog silnog iznenađenja u njegovom glasu, ona se nasmejala još više. “Kako mogu da ne budem?” upitala ga je. “Koliko dugo?” ,upitao je, pritom je gurajući na leđa, tako da je mogao, da je gleda u lice. “Od trenutka, kada ste otvorili vrata, moj gospodaru”, Elizabeth je priznala. Osmehnula se, i pokušala da se vrati, u njegovo naručje, ali je Geoffrey prikovao za krevet, svojim rukama, sa razdražim pogledom u očima. “Pa ipak, ste dozvolili, da vas ja svučem, kada ste vi trebali mene da skinete?” , upitao je svojim osornim glasom. “Da li je to, još jedno pravilo, mužu?” Elizabeth ga je zadirkivala.


“Jeste”, Geoffrey je najavio. “A vi ste ga prekršili.” U očima mu se videlo zadirkivanje, dok je svojim grudima, usporenim ritmom trljao njene dojke. “A kazna, mužu?” Elizabeth je šapnula, shvatajući, da joj je teško, da nastavi sa zadirkivanjem. Od njegove blizine joj je bilo sve više, toplo, i otkrila je, da je želela, da on je poljubi. Geoffrey je pročitao njenu želju, u pogledu i nasmešio se. “Dozvoliću vam, da sami odredite kaznu, ženo,” rekao je promuklim glasom. “Moraću da vas poljubim, moj gospodaru”, rekla je Elizabeth, sa lažnim uzdahom. “A to je kazna?” Geoffrey se raspitivao sa podignutom obrvom. Glas mu je bio osoran, a oči su mu bile pune zlatnih krhotina. Elizabeth nije odgovarala, samo je nastavila da posmatra muža sa pogledom, koji je zapalio vatru u njegovim bedrima, da su eksplodirale od strasti. Uspori malo, rekao je sebi, polako zbog nje. Treperavo je udahnuo i okrenuo se na leđa, “Tada mi dajte poljubac, Elizabeth. Ali prvo, prvo morate da me nazovete Geoffrey.” “Zašto?” Elizabeth je pitala. Naslonila se na svoj lakat i posmatrala muža. “Sviđa mi se zvuk, koji dolazi od vas, a vi to, ne govorite dovoljno često.” “Kako god želiš, Geoffrey,” Elizabeth mu je šapnula na uvo. Povukla se nazad, i videla da se on nasmešio, i da je bio zadovoljan. “A sada ću te poljubiti”, rekla mu je. Da li imam tvoju dozvolu, Geoffrey?” ona ga je zadirkivala. “Imaš je, Elizabeth”, Geoffrey je odgovorio. “Onda dođi ovde, moj gospodaru”, rekla je Elizabeth, čekajući. Geoffrey se nije pomerao. Elizabeth je počela da dobuje prstima po njegovim grudima, ali da nije dobila, baš neku reakciju, na to. “Previše sam umoran”, Geoffrey je najavio. “Ti ćeš morati, da dođeš ovde.” “Previše umoran, da se okreneš prema meni?” upitala je, pokušavajući da zvuči razdraženo. “Da, to je istina”, rekao je Geoffrey. “Osim toga, ti treba da dođeš meni. Uvek, Elizabeth.” Njegov glas je postao glasniji i Elizabeth se našla u čudu, pitajući se, šta je hteo, sa tim da joj kaže. Elizabeth se ispravila u krevetu i zabacila svoju kosu preko ramena. Geoffrey je morao da se zaustavi, da ne pruži ruku prema njoj, da je dotakne. Želeo je da ona bude napadač, ali nije mogao da objasni, svoje razloge, samo je želeo da ona preuzme vodstvo od njega. Stavio je ruke iza glave i nasmešio se . Od iščekivanja, da ga sama dodiruje, bila je uzbuđena. Ipak, bilo bi najbolje, da ne prikaže preteranu želju, upozoravala se i sama, jer ako bi on znao, kako on utiče na nju, on će imati, samo još jedno oružje više, da ga koristi protiv nje. Ne, to nikada ne bi uradio, zaključila je. Prvo, pre nego što mu pokaže svoja osjećanja, ona je htela, da je on poželi što više. Možda, pomislila je, uz novootkriveno poverenje, čeka i još mnogo toga.


Stavila je ruke sa obe strane njegovih grudi i polako se nagnula, prema usnama. Ali, kada je bila samo na dah daleko od njega, da ga dodirne, promenila je pravac i poljubila ga, u bradu. Bilo mu je potrebno brijanje, a njegovi novi, tek izrasli brkovi, golicali njene usne. Nasmejala se, i poljubila ga ponovo, na grudi, i dozvoljavajući svojim dojkama, da miluju tamo, gde njene ruke nisu mogle. Geoffrey nije rekao ni reč, ali je njegovo disanje postajalo sve brže i Elizabeth je znala, da nije bio otporan, na nju. Njene usne su se spustile niže, na bradavice, koje su bile skrivene, ispod guste prostirke dlaka, na njegovim grudima, a svaki pokret, koji je njen jezik obišao, izazivao je lako trzanje njenog supruga. Ali, on je i dalje ćutao, i Elizabeth ispusti maleni, tihi smeh. Osećala se, kao zavodnica i nimfa takođe, puna apsolutne vlasti, nad čovekom, koji tako reaguje na nju. To je bio uzbudljiv osećaj. Geoffreyjeve ruke su se spustile i obuhvatile njeno lice, i on je nežno povukao prema gore. “Još uvek čekam, moj poljubac”, rekao je on, a njegov glas, je bio dubok i baršunast. “Ovde?” upitala je nevino, dodirujući ga usnama. “Ili ovde?” predložila je, dodirujući ga vrhom nosa. “Ili možda”, prošaputala je, a njena ruka je skliznula, ispod njegovog struka, “ovde?”zadirkivala ga je uživajući. Geoffreyjev pogled je rekao Elizabeth, da on nije mogao, da ostane pasivan, i dalje. Dodir po dodir i ona je gurnula, njegovu kontrolu predaleko. Znao je njenu igru i bio je zadivljen njenom nesputanošću; njegov um bi joj dozvolio, da nastavi, da vidi samo, koliko daleko bi ona išla, ali njegovo telo je poludelo od potrebe, postajalo sve više bolno i uporno sa svakim trenom. “Sada ćeš da me poljubiš “, naredio je, milujući joj ramena, da bi ublažio oštrinu u glasu. “Kako želiš, Geoffrey,” Elizabeth je šapnula. Više nije bilo osmeha na njenom licu, dok je stigla na njegovu dužinu i dotakla njegova usta svojim. Poljubac je završio igru za oboje. Njena usta su bila otvorena za njegov jezik, ruke su pridržavale njegovo lice, još malo. I onda je žar strasti zapalio i Elizabeth, i ona je takođe izgubila kontrolu. Izgledalo je da nije mogla da dobije dovoljno njega, povukla ga je za kosu na potiljku, držeći ga kao zatvorenika. Geoffrey je okrenuo na leđa, i prekrio svojim telom, dok je nastavljao da je ljubi. Njen ukus, kao zaslađeno pivo, učinilo ga je žednim, još više. Njegove ruke su milovale i dodirivale, grubo, žureći, a kad mu je ruka skliznula, između njenih bedra i on osetio tamo vlagu, i znao je, da je i njena strast, bila ista kao i njegova. Nije mogao više da čeka. Niti je mogla Elizabeth. Razdvojila je noge i izvila se prema njemu, željna da ga ima u sebi. Geoffrey je disao tako jako, da nije mogao da govori, nije mogao da izgovori reči, kojim bi joj kazao, koliko jako mu je zadovoljstvo pružala, mogao je samo da uzdiše, od svoje potrebe. Duboko se zabode u nju, uzdrhtao, pokušavajući da ima kontrolu, i čuo njen vapaj. Njeni nokti su mu zaparali ramena, dok je pokušavala da ga odgurne. “To me boli, Geoffrey,” zajecala mu je na uhu, dok je nastavila, da se bori protiv njega. Čim ju je čuo, odmah je zaustavio sve svoje pokrete. Podigao se na laktove, i pogledao u oči,


video je suze, koje su se slivale niz lice. “Šššš”, rekao je tešeći je, “to neće dugo da traje, Elizabeth. Bol će nestati.” Nagnuo se dole prema njoj, da je poljubi, ali ona je okrenula lice dalje. “Ja sam takođe ogorčena,” šapnula je, “moraš da prestaneš.” Sada je plakala, kako od bola i potrebe, tako i zbog sukoba u njoj. “Ali ja ne želim, da prestaneš, takođe Geoffrey.” Nije ni mogao, da se zaustavi, želeo je da joj kaže, da ne može, ali je znao da to ona ne bi razumela. Bila je previše nevina, da bi razumela muškarce. Uzdahnuvši, dokotrljao se sa njom na njegovu stranu, spreman da zadrži strpljenje, i dalje je bio u njoj, tako što ju je čvrsto držao za bokove, šapućući joj nežno i celo to vreme nadao, da će je reči umiriti. Geoffrey je povukao njenu nogu gore i spustio da se odmara, na njegovom boku. “Sada će biti bolje”, rekao je on, a kada je jecanje prestalo, znao je, da je bio u pravu. Zatim je poljubio, dugo, strastvenim poljupcem, koji je podrazumevao da istopi njen otpor i ponovo zapali, njenu strast, i posle nekog vremena, Elizabeth je počela da odgovara. Ruke su prestale da ga guraju na grudima i počele ponovo da miluju. A bol je nestala, ili sada neprimećena, sa njenom novom strašću. “Da li je to bolje?” upitao je, misleći, da on nije mogao da ostane i dalje u njoj, mnogo duže. Elizabeth je zaječala, kao odgovor i bokovima počela da se pokreće prema njemu. Taj poziv je bio sve što je Geoffrey bilo potrebno. Njegova usta su prekrila njena, hvatajući njeno stenjanje, dok su mu ruke povukle njene bokovima bliže. Želeo je da se pomera polako, ali nije mogao, zabadao se opet i opet, sve dublje i dublje i dalje. Čuo je njen krik i opet pomislio, da je on, izazvao njoj veću bol, ali još uvek nije mogao da se zaustavi, sve dok ga eksplozija nije potresla, sa planine na koju se upravo popeo. Osetio je da je i ona zadrhtala pod njim, i tek onda shvatio, da ju je okrenuo na leđa, i da su ga njene noge stegle, snagom njene reakcije. Kada mu se disanje smirilo, i kada on je osetio, da se ona opustila ispod njega, Geoffrey je rekao, “Da li je sve u redu?” Klimnula je glavom uz njegovo rame i Geoffrey se opustio. Otkotrljao se na svoju stranu i povukao nju pored njega, gledajući dole u njene oči. One su još uvek bile zamagljene od strasti, zbog čega je Geoffrey pomislio, da je ona ostala neispunjena. “Nisam te zadovoljio?” upitao je, a zabrinutost se čula, u njegovom glasu. Elizabeth se sama prilagodila uz njega i smestila glavu na njegovo rame. “Veoma sam zadovoljna, Geoffrey,” šapnula je. Njen glas je bio pun divljenja i sanjivog uživanja. On se brinuo, da me nije zadovoljio, shvatila je, i osetila, da je plam zadovoljstva zagrejao. Uskoro, mislila je, on će shvatiti, koliko on počinje da se brine za mene. I jednog dana, ona je smatrala, jednog dana će izgovoriti te reči. “I da li sam ja tebe zadovoljila?” upitala je, iako je znala u svom srcu da jeste. Čula ga je, kada je zajecao njeno ime i osetila snagu njegove erupcije u delovima, samo nekoliko sekundi pre svoje eksplozije. Da, ona se seća, da je zvala njegovo ime takođe. Elizabeth je čvrsto zaspala pre nego što je Geoffrey oglasio odgovor. Nasmejao se u sebi i zatvorio oči. Zadovoljstvo je bilo ovde, u ovoj sobi. Bilo je tamo, gde god je Elizabeth bila uz njega. Priznao je to bez rasprave i zaspao sa osmehom na licu.


Osmo poglavlje Elizabeth je otvorila oči, sledeće jutro sa hiljadu pitanja lebdele kroz njezin um. Geoffrey je još uvek čvrsto spavao, sa jednom rukom preko nje, držeći je, kao zatvorenika uz njega. Odlučila je da ga pusti da spava što duže i prošla je kroz velike muke, da ga ne ometa, dok je skliznula iz kreveta. Odeća je bila rasuta po podu, a kada se jednom Elizabeth umotala u njezine haljine, ona je u tišini videla, da je očišćeno. Moraće da mu kaže, da je hrkao, pomislila je, smešeći se za sebe. Neće mu se dopasti da čuje, znala je, i to je zadovoljilo sve više. Ah, kako je volela da zadirkuje muža! Previše ima dedinog u njoj, ona je pretpostavila, sležući ramenima. I on je bio majstor u igri. Geoffrey je bio tako jednostavna žrtva, na takvom ozbiljnom položaju i sa težnjom da mrko gleda, veći deo dana. Zašto, njegova ličnost baš to najviše traži, da pokuša da ga podbada, priznala je bez griže savesti. Elizabeth je prišla prozoru i podigla komad krzna. Gledajući napolje, videla je, da je to bio veliki dan zaista, ukoliko je toplota vazduha i svetlost sunca bili neki pokazatelji. Osećalo se, da je toplo, kao leti, a nežni povetarac je milovao njeno lice. Veliki, pomisli opet, zato što će danas da pronaći neke odgovore. Njen pogled je skrenuo prema ivici šume, gde se njen ujak sa njegovim ljudima ulogorovao. Danas će dobiti pravdu, mislila je, dok je pregledala područje. Nešto nije u redu, ali njen um, nije mogao da shvati, što je to. Odmahnula je glavom, da otrese njene misli. Ljudi su otišli! Ne, to ne može da bude, sama se raspravljala sa sobom. Odbacila je krzno sa zida i nagnula se, da bolje pogleda. Činjenice se nisu promenile. Belwain i njegovi ljudi su otišli, pobegli tokom noći. Besna, okrenula se svome mužu. Bože, kako on će biti besan, predviđala je. Zašto nije upozoren zvonom, kada je Belwain rasturao logor? Zašto njen suprug nije bio obavešten? “Geoffrey! Oni su otišli!” viknula je novost. “Svi oni su otišli.” Reakcija njenog muža, je nije zadovoljila. Otvorio je jedno oko, namrštio se, i prevrnuo na bok, dalje od nje. On me nije razumeo, Elizabeth je mislila. Pojurila preko sobe i klekla pored kreveta, gurajući ga u rame, i ponovila, “Oni su otišli, Geoffrey. Probudite se i razjasnite misli. Morate ustati sada. Morate ... nešto uraditi.” Geoffrey je zagunđao, ispuštajući zvuk, kao pobesnela zver, i otkotrljao se na leđa. “Prestanite da urličete”, povikao je. “Vi ne slušate. Belwain je otišao, pobegao”, rekla je Elizabeth ponovo, i još uvek nije spustila glas. “Morate da se obučeti. Mi moramo da idemo za njim. Mi...” “Znam da je otišao”, rekao je Geoffrey. U njenom pogledu, video je zaprepaštenje, uzdahnuo je i izašao iz kreveta. “Ja sam ga poslao nazad u njegov dom.”


Nije mogla da veruje, u ono što je čula. On je dozvolio Belwain da ode? “I vojnik, na koga sam vam ukazala sinoć?” upitala je prigušenom glasom. “I njega ste takođe pustili da ode?” “Jesam”, odgovorio je Geoffrey, zevajući. Prišao sanduku i sagnuo se, da bi polio hladnu vodu, na njegovo lice iz posude, koja je stavljena prethodne noći. Elizabeth ga je promatrala. Pokušala je da se drži mirno, misleći, da je Geoffrey morao da ima dobar razlog. Bes je rastao u njoj, dok je ona zadržavala kontrolu. “Hoćete li mi kazati, zašto ste ovo dozvolili?” konačno je upitala. Još uvek je klečala na krevetu, ali sada joj je glava pala napred, u neskrivenom očaju, a dugi pramenovi zlatne kose, zaštitili su njene muke, od Geoffreyjevog pogleda. Geoffrey čuo gnev u njenom glasu, koji je pretio, ali nikada ne, u rano jutro, na njegovo najprijatnije doba, on se zatekao, da se izdrao. “Uvek vaša pitanja, ženo! Znam da je to važno za vas, i zbog toga ću vam reći, kako se planovi sprovode.” Vratio se u krevet i podigao joj bradu rukom. “Ali vi ćete se smiriti i pustiti me prvo, da se probudim? Razumete li to, ženo?” Elizabeth je slušala odsečan govor, tako hladan i surov, i mogla je samo, da klimne glavom. Bila je previše razjarena, da bi mu odgovorila. Pa, nežni ratnik se pretvorio u ljutu zver ponovo, mislila je. Tako neka bude, ona je odlučila, a ja ću mu se suprotstaviti za reč rečima, za dranje izdiranjem, ako me ne umire, njegovi odgovori i njegova objašnjenja. Bilo je dosta slepe poslušnosti i poverenja, koje je tako lako zahtevao. Da, on mi je naredio, da mu verujem, ali on mi nije dao razlog da to radim. Ne više! Neću se više pokoravati njegovoj volji. “Dala sam vam moje poverenje, mužu, i ja bih sada da znam, da li je to bila greška.” Njen glas je bio isto tako tvrd i hladan, kao i njegov. Geoffrey je zanemario njen ispad, i nastavio da se odeva. Znala je, da je čuo, morao bi da bude mrtav, da je ne čuje, ali lice mu je bilo okrenuo od nje, i ona nije mogla da vidi, njegovu reakciju na njen zahtev. Pa, ona će imati njegovu reakciju, njegovu pažnju. Ustala sa kreveta i otišla da stane ispred vrata, da ih blokira. Stajala je sa rukama prekrštenim ispred sebe. Neka vidi moj prkos, neka okusi, moju pobunu. Hoću da imam svoje odgovore! Kada je njegov mač bio čvrsto je usidren, sa njegove strane, Geoffrey je prišao ženi i dao joj njegovu potpunu pažnju. Njegov izraz nije sakrio ništa, jer je on želeo, da ona zna, koliko je bio besan zbog njenih reči. Postupajući baš kao soko, po kome je i dobio naziv, Geoffreyjeve ruke su sevnule, i zgrabio je za ramena, pre nego što je znala šta se desilo. Doslovno je podigao sa poda, tako da su joj oči bile, na samo inč od njegovih. “Nikada”, rekao je surovim šapatom, koji ju je ohladio do kosti, “nikada ne zahtevaj.” Protresao je jednom i mogla je da oseti, kako su njegove ruke drhtale uz njenu kožu. Izgledao je spreman da eksplodira, Elizabeth je pomislila, primećujući, da su zlatne pločice u njegovim tamnim očima, sada bile kao kockice leda; ipak, odbila je da iskoristi, tu opomenu. Otvorila je usta, da bi protestvovala, i kazala mu, da je njeno pravo, da zna šta je nameravao, ali Geoffrey je protresao ponovo.


“Nemojte mi reći ni reč, osim ako je to nije izvinjenje.” Elizabeth je odmah zatvorila usta. Tu neće biti izvinjenja, osim onog, koje, sa punim pravom treba da on da njoj, ona je odlučila. “Onda neka tako bude”, promrmljao je Geoffrey. Znao je iz pogleda na njeno lice, i ljute tamnije zasenjenosti njenih očiju, da neće dobiti nikakvo izvinjenje. On nikada nije položio ruku u besu, na bilo koju ženu, ali Božja je istina, da ta drska žena čini, takvu misao manje odvratnom. Odmahnuo je glavom, zgrožen svojim razmišljanjem. “Vi ste tvrdoglavi, kao mazga”, promrmljao je. Spustio je nazad na pod, od puta do vrata. Još jednom je na kraju, zabljesnuo pogledom, i on je otišao. “Tako neka bude”, promrmljao je na svom putu, dole niz stepenice. Tvrdoglava devojka! Oh, kako je mogla, da ga toliko razbesni, kao niko drugi. Zakleo se, da će platiti cenu za svoju tvrdoglavost, i njenu neposlušnost. Držaće je, da čeka tokom celog dana, pre nego što bude razgovarao sa njom ponovo. Do sumraka, on je predvideo, da će se dobiti njeno izvinjenje. Tresnuo je velika vrata, pa pozvao za svog konja. Žestoko je jahao kroz šumu, da bi razbistrio misli i oslobodio se svog besa. To je bilo to, ili da se vrati nazad u spavaću sobu i zadavi svoju ženu. Nasmejao se, na takvu smešnu misao, jer je znao, da on nikada nije mogao da je povredi, i osetio, da je nešto od njegove iritacije isparilo, sa sunčevim zracima. Ah, ženo, pomislio je, i usporio svoj korak prema štali, postoji mnogo toga, što vi treba da naučite o poniznosti. Čim su se vrata zatvorila, Elizabeth je počela da cima svoju haljinu sa sebe. Mrmljala je i zaklinjala na latinskom jeziku, ukoliko bi neko, dobio priliku, da slučajno čuje, sve vreme, dok se oblačila. Tamno plava tunika se uklopila u njeno raspoloženje, kako u tmurnom kroju i dizajnu tako i sa njenim mislima. Bila je tako ljuta, da joj je bilo teško, da zna, šta da radi. Potrebno joj je da izađe napolje, i oseti, sunce na licu i da joj vetar podigne kosu, da oseti slobodu, koji je mogla da nađe samo da jaše, snažno i brzo na njenoj kobili. Vežba će umiriti, i vratiti joj sposobnost rasuđivanja. Uzela je samo, da isčetka svoju kosu pre nego što je krenula do staje, zaustavljajući se samo, dovoljno dugo da skupi svoj mali luk i strele. Luk je prebacila preko ramena, a strele osigurala u vrećicu, koju je njen deda, napravio za nju. Uzela je kožnu torbicu sa tankim, zamršenim užetom, a zatim je gurnula preko glave i ispod jedne ruke. Geoffrey je upravo napuštao staju, kada je Elizabeth stigla. Nije hteo da je primeti, iako mu je bilo neizmerno drago, što se dala, u potragu za njim. Već me traži, da mi da, svoje izvinjenje, pomislio je sa zadovoljstvom. Njen suprug je izjahao kraj nje, bez reči, a to je odgovaralo Elizabeth, sasvim dobro. Nije mu dala više od prolaznog odbljeska očima, dok je naredila, da se njena kobila, osedla za nju. Geoffrey je otišao pre nego što je ona naredila stajskom gospodaru, da osedla, njenog konja. Stajski majstor je pogrešno pretpostavio, da je gospodar dao svoju dozvolu i požurio da uradi, šta je Elizabeth zatražila. Nema sumnje, da je gospodar čekao napolju, svoju ženu. Kapija na zidinama su se zatvarala, kada je Elizabeth izgalopirala u punoj brzini, kroz uski otvor. Neće jahati daleko, zaključila je kada je pojurila krivudavim putem, znala je čak u svojoj ljutnji i besu, kako bi bilo glupo, da pruži nekom takvu priliku. Ne, ona će samo ići samo pola kruga, oko područja, i ostati nadomak zidina, zbog zaštite, gde se razbojnici, nikada ne bi usudili, da upuste.


Geoffrey zastao, u svom jahanju, jer je čuo zvuk, konja i jahača koji prilaze, i okrenuo se. Prizor njegove supruge, da jaše vratolomnom vrzinom, dole krivudavim putem, ga je gotovo izbacio iz sedla. Krik besa mu je pobegao, pre nego se setio da je ignoriše, a on je shvatio, da je morao da odmahne glavom, ponovo, na svoje ponašanje. Podbadajući svog pastuva, pojurio je za svojom suprugom, nadajući se, da će je presresti, pre nego što ona stigne, do uske staze, koja je dovoljno široka, samo za jednog konja. Elizabeth je videla Geoffreyja da prilazi i sama se ohrabrila, za drugi sukob. Povukla je kobilu, da se zaustavi, i bez daha, i čekala. “Vi mi ponovo prkosite, ženo”, Geoffrey je zaurlao, kad je ona mogla da ga čuje. “Nisam”, Elizabeth je viknula nazad. “Vi nikada” “Tišina!” To je bio urlik, koji nije mogla da odbaci. Klimnula je glavom, i shvatila i sama, da se prilično uplašila odjednom. I odmetnici su joj sada izgledali bolje, od njenog muža, mislila je malo očajno. Da li će je istući? pitala se. Pogled u njegovim očima, kada je stigao do nje, joj je rekao, da je vrlo sposoban za to. Ipak, ona nije smatrala da hoće. Bila je dosta uobičajena praksa, da muževi izbatinaju svoje žene na poslušnost, ali Geoffrey nije bio običan muž. “Nećete me udariti.” Njena mirna izjava bila je kao šamar po Geoffreyjevom ponosu. Naravno, da neću, on je skoro povikao. Duboko je uzdahnuo i uhvatio uzde, koje je ona stiskala u svojim rukama. “Neću”, priznao je tihim glasom. “Ja sam razuman čovek, Elizabeth, a razumni ljudi ne tuku svoje žene. Oni mogu to da žele, ali oni to ne rade.” Čekao je da ona upije, to što je upravo rekao, a zatim je nastavio: “Sada recite ovom razumnom čoveku, zašto ste jahali bez pratnje. Da li ste razmišljali, da uhvatite korak sa mnom?” Nije se usudila, da se nasmeje. Čudno, ali ona je želela, i shvatila je, da je njen bes nestao. Videla je, da je on tražio kontrolu, i da se suzdržava i odlučila da se i ona pozove na blagost. Problem je, naravno bio, jer ona nije bila sigurna, da zna, kako da pokaže blagost. “Ako vam budem rekla istinu, moj odgovor će verovatno da vas razbesni “, rekla je, potištenim očima. “Nemoguće”, Geoffrey je protivrečio. “Ne mogu da postanem više ljut, nego što sam sad. I uvek morate da mi kažete istinu, Elizabeth.” “U redu”, rekla je Elizabeth sa uzdahom. “Nisam pokušavala da vas sustignem, Geoffrey. Samo mi je trebalo da jašem, da se osećam oslobođena od mojih briga i mog tereta na neko vreme” priznala je u naletu iskrenosti i otvorenim pogledom. “Ne sviđa mi se, što sam vikala na vas ... ili što ste vi vikali na mene. Vrlo je uznemiravajuć ovaj novi brak.” Snaga njenog govora, ga je zapanjila, gurajući sve ostatke njegovog gneva u stranu. “Važno je, da pokušamo, da se držimo ćutanja, kada mislimo da izgovorimo surove reči. Saznala sam to, od moje majke, Geoffrey. U protivnom, ovaj brak će biti više nego neprijatan. Vi ćete izreći stvari, za koje ćete kasnije požaliti, ali onda bi to bilo prekasno. Bol bi već bila nanesena. “


Onda je ukrasila sa malim osmehom i dodala: “Naravno da vaše reči ne mogu da me povrede, kao što i ja, mislim, ne delimo duboku ljubav, kao moji roditelji. Ali ako će se to dogoditi, mislim ... Oh, napravila sam zbrku od mojeg objašnjenja.” I zaposlila se sa uređivanjem svoje kose, zabacujući je iza ramena, bilo joj je neprijatno, da izgovori, takve misli. Bilo je previše rano, da mu kaže takve stvari. “Da li je to vaša želja, da volimo jedno drugo?” Izgledalo je da se zabavlja, sa svojim pitanjem, a Elizabeth je mislila da su mu oči prilično zaiskrile, od arogancije. “Nisam mislila da...” Elizabeth je promucala. “Ja samo želim, da budem zajedno sa vama, a ne kao sluga, Geoffrey. Ja sam vaša žena i trebala bih, da stojim uz vas ... ne lebdim negde u pozadini. Mislim da su vaši pojmovi o braku veoma neobični.” “Ovo je moje mišljenje vašeg pogleda, ženo. Vaši pojmovi su ti, koje su više nego neobični”, tvrdio je on u svoju odbranu. “A to je zato tako, jer vam je vrlo teško, da se nosite sa tim, uhvatim sebe, da gubim strpljenje. Mislite li, da će se to promeniti, kada se nastanite u mojoj kući?” Elizabeth je slegla ramenima u odgovoru. “Izgleda, da ste vi taj, sa problemom, moj gospodaru, jer ste upravo priznali, da imate problema sa održavanjem vašeg strpljenja.” Nasmešila se na svoje rezonovanje i njegovom izrazu lica. “A ja ću biti srećna, da vam pomognem, da rešite taj problem”, dodala je, “ako vi to dozvolite.” “Nisam ja taj sa problemom”, Geoffrey je odgovorio. Nasmejao se i rekao: “Da li vi to pokušavate da me naterate, da vičem ponovo, zar ne? Šta je vaš cilj?” Elizabeth nije odmah odgovorila. Podigla je ramena i okrenula njen pogled, daleko od njega. “Ako vi ugrizete lava, velika je prilika da će vas on progutati,” rekao je on, trljajući bradu. “A vi ste lav, moj gospodaru?” Elizabeth je upitala, misleći da mu postavi, drugu zamku. “Jesam”, priznao je Geoffrey, video sjaj u njenim očima, i pitao se, koji je uzrok. “Onda, mene to čini lavicom, zar ne?” raspitivala se mekim glasom. “Nisam to razmišljao, ali da, to vas čini mojom lavicom”, rekao je uz smejuljenje. “Zanimljivo,” Elizabeth je rekla mužu. “Da li ste znali da je lavica je ona koja lovi i donosi hranu svome mužu?” “Samo zato što on to dopušta”, izjavio je Geoffrey sa uverenjem. “I da li ćete vi to, omogućiti ovog dana?” upitala je. Geoffrey se namrštio. “Šta je to vi tražite od mene?” “Da jašete sa mnom u šumu. Ja ću da lovim za vas, i pripremim vaš obrok, a onda ćemo se vratiti, na svoje dužnosti. “A možda, pomislila je, mi kažete svoje planove, u vezi Belwain, sada kad smo sami, a vi niste ometani. Geoffrey je zabacio glavu i nasmejao se, a to je izazvalo njegovog konja da se šepuri i propinje. “Vi mislite da ste toliko sposobni?” Elizabeth je klimnula glavom i nasmejala se još više.


Mnogo je posla, koji treba da se obaviti, naređenja, koja treba da se daju, Geoffrey je znao, važući sve njegove odgovornosti, protiv zadovoljstva, koje je njegova supruga nudila. Ah, ali to je bila suviše dobro prilika, da bi dozvolio da prođe, Geoffrey je odlučio, sa izuzetnom umišljenosti, da je ovo prilika, da pokaže Elizabeth, njene granice kao žene. “Vodi putem, lavice”, rekao je on, bacajući uzde, nazad do nje. “Tvoj lav je gladan.” Elizabeth se nasmejala sa oduševljenjem, a osećaj je jako puno nalikovao detetu, koje igra novu igru. Svi problemi će još uvek biti tu, kada se igra bude završila, ali predah je dobrodošao. Za ovaj jedan dan, Elizabeth odlučila, ona će odmoriti od svog tereta. I pokazati ovom arogantnom mužu stvar ili dvije u pri tom. Podstakla je svog konja na pokret, zahvaćena od iščekivanja. Geoffrey ostao iza nje, ostavljajući njoj, da postavi tempo, dok je jahala u šumu, njena zlatna kosa, letela je sa vetrom iza nje. Uhvatio ga je njen smeh i sam se nasmejao takođe. Njezin je entuzijazam lov, pomislio je, osećajući lakoću u duhu, što mu nije bilo poznato, da je imao. Elizabeth je konačno postala umorna od trke i povukla je uzde, zaustavljajući se. Skliznula sa njenog konja, pre nego što je njen muž, mogao da dođe do nje. Ona je bila ta, koja ga je zgrabila za ruku i dovela do drveta, koje je izgledalo snažno i naredila da sedne i odmara, dok ona bude gledala za njihovu hranu. To nije mogao da dozvoli, i rekao, čak šta više. “Neću ometati vaš lov, ali moram ostati uz vas. To je jedini način i toliko o tome”, dodao je kada je video, da je ona htela da protestvuje. “Onda nemojte napraviti nikakav zvuk ili nećete imati večeru”, upozorila je. Geoffrey je promatrao kako uzima strelu i postavlja je uz zategnut konac od slabašnog luka, i on nije mogao da se suzdrži. Ponovo je počeo da se smeje. “Vi nameravate da koristite tu ... igračku da uhvati našu lovinu?” upitao je. “Da,” Elizabeth je odbrusila. “Onda ću sigurno otići gladan” Geoffrey je predviđao, iako je priznao, da mu nije zasmetalo. Elizabeth je ignorisala njegov ubod. Išla je nedaleko od konja, a zatim stala, kao i drvo pored nje, čekajući. Strela je bila spremna ... Samo ako bi još zec sarađivao! Tako je napeta usresređena, Geoffrey je pomislio, dok je gledao svoju ženu. Stajao je na maloj udaljenosti iza nje, slušajući zvukove šume, njegova ruka je bila iznad njegovog mača. Kad će ona da odustane od ovog privida? Pitao se. Bolje da prizna da je bila loše pripremljena i da je bila bolesna od potrebe za njegova pomoć? Ipak proće će još neko vreme, on je predvideo, jer je ona bila veoma tvrdoglava. Uzdahnuo je i smestio svoju težinu, spreman na dugo čekanje. Elizabeth se okrenula, i zatim besno pogledala u njega, a on je prestao sa šumom. Nije propustila, likujuć pogled, na njegovom licu, ali je poželela da ima. Tako arogantan, toliko siguran, samo u sebe i njegove sposobnosti. On me čeka, da ne uspem, tako da može da likuje, pomislila je. Pripremio je svoj smeh i kritike. A ako bude morala da stoji tamo, celi dan i duboko u noć, ona se zaklela da hoće. Neuspjeh sebi ne može da dozvoli, ne ako želi


da zadrži, išta od njenog ponosa. Njene molitve da uspe, su konačno uslišene. Debeo i mastan, mada spretan zec, jurio je preko malog proplanka, a Elizabeth je naciljala i poslala strelu, uz zvižduk, kroz vazduh, i da je Geoffrey u tom trenutku trepnuo, on bi propustio pogodak. Zec se srušio na tlo, a njena strela ga je prikovala, za zemlju. Njegova usta su bila otvorena, pre nego što je imao misao, o tome, šta je hteo da kaže. Istina je, on je priznao uz malo snebivanje i zaprepašćenost, pošteno je bio bez reči. Oh, kako je samo čeznula, da se osvrne preko ramena i pogleda reakciju njenog muža! Nije, naravno, jer je želela, da se ponaša vrlo nezaintersovano za svoju preciznost, a znala je i to, da ako ga pogleda, on će pročitati pobedu i likovanje u njenim očima. Izvukla je drugu strelu iz njene torbice, smestila uz napet luk, i samo se blago osmehnula. Elizabeth je čekala, sve dok je ruke nisu počele da bole, i onda je promenila svoju strategiju. Nikad nije u svom životu, počela tako polako da ide kroz šipražje, nadajući se, da će uplašiti lovinu u pokretu. Njen cilj je uspeo, i Elizabeth je oborila i drugog zeca. Kada je skupila oba zeca, okrenula se mužu i nasmejala. “Ja sam vrlo srećna, što zečevi ne znaju, da ja koristim moju igračku, gospodaru. Zar se ne slažete ?” Geoffrey se nasmejao takođe i rekao: “Oni su vrlo glupe životinje, ženo, ali čak i tako, moram da vam kažem da ste, dobro obavili.” Elizabeth se formalno naklonila i odgovorila: “Zahvaljujem vam za kompliment, Geoffrey. Verujem, da je to vaš prvi. Imate moju zahvalnost, zbog vaših ljubaznih reči.” Elizabethine oči su svetlucale od veselja. Osećala se, kao da bi mogla da zabaci glavu unazad i smeje se, samo iz čiste radosti zbog toga. “Radije bih imao vaš poljubac”, rekao je Geoffrey, i tek onda shvatio, koliko je jako želeo da je dotakne. Elizabeth ga je zamalo upitala, da li je on zaboravio da je dan, i da je on nju obavestio, da je ljubljenje, samo za privatnost njihove spavaće sobe. On je kršio jedno od njegovih pravila, i ta činjenica je jako zadovoljila. “Onda će ga imati, mužu”, ona je odgovorila. Spustila se zečeve i prišla mu, njišući bokovima, onako kako se nadala, da je bio izazivajući način. Prišla mu je blizu i smestila svoje ruke na njegova ramena, bila je usmerena na svoj zadatak, ovlažila donju usnu, vrhom njenog jezika, pre nego što je povukla njegovu glavu dole prema njoj. Njihove usne su se sastale u dugom, tragajućem poljupcu, koji ih je oboje ostavio nezadovoljenim. A onda su se ponovno poljubili. I razigranost je odjednom nestala i Geoffrey je postao zahtevan, uzeo ju je u svoje ruke i povukao uz svoje grudi. Njena reakcija na njegovu silovitost bila je nesputan zanos; čvrsto se držala za njega, dok joj je jezik kružio i isprepletao se sa njegovim, u ovoj borbi za čulno ispunjenje. Okrenuo je i prislonio prema kori drveta, ni jednom, ne prekidajući njegov poljubac. Milovao je njene grudi, kroz materijal, i nije umirio svoju glad, niti njeno njihanje sa bokovima, trljajući tako zavodljivo uz njegove, dajući mu blagodat. Zarežao je tiho u grlu, a Elizabeth je zacvilela kao odgovor. Potreba da dodirne njenu satensku kožu, odvela je sve druge misli na stranu. Podigao je rub njene suknje sa obe ruke, sve dok materijal nije bio uhvaćen na njenom struku, a zatim je milovao glatkoću koja je bila Elizabeth, milina van verovanja, kad je osetio da je zadrhtala, pod njegovim rukama. Nagnuo se na jednu ruku, iznad glave uz koru, pokušavajući da ublaži bol, koji je rastao u


njegovim bedrima. Povukao je usta i priljubio glavu, uz njenu stranu lica, teško dišući na njeno uvo. “Ovo je glupo, ženo. Moramo da se zaustavimo. Ovde nije sigurno.” Njegov glas, grub zbog frustracije i potrebe, zvučao je kao da je došao, iz velike daljine. Elizabeth je poljubila stranu njegovog obraza, a njen jezik je mazio liniju njegovog ožiljka. “Sigurno je”, prošaputala je. “Uvek je sigurno, kada sam sa tobom.” Uhvatila je njegova usta i onda ga poljubila gladno. “Molim vas, Geoffrey,” zastenjala je, kada je on pokušao da se povuče dalje od nje. “Postoje i drugi načini, za ublažavanje vaše muke”, Geoffrey je šapnuo grubim glasom. Zarobio je njena usta, razornim poljupcem, koji je obećavao ispunjenje i skliznuo ruku ispod njenog rublja. Kad je dodirnuo, počeo je da mazi, orošenu mekoću između njenih nogu, a ona je plakala u zanosu. Geoffrey je jezikom počeo polako da ulazi i izlazi iz usta, dok su njegovi prsti oponašali njegove pokrete dole. A onda su Elizabethini kukovi, počeli da kruže snažnije prema njegovoj ruci, a ona je zarila glavu u njegova ramena, drhteći, od potrebe i želje, koja je kolala kroz njeno telo. Olakšanje je došlo u takvom naletu, i protreslo Elizabeth sa takvom silinom, da se ona srušila na Geoffrey. Geoffrey je mislio, da može da izdrži slatko mučenje, i drži Elizabeth tako blizu, dajući joj zadovoljstvo, koje je on želeo da joj pruži, ali je utvrdio, da to nije bilo dovoljno. Čvrsto ju je držao uz sebe, sve dok se njeno disanje nije usporilo i treperenje nije prestalo, a zatim je stao, napravio korak unazad i udaljio se od nje . Bez reči, počeo je da skida svoju odjeću, a čežnja u njegovom pogledu, joj je rekla da uradi, to isto. Ona je bila brža od njega, stajala je ponosno, iako sramežljivo pred njim, a njena odeća bila je pod nogama. Geoffrey je neko vreme, samo gledao u nju, a njegova strast je gorela i bila puna obećanja. Elizabethine grudi, bile su teške od potrebe, a bradavice uspravne i napregnute, žudele su za njegovim dodirom. Bila je zadivljena njegovom kontrolom. Gledala ga je, kako stavlja svoju tuniku na zemlju i vraća se njoj, bila je skoro osvojena, čistom lepotom njegovog tela. Izgledao je kao bog Vikinga, o kome joj je njen deda, pričao priče, pomislila je, jer on je sigurno, tako veličanstven u svojoj građi. I on pripada meni, mislila je sa divljenjem, baš kao što i ja pripadam njemu. Geoffreyjeva ruka je krenula za njom i Elizabeth je uletela, u njegov zagrljaj. Izgleda, da mu je pružalo zadovoljstvo, samo da je drži uz sebe, mazeći je rukama dole niz njena leđa sa uzdahom zadovoljstva, dok je udisao njen slatki miris. Kleknuo je pored svoje tunike i povukao je dolje pored njega, stavljajući je na leđa, pre nego što se i on protegao pored nje. Sada su njegovi pokreti su bili spori i skoro lenji, dok je povlačio, vrhom prsta preko jedne dojke, a zatim i druge. Elizabeth je izvukla glavu prema njemu i poljubila ga strastveno usnama, voljna da on izgubi kontrolu. “Bog mi je svedok, a čista je istina, Elizabeth, da mi od vas, krv proključa, od potrebe”, Geoffrey je šapnuo.


“To je isto tako i za mene, Geoffrey,” Elizabeth je priznala, crveneći. “Bojim se da ne pomislite, da sam pohotljiva,” dodala je. Tada je razdvojila svoje noge i pokušala, da ga povuče na sebe, ali Geoffrey se suzdržavao. “Ne još”, šapnuo je, dok je svojim usnama putovao po njenim grudima. Njegov jezik je počeo da prelazi po jednoj i onda drugoj dojci, i uvek u blizini bradavice, ali je ne dodirujući. Polako ali sigurno, dovodio je do ludila, svojim nežnim mučenjem i našla se, kako ga vuče za kosu, da ga zaustavi. Čula je njegov tihi smeh, a zatim su joj njegova usta dala, ono što je željela, što je tiho molila, kada je dodirnuo bradavicu, sa svojim jezikom, a zatim je uzeo u usta. Elizabeth je uzdahnula od zadovoljstva, i pustila neka je ponese mistični nalet osećanja, koji je strujao kroz njeno telo, pružajući joj zadovoljstvo. Njeni udovi su bili blaženo nemoćni. Geoffrey se nagnuo i zagledao u njene oči, i znao, da ju je uživanje i ispunilo, pre nego što preuzme svoje, pokazaće joj još više, od ovog novog seksualnog sveta, sa kojim ju je upoznao. Potreba da je okusi, ga je odvela dalje. Njegova usta su pravila trag, laganim nežnim poljupcima krug, oko njenog pupka, a zatim polako se spuštala na niže. Tu je našao toplu, rosu, koju je izazvao, sakrivenu u trokutu plavih uvojaka, i počeo da vodi ljubav sa njom usnama, pretražujući je s jezikom. Elizabeth je bila šokiran početnom dodirom, jer nije znala, da muškarac i žena mogu da obožavaju jedno drugo na takav način, i počela da se buni. Reči su joj zamrle u grlu, isprane talasima uživanja, koje je njen suprug izazvao. Uhvatila ga je za ramena, priljubila se uz njega jače, dok se borila, sa napetošću, koju je osećala, da raste u njoj. “Geoffrey!” To je bio zahtev, prigušen, njenim dahom. Njen suprug je znao šta ona želi, ono šta joj je bilo potrebno, da bi pronašla svoje ispunjenje, ali je držao, vraćajući je nazad, održavajući je na samoj ivici vrhunca, dok on nije bio siguran, da je potpuno van kontrole. Njen prigušen jauk i pokreti bokovima kako se priljubila uz njega, su mu rekli, da je došlo vreme. Podigao je glavu i pogledao u njene, od strasti zamagljene oči, kada je gurnuo prste u tu baršunastu toplotu, samo jednom. Celo Elizabethino telo se izvilo i zablistalo raskošno. Potrošena snagom svog vrhunca, tada, osećala je da lebdi u moru boja, u kom je sve eksplodiralo i pomešalo se, i na kraju nestalo. Otvorila je oči, i videla supruga, kako se smeši, od arogantnog zadovoljstva. “Misliš li, da sam užasna?” šapnula je sa sramom. “Mislim da si divna”, Geoffrey je odgovorio. A njegov glas je uzdrmao Elizabeth, i ona je osetila nalet zahvalnosti, zbog kontrole koju je uspeo da ostvari. A sada je bio njegov red, odlučila je. Nije bila sigurna, šta bi trebala da uradi, ali je nastavila da gleda, pravo u njegov tamni pogled, kada je rekla, “Da li i žena dodiruje muža, na isti način?” “Da”, odgovorio je Geoffrey tiho režeći. “Kao ovo?” Elizabeth je pitala, uzimajući ga za ruke. Polako je dotakla, jedan od njegovih prstiju, vrhom jezika, a zatim je ceo skliznuo, u njena usta, a ona počela da ga sisa. Geoffreyva kontrola je pukla. Njegovo režanje od uživanja, joj je bio jedino upozorenje, pre nego što je prekrio svojim telom i navalio na nju. Njegova usta su zarobila njeno stenjanje, dok je nastavio da hara, po njenom telu i njenoj duši, gurajući je dublje i dublje. Elizabeth je obavila svoje noge, oko njegovih snažnih bedara i jurila sa njim, na put


prema ispunjenju, još jednom. Sada je on bio ratnik, sa namerom da pobedi, ali je i Elizabeth bila tamo sa njim, deleći njegovo poslednje i osvajanje. “Moj nežni ratnik”, šapnula je, kada se oluja završila, i suncu ponovno bilo dozvoljeno, da se pojavi i zasija. Geoffrey je čuo i nasmešio se. Okrenuo se na svoju stranu, sa zadovoljnim uzdahom i rekao: “Vi ste pogrešili, ženo, mislim da ste vi možda moj nežni ratnik, sa bodežom na vašoj strani i još jednim, skrivenim ispod vaših sukanja; Da, da, vi bi postali ratnik, ako bi to moglo, ali ste sebi postavili, nemoguć zadatak, jer nikada nećete biti u stanju, da se oslobodite svoje nežnosti. “ Poljubio je u slepoočnicu, posle njegovog govora, i video da su je njegove reči pogodile, jer su joj oči bile pune suza, a on je osetio veliko zadovoljstvo. Shvatio je, da je bilo lakše i jednostavnije, da joj kaže šta je u njemu, i priznao, da nije osetio, nikakvu glupost, sa svojim priznanjem. “Ovaj lav je postao gladan”, viknuo je sa lažnom žestinom, pljesnuvši je zvučno po kuku. “Ovaj lav je uvek gladan,” Elizabeth se nasmejala, trljajući svoj kuk. Ustajala je, kada je to uradio, i samo ga je zagrlila dva puta, dok su se oblačili. “Vama je vrlo teško da skinete, svoje ruke sa mene”, rekao je Geoffrey sa preteranim arogancijom u glasu. “Nemojte se pretvarati, da ste tako besni”, dodao je on, cerekajući se, kad je pokušala, da ga strelja očima. “Moraću da se naviknem na ovo prijanjanje vaše prirode, pretpostavljam”, dodao je, pretvarajući se da uzdiše. “A, da li je to tako strašno, mužu?” Elizabeth je pitala. Podigla je zečeve i okrenula se od njega, tražeći mesto, da postavi vatru. “Ne, samo strano, to je sve”, Geoffrey je odgovorio. “Skinuću kožu sa ulova, dok vi prikupite grančice za vatru”, izjavio je. Elizabeth je klimnula glavom i bacila zečeve do njega. “Zašto je to tako strano?” upitala je. Napravila je korpu od skuta njene suknje i počela da je popunjava sa delovima grana, dok je razgovarala. “Šta?” Geoffrey je upitao. Čučao je na zemlji, sa mali lovačkim nožem u ruci, i bacio je pogled na nju. Nasmešio se, kada je video, da je ona, još uvek bosa i mislio da je izgledala, kao očaravajuća šumska nimfa. “Ovo prikazivanje naklonosti, Geoffrey ... toga nije bilo, između vaših roditelja?” Geoffreyja je iznenadilo njeno pitanje, ali je izgubio trag misli, jer je on pozitivno ocenjivao, primamljivu oblinu njenog zgloba. “Stavite cipele, pre nego što se povredite.” “Pošto odgovorite na moje pitanje,” odgovorila je ona, bezobraznim glasom. Videla je, da je nastavio da zuri, u njene noge i nasmešila se. “Volim da idem bosa.” “Oni su umrli, pre nego što sam dobio, mnogo uspomena na njih”, Geoffrey je odgovorio. “Sada obujte svoje cipele ili ću ja to uraditi umesto vas.”


Elizabeth je ispustila skute, njene haljine i grančice su pale pored Geoffreyja. Uočila je jednu cipelu u podnožju drveta, ali nije mogla da pronađe drugu. “Pa ko je gledao na vaše odrastanje?” upitala je, kada je klekla i meškoljila ispod trnovitog grma. Vrh njene tamne čizme se video, a ona je morala da polegne na zemlju i puzi, dovoljno blizu, da dođete do nje. To nije bio jako dostojanstven stav, ali je bio potreban. A Geoffrey je promatrao celokupan prizor. “Vi ste bili preterano revnosni, u uklanjanju svoje odeće”, primetio je, cerekajući se. “Uvek ste u takvoj žurbi”, ukorio je. Iskra u njegovim očima, bila je usklađena sa njegovim glasom, a Elizabeth se složila. “Mrzim da čekam bilo šta”, odgovorila je potpuno iskreno. Sela je na zemlju i istresla čizme, bez ikakvih iznenađenja, pre nego što je skliznula svoje noge u njih. “I posebno mrzim, da se skače sa teme na temu, sve vreme. Sada mi odgovorite, molim vas.” “Da odgovorim šta?” Geoffrey je upitao. “Ko vas je podigao?” Nije mogla da zadrži ogorčenje iz njenog glasa. “Sam kralj”, odgovorio je Geoffrey. “Bacite mi svoj bodež,” naredio je, “ moj je preveliki za ovaj zadatak.” Još uvek je čučao u sredini male čistine, gledajući strelu, koju je upravo uklonio iz lovine, proučavajući je, kako su starinska. “Da li je vaš deda ovo napravio?” upitao je, kada je video, da ga promatra. Elizabeth je ustala i počela da istresa, prljavšinu iz njene suknje. “Ja sam napravila te”, hvalila se, “Kada mi je moj deda, pokazao način. One su vrlo delotvorne, zar ne?” “Jesu, mada su previše slabašne da ih nosi vitez”, rekao je Geoffrey. Elizabeth je predala Geoffrey svoj bodež, a zatim klekla pored njega. Počela je da uređuje grančice u kružnu gomilu, a zatim upitala: “Koliko ste godina imali, kada ste otišli kod kralja? Da li ste postali, njegov paž?” “Jedan od mnogih”, Geoffrey je odgovorio. “Bio sam šest, možda sedam godina.” “Šest! Ali to je previše mlado. Morate biti najmanje osam godina, da postanete paž, zar to nije tako?” Sela je nazad, na svoje pete i namrštila se. “Da, to je običan put”, Geoffrey je priznao “, iako su neki napuštaju svoje domove od sedam. U mom slučaju, nije bilo nikog drugog, osim kralja, a on je bio blizak prijatelj, mog oca.” “Pričajte mi o svojim roditeljima. Da li se sećate, kako su izgledali?” upitala je. “Ne, ne sećam”, Geoffrey je odgovorio, hrapavim glasom. Izgledao je razdraženo od njenog pitanja i Elizabeth se zapitala, koji je bio njegov razlog. “Sada prestanite da brbljate i vidite, za moju hranu”, naredio je. Nisu progovorili ni reč, dok se meso nije ispeklo i pojelo. Geoffrey je pojeo većinu ulova, a Elizabeth je bila zadovoljna, da gricka jednu, od ispečenih nogu. Geoffrey je pomerio malu ovčju kožu, sa svog sedla i ponudio Elizabeth piće.


Misleći, da je napunjeno sa vodom, Elizabeth je uzela veliki gutljaj, i odmah počela da se davi. Geoffrey je zgrabio za ramena i počeo snažno da je udara po ramenima, a ona nije znala, šta je gore, da umre, od nedostatka čistog vazduha, ili da bude pretučena na smrt. “Uvek ste u žurbi”, Geoffrey je odbrusio, kada je prestala da kašlje i mogla da ga čuje. “Začuđujuće je, da ste potrajali toliko dugo.” Odmahnuo je glavom, a zatim zaključio, da ju je protresao, previše. “Mislila sam da je voda”, Elizabeth je rekla, u svoju obranu. “I ja sam bila žedna. A vi ste verovatno napravili, moja ramena crna i plava, i to sve, uz vašu pomoć.” “Vaše lice je još uvek, jarko crveno”, rekao je Geoffrey, ignorišući njeno zajedljivo ruganje. Zašto, pa jedva da ju je potapšao između lopatica, ali onda je došao do zaključka, da je njegova supruga sklona preterivanju. Bila je to greška, i on će morati da je podnese. “Dođite i sedite”, rekao je on, povlačeći je u naručje. Podigao je visoko u vazduh, a zatim se pretvarao, da je bio blizu da je ispustite na zemlju, ali njegova supruga, nije bila zabavljena njegovom igrom, samo je zurila u njega i držala se čvršće. Seo je i naslonio se na drvo, držeći je u naručju. Elizabeth je odmarala glavu, na njegovom ramenu sa uzdahom. Nekoliko dugih minuta, oni su bili zadovoljni, njihovom tišinom, svako je razmišljao o svojim mislima. Sada je vreme, da pokrenem pitanje oko Belwaina, Elizabeth je mislila. Njegovo raspoloženje je lagano, a možda i će on imati više sluha, i kaže mi svoje planove. “Tvoj brat će ići kod kralja, da bude njegov paž. Još nisam odlučio za vreme Možda na jesen.” Geoffrey je najavio. Njegova izjava je zamaglila Elizabeth, i ona je govorila bez razmišljanja, “Ti nećeš! On je još uvek beba. I ja sam čula strašno kamenovanje na kralja. Neću to da dozvolim.” Znala je, čim je izgovorila, ishitrene reči, da je njen suprug nije bio zadovoljan. Osetila je, da je postao napet ispod nje. A njegove ruke su se čvršće stegle oko nje. Pre nego što je mogao, da joj odgovori, Elizabeth je rekla: “Znam da ne mogu da dozvoljavam ili zabranjujem, ali ja ne mogu, da verujem, da bi vi uradili, tako okrutnu stvar. Sigurno ste se našalili?” Glas joj je bio mekan i nadala se, iskren. Podigla je glavu i pogledala ga, prateći prstom duž bora, na njegovu čelu, koje mu je izazvalo mrgođenje. “Pošto ste sada njegov zaštitnik, osećam tu odgovornost, a obzirom, da je on toliko mlađi od mene” “Elizabeth”, rekao je Geoffrey njezino ime, kroz uzdah, “Sada sam ja dečakov čuvar, i ja sam tvoj muž, a ja sam takođe, i njegov vladar u buduće. Sada, mi kaži, kakva je to glupost o kralju? Trebala bi da budeš ponosna, što će tvoj brat da se pridruži, njegovom dvoru. Ne znaš, kakvu čast mu poklanjam? “ Sklonio je njenu ruku sa čela i držao je na grudima. Njen dodir je imao uznemirujući uticaj, na njegova čula i morao je da bude bistre glave, kada se bavi raspravom, sa svojom suprugom. Elizabeth je klimnula glavom, dok je tražila način, da on razume njen položaj. “Koje priče ste čuli o Williamu?” upitao je sa blagim interesom. Povukao je nazad na sebe i počeo da trlja, njenu naježenu kožu u naručju.


“On ima strašnu narav i nije opraštajuće prirode”, rekla je Elizabeth. “Ne želim da moj mali brat, bude stavljen, u takve surove uslove. On je već kroz previše prošao.” “Ima onih, koji kažu, da ja imam strašnu narav, Elizabeth, a ipak, mi se ne čini, da se ti plašiš.” zakikotao se sa svojom izjavom, potajno je bio zadovoljan, što ona nikada nije pokazala strah, od njega. “Ali oni vas ne poznaju, kao i ja,” Elizabeth je promucala, “i vi ste razumni. Sami ste rekli tako. Ali kralj William... “ “Da?” Geoffrey je ohrabrio, kada nije završila njenu rečenicu. “Kralj William šta?” “Zar nisi čuo za grad Alencon?” Elizabeth je prošaputala. Zatvorila je oči i čekala njegov odgovor. “Ah, Alencon. Ali to je bilo davno, kada je William bio mlad i ishitren sa namerom, da stekne svoje pravo sledom”, objasnio je Geoffrey. “Onda je to istina? On je zapravo postao besomučan, kada su ga neke budale nazvali kopiletom, i da li je zaista odsekao noge i ruke šezdesetorici muškaraca? Da li je to stvarno istina?” “Ne, to nije istina”, Geoffrey je ispravio, a Elizabeth je osetila talas olakšanja. “Bilo je trideset dva, a ne šezdeset njih.” “Šta! On je zaista uradio tako strašna stvar?” Bila je tako užasnuta, da je gotovo pala iz njegovog krila, koliko od saznanja, da priča zaista bila istina, toliko i od načina, na koji je njen suprug to potvrdio. Zašto, se ponašao, kao da su raspravljali o pilićima ili zečevima, umesto o ljudima. “Bilo je to, pre mnogo vremena,” odgovorio je Geoffrey sležući ramenima. “Sada on drži svoju narav bolje.” “Slava Bogu”, promrmljala je Elizabeth. “A zašto bi poslali malog Thomasa, u njegovu zaštitu?” “Nemojte se uznemiravati. Mi ćemo sačekati, dok dečak ne bude stariji i onda ću odlučiti, šta će se uraditi. Koliko je star sada?” “Četiri.” Elizabeth je izlanula laž, razmišljajući, da bi on možda mogao da joj poveruje, jer je njen mali brat, bio nizak. “Izgleda više, kao da mu je sedam”, izjavio je Geoffrey. “Nemojte da me lažete. Nikada.” “Nisam vas lagala, samo sam malo preterivala”, odgovorila je Elizabeth. Naslonila se njega, a vrh glave je bio upravo ispod njegove brade, kada je dobila iznenadnu misao. “On može da živi sa nama. Postoji toliko toga, što bi vi njega mogli da naučite, Geoffrey,” rekla je, nadajući se, da će udarajući po njegovom egu, uvideti njeno obrazloženje. “Za njega će to biti čast, da postane vaš paž, kao što ste nekad bili vi” “Dosta”, Geoffrey je zastenjao. “Ženo, vaše pohvale imaju svrhu. Nisam tako prostodušan, da ne vidim, šta nameravate. Obećao sam, da ću sačekati, dok ne budem odlučio. To će se morati da vas zadovolji, u ovom trenutku.” “Kako želite”, Elizabeth je smerno odgovorila. Nije mogao da vidi njeno lice, pa je propustio osmeh pobede. Oh, kako je bilo, lako nositi se sa njim, zaključila je. On je zaista


razuman čovek. “A sada možda osećate sklonost, da razgovarate sa mnom o Belwain?” upitala je tihim glasom. “Ne želim upropastim ovo naše prijatno jutro”, rekao je Geoffrey sa uzdahom. “Ali obećali ste da mi kažete, šta ste planirali, a ja vam dala moje poverenje. I nisam pokušala da ubijem, mog strica. Održala sam svoju reč”, Elizabeth je podsetila muža. “Ipak, pošto ste bili tako poslušni i privrženi ... Vrlo dobro, reći ću vam, još i ovo, vi ćete se naljutiti. Ali vaše je vaše pravo, da znate” “Vi odugovlačite, Geoffrey,” rekla je Elizabeth. Okrenula se u njegovim rukama i stavio svoje ruke na obe strane njegovog lica. “Ja ću i dalje biti ljubazna, jer ne mogu da budem drugačija sa vama. I uvek ću imati veru u vas,” šapnula je. To je istina, ona je priznala, i potvrdila sa glavom, ona je zaista imala poverenja u svog muža. On je bio pravedan čovek. Geoffrey je video poverenje u njenim očima i napravio grub zvuk u grlu. Povukao se dalje od njenih ruku, nadajući se, da će njegovo udaljavanje, zaustaviti toplotu između njih. “Postojale su tri su mogućnosti, kako sam mogao da postupim”, rekao je on. “Prvi je, naravno, najjednostavniji i možda jedini, koji bi vi odobrili, mogao sam da ubijem Belwaina i završim sa tim. Ali,” rekao je on, glasnije, kada je video da je htela da ga prekine “, tada ne bih znao, da li je on delovao sam. A oboje smo se složili, da on nije u stanju, da sam planira, tako dobro osmišljen napad, i zato znam, da postoji bar još neko, drugi, ko je isto tako odgovoran. Zato sam odbacio prvu mogućnost.” “Zašto niste jednostavno primorali Belwaina, da vam kaže, ono što ste želeli da znate?” Elizabeth je zapitala. “Ako bi ste znali, da je priznanje zločina, značilo vašu smrt, zar bi ste vi priznali?” Geoffrey je upitao. I ne čekajući njen odgovor, nastavio je strpljivim glasom, “Zna moju reputaciju. Ne, on nikad ne bi priznao svoju ulogu, čak i ako bi bio mučen.” “A druga mogućnost?” Elizabeth je pitala, mršteći se. “Da to pitanje postavim ispred Williama, i da on prozove Belwaina, zbog istine, pred njegovim sudom.” Elizabeth je već odmahivala glavom, pre nego što je Geoffrey mogao da joj objasni. Uhvatio ju je sa rukama i rekao: “Nisam odabrao tu mogućnost, zbog dva razloga. Jedan je što, ne želim da dovedem, svoje sitne probleme ispred mog vladara. To je moja dužnost, da se nosim sa svojim vazalima. William ima mnogo toga, ovih dana na pameti”, rekao je on,” pokušava da zadrži mir u svom kraljevstvu i u svom domu, takođe. Tako da je puno vremena potišten “, dodao je on. “I drugi”, nastavio je, “Postoji mogućnost, da Belwain i njegovi prijatelji, njegovi svedoci, možda mogu da uvere kralja, da on nije imao nikakve veze sa ubistvima vaše porodice. Tada bi dečak, morao da ide pod njegovo starateljstvo. To je rizik, koji ne želim da preuzmem.” “Ali kralj će slušati vas,” Elizabeth je tvrdila. “Iako se divim vašoj odluci, da ne iznesete problem pred njega”, požurila je da doda, u slučaju, da ga iritira. Bio je spreman da je obavesti i nije želela, da zaustavi njegovu misao. “Belwain zaslužuje smrt, ali ne i od kraljeve ruke,” nije mogla da se suzdrži, i ne doda.


“Elizabeth”, rekao je Geoffrey njeno ime, sa umornim uzdahom. “Vi imate samo jedan cilj i ne znam zašto govorite o tome. Već sam vam rekao, da nije kraljev način, da ubije, bilo koga ovih dana.” “Ja ne razumem, to priznajem”, Elizabeth je odgovorila, mršteći se. “Šta onda on radi, kada je neko proglašen krivim, zbog nekog strašnog zločina, osim ako ih ne ubija?” upitala je, jednostavnim rezonovanjem. “On ne veruje u tako oštre kazne i nije osudio čoveka na smrt, još od Earla Waltheofa. ” “Pa šta onda radi?” Elizabeth je pitala. “Tapše ih po leđima i pošalje nazad, na njihov put, da urade još više zla?” “Teško,” odgovorio je Geoffrey. “Njegove metode su isto tako stroge, kao što je i smrt, po mom mišljenju. Ima običaj da odstrani njihove udove ili im izvadi oči. Ponekad kazna ubija krivce, drugog puta ne, ali ja pretpostavljam, da i oni sami žele da su mrtvi. “Elizabeth je zadrhtala. Vratila je razgovor nazad, na ono, što je htela da zna. “A treći izbor?” upitala je. “Da čekam. Odlučio sam da ne radim ništa, u ovom trenutku.” Uhvatio je za ruke, očekujući njenu reakciju. Elizabeth se namrštila, ali nije na drugi način reagovala. Sigurno će on nastaviti sa svojim objašnjenjem, pomislila je. Geoffrey je čekao eksplozija, ali je bio iznenađen, i pomalo mu je laknulo, kada nije. Nije želeo da se raspravlja sa njom. Nasmešio joj se i poljubio je u čelo. “Vidim da se učite strpljenju, ženo. To me raduje”, pohvalio je. “A sada ću vam kazati i ostatak mog plana.” Elizabeth je i dalje imala tmuran izraz na licu, ali je klimnula glavom, pozivajući ga, sa svojim intenzivnim pogledom, da nastavi sa pričom. Želela je da razume, i složi se sa njim, da pronađe mir i ima osvetu takođe, shvatila je, da stavljanje breme kažnjavanja u njegove ruke, nije bilo tako teško. “Onaj vojnik, na koga ste pokazali sinoć?” on je počeo sa pitanjem i nastavio, pre nego što je mogla da odgovori. “Njemu je takođe, bilo dozvoljeno da ode. Jedan od mojih ljudi, kome su se njegovih četrdeset dana rada, za mene završili, pridružio se Belwainu i njegovoj grupi. Pustio je, neka se zna, da se njegova dužnost, kod mene završila i da mu je potrebno dodatnog novca. On će gledati i slušati, a zatim prijaviti svoja otkrića meni.” “Zašto niste jednostavno prisilili vojnika, da vam kaže?” Elizabeth je pitala. “Vi predlažete, da ga mučim, slatka ženo?” upitao je, smešeći se. “Ne osmehujte se na mene, Geoffrey. Nisam normalno, takvo zlopamtilo. Ali niste bili tamo, niste ih videli, šta su oni uradili. Nisam mislila da vi mučite čoveka, samo da ga naterate da vam kaže”. “Vi ste u pravu. To nije smešna stvar.” Povukao je nazad u svoje naručje i držao čvrsto uz sebe. To je bilo najbliže, što je ikada bilo, da je nekome rekao, koliko mu je žao, i on je odlučio, da će morati sa tim da bude zadovoljna. Nije mogao da joj da više.


“Prihvatam tvoje izvinjenje”, rekla je Elizabeth. Njen izraz lica, je još uvek bio ozbiljan. Geoffrey je krenuo da joj kaže, da se on nije zaista izvinio, ali je odlučio, da nema svrhe. Ona je sigurno mogla da izokrene njegove reči, razmišljao je, sa nekim divljenjem. Gledala ga je direktno u oči i Geoffrey je mogao da pročita, to nevino prihvatanje. Dala mu je svoje poverenje, bez pitanja ili puno rasprave. I neka mi Bog pomogne, neće je izneveriti. Za tako kratko vreme, ona je okrenula njegov svet naopačke, samim svojim postojanjem, a on će prihvatiti odgovornost, koje mu je ona poverila, baš kao što je on, već nju prihvatio, kao svoju ženu. Odbio je da razmišlja o razlozima, za svoja osećanja, znajući da, ako bi to uradio, morao bi da prizna i osećanja i emocije, za koje je mislio, da su odavno mrtve. “Ali šta je sa vašim planom za Belwaina?” upitala je. “Već sam vam to rekao,” rekao je Geoffrey. “Ja ću čekati.” “Geoffrey, pokušavam da vidim vaš razlog”, rekla je Elizabeth iritirano. “Međutim dobiti od vas objašnjenje, koje bi me zadovoljilo, je isto, kao i da pokušavam da izvadim zub, kunem se.” Geoffrey je osetio, da je to, što je rekao, bilo dovoljno. Što se tiče Belwainovog pitanja, njegov plan je samo zahtevao vreme. Nije bilo potrebno da ona zna, da je on postavio zamku za druge, a kada zamka bude bila zatvorena, Belwain bi biti imenovan kao suučesnik. Ali, bilo je isuviše rano, da joj bilo šta kaže. Moraće da sačeka. “Morate da imate, malo više strpljenja”, Geoffrey je pokušao, da je umiri. “Pokažite svoju volju”. “Kakvu volju?” Elizabeth je rekla, boreći se, da se otrgne iz njegovih ruku. “Da je ubacim ispred vas, kao cveće u proleće?” Ustala je i okrenula mu svoja leđa. “Mogle bi da prođu godine, pre nego što se dokaz nađe, osim, ako ga ne potražite. Stavili ste sve svoje nade u jednog čoveka, a i tog vojnika ste poslali, da ode sa Belwainovim ljudima. A to nije dovoljno. Zaklela sam se, Da,” viknula je “zaklela sam se, da ću osvetiti moju porodicu, i ja ću to videti, do kraja.” “Vi nećete uraditi ništa”, Geoffrey je naredio. Skočio je na noge u jednom potezu i zgrabio je za ramena. “Hoću da imam vašu reč. Ostavite ovaj posao meni.” Proderao se opet, i razbesneo, po drugi put, jednog istog jutra. To je više, nego što bilo koji čovek treba da toleriše, odlučio je. Ona će morati da zna, svoje mesto, po ovom pitanju. “Neću vam je dati.” Njen prkos je bio, kao komad suvog drveta, bačen na vrh njegovih varnica besa, a eksplozija je bila, jedini mogući ishod. “Hoćeš,” on je zaurlao, “Ili nećeš videti hranu i vodu, sve dok ne shvatiš tu činjenicu.” Način na koji je stajala, okrenuta prema njemu, sa svojim prkosom, i njenim malim rukama, koje su bile stisnute u čvrste pesnice i podbočene na bokovima, su ga zadivile i razjarile ga. Vrh njene glave, je jedva dostigao do njegovih ramena, ali ona je mislila, da bi mogla, da ga strelja očima, zbog njenog načina razmišljanja. Povukao ju je grubo u naručje i gotovo bacio, na vrh njene kobile. Elizabeth se borila za pravo u sebi, a kada je to uradila, zagledala se pravo ispred sebe.


“Onda ćete uskoro biti udovac, moj gospodaru”, viknula je. Njen glas je zadrhtao ubedljivo. “Ja ću umreti od gladi, pre nego što budem dala obećanje, koje ne mogu da održim. Moja je reč, i moja čast.” “Vi imate smelosti, da kažete, da moja nije?” Geoffrey je zahtevao odgovor, u drugom urliku, koji je napravio, da se njena kobila propne, od straha. Uskoro će da promukne, ako i dalje bude nastavio da urla i viče na mene, pomislila je, a onda je odlučila, da to nije tako strašno uopšte. Bilo bi dobro, da on izgubi svoj glas, kao pokajanje, i da se njene uši, odmore u tišini. “Ja bih izazvao čoveka, zbog takvih budalastih reči.” “Tada me izazovite,” Elizabeth je odbrusila. “Dosta! Nemojte da mi se obraćate”, rekao je on. “I ne podižite svoj glas, na mene nikada više! “ Nemojte to uraditi, ne radite to ... Uvek neke naredbe, a ja sam zaista bolesna od toga. On nema razumevanja, nema samilosti, za moja osećanja. Ne, ona je pomislila očajno, on ne može, da vidi moje muke, jer u suprotnom, on ne bi zahtevao, da čekam. Geoffrey je šljepnuo, po leđima njenog konja, a zatim jahao iza nje. Elizabeth se nijednom nije osvrnula, tokom jahanja, do dvorca. Mora da postoji nešto, šta ja mogu da uradim, pomislila je, pokušavajući da smisli plan. Nešto ... neko u koga mogu da se pretvorim ...


Deveto poglavlje Svako je pokušao da se umeša. Čak i sluge, Geoffrey mislio ogorčeno. Trebao bi da bude ljut, zbog njihovog nepoštovanja, njegovih naređenja, ali je utvrdio da nije bio. Dve mrgodne nedelje su prošle, i Geoffrey je bio spreman, na poziv za primirje, da, on je priznao bez srama, čak bi priznao i poraz. Jedva bi dočekao, samo tračak jednog malog osmeha od svoje supruge. Njegova svaka misao je bila u vezi nje, shvatio je, kako je ušao u veliku dvoranu. Bilo je nekoliko sluga, koje su bile zauzete čišćenjem, i dvojica njegovih vernih vitezova, koji su sedeli, i pili iz pehara na stolu. Prišao je i seo u stolicu, koju je koristio, kada je preuzeo ulogu sudije, smeštenu pored ognjišta, i čekao. Bio je svestan, onoga, što se dešavalo oko njega, i sedeo je bez izraza, dok su svi, jedan i po jedan, nisu pobegli iz dvorane, na misije, kojih su se upravo tada setiti. Da, čak i moji vitezovi me napuštaju, Geoffrey je pomislio. Iako je bio nasmejan, čak je i on znao razlog, njihovog nestajanja. Oni su ga se plašili. To je istina, i to mu nije bilo po volji preterano. Činjenica je, da je bio poznat, po tome, da je umeo da raznese njegov temperament sa vremena na vreme ... ali koji čovek ne bi, ako je gurnut, preko njegove granice izdržljivosti? pitao se. To nije važno, rekao je sam sebi. Navikao je da bude sam. To je bio njegov put ... kao dete, odrastao je među ratnicima, koji su bili prekaljeni u bitkama i sada, kao vladar, dok čuva Williama, kao njegovog vrhovnog gospodara, naravno. Ipak, on nije bio sam, ni sada, u tišini prazne dvorane. Ona je uvek bila sa njim. Proganja me, Geoffrey je promrmljao sa gađenjem. Nije mogao da shvati to, da ga je ona držala, zaključanog iznutra. Kao mali dečak, naučio je, da ojača sam sebe, od potrebe za hranom ili vodom, kao štitonoša se hrabro suprostavio hladnim zimskim noćima, sve za kratko vreme, ali dovoljno dugo, da nauči, telo disciplini. Ali kako se disciplinovati, protiv Elizabeth? zapitao se. Kakav oblik vežbanja, je mogao da ostvari to? Naslonio je ruku na čelo i zatvorio oči. Bio je umoran od borbe sa suprugom, iako su jedva razmenili i jednu reč, od njihove svađe u šumi. Osim noću, kada su njihova tela bila zajedno, samo tada, oni su govorili. Setio se, prve noći, posle njihove svađe, kada su oboje bili arogantni od ponosa i malo srama. Nije je primoravao, znao je, da je nikada ne bi mogao prisiljavati, ali nije bio ni nežan sa njom, takođe. Samo pogled na nju, ga je zapalio, kada je na kraju, tražio svoj krevet. Dozvolio je sebi, možda jedan pehar previše piva, ali je njegova glava, još uvek bila bistra. Mislila je, da je on pijan, a on nije joj nije rekao drugačije. Stajala je u sredini sobe, ali kada je pročitala nameru, u njegovim očima, počela je polako da se povlaču unazad, korak po korak, sve dok nije mogla da uzme više ni jedan korak. “Vi kidišete na mene kao panter”, šapnula je, “A meni, se to ne sviđa.” “Dakle, sad me poredite sa panterom, kada sam samo još jutros, bio tvoj lav”, Geoffrey je otezao u govoru, dok je počeo, da svlači odeću sa sebe.


“Vi ste zaokupljeni, sa životinjama, ženo,” rekao je on. Njegov pogled nijednom nije napuštao njena usta, jer, Božja je istina, da je on bio fasciniran njenim ispupčenim usnama, i sećanjem na čari njihovog dodira. Elizabeth je ovlažila donju usnu, vrhom jezika. Bila je nervozna, i držala je svoju haljinu, kao štit protiv njegovog prodornog pogleda. “Ne želim da me dodirujete”, rekla je, pokušavajući, da zvuči silovito, mada je znala, da je ta njena želja, neslavno propala. Svaka pora u njenom telu je počela da treperi, u očekivanju njegovog dodira, ali nije bilo načina, na koji bi on to mogao da zna, zar ne? “Ja ne ...” “Ne zanima me, šta vi želite”, promrmljao je Geoffrey. Stajao je samo nekoliko centimetara od nje, potpuno go, sa rukama oslonjenim na bokove, “Skinite svoju odeću, ženo, ili ću je rastrgnuti sa vašeg tela. Želim vas.” Elizabeth je razmišljala, da ga odbije, ali je odustala od te namere, kada ga je pogledala u oči, jer je dobro je znala, da bi sve bilo uzaludno. Ona je bila njegova supruga, podsetila se, dok je počela da skida haljinu. To je bila njena dužnost. Dužnost, da, ona je mislila, ali će biti malo zadovoljstva u tom činu, ona je obećala. Pustila je, da joj haljina padne na pod i napravila identičan stav sa njegovim, stavila je ruke na bokove, i prkosno zabacila nazad glavu. “Vi ste arogantni, nerazuman grubijan, ali ste i moj suprug i ja vas neću odbiti. Budite oprezni, Geoffrey, dobićete malo zadovoljstva, od bračne dužnosti ove noći, jer ja potpuno odbijam, da odgovorim, na vaš dodir. Da li je to jasno? “ upitala je. Njene grudi su se uzdizale, od njenog potresenog govora i njegovog mračnog izraza. Iznenada je zabacio glavu unazad i smejao se, dok mu suze nisu napunile oči. Sigurno je pijan, pomislila je sa gađenjem. Kako je mogla da mu očita lekciju, ako je on bio previše pijan, da bi ga bilo briga? “Verujem da ste u pravu, ženo. Zaista će biti malo zadovoljstva. Kada vas dodirnem, 'malo' je posljednja reč, koju bih koristio, za opis naših reakcija.” Nije joj dao vremena, da reaguje, na njegove riječi, već je povukao uz sebe, i osetio njen uzdah i blago treperenje, na intiman dodir, i ponovo se nasmejao. “Ovako nećete reagovati na mene, ove noći?” upitao je, sa izazovom u glasu. “Neću”, Elizabeth je šapnula, drhtavim glasom, dok je njen muž klizio vlažnim poljupcima, niz njen vrat. Morala je da se uhvati za njegovu mišićavu ruku, sa nabreklim tetivama punih snage, da ostane na nogama. Njegov jezik, pravio je trag prema osetljivom mestu u podnožju vrata, prisiljavajući je da teško zastenje iz dubine. Mogla je da stoji i dalje, ali samo u njegovom sasvim čvrstom zagrljaju, jer su njegove ruke skliznule dole, niz njena leđa i počele da se spuštaju do njenih butina. Kada je počela da se topi, kao puter uz njega, on je povukao grubo gore uz njegovu čvrstu želju, gnječeći njenu mekoću uz svoje telo. “Molićete me, da vas uzmem”, šapnuo je, naglo joj pomerajući glavu da je poljubi. Njegova usta su stišala njeno protestvovanje, a njegov jezik je sada osvajao i tražio njen. Elizabeth je instinktivno


počela da sisa i povlači njegov jezik, i bila je veoma zadovoljna, kada je čula, kako on uzdiše. Podigao je visoko u naručje i odneo do kreveta, gde ju je primorao da leži na stomaku, spuštajući se preko nje. Mislila je, da će ugušiti, pre nego što je ustao i počeo da je ljubi, duž celih leđa. Do vremena, kada je stigao do početka njene nežno zaobljene zadnjice, Elizabeth je stiskala pokrivače sa obe ruke i zapomagala od svoje potrebe. Geoffrey je skliznuo ruku između nogu i počeo da pali vatru u Elizabeth. “Reci mi, da me želiš”, zahtevao je. Njegovi prsti bili su nemilosrdni i Elizabeth bi mu rekla bilo šta, samo da zaustavi slatko mučenje. “Da, Geoffrey,” ona će u dahu, kada su njegovi prsti, napali njenu toplotu, “Želim te.” Prostenjala je. Pokušala je, da se okrene, i da ga zagrli, rukama i telom, ali Geoffrey joj nije dozvolio. Kleknuo je između njenih nogu i podigao joj bokove. “Reci to ponovo,” on je zahtevao, a glas mu je bio grub od želje. “Želim te”, Elizabeth je povikala. “Molim te, Geoffrey,” molila, bez brige, da ga je ona zaista molila. Geoffrey je zarežao od zadovoljstva i ušao u nju brzo, ispunjavajući je, do kraja. Elizabeth je počela da jeca od zadovoljstva, i zatvorila oči u zanosu. Bila je na vrhuncu, kada se Geoffrey zaustavio, okrenuo je i povukao u naručje. Poljubio ju je duboko, i gladno pre nego što je povukao nazad na krevet. Ispružio se na leđa i povukao je na sebe. Elizabeth nije prekidala poljubac, već je zastenjala uz njega, kada je još jednom ušao nju. Povukla se prema nazad, pa napred, polako u početku i zatim sve brže dok čula nisu eksplodirala do same svesti, izazivajući je, da zajeca njegovo ime. Odgovorajući na njenu strast, zakopao se u nju, sa silom, koja je prodrla u samu njenu dušu. Držao je čvrsto uz seba, sa rukama na njenim bokovima, dok su potresi olakšanja obavijali oboje. Njihovi pogledi su se sreli i gledali jedno drugo, a u Geoffreyvom izrazu, nije bilo pobede, kojom bi likovao nad Elizabeth, ne, bilo je samo zajedničko čudo, koje su podelili oboje. Elizabeth je polako zatvorila oči i srušila se na njegove grudi, dizala se i spuštala, sa njegovim otežanim disanjem, pokušavajući da skupi svoj razum. To je bio težak zadatak, koji je postavila. Sve je nastavilo da se povećava. Njena čula su bila još uvek fino podešena, ali su joj čula bila puna. Mošusni miris, njihovog vođenja ljubavi je prožimala njeno telo, i otežavalo da uradi više od uzdaha. Čak je i sveća, bacajući zlatni sjaj na njihova blistava tela, pravila erotski događaj. Molim vas, Geoffrey, nemojte se naslađivati ili mi se smejati, tiho ga je molila. Shvatila je da ga miluje, po njegovim maljavim grudima i prestala. “Svaki put je, kao prvi,” šapnula je uz njegovu kožu, a zatim poželela, da je zadržala svoje misli za sebe. Njegovo disanje je bilo usporeno, i postojala je mogućnost, da će on uskoro zaspati. Možda je neće podsetiti, na njen izazov i njegovu očiglednu pobedu. “Ne, ljubavi, svaki put je uvek bolje”, rekao je promuklim glasom. A njegova ruka je počela ležerno da miluje njena bedra, pomerajući joj pamet. “Pogledaj me, Elizabeth”, naredio je : “Želim da znam, da li sam te povredio.”


Elizabeth je naslonila glavu na svoje ruke i zagledala se, u njegove oči. Borila se od poriva, da mu priđe napred i poljubi ga, još jednom. “Niste me povredili”, rekla je nežnim glasom. Njegove ruke su klizile kroz njenu kosu, sklanjajući je dalje od lica, pre nego što je pocrvenela po obrazima, sa takvom nepodnošljivom nežnošću, da su suze ispunile Elizabethine oči. Nagnuo se napred i stavio topao, nežan poljubac, na njene razdvojene usne. “Ono što imamo ... ova stvar između nas, bilo bi to svetogrđe, da se koristi, kao oružje da povredimo jedno drugo. Nikada nećete pokušavati da zadržavate, ono što je moje” rekao je on. A u njegovom glasu nije bilo besa, samo slatko milovanje, kada je nastavio: “I ja nikada neću sputavati ono, što pripada vama.” “Ali, Geoffrey,” Elizabeth je šapnula, “Kako mogu?” “Bitka između nas, prestaje, na vratima spavaće sobe, ženo.” “I nastavlja se, sa svetlom svakog novog dana?” upitala je, ne mogavši, da zadrži tugu, iz svog glasa. “Ako to želite”, Geoffrey je priznao. Elizabeth nije znala šta da mu odgovori. Zatvorila je oči i naslonila obraz na njegove grudi. Zbunile su je njegove reči. Možda, pomislila je zevajući, možda će u svetlu novog dana, biti u stanju da reši sve to. Geoffrey je bio tako siguran, da će sledećeg jutra, pošto je on zahtevao, da se nijedno od njih dvoje, ne sputavaju, u njihovoj spavaćoj sobi, da će njegova supruga, biti poslušna, i da će mu dati izvinjenje, koje je zahtevao. Pokorna! Ha, Geoffrey je frktao naglas, da to sigurno nije bila reč, koja opisuje njegovu ženu. Zato što je ona imala drskosti, da zanemari njegov zahtev za izvinjenje. Odmahnuo je glavom, kada se setio, kako je ona hrabro otišla do prozora, i pokazala mu na sunce. Oh, kako ga je samo naljutila! I u početku bes, je bio taj, koji ga je držao, nedodirljivim. Zaključao je Elizabeth, u njihovu sobu i naredio, da ona ne treba, da prima, ni hranu ni vodu ... ni posetioce. I izgledalo je da su svi skloni, da ga puste, da on to istera na njegov način, pomislio je, smešeći se u sebi, verovatno smatrajući, da mladi mogu da se dohvate, a da je to između muža i žene, i da će se rešiti do sumraka. Ali to nije bilo, naravno, i ometanje je počelo sledeći dan, suptilno na početku, a onda sve očiglednije, kao da je većina muškaraca neuko. Geoffrey je otišao u njihovu spavaću sobu i pronašao vrata otključana. Hrana se misteriozno pojavila u njihovoj sobi na pladnjima, i niko nije mogao da se seti, ko ju je doneo. Ali njegova supruga, nije uzela ni zalogaj i nijedan gutljaj. Do trećeg dana, Geoffrey je i sam pokušavao, da je namami. A na kraju četvrtog dana, on je to naredio. “Neću da mi padnete mrtvi, pred noge”, prisetio se, da joj kaže. A kada je ona podigla jednu obrvu, kao pitanje, on je promrmljao nešto, o tome, da postaje sklon njenom dedi i njenom mlađem bratu, i da nije želeo, da bilo ko od njih pati. Tada je, on smislio drugi plan, za koji je mislio da će da je povuče nazad u red, i on je stvarno mislio, da će to uspeti. Sa drugim ženama, to bi moglo tako da bude, rekao je sam sebi. Ali ne i sa Elizabeth. Bila je kao niko drugi! Trube finog materijala, su otišle neprimetno do krojačice, koju je zamolio, da joj ona naredi, da se opremi u nove haljine. On,


je naravno to uradio, više besan na sebe, nego na nju. Upoznaj svog protivnika! Koliko često mu je ta izjava, bubnjala u glavi. Problem je bio taj, Geoffrey je morao da prizna, da on nije znao, kako Elizabeth razmišlja, kao i da bi mogao, ali on stvarno, nije želeo, da ona bude njegov protivnik. “Uz vašu dozvolu, Geoffrey, ja bih želeo nekoliko reči sa vama.” Prekidanje je vratilo Geoffrey nazad u sadašnjost. Pogledao je gore i video, da je to bio Elizabethin deda, Elslow, je stajao pred njim. “Vi idete, tiho kao lovac”, Geoffrey ga je pohvalio. “Nisam vas čuo.” “Vaše misli su bile negde dalje?” Elslow je pitao, smešeći se, kao da zna, šta je u pitanju. “Da, to je bilo”, Geoffrey je priznao. “Na mojoj unuci, bez ikakve sumnje.” Elslow to naveo kao činjenicu, i odmahnuo rukom, nehajno, kao da otpušta Geoffreyja, kada je on počeo da protestvuje. “Dosta toga, Geoffrey. Vi se ponašate, kao dete po ovom pitanju.” Geoffrey je bio tako zapanjen, ovom izjavom od svog novog prijatelja, da je samo mogao da odmahne glavom. “Vi rizikujete puno, sa svojim zalutalim rečima, Elslow”, rekao je on razdraženo. Na Elslowa nisu uticale pretnje pretpostavljenog. “Glupost, Geoffrey. Ja ne rizikujem ništa. Vi ste taj, koji rizikuje sve to.” Izvukao je stolicu bez dozvole, Geoffrey je primetio, i seo pored njega. Dugo je trebalo vremena, da on smesti, svoje duge noge ispred sebe, i tek, kada je bio udobno smešten, on je pogledao ponovo na Barona. “Tvrdoglavost je dobila, sa očeve strane porodice, znate”, rekao je, cereći se. I Geoffrey se smešio. “Da to ona jeste”, priznao je. “Ne mogu da joj dam, ono što ona želi, Elslow, još uvek ne. I zbog toga, ona nema poverenja u mene.” “Ona misli, da vas nije briga”, rekao je Elslow. To je bio prvi put, za dve nedelje, da je Geoffrey razgovarao o svojoj ženi, a Elslow je bio vrlo zadovoljan. Osetio je da njegov zakoniti unuk, želi da stvori mir. “Kako može da misli, da me ne zanima! Zbog čega sam je, zapravo nazvao 'ljubavi' jedno veče. Priznajem, to je bilo u trenutku strasti, ali ipak, to je bila ... nežnost. Ona je jedina žena, koju sam imao…” Elslow je pokušavao jako, da se ne nasmeje. “Razgovarajte sa njom i koristite više slatkih reči. Objasnite joj svoj stav”, on je apelovao. “Neću.”Tiho odbijanje je bilo lišeno besa. “To nije na meni, da joj objasnim”, on je tvrdio. “Mora da se nauči, strpljenju. To je jedini način.” “A da li ste vi dobili svoju tvrdoglavost, od svoje majke ili vašeg oca?” Elslow je pitao, cereći se. Geoffrey je izgledao iznenađen ovim pitanjem. “Ni od jednog”, rekao je on.


“Ne pamtim, moje roditelje.” “To objašnjava vašu zbunjenost nad svojim osećanjima”, rekao je Elslow ovu stvar, vrlo hladno. “Ali ja ću vam reći ovo, Geoffrey, a naučio sam tokom godina, da mi ne volimo u drugima, ono što nalazimo u sebi.” Geoffrey je skočio i skoro se sapleo o Elslowove noge. “Prošetajte sa mnom i objasnite mi svoju zagonetku.” Elslow je klimnuo glavom u znak dogovora i pošao za Geoffrey napolje. Nije progovorio ni reč, sve dok nisu bili u dvorištu i krenuli, prema južnom kraju. “Vi ste oboje tvrdoglavi i to je činjenica”, rekao je Elslow. Pratio je Geoffrey korak, takođe sa sklopljenim rukama iza leđa, kao i oni, što nose teret gore, uz blagi uspon. “Geoffrey, vi ste stariji i jači i u duhu i telu, i zato bi vi trebali da se iskupite. Naučite je, šta očekujete, blagom rukom i slatkim jezikom, inače ćete je izgubiti.” “A da li sam je imao ikada?” Geoffrey se zapitao. “Oh, da, sine”, rekao je Elslow. I nasmejao se u sebi i mislio, oni još uvek ne znaju, da vole jedno drugo i to je njihov problem. Svako se čuva, od onog drugog. “Od trenutka, kada je rekla zavete, ona je postala tvoja.” Geoffrey je odmahnuo glavom i pružio brže svoj korak. “Vi ste pogrešili”, promrmljao je. Kada Elslow nije odgovarao, Geoffrey je pogledao u njega i nastavio: “Uvek priča, o velikoj ljubavi, između njene majke i njenog oca. Ja nisam nikada nije video takvu ljubav, čak ni između Williama i Matilde, pokoj joj duši.” Pogledao je Elslow još jedan dug pogled, a zatim rekao: “Sa vremena na vreme, sam mislio da Elizabeth samo priča njene priče. Nema dvoje ljudi, koji bi pustili sami, da postanu, toliko vezani, međusobno ... tako ranjivi. To je blesavo.” “Oni nisu imali izbora,” Elslow je izjavio. “Ali to se nije dogodilo preko noći, kao što moja unuka veruje. Tvoj kralj je oženio moju ćerku sa Tomasom, da dobije Montwright, a ja mogu da svedočim činjenicu, da su se dvoje mladenaca borili, kao lavovi i tigrovi u početku. Dva puta je moja ćerka pobegla od njega “, rekao je, smejući se. “Čak povela i njegove dve ćerke sa sobom!” “Ispričaj mi tu priču”, Geoffrey je zatražio. Shvatio je da se ceri, dok je razmišljao o tome, šta mu je Elslow govorio, pitajući se, da li je Elizabeth znala, za te detalje o životima svojih roditelja. “Thomas je imao dve devojčice žalosnog izgleda”, počeo je. “Izgledale su kao siročići, iako su bile obučene, kao ukrasi, s tugom u očima, koje bi pocepalo i najtvrđe srce. Bile su nešto više od beba, kada im je majka umrla, a zatim su odvedeni iz svega što im je bilo poznato i smešteni u hladan domu Montwrighta. Mojoj ćerki je trebalo samo mesec dana, da postavi pravo stanje. Prvi put je pobegla od muža, i došla do mene, u London, a promena, koje se desila sa devojčicama, bila je neverovatna. Ona ih je volela i deca su procvetala pod njenom brigom.” “Ali, šta je Thomas uradio?” Geoffrey je upitao. “Šta, on je došao za njom, naravno,” Elslow je odgovorio.


“Koristio je svoje ćerke, kao izgovor, da je ne istuče. Voleo ju je od početka, ali je bio previše tvrdoglav, da bi to i priznao.” Geoffrey se zaustavio u sred koraka i okrenuo se Elslowu. “Ne razumem, zašto ga nisi mrzeo”. I okrenuo pogled, na Geralda, koji je vežbao. Vidjevši, da je imao punu pažnju svoga gospodara, bio je željan da zadovolji. Bio je nestrpljiv, da pokaže svom gospodaru, kako je on bio spretan i brz. Okrenuo je konja i pojurio prema meti, zamahnuvši kopljem, kao da je sekira. Njegov cilj je bio, područje grudnog koša, ali je pogrešio u svojoj želji i koplje je prekinulo gomilu slame ispod kacige, izazivajući da glava zanjiše i padne, kao da je zaista glava bila odsečena, a telo slamnate mete, padne u gomilu. Gerald je bio ponižen. Da pokaže takvu nespretnost, ispred svog barona, to je bilo ponižavajuće. Počeo je da se izvinjava, kada je ugledao, lice deteta. Ono što je video, hladno ga je preseklo. Mogao je samo da zuri. A onda vrisak izbio iz dečaka, parajući vazduh, kao da se duša oslobađala, muka iz dna pakla, i zvuk, tako razoran da je Gerald morao da pokrije svoje uši, da bi se zaštitio da patnja dođe, do njegove duše. Geoffrey je bio prvi reagovao. Pojurio je preko do deteta, okrenuo ga, i pogledao u lice. Patnja, koju je tamo video, izazvala je da se bol zakopa u njegovom srcu. Dete je vrištalo ponovo i ponovo, a sve što je Geoffrey mogao da uradi, je bilo, da ga brzo pritisne uz sebe. To je bila mala uteha, on je znao, jer dečak izgleda nije shvatao, da ga je on držao. Roger, sa Elslowom iza, je takođe pojurio prema njima. Geoffrey im je pokazao, da je sve u redu, a onda podigao dete u naručje. Srceparajući krici su se smanjili, a zatim je dečak, počeo da rida. Ubrzo je bio iscrpljen, od svog šoka i odmarao je glavu na Geoffreyjevom ramenu, držeći se čvrsto uz njega, dok se suočavao sa sećanjem. “Moja mama”, jecao je. “Ti si bezbedan sada, Thomase. Siguran si,” Geoffrey je uzvikivao, dok je tapšao nežno dečaka po leđima. Njegove reči smirile su dete i srce, nabijeno bolnim jecajima se smirilo. I Roger i Elslow su mu se sklonili sa puta, dok je Geoffrey prošao pored njih, još uvek držeći dete u naručju. Njegova namera je bila, da odvede dečaka, njegovoj sestri. A onda se Elizabeth pojavila. Došla je trčeći prema njima, a pogled na njenom licu, je toliko rastužio Geoffreya, koliko i detetova patnja. Zaustavila se, kada je videla, da su dolazili prema njoj, iako je ona i dalje izgledala prestravljeno. Geoffrey je mogao da vidi, da je ona, dok je bila zagledana u bratova leđa, mislila, da ga je on povredio, a on je odmahnuo glavom i rekao nežnim šaptom, “On se setio.” Elizabeth je razumela. Suze su joj nagrnule u oči i ona je klimnula glavom, pružajući svoju drhtavu ruku, da dodirne brata. Geoffrey je uhvatio i povukao sebi, sa svoju druge strane. Njegova ruka je zagrlila njena ramena, kada je počeo ponovo da ide. Shvatila je, da je bila naslonjena uz njega. Užas da je njen brat, užasno povređen, bio je gotov. Osetila je sigurnost i mir u Geoffrey naručju, i za sada, nastupilo je primirje. Bili su ujedinjeni za ovo kratko vreme, oboje nudeći svoju utehu i svoju snagu, malenom, kome je ovo bilo potrebno. Bez ijedne reči, njih troje je ušlo u njihov dom. “Thomase, ne visi preko te ivice,” Elizabeth je naredila. “Trebaće ti dve brze priče, dok padneš dole i izgubiš svoj mozak.”


Dečak je zanemario Elizabethinu naredbu i nastavio da se naginje kroz prozor, njene spavaće sobe, pljujući dole, na njegove bezazlene žrtve, između kikotanja, potpunog oduševljenja, jednog sedmogodišnjaka. Geoffrey je otvorio vrata sobe na vreme, da čuje sledeće reči svoje supruge. “Ako se ne spustiš odande, ovog trenutka, reći ću tvom gospodaru, a on će biti vrlo ljut,” Elizabeth je pretila. “I ako mu zatražim, on će te glasno izmlatiti.” Obećanje je uspelo, i njen mlađi brat je požurio na pod, i u brzini udario i srušio stolicu, koje su mu služile, kao merdevine. “Možda on neće tebe da posluša”, rekao je Thomas, i još jednom se nasmejao. Voleo je da vidi, kako njegova sestra gubi svoje strpljenje tim povodom, pogotovo sada, kad mu je bilo dosadno, u pritvoru. “Budite sigurni, da će poslušati.”Tiho uveravanje je skoro prikucalo dete. Thomas je okrenuo svoje široke plave oči na svoga gospodara i pocrveneo do krvi. Geoffrey se namrštio na dečaka, a zatim se okrenuo svojoj ženi. I dalje držeći svoju masku ravnodušnosti, zbog deteta, rekao je ozbiljnim tonom, “Da li želite, da ga namlatim ili ne?” Elizabeth je znala da se šali, po sjaju toplog zlata, koje je zasvetleo u njegovim očima. Zamalo se nasmejala, a zatim je videla, da je njen brat promatra. “Moram da razmislim malo više, mužu”, rekla je, praveći se, da je uzela u obzir tu ideju. “Od juče, ovaj moj nepromišljen brat je izazvao mnogo nereda. Stavio je med u Geraldov šlem” “Mislio sam, da će on misliti, da je to smešno”, Thomas je prekinuo, sa očiglednom nevoljom. Nije mu se svidelo, što se sa njegovim gresima, paradiralo ispred svog novog gospodara.” Gerald nije smatrao, da je to nimalo smešno”, Elizabeth je odbrusila, držeći svoj izraz čvrsto, “ A danas ga je Roger ograničio, na našu sobu, jer je pokušavao da jaše, na leđima mojih pasa. I sada”, rekla je na kraju “, Zanemario je moja naređenja i pokušavao je da pljuje, po vašim vojnicima. Šta mislite o ovom ponašanju, moj gospodaru?” Geoffrey je odmahnuo glavom i razmišljao o detetu, koje je saginjao glavu pred njim. Prošlo je pet kratkih dana, od kada je maleni povratio svoju pamćenje, i od tog trenutka, Geoffrey je video potpuna promenu, koja je stigla u dečaku. Bio je divalj i potpuno bez opreza, neko ili nekoga je trebalo spašavati, od sigurne smrti, najmanje dva puta dnevno. “Šta kažete u svoju obranu?” upitao je dete. Smeh je rastao u njemu, ali on nije hteo da ga pokaže. Detetu je potrebno da zna, da postoje granice i da on mora da ih se pridržava, inače on nikada nebi video svoju titulu viteza. Osim toga, Geoffrey zaključio, ako bi on sada pokazao svoje cerekanje, njegova supruga bi najverovatnije, njega izmlatila. Thomas je kleknuo i stavio ruku preko srca. Virio je, da vidi, da li je njegova dramatična radnja, zadovoljila ratnika i utvrdio, da je veliki čovek namršten i dalje. Zatvorio je oči čvrsto, i rekao, “Žao mi je, i neću to uraditi opet. Obećavam”, sa nadom u glasu. “Ti si potpuno bez discipline, i pitam se, kako će od tebe ikada postati vitez”, izjavio je Geoffrey. “Sada ustani i prati me. Staviću te, da radiš, tako da se ne možeš dalje da praviš nestašluke.”


“Mužu? Mogu li da imam trenutak sa vama?” Elizabethino tiho izgovoreno pitanje, je osećao kao nežne udare na njegovo srce. “Idi i čekaj me, na dnu stepenica”, rekao je detetu. Čim su se vrata zatvorila iza deteta, Geoffrey je počeo da se cereka. “To stvarno nije smešno”, rekla je Elizabeth ogorčeno. “Otac ga je pustio da postane, kao divlje mladunče. Apsolutno nema manire.” “Nije on tako jako loš”, Geoffrey je odgovorio, “A sa vremenom će naučiti, šta se očekuje od njega.” “Sara mi je rekla, da ste naredili, da se počne sa pakovanjem”, rekla je Elizabeth, menjajući temu. “Zašto?” “Hteo sam, da vam kažem večeras, kada budemo sami,” rekao je Geoffrey. On je još uvek bio oprezan, kada je imao susrete sa svojom suprugom, jer je uživao, u privremenom primirju, između njih, i nije želeo, da se završi. “Mi ćemo krenuti odavde, u moj dom, za dve nedelje. Prvo moram da se pobrinem, za neko pitanje, malo dalje odavde,”, rekao je on, namerno joj ne govoreći, svoje odredište ili namere “, Ali to neće potrajati preterano dugo, a kada se budem vratio, želim da ste spremni.” “I Thomas?” Elizabeth je pitala, sama shvatila, da se plaši njegovog odgovora. Sklopila je ruke čvsto iza leđa, tako da on ne bi video njeno drhtanje. “On će ostati ovde, sa svojim dedom, kao njegovim privremenim starateljem, neko vreme”, rekao je Geoffrey. “Ne želim da ga izvučem, iz onoga što mu je tako poznato, još uvek. Prošao je kroz dovoljno promena, za neko vreme.” Nasmešio se svojoj ženi, kada je video njenu iznenađenu reakciju, na njegove reči. “Misliš da sam ja, neko čudovište, koje neće razmišljati o njegovim osećanjima?” “Ne znam”, šapnula je Elizabeth, uzvraćajući mu osmeh. “Mada većinom mislim ste razumni.” “Sledeće leto, Thomas će doći, da živi sa nama. Do tada, bi trebalo, da bude dovoljno vremena, da utvrdim moja imanja, tako da ih on ne može ih uništiti.” Njegova šala u vezi njenog neobuzdanog brata, nespretno je proširila njen osmeh. Klimnula je glavom za dogovor i rekla: “Ja ću vam pomoći, mužu.” Otišla je do njega, stidljivo, ali odlučno i stavila ruke oko njegovog struka. “Onda ti nećeš, poslati mog brata kod kralja?” upitala je. “Ti si se predomislio?” “Jesam”, Geoffrey je priznao, sviđao mu se osećaj nje uz njega. Pomilovao joj je kosu i dodao: “Smatram da sam se u zadnje vreme predomislio za mnoga pitanja.” “Kao što je?” Elizabeth se raspitivala, smešeći na gore prema njemu.


Počeo je da joj odgovara, ali Elizabeth je ispružila ruku i poljubila ga, pre nego što je mogao da izgovori i jednu reč. Uzvratio joj je laganim dodirom, još jednom, a zatim još jednim, stvarno je uživao. “Kao to, da mi se sviđa, vaša naklonost za mene”, rekao je na kraju. “Izgleda da sam se više nego navikao, na vaše napadno pokazivanje naklonosti, ženo, razumem, naravno, kako ne možete sami sebi da pomognete.” Elizabeth se nasmejala i iskričavost je ušla u njene oči. Geoffrey je želeo da zna, da li je taj pogled, značio nešto, i čekao da vidi dali se šali ili mu je postavila zamku. Da, on je pomislio, ipak je počeo, da je dobro razume. “Mislite da ste tako neodoljivi?” upitala je. “Zaista, nisam, sve dok vi, niste došli u moj život”, odgovorio je. “Ožiljak smeta mnogima,” rekao je on, kada je počela stavlja meke poljupce, jedan za drugim duž njega, “ali vama ...” Nije mogao da se seti, šta je hteo da kaže, dok su usne, njegove supruge stigle do njegove ušne školjke i njen topli dah, je bio taj, koji ga je ugrejao od želje. “Zaustavite ovu gluposti, ženo”, Geoffrey je zahtevao. “Sada je dan, i tamo je puno oko čega moram da se pobrinem.” Pokušao je da održi njegov glas, snažnim i odlučnim, ali je znao, da je neslavno propao. Elizabeth se povukla i dugo, ga zavodljivo gledala. “Da, mužu,” složila se šapatom, koji je osećao, kao udar, na njegove prepone, “Postoji mnogo toga, što se može uraditi.” Geoffrey je povukao nazad u svoje naručje i poljubio gladno. “Ti si bez discipline, ženo,” rekao joj je sa uzdahom. Sve je počelo kao igra za nju, sa namerom, da mu pokaže, kako je on mislio, da joj je previše neodoljiv, ali Elizabeth je zaboravila svoj cilj. Igra se završila sa njegovim zanosnim poljupcima, njegovim uzbudljivim obećanjima, koje joj je šaputao na uvo. Nije se sećala kasnije, ko je koga svukao, ili kako, samo je znala, za erupciju u svojim čulima, kada je uzeo u svoje naručje i dodirnuo kožu, kako je milovao. “Tako je vruće, Geoffrey,” on je čuo njen jecaj uz svoje usne, “vi me terate na to” Njegov jezik je zaustavio njene reči, zabadajući se, sa baršunastim insistiranjem. Elizabeth je pustila, da je preuzme divlja potreba. Zarila je svoje nokte u njegova ramena, kad ju je okrenuo naslonio uz zid i ušao u nju. Nije bio nežan sa njom, niti je ona sa njim. Držao ju je za bokove i pokušao, da se usredsredi, na usporavanje tempa, želeći da ona nađe svoje ispunjenje, pre nego on, ali je njen pomahnitao pokret uz njega, učinio da njegove misli napuste pamet. Ulazio je u nju i opet, i opet, sada je i on podivljao kao i ona, i jedva je čuo njene glasne vapaje uz njegova ramena. “Volim te, Geoffrey.” Reči, je izgovorila posvećeno, i strmoglavila se u fizičko oslobađanje. Više nije mogla da zaustavi njihov tok, kao što nije mogla da zaustavi ni drhtaje, koji su razapinjali njeno telo. “Volim, volim, “, tiho je zapevala, kada je osetila, da je i njen suprug zadrhtao uz nju. Elizabeth je spustila glavu na njegovo rame, praveći krug s vrhom jezika, probavajući slani znoj, koji je ona izazvala, i udahne Geoffreyjev bogat, senzualan miris, kojim je on


slavio milinu zadovoljstva. Držao je tako čvrsto uz sebe, da je ona imala problema da uhvati dah, ali se nije obazirala niti se bunila. Zatvorila je oči u blaženom miru i opuštajući se potpuno na njega. Geoffreyjevo disanje se usporilo, ali on je nastavio da je i dalje drži uz njega, ne želeći, da je pusti, još neki trenutak. “Vi ste me opili”, šapnuo je promuklim glasom. “Baš kao što ste vi mene opili”, Elizabeth je odgovorila. A njen glas je zvučao lenjo, nežno i lagano, kao i njeno raspoloženje. Nasmejala se, i znala, da je bila nasmejana i iznutra. Geoffrey je ispravio ramena i pustio da Elizabeth sklizne na pod. Veoma je pažljivo gledao u njene oči, kao da je tražio nešto tamo, Elizabeth je pomislila. Njene usne su bile natečene od njegovih poljubaca, oči otvorene širom sa nevinim poverenjem, i Geoffrey je mislio, da je ona najzavodljivija, najzadivljujuća žena na svetu. “Nisam te zadovoljila?” Elizabeth je pitala u nedoumici. Nije joj bilo jasno, zašto je nastavio da gleda u nju, tako netremice. Geoffrey je stavio ruke sa obe strane njenog lica i odgovorio: “Rekla si, da me voliš, Elizabeth. Da li si to izgovorila samo u strasti ili si to stvarno mislila?” Namrštio se tada, čekajući njen odgovor, a njegovo srce je stalo iznad ponora neizvesnosti. “Volim te.” Ona je ponovo priznala istinu stidljivim glasom i poželela da je pusti, tako da je ona mogla da se zaštititi od njegovog intezivnog pogleda. Sama mu se otvorila, dajući mu svoju ranjivost, koju je obično držala dobro sakrivenu i zaštićenu. “Nisam to znala, dok nisam to izgovorila,” šapnula je tada. Geoffrey se nasmešio, a njegove su oči, bile pune nežnosti. Protrljao je stranu njenog obraza, svojim palcem pre nego što se nagnuo dole prema njoj i nežno joj poljubio usne. “Ti si me, zadovoljila, ženo”, šapnuo je. “Ja ne znam o ljubavi, kao što ti znaš. Moje godine obučavanja, nisu me izlagale takvim osećanjima.” Geoffrey je pustio tada i počeo sakuplja svoju odeću. A Elizabeth je stajala još uvek, čekajući da on nastavi svoj govor. Geoffrey je znao, da ga ona čeka, i postao je razdražen, zbog toga, što je htela više od njega. Ignorisao je, dok se oblačio, i tek kad je bio gotov, onda se okrenuo prema njoj. “Veoma mi je drago, da me voliš”, rekao je Geoffrey. “I možda će se desiti, da budem star čovek, kada ti budem rekao isto.” Njegov bahati glas je zapanjio Elizabeth i ona prekrstila ruke ispred sebe, spremna na bitku. Tek tada je shvatila, da je ona bila sasvim gola, i požurila, do podnožja kreveta da uzme svoju haljinu. Kad je bila pokrivena i pojas namešten, ona se okrenula prema njemu i rekla: “Ja nisam zatražila tvoju ljubav, Geoffrey, i Božja je istina, da ja ne znam, zašto te volim.” “Vi ne razumete, ženo”, Geoffrey je izložio. “Nema mesta za ljubav u životu ratnika. Samo budalasti ljudi, mogu sebi da dozvole da ih taj osećaj vodi. Kada budem bio star i imao mnogo sinova, onda ja to mogu sebi da dozvolim” “Budalasti?” Elizabeth je pitala. Odjednom je nestao njen bes i osećala je, da bi mogla da se smeje. Jadni Geoffrey, pomislila je ogorčeno. Imao toliko toga još da nauči! Vi ćete me voleti, mužu, inače ću vas zadaviti.


“Da se nisi usudila, da mi se smeješ, kada vam pričam o mojim osećanjima.” Geoffrey je odmahnuo glavom, kako je samo lako mogla da ga naljuti. “Nisam se smejala,” Elizabeth je rekla, pokušavajući da zvuči skrušeno. “Samo sam se smešila.” “Nemojte me ispravljati”, promrmljao je Geoffrey. Glasno kucanje na vratima se čulo, i Geoffrey je bio zahvalan, zbog prekida. “Šta je bilo?” viknuo je glasnije, nego što je nameravao. “Oba glasnika su se vratila, moj gospodaru,” vojnik je odgovorio njenom mužu. Elizabeth se namrštila, pitajući se, odakle su glasnici došli, ali je odlučila, zbog njegovog kiselog izraza, da ga ništa ne pita. Postoje mnogo lakši, manje bučni načini, da sazna, pomislila je. “Geoffrey?” Elizabetin ga je pozvala nazad, dok je krenuo prema vratima. “Šta je bilo?” on je pukao. Njegovo raspoloženje je vrlo brzo postalo žestoko, a sve zato što je pokušala, da on zaviri u svoju dušu i da joj reči, koje nije bio spreman da objavi. Zaista, on nije ni znao da li su te reči tamo, one koje je ona podsticala da izjavi. Postoji šansa, da ih on nije posedovao, i da, Geoffrey priznao samom sebi, da ga je to uplašilo više od ranjivosti, koju je željela da joj da. On nikada nije bio uplašen ranije. Morao je mnogo da razmišlja, a što pre Geoffrey napusti njeno prisustvo, pre je mogao da se suoči, sa svojim zbunjenim osećanjima. On nije imao haos, kroz koji je ona prošla, a ne će ga ni imati. “Naš predmet je završen, ženo, dok ne budem odlučio da razgovaram o tome ponovo.” Okrenuo se, i izašao kroz vrata pre, nego što je Elizabeta mogla da se pokrene. “Geoffrey!” Povikala je njegovo ime na umiljatim glasom, a zatim je pokrila usta sa obema rukama, tako da njen smeh ne bi stigao do njega. Njen muž se pojavio na vratima, sa rukama oslonjenim na bokove i mrkim pogledom na licu. “Šta je?” on je zaurlao glasom, od kojeg bi odrastao čovek pao na kolena. A ona je bila potpuno neuznemirena, bez ikakvog traga straha. Pa, tako mi Boga, on će joj sklonili taj osmeh sa lica i pokazati strah ili ... “Vi ste zaboravili svoje čizme, moj gospodaru.” Elizabeth se smejala celo vreme, dok se oblačila, zaustavljajući se samo nekoliko puta, da obriše suze sa njenih obraza. Da, ona ga je volela, mislila je, kada je povratila svoju kontrolu. Osećala se oslobođeno, sa svojim novim saznanjem, i lakoću u duhu. Zamišljala je izraz na njegovom licu, kada je shvatio, da je bio bos, i odmah prasnula u drugi nastup kikotanja. A onda se setila glasnika i odlučila da sazna, šta su izveštavali, i odakle su došli. Požurila je sa sređivanjem kose, četkajući je i puštajući je slobodno niz leđa, poravnala porub njene nove tunike, boje lavande. Koliko god je bilo moguće je tiho požurila niz stepenice, ali je zastala na ulazu u dvoranu, kada je čula ljutit glas njenog supruga, koji je kazao: “On zanemaruje moje pozive, zar ne?” Elizabeth se pomerila uz drugi zid, da je njen suprug ne bi primetio i utišao glas, jer je njena znatiželja bila velika. Ko je ignorisao njegovu komandu i zašto? pitala se. Radoznalost je izbrisala bilo kakvu krivicu zbog greha, od prisluškivanja. Uostalom, njen suprug je vikao dovoljno glasno, da je mogao da probudi i mrtve, kao što je uostalom i bio njegov običaj, Elizabeth je mislila. “Nisam razgovarao sa njim direktno, moj gospodaru”, rekao je glasnik. “Jedan


od njegovih ljudi mi je rekao, da se on sam zaključao u svoju sobu i da je bio lud od tuge, zbog gubitka supruge. Također mi je rekao, da je on odbio hranu i da pokušava da se izgladnjuje do smrti.” Geoffrey se naslonio na ognjište, trljajući bradu razmišljajući, ali je bacio pogled na vreme, da vidi bljesak lavande na samoj ivici vrata. Sačekao je trenutak i, kada se komadić materijala nije pomerio, znao je, da njegova supruga prisluškuje. Nasmešio se i odlučio, da joj da nešto, što će čuti, i što će je iritirati onoliko, koliko je ona njega razdražila prisluškujući njegov razgovor. Da, on je mislio, počele su da mu se sviđaju ove igre, koje su njih dvoje igrali. Nakašljao se i rekao, “Lud od tuge?” Njegov glas je bio pun neverice.”Nijedan čovek ne postaje lud od tuge, zbog gubitka supruge. Niko! Zato što ih je previše lako zameniti. Ali konj, to je već druga stvar”, dodao je on, dernjajući se na sav glas. Elizabeth je reagovala na njegovu kritiku, sa teškim uzdahom besa. Sada je ona bila ta, koja je stajala na vratima, sa rukama na bokovima i mrkim pogledom na licu. “Konj?” ona je povikala na njega, na drugi kraj sobe. “Ti me upoređuješ sa konjem? Ti se usuđuješ, da staviš konja ispred mene” “Zašto, Elizabeth, Da li si imala priliku da slučajno čuješ?” upitao je. Oči su mu se smejale, zbog njene nelagode, iako mu je glas bio miran, i pun lažnog iznenađenja. Onda se nacerio, i Elizabeth je znala da je prevarena. “Da li vidite kroz zidove, mužu?” upitala je ogorčeno. Ušla je u dvoranu i došla do njega, čekajući njegov odgovor. “Bilo bi dobro za vas, da mislite tako,” odgovorio je Geoffrey. I namignuo joj, ispred glasnika, Elizabeth je shvatila, i pocrvenela zbog njegove male demonstriracije privrženosti. “Izvinjavam se zbog prekidanja,” rekla je, smešeći se njemu. “I?” njen muž je zatražio, sa jednom podignutom obrvom. “I za prisluškivanje”, promrmljala je. “Iako ću najverovatnije to uraditi opet.” “To je tako nedostojno”, Geoffrey je uzvratio. “Jeste”, priznala je Elizabeth “, ali to je i jedini način, na koji ja mogu da dođem do onoga, što se dešava, takođe,” rekla je objašnjavajući. “Gde je taj glasnik”, upitala je, “Zar sam propustila drugog?” “Rupert!” Njen glas bio je šapat patnje. Oh, jadni Rupert. Sada je Elizabeth bila preplavljena osećajem krivice i stida. Nije ni pomislila na supruga njene sestre, od tragedije. Ne, ona je odlučila, ona je bila previše zavijena u svoj bol, da misli na patnju, kroz koju on mora da prolazi. Dragi Bože! Kako bi se osećala, ukoliko bi izgubila Geoffreyja, kao što je Rupert izgubio svoju ljubav, svoju suprugu! Elizabeth je naklonila glavu i izrekla tihu molitvu, zbog njene nepromišljenosti. “... I to je sve što imam da prijavim.” Glasnikove posljednje reči, su vratile njenu pažnju nazad, na ono o čemu se razgovaralo. “Dobro si to uradio”, rekao je Geoffrey. “Idi i pronađi hranu i piće sada.” Glasnik se poklonio, savijajući koleno ispred Geoffreyja, a zatim napustio prostoriju.


Geoffrey se odmah okrenuo svojoj ženi i rekao, “Elizabeth, recite mi, šta znate o ovom Rupertu.” “Tako se stidim, Geoffrey. Trebala sam da odem do njega, i da mu ponudim svoju utehu. On je bio muž, moje sestre i znala sam, da su se on Margaret, dobro brinuli, jedno o drugom, od načina, na koji su se ponašali, kada su nas posećivali. Oni su bili dobro sklopljen par, kako je moja majka, imala običaj da kaže.” “Ali šta je sa Rupertom samim?” Geoffrey je upitao. “Šta možete da mi kažete o njemu? Može li on zaista, da bude 'lud od tuge,” upitao je. “Da li je on toliko slab, da ne može da napusti svoju sobu, i vidi ženin grob?” Bilo je podsmeha u Geoffreyjevom glasu i Elizabeth je odmahnula glavom, rastužena sa tonom u njegovom pitanju. “Ne razumem”, prošaputala je. I sada sam potpuno svesna poteškoće u tvojoj prirodi, pomislila je. Ti me ne voliš, inače bi shvatio. Težina, poput kamena, se smestila na njeno srce, i Elizabeth se okrenula od svoga muža, tako da on nije mogao, da vidi tugu u njenim očima, punim suza. Geoffrey je pogrešno shvatio njeno očigledno povlačenje, pogrešno pretpostavljajući, da je razgovor o njenim rođacima, otvorena rana, koju je ona pokušavala, tako teško da pokrije. Stavio je ruku na njeno rame i polako je okrenuo prema sebi ponovo. “Ispričaj mi priču o tome, šta se desilo na ovom mestu opet, Elizabeth. Znam da je to bolno za tebe, i žao mi je, ali moram da čujem sve ponovo. Da bi bio siguran”, rekao je. Elizabeth je bila zbunjena, zbog njegovih poslednjih reči i poželela, da nije to zatražio od nje. “Hoćete da mi kažete, da će vam to pomoći, da shvatite nešto?” upitala je. Geoffrey je klimnuo glavom, a Elizabeth je dodala: “Onda ću vam ispričati.” Uzela je jedan umirujući dah, zatvorila oči i ponovila svoju priču. Geoffrey je nije prekidao ni jednom i ona mu je bila zahvalna na tome, jer je želela da završi, što je brže bilo moguće. Kada je završila, pogledala ga je u oči, pokušavajući da pronikne u njegove misli, njegove zaključke. “Vi ste izostavili nešto”, rekao je Geoffrey, trljajući bradu zamišljeno. “Šta to?” Elizabeth je pitala, mršteći se. “Pre, kada ste mi prvi put ispričali, vi ste rekli, da je jedan od muškaraca, koji je nosio kapuljaču, bio povređen ... izboden, Mislim da ste tako rekli.” “Da, ja sam zaboravila na to”, Elizabeth je odgovorila. “Margaret ga je izbola. Zašto? Da li je to važno?” “Možda. Gde ga je ona ubola?” upitao je, a glas mu je bio opušten, oči na oprezu. Elizabeth je zamišljala prizor ponovo, pokušavajući, da sebe zadrži, van toga, koliko god je to bilo moguće. U svojim mislima je videla Margaret, kako se okrenula i podigla svoj bodež i ... “Baš ispod ramena, desnog ramena. Videla sam krv, da probija kroz tkaninu. “Ponovo je pogledala u Geoffrey, ali nije našla odgovor, u njegovom pogledu. “O čemu ramišljate?” upitala je.


“Ne sada”, kazao je izbegavajući odgovor. “Ali kada se vratim sa mog puta, vi ćete imati svoje odgovore.” “Uvek tražite od mene da čekam”, rekla je Elizabeth, nemoćna da zadrži bes u njenom glasu. “Vi ste mi dali svoje poverenje”, Geoffrey je podsetio. Skoro da je dodao, da mu je ona obećala i svoju ljubav, ali je odlučio, da neće ponovo započinjati tu temu. “Obavezali ste se meni”, rekao je, umesto toga. Ali ja sam se zaklela i mojim roditeljima i sestrama takođe, ona je potvrdila za sebe. Zar obećanje njima nije došlo pre, njene zakletve mužu? Uzdahnula je od umora. Da je on samo mogao da razume njen položaj, pomislila je. “Ja sam napravila, još jedno obećanje,” šapnula je. I okrenula se pre nego što je njen muž, mogao da odgovori, i izjurila iz sobe. Bilo je mnogo toga, što je morala da uzme u obzir, treba da razmisli, a za to, joj je potrebno, da bude sama. Vratila se u spavaću sobu i sela na krevet. Da li sam postala opsednuta, mojom odmazdom? ona se upitala. Da li je to tako pogrešno, što želi pravdu, tako da njihove duše, mogu da odu u raj? Iznenadili su je jecaji, koji su se probili iz dubine njene duše. I nije mogla da ih zadrži, ni trenutka duže. Zabila je lice u pokrivače i ridala, dok nije bila iscrpljena, plakala je zbog gubitka svoje porodice. Neću vas izneveriti, rekla je svojim roditeljima, svojim sestrama. Naći način, da vam donesem pravdu, tako da možete počivati u miru. Jedva da je ponovila zakletvu u svojim mislima, kada je zamisao uzela maha. Rupert! Da, ona će otići do njega, i izvući ga, iz njegove tuge, sa svojim saznanjem, o izdaji njenog strica. Daće mu povod, da napusti prostoriju. Daće mu svoju osvetu. Preneće mu svoju zakletvu takođe, ona je priznala, će je isto tako i osloboditi. Osveta je čuvala danima, da ostane normalna, kada je njen duh bio van nje, to će i ona isto uraditi za njega, Elizabeth je odlučila. To će mu dati smisao. Rupert će se zakleti na osvetu, a on je bio dovoljno jak, da izazove Belwaina, i otkrije istinu. On ne bi bio tako zabrinut oko zakona, Elizabeth je pomislila. Obrisala je oči i sišla sa kreveta. Bilo je puno toga, što treba da se uradi, a pre nego što dan bude bio završen. Mora da ubedi Hammonda, da je prati i naredi, da pronađe još nekog, ko je spreman, da joj pomogne. On će to uraditi, pomislila je odlučno, ako bude zapretila, da će ona ići sama. A on je ne bi izdao ni Geoffrey takođe. Ne, mislila je, on je prvo odan meni. Sutra ujutro rano, ona će krenuti, čim Geoffrey i njegovi ljudi budu otišli svojim putem. A Rupertov dom nije bio tako daleko, ukoliko se ona bude mogla da se seti prečice kroz šumu, koju je njen otac slučajno pokazao. Uz malo sreće, ona će se vratiti pre nego što se Geoffrey bude vratio. Nije bilo nade, da njen nestanak prođe nezapaženo, od strane ljudi, koje je Geoffrey ostavio za njenu zaštitu, ali, onda će biti prekasno, a ona će već biti daleko, da se bilo šta uradi.


Deseto poglavlje Elizabeth je sedela u drvenoj kadi potopljena, pareći se u vodi sa mirisom ruža, već duže vreme. Geoffrey se oprao i preobukao, a ona ga je oterala za sto, sa talasom vode otpuštajući ga. “Ja ću vam se pridružiti uskoro”, obećala je namigujući. “Možda se ja vama, pridružim sada”, Geoffrey je zadirkivao, oklevajući na vratima. Želeo je da ostane, i dao joj pogled, koji joj je rekao koliko. “Ne možete”, odgovorila je Elizabeth, smejući se. “Vaši ljudi i moj deda, vas čekaju. Ako bi ste kasnili, oni bi znali šta smo ... moj deda bi pretpostavio ...” Geoffrey je zabacio glavu i nasmejao se na njen nemir. Mokra krpa ga je pogodila u čelo i on je bio prisiljen, da povuče Elizabeth iz kade i da joj dug poljubac. “Kasnije”, rekao je promuklim glasom, punim obećanja. “Da,” Elizabeth je prošaputala: “tek kasnije. Ali sada ćete morati da se presvučete, moj gospodaru, jer sam okupala i vas uz put.” Ona se ponovo nasmeje i ponovo sela u vodu, pritom ga prskajći sa jednom rukom, dok je drugom pokrivala svoje grudi od njegovog pogleda. Ah, on je bio veličanstven čovek, pomislila je, dok je posmatrala zavodljivo njegov stas. Bio je sav obučen u crno, osim zlatnog grba, koji je nagoveštavao njegovu vrednost, a voda je bila zaista nevidljiva na tamnoj tkanini. Bilo joj je drago, što je on nosio crno, zato što će dobro da ide sa iznenađenjem, koje je ona bila planirala, i otišla čak tako daleko, da bi videla šta bi uradio. Crna haljina i tunika, bile su raširene na krevetu, sa belim lančićem pri vrhu, i Geoffrey, iako je podigao radoznalo obrvu, kada je video kakvu je odeću, njegova supruga odabrala, presvukao se, bez pitanja. Kakva protivrečnost je ona bila, Geoffrey je mislio, dok je gledao svoju ženu. Skriva njene grudi od mene sa stidljivošću jedne device, ali zuri u mene sa glađu, koja odgovara mojoj. “Vaša požuda se vidi, ženo”, rekao je Geoffrey sa ekstremnim zadovoljstvom. Odmahnuo je glavom sa lažnim očajem i vratio se do vrata. “Uvek gledate kako da me zadržavate”, rekao je on na rastanku. Čula je njegov smeh kroz vrata i nasmešila se sa nestrpljenjem. “Večeras, dragi mužu, ti ćeš mene zadržavati i odgađati moj san. A za to ću se ja pobrinuti.” Požurila je sa svojim zadatkom, da se sa sama obriše i posuši, a zatim izvukla crnu košulju do gležnja sa vrpcama oko grudi. To je bila jedna od novih haljina, koje je krojačica sašila za nju, uz protestvovanje, zbog potkošulje, koja je obično svetlije boje i daje kontrast haljini, koja se nosi, ali Elizabeth je bila uporna. Ona će se suočiti večeras sa svojim mužem, i u haljini i strasti. Uzdahnuvši, ona je povukla haljinu preko glave i pustila da padne uz njenu golu kožu. Odlučila je da neće nositi žensku potkošulju, i osetila da je pocrvenela, zbog tako bezobzirnog ponašanja. Oh, ima još iznenađenja za vas, mužu, pomislila je, smešeći se sa nestrpljenjem. Čak i kada je crna košulja skliznula do njenog kolena, tunika,


koja je išla preko nje, još uvek je pozamašno isticala njene obline. Iščetkala je svoju kosu, i odlučila da je uplete, a zatim požurila nazad do grudi i ponovo uklonila širok komad materijala, koji je bio skrivena tamo. Smislila je to sama, iako je darovita švelja, htela da joj stvarno ušije taj deo, koji je trebalo da prekrije i drži grudi, ali je ona to odbila, i Elizabeth je bila izuzetno zadovoljna rezultatom. Izvezeni zlatni grb, njenog muža, na pojasu materijala, bio je ušiven na crnom materijalu, gledajući kontrast, izgledalo je prilično divno, pomislila je sa ponosom. Materijal je lako skliznuo preko jednog ramena, te ga je ona prebacila preko jedne dojke, na dole prema suprotnu kuku, gde je izjednačila i privezala. Tada je izvukla crne platnene cipele ispod kreveta i obula ih na svoja stopala. Bila je spremna. Stigla je do vrata i otvorila širom, baš u trenutku kada je mladi plemić Gerald hteo da zakuca. Ruka mu je bila spremna u vazduhu, ali je stajao zamrznut u tom pokretu, dok je gledao svoju gospodaricu. “Vi ste prelepi,” Geraldu je izletelo. “Vi nosite njegov grb.” “To se uklapa, zar ne?” Elizabeth je upitala s osmehom. “Jeste, jeste,” Gerald je promucao osramoćeno zbog svoje smelosti. “Nisam mislio da to nije, moja gospo.” “Znam da nisi,” Elizabeth ga je umirila. “Da li ste želeli nešto?” upitala je, prelazeći na drugu temu. “Jesam”, priznao je Gerald, iako nije nastavio sa svojim objašnjenjem. On je samo stajao tamo, kezeći se od uva do uva, a Elizabeth je želela da se nasmeje njegovom glupom izrazu. Nije, naravno, jer nije želela da ga povredi. “A šta je to, zbog čega ste želeli da me vidite?” ona podsticala ga je, sklapajući ruke u opuštenom stavu, koji je sugerisao, da će stajati tamo koliko god je trebalo da mladi plemić sabere svoje misli. “Vaš suprug. On vas čeka i postaje sve nestrpljiviji,” Gerald se setio da kaže. “Onda ću otići njemu,” Elizabeth je odgovorila. Zaobišla je oko Geralda i krenula niz hodnik. “Toplo je veče,” rekla je, pokušavajući da ga opusti,” i mogu da osetim miris novog cveća u vazduhu. Toplo vreme će dobro doći i ljudima, zar ne mislite tako?” Elizabeth se okrenula da čuje njegov odgovor, a našla se sama na kraju hodnika. Gerald je još uvek stajao na vratima njene spavaće sobe, gledajući za njom s onim što je Elizabeth mogla jedino da nazove zaprepašćen izraz. Uz smeh, koji više nije mogla da zadrži, pozvala je momka i sačekala ga, da stigne do nje. “Povedite me u dvoranu, Geralde. Vaš Gospodar to očekuje od vas.” Gerald je kimnuo glavom i prihvatio Elizabeth za ruku, nezgrapno je vodeći niz stepenice. Samo se nadam, da će i moj muž biti pod takvim utiskom, isto tako iznenađen i zadovoljan, mislila je, kao što je i vitez, koji joj je držao ruku drhtavim prstima. I nije bila razočarana. Kada je stigla do ulaza u dvoranu, ona je zastala s rukama na bokovima i čekala pažnju svog muža. Razgovor i smeh se povukao, jer je svaki od muškaraca primetio, u vreme kada je Geoffrey podigao pogled sa svog položaja za stolom, tišina je ispunila dvoranu. A ona je i dalje stajala na istom mestu. Samo je zurila u njega sa osmehom, koji je postajao sve blistaviji na licu i čekala da on dođe do nje. Geoffrey je ugledao svoju ženu i bio


doslovno zapanjen i bez reči, kao i ostatak njegovih ljudi. Dah mu je zapeo negde u grlu, pokušavajući da pokrene noge, dok je polako ustajao i krenuo prema njoj. Grb na njenom pojasu se video preko cele sobe, i Geoffreyjeve grudi su se nadimale od ponosa, što ga je nosila, proglašavajući celom svetu, samo to, kome je ona pripadala. Zaustavio se kada je stajao tačno ispred nje. “Vi postajete lepši sa svakom sekundom”, rekao je šaptom. “Hvala vam, Geoffrey,” Elizabeth je odgovorila. Stavila je ruku preko njegove i otišla sa njim do stola. Razgovor između vojnika je postepeno nastavljen, ali je Elizabeth i dalje osećala njihove poglede na sebi, smešeći se sa uživanjem. Njen deda je sedeo preko puta Elizabeth i Geoffreyja. “Izgledaš lepo, unuko”, rekao je. “Zar ne mislite tako, Geoffrey? “, upitao je, okrećući svoj pogled na njegovog unuka po ženi. “Nisam razmišljao o tome”, odgovorio je Geoffrey blagim tonom, a onda se nasmešio, kada ga je njegova supruga munula vrhom njene cipele. “Ali sad, kada ste to spomenuli, mislim da bi ste mogli biti u pravu. Ona nije previše neugodne oku.” Elslow se nasmejao tako glasno, baš kao i Geoffrey, a Elizabeth je pogledala prema nebu ozlojeđeno. Kada je prvi put upoznala svog muža, ona je bila očajna, zbog njegovog nedostatka humora, a sada je primetila da je ona stvorila zadirkivanje, tako da je sigurno mogao da izaziva njenog dedu. Fino crno vino je bilo posluženo i Elizabeth je nazdravila suprugu i svom dedi. Uhvatila je sebe, kako se kikoće nad većinom besmislenih izjava tokom cele večere i shvatila da je bila pijana od iščekivanja vremena, koje će podeliti sa svojom suprugom. Šutnula je jednu cipelu i počeo da klizi nožnim prstima po mišićavim nogama svoga muža, oduševljena sa tim što vidi njegovu reakciju, koju je pokušao da prikrije, dok je razgovarao sa njenim dedom. Hteo bi da poverujem da taj maleni dodir ne utiče na njega, pomislila je ponovo se cerekajući. “Prestanite”, Geoffrey joj je šapnuo, kada je skliznula golim prstima naviše, “inače bi se moglo desiti da platite cenu.” “Ja ću dobiti kovanicu”, odgovorila je Elizabeth drskim šapatom,” Treba samo da spomenete iznos.” “A ko će vam dati kovanicu?” Geoffrey je upitao režeći iznad njenog uva, koje poslalo drhtaje tople potrebe niz njene noge. Malo se povukla od njega blagonaklono dugim, istopljenim pogledom, a zatim odgovorila: “Moj muž. Postoji mnogo toga što bi i sam mogao da ponudi u zamenu.” Uputila mu je spor, proračunatim migom, a zatim i napućila usne. Geoffrey se nasmeja, posle čega su svi pogledali u njihovom smeru, a zatim se sagnuo prema njoj ponovo. “Mislim da pokušavaš da me zavedeš, ženo,” rekao joj je. “Ne,” Elizabeth mu je odgovorila nadajući se nevinim pogledom. Ležerno je skliznula svoju ruku u njegovo krilo i dodala: “Ja ne mislim, Geoffrey. Znam to.”


Geoffrey nije mogao da se seti ostatak večere. Znao je samo, da se najeo u rekordnom vremenu, i da je sklanjao ženinu ruku sa krila bezbroj puta, samo da bi je pronašao tamo smeštenu opet i opet. Prije nego što je Elizabeth mogla da uzme više od dva zalogaja svoje hrane, on ju je povukao na noge i uzeo u svoje naručje. Uz klicanje njegovih ljudi i urlik odobravanja Elslowa, on ju je nosio iz prostorije. Jedna gola noga joj je provirila ispod haljine i Geoffrey se nasmešio, kad je ignorisao njene proteste i dugim koracima izašao iz dvorane. Kako je ova njegova supruga bila zbrkana, Geoffrey je pomislio kad ju je odneo u njihovu spavaću sobu. Ujutro mi prkosi, zanemaruje me ostatak dana, a sada igra vilu zavodnicu. Mora da postoji razlog za ovu promenu u njenom ponašanju, Geoffrey je shvatio, ali on će biti više nego zadovoljan da sačeka kasnije i saznati što je u pitanju. Sada je želeo samo nju i zadovoljstvo, koje je samo ona mogla da mu da. Kada su vrata od spavaće sobe bila zatvorena, Geoffrey se naslonio na njih, još uvek nju držeći u naručju. Elizabeth mu je okrenula glavu prema sebi sa vrhom prsta i nasmešila mu se. Bio je to osmeh pun ljubavi i nežnosti. Polako je ovlažila usne sa svojim jezikom, a onda je to isto uradila sa njegovim, znajući iz pogleda u njegovim očima da je zadovoljan sa njenim postupkom. Zatim ga je poljubila, otvarajući usta, dok je on dočekao svojim, istražujući njenu vlažnu unutrašnjost, i slast koja mu je ponuđena. Tek kada je poljubac pretio da će je nadvladati, ona se povukla. Poklonila mu je još jedan osmeh i počela da odvaja razvezujući vrpce na njegovom vratu, praveći često pauze da ga poljubi i pomiluje. Geoffrey nije rekao ni reči. Pustio ju je da sklizne na pod i stajao mirno poput statue, a njegova supruga ga je skidala. Prsti su joj bili kao krila goluba, dok mu je razvezivala odeću. Ova igra, ovaj zaokret u kojoj je ona bila zavodnica, ga je uzbudila. Videće koliko daleko će ona otići pre nego što se prikloni njegovoj spretnosti, već primećujući kako joj rumenilo prekriva obraze, dok je stajao potpuno bez odeće pred njom. Povukla se unazad kada je zadatak bio završen i oprezno uklonila lentu, koju je nosila. Sada se osećala malo neprijatno, znajući da je njen suprug gledao svaki njen pokret, i ona nije oklevala sve dok tuniku nije skinula, ali kada je bilo vreme da povuče haljinu sa sebe, pogledala je Geoffreyja jedan dugi trenutak, nervozna sad, kada nije imala ništa ispod haljine, i nadala se, da on neće pomisliti da se stidi. Nikad nije tako polako povlačila haljinu na gore, preko bokova, grudi, i na kraju njene glave, pre nego što je ispustila na pod. Geoffrey je bio toliko zaprepašten njenim golim telom, da je mogao samo da zuri u nju. Bila je kao boginja koju je zamišljao da je bila, kada ju je prvi put video u šumi, pomislio je Geoffrey, ponosna, veličanstvena, i zlatna. Posegnuo je za njom, ali je zastao kad je odmahnula glavom. Sada se nije smešila, čak i kada je pogledala na dole i videla da je još uvek jedna cipela bila na njenoj nozi. Brzo ju je zbacila, a zatim se osvrnula na svog supruga. Mogao je da vidi strast, koja se zapalila u njenim očima, njen izraz lica, i znala je da je uporedio sa njegovom. “Vi ste porumeneli, Elizabeth”, Geoffrey je rekao glasom, koji je zvučao promuklo i njegovim ušima, “Čak iako sam dodirnuo i poljubio te svuda. Misliš li da ćeš uskoro prevazići stidljivosti?” “Pokušaću, moj gospodaru,” Elizabeth je obećala. Otišla je do kreveta i povukla pokrivač unazad.


“Dođi, Geoffrey. Sada je moj red da saznam vaše tajne, kao što ste vi razotkrili moje. Moj je red da vas poljubim svugde i vidim, da li ćete pocrveneti na to sećanje sutra.” Njena besmislena primedba da je on bio u stanju da pocrveni, naterala ga je na cerenje. Njene reči i uzbuđenje ga je zaintrigiralo, jer on je nju naučio sve što je znala o umeću u ljubavi. Njegove su se oči suzile, i on joj je prišao i podigao bradu. Poljubio je nežno njene usne, a zatim se ispružio na krevet, povlačeći i nju dole na sebe. On će joj dozvoliti da i dalje uživa u igri, još malo, on je odlučio, sve dok ne bude osetio da mu njegova kontrola izmiče ili dok ona bude mogla da ide dalje s obzirom na njene urođene kočnice, a onda će on preuzeti, pružiti joj zadovoljstvo, kao što ona i treba da bude zadovoljena. To je bila njegova poslednja jasna pomisao. Elizabeth je počela svoj blagi napad na njegov vrat, koristeći usta i svoj jezik da proba i istraži, uvek se tako sporo pomerajući prema dole u svom pohodu da dodirne i istraži svaki centimetar njenog muža. Ona će ga obožavati ovu noć, kao što je i on nju obožavao u svojim noćima pre. Pružiće mu takvo uzbuđenje i zadovoljstvo, da će joj oprostiti ono što je ona morala da uradi ujutro. Večeras, obećala je dok se pomerala bokovima prema njegovim nogama, večeras ćete me voleti, Geoffrey, i to će ublažiti tvoj bes, zbog moje neposlušnosti, kada budete saznali za njega. Osetila je njegovo duboko uzimanje daha, kada je stigla do njegovih bokova i nasmešila se sa saznanjem, da ga je ona držala zarobljenog. Ova uloga, kada je ona bila napadač joj se sviđala, razmišljala je, jer ona sada ona ta, koja je imala punu kontrolu, a ne njen suprug. Dva puta je Geoffrey pokušao da je povuče nazad na svoje grudi, da je poljubi, dok je bila pod utiskom, kao što je on, ali oba puta se Elizabeth opirala. Njena je ruka je pronašla i zatvorila ga i on je zastenjao od reakcije. A onda je osetio dodir njenog jezika uz njegovu pulsirajuću toplotu, i njena usta su ga uzela unutra, tada je njegov um napustio telo. Zarežao je od zadovoljstva, a ruke su mu pronašle njene noge. Uz silovit trzaj, on ju je okrenuo i počeo da je mazi i ljubi pružajući joj zadovoljstvo, kao što je i ona njemu. Elizabeth je zastenjala i počela da se pomera klizeći uz njega, harajući ustima i žestoko prijanjajući svoje bokove, a Geoffrey je znao, da ne može još dugo da izdrži. Zaustavio je i svojim mišićavim rukama je povukao na sebe, a ona je svoja kolena oslonila sa obe strane njegovih kukova. A onda je ušao u nju, sa takvom silinom da je Elizabeth zavapila. Oklevao je, zabrinut, da ju je povredio, ali njeni bokovi su ga pozivali da nastavi. “Nemojte prestati,” stenjala je, “ne ...” Njene reči su ga odvukle još dalje, sa divljom potrebom. Onda je ponovo ušao u nju, opet i opet, bezumno. Sada su postojali samo on i Elizabeth, jureći prema bregu ispunjenja. A kada se Elizabeth izvila iznad njega i povikala njegovo ime, Geoffrey je dopustio i sebi da se oslobodi, držeći je čvrsto uz njega, dok je eksplozija sustizala njih oboje. “Volim te, Geoffrey, više od svog života, jako te volim.” Elizabeth se srušila na vrhu svoga muža i privila se na njegove grudi, ali ne pre, nego što je on video suze, koje su potekle niz njene obraze. Tihi plač nije dugo trajalo, i iako je pokušala, Elizabeth nije bila u stanju da zadrži jecaje u sebi. Geoffrey je držao, šapućući joj nežne reči, kojima je hteo da je umiri, ali ona nije mogla da ih čuje, od odjeka njenog štucanja.


“Kažeš mi, da me voliš, a onda plačeš?” upitao je, kada se malo smirila. “Ti si nesrećna zbog našeg vođenja ljubavi Nisi bila ...?” “Ne,” Elizabeth ga je prekinula. “Bilo je divno, bio si divan, nežan i ...” Novi jecaji su je protresli i prekinuli njen hvalospev njegovih kvaliteta, a Geoffrey je zbunjeno odmahivao glavom.”Pa zašto onda plačeš?” on je insistirao. “Plačem, jer sam srećna,” Elizabeth je odgovorila između štucanja i šmrkanja, koji su je još uvek potresali. Geoffrey se prevrnuo, uzimajući i Elizabeth sa sobom, tako da je bila priklještena u krevetu ispod njega. Držao joj je lice između dlanova, svojih ogromnih ruku, i gledao je u oči, a zatim rekao nežnim glasom, “Ti si potpuna protivrečnost i tako mi svega, trebaće mi godine da te razumem u potpunosti, ali mislim da će biti slatko uživati u toj konfuziji uopšte. Šta ti misliš o tome? “On se sagnuo i poljubio joj usne, a onda se povukao nazad, čekajući njen odgovor. “Mislim da ću biti ugušena dugo pre toga, mužu, osim ako me ne oslobodite i dozvolite mi da dišem,” odgovori ona, uz neodlučan osmeh, koji se pojavio na njenim usnama. Geoffrey je odmah podigao svoju težinu na laktove, ali je i dalje držao čvrsto na mestu ispod njega. Njene noge su bile blokirane, i osuđene na poslušnost, kada je pokušala da se izmigolji i udalji od njega, ali je njegov izraz i dalje ostao ozbiljan. “Želeo bih da znam, zašto si plakala, kada smo završili da volimo jedno drugo.” “Ja sam zbunjena,” priznala je Elizabeth. “Oko toga što me voliš?” Geoffrey je upitao. Od takve pomisli osetio je nelagodu i čelo mu se naboralo od uznemirenosti. “Ne, Geoffrey,” Elizabeth je odgovorila. “Neću vratiti svoje reči, jer sam ih mislila ... za sada i zauvek.” “To je dobro”, odgovorio je Geoffrey, cereći se. Otkotrljao se na leđa i pustio Elizabeth da se smesti uz njega. “Geoffrey?” Elizabeth je pozvala, a njen ton je bio neodlučan. “Da?” Geoffrey je odgovorio, dok je pružio rukom i ugasio svetlo iz jedine sveće na stolu, pored kreveta. Soba je bila bačena u tamu. “Želite li ponovo da me povredite kritikom?” Iako nije mogla, da vidi njegovo lice, Elizabeth je mogla da čuje smeh u njegovu glasu. On je sigurno to uzeo kao zadirkivanje, pomislila je, baš kao što je i patki bila potrebna voda, i šta je mogla, da ga izazove za više ljubavi, možda, da nije bila zaokupljena svojim drugim mislima. “Ako bi vazal došao do vas i zatržio vašu pomoć, ili ako ste obećali jednom vazalu da ćete mu dati nešto, a zatim došao drugi vazal i želeo vaše obećanje za isto, šta biste uradili?” Loše je izrazila svoje pitanje i zbunjenost oko svega toga, kada je shvatila da ne može da mu kaže, a da se ne razotkrije. Kako bi mogao da joj pomogne, da zna šta da učini, ako nije mogla ni da mu objasni? “Ne možete dati drugom, ono što je obećano prvom,” odgovorio je Geoffrey činjenično. “Takav je zakon.” “Uvek je zakon,” Elizabeth je pukla.


“Mi bismo bili životinje bez njega”, tvrdio je Geoffrey zevajući. “Zašto biste vi bili zabrinuti problemima vazala?” upitao je. “To je sve tako zbunjujuće, ta obećanja i svi ti zaveti”, priznala je šapatom. “To je zato što ste žena,” Geoffrey uzvratio, pokušavajući da zadrži da mu glas ostane nepromenjen, tako da ona ne bi znala, da joj postavlja mamac. “I žene nisu sposobne da razumeju?” Elizabeth je upitala. A njeno telo je postalo napeto pored njega, dok je čekala na njegov odgovor. “To je istina”, rekao je Geoffrey, čekajući na njen bes. Kada je ostala u svom ukočenom položaju pored njega, on se nasmešio u mraku i dodao: “Sada što se tiče konja ...” I ona je tada shvatila da je on zadirkuje i opustila se prijanjaju uz njega. “Uvek me mamiš, mužu,” uzdahnula je. Svojim dubokim smehom Geoffreyjeve grudi su se tresle i pomerile i nju sa svog ležišta. “ Ja vas mamim? To je suprotno, i ti to dobro znaš! “ On ponovo frkne i zatim je povuče nazad sebi, tako da su joj leđa bila prislonjena na njegove gole grudi. “Dosta priče, ženo. Umoran sam. Zatvorite oči i spavajte. “ “Dakle, čovjek se lako umara nakon vođenja ljubavi? On je toliko slab, da odmah mora zaspati na sate i sate? Sada je žena ...” Geoffrey je zaustavio njene reči i njene misli sa određenim poljupcem, a zatim je smestio glavu pored njene. “Slatki snovi”, šapnula je, dok je zatvarala oči. “Upravo sam završio svoje snove”, šapnuo je Geoffrey iznad vrha njene glave. A to je i bio zaista najlepši, pomislio je, smešeći se, dok je padao u san. Geoffrey je odjahao s prvim svetlom dana, pazeći da ne poremeti svoju ženu na spavanju. Poljubio ju je u čelo i morao da se zadovoljiti samo sa tim, jer nije želeo da joj pruži priliku da se probudi i da se bavi njenim pitanjima o njegovom odredištu. Roger i pedeset vojnika su bili već u sedlu i čekali. Geoffrey je ipak trebalo nekoliko minuta, da pređe još jednom preko svojih planova sa Elslow, a potom stao na čelo povorke i proveo je kroz kapiju. Njegov izraz lica je bio mračan, sada je to bilo lice ratnika, koji se sprema za bitku. Elizabeth je posmatrala svog supruga kako odlazi iz njenog vidokruga, dok ga je pogledom pratila sa njihovog prozora spavaće sobe. Čim joj je skliznuo sa vida, okrenula se i počela brzo oblačiti. Hammond i još jedan jak seljak, koji se zove Tobias, čekali su je sa konjima, već izvan zidina, a Elizabeth je znala, da će morati da požuri kako bi im pošla u susret, pre nego što se cela kuća bude probudila za novi dan. Obukla je svoju tamno plavu haljinu i vezala svoju kosu u punđu na dnu vrata. Tada je prebacila preko sebe svojim dugačkim plaštom, iako je vreme bilo dosta toplo, tako da je mogla da ide bez njega, ali samo prekrivena je mogla da proći bez da je neko slučajno primeti i dodatno povukla kapuljaču preko njene kose, kako bi sakrila svoju svetlu boju. Bodež, luk i strele je bilo njeno oružje u slučaju opasnosti na putu. Krenuo je istim putem, kao i na dan masakra, niz skrivene stepenice, koje su vodile kroz sporedna vrata, a zatim preko praznog dvorišta i kroz staju, do drugih vrata, koja su direktno gledala na spoljni zid. Merdevine su bile naslonjene uz njega, koje je tamo postavio Hammond jednu noć pre, a Elizabeth je stigla gore i bila na vrhu sa vrlo malo truda. Hammond je stajao na dnu, sa druge strane,


pripremajući druge merdevine, da bi bile stabilne, dok se njegova njegova gospodarica spuštala. Zajedno su išli tamo, gde su konji bili sakriveni među gustim drvećem, i bez reči, uzjahali osedlane konje i ušli u šumu. Elizabeth je povela, koncentrirajući se na isprekidani put, koji je ona pratila, sve vreme pokušavajući da potisne svoja osećanja. Ali njena podsvest joj nije dozvolila ni na trenutak odmor, i do kraja dugog dana jahanja, bez zaustavljanja zbog hrane ili vode, Elizabeth je bila iscrpljena, i fizički i psihički. Napravili su kamp dobra dva sata pre mraka, u gustoj, šumovitoj oblasti, oko sat vremena jahanja od njih i zetove zemlje, i dok je Tobias vodio brigu o konjima, Hammond otvorio jutanu vreću i podelio hranu, koju je poneo. Elizabeth je malo jela zbog iscrpljenosti, osim malog stvrdnutog komada hleba, a govorio nije uopće. Nisu se usudili da rizikuju i upale vatru, a jeza nadolazeće noći se širila, prisiljavajući je da se skupi ispod plašta, dok se odmarala prislonjena na koru od drveta. “Moja gospo,” rekao je Hammond, “Mi smo tako blizu našeg odredišta. Možda pošto se malo odmorite, mi bi smo mogli da nastavimo i dođemo do kuće vašeg zeta, pre nego što se noć spusti pred nama.” Elizabeth nije odgovorila svom slugi, ali je odmahnula glavom. Pustila je Hammonda da pretpostavi, da je bila preumorna, da nastavi dalje. Nije joj ponovo postavio pitanje, ali je najavio da će on preuzeti stražu prvi sat. Elizabeth je klimnula glavom, dajući mu na znanje da je čula, i zatvorila oči. Bila je u agoniji, duševnih muka, i gubila je bitku unutar svoje duše i mozga, bez obzira koliko se teško trudila, nije mogla da isprazni njen um od krivice i optuživanja, koji je obuzimao. Pokušala je samu sebe da uveri, da je to što je radila, nije bilo pogrešno. Ali bilo je, napokon samoj sebi priznala. Vrlo pogrešno! Oh, pomislila je sa žestokim očajem, sama sebe je zavarala dovoljno dugo. Sinoć sam znala, u mom srcu ... zato sam bila tako silovita da zavedem svog muža, u zadovoljavanju. Znala sam da ću uskoro izdati njegov poverenje u mene. Ali ja ne mogu to da uradim! Ne mogu. Oprosti mi, Oče, ali morate da sačekate, kao što moram i ja da čekam, jer ne mogu da idem protiv mog muža. Ja sam stavila svoju veru u njega i on će osvetiti vašu dušu. Moraću da se zadovoljim da će on održati svoje obećanje, i ako mu za to bude bilo potrebno dvadeset godina ili ne. “Hammond!” Njen šapat ga zapanjio i on je požurio da klekne pored nje, sa zabrinutim izrazom na licu. “Da li ste čuli nešto?” upitao je u nervoznim šapatom. Osvrnuo se preko ramena, gledajući prema debelim gustim drvećem dalje, spreman sa svojim mačem. “Bojim se da mi sluh nije, kao što je nekad bio”, priznao je posle nekoliko trenutaka. “Ja sam jedna žalosna zaštita, moja gospo.” “Ne, Hammond, ostavite vaše strahove. Nisam ništa čula,” Elizabeth je odgovorila, i potapšala po ramenu. Hammond se okrenuo kako bi pogledao u nju, sa zbunjenim izrazom, koji je prikrivao njegovu namrštenost. Elizabeth mu se nasmešila, što je po njenom merilu, trebalo da pokuša da ga uveri. “Mislite li da bi smo mogli učiniti, da za sat vremena krenemo nazad, putem kojim smo došli, pre nego što se ova mračna noć spušta na nas?” Hammond se naslonio na svoja bedra, otvorio usta, a zatim ih ponovo zatvorio. “Ne razumem”, na kraju je priznao. “Vi želite da se vratite u Montwright?”


U njegovom glasu je bila iskra nade, što je Elizabeth nateralo, da nakloni glavu sa novim stidom. Ona je stavila i Hammonda i Tobiasa je u manje nego privržen položaj sa njihovim novim gospodarom, Lord Geoffrey. Nije razmatrala njihovu moguću sudbinu, kao posljedicu njihove neposlušnosti, misleći samo na sebe i svoju ludu potrebu za osvetom. “Hammond, ono što sam htela da uradim, da odem kod Ruperta, je bilo pogrešno, a ja sam to tek shvatila. Bila bih nelojalna mom mužu, tako što bih svoje brige prenela na mog zeta. Žao mi je što sam postavila i vas i Tobiasa u takvu opasnost, zbog moje ludosti, i molim se da ćete mi oprostiti. “ Pre nego što je Hammond mogao da joj odgovori, Elizabeth je odbacila ogrtač u stranu i ustala. “Hajde, sada, a mi ćemo pokušati napraviti što veći razmak, dok nas svetlo vodi.” Hammond je zatvorio oči sa olakšanjem. Njegova gospodarica je napokon došla k sebi. Bio je siguran, da su joj i njegove molitve Svemogućem pomogle , a i on sam se prekrstio u znak zahvalnosti. I tada je već bio u pokretu, osedlao je prvo Elizabeth konja, a zatim i njegovog. Njih troje su jahali naporno kroz šumu do zadnjih svetlosnih prstiju, sve dok nisu počela da se povlače sa neba. Opreznost su gurnuli u stranu, u korist brzine, i ostali na putu. Elizabeth je bila prva, koja je primetila jezero u daljini. Usporila je tempo njenog konja i pozvala Hammonda, “Mislim da bi smo trebali stati ovde za noć?” Hammond se spremao da joj kaže, da je bilo nekoliko dobrih mesta za skrivanje i da će dobro poslužiti njihovim potrebama, ali je grmljavina, koja je dolazila niz put prema njima, zaustavila njegove misli. Elizabeth je takođe čula konje. Sa njenog lica je nestala boja, a ona se ukočila, zbunjujući svoju kobilu, gurkajući je svojim kolenima, dok su njene ruke držale nazad uzde. Konj je počeo da se propinje zbog uznemirenosti i zbunjenosti, a to je Elizabeth uzelo dragocene minute, dok je pokušavala da povrati kontrolu. “Idite na jezero”, doviknula je Hammondu i Tobiasu. “Ja ću vas pratiti.” Tobiasa nije trebalo dodatno da se nagovora i odjurio u punom galopu, ali Hammond je odmahnuo glavom. On je izvukao svoj mač i čekao, dok se Elizabeth borila sa svojim konjem. Bilo je previše kasno, a Hammond je bio ubeđen u to, da se on spremao da umre sa svojom gospodaricom. A onda je grmljavina bila kod njih, a vođa se skoro sudario sa Elizabeth. Njena kobila gajena da reaguje na vojsku, koja se upravo zaokružila krivinu na putu, a kapuljača koju je Elizabeth nosila joj je pala na ramena. Boreći se sa svojom kobilom bacila je pogled na ljude koji su joj preprečili put. Geoffrey! Svetitelji hvaljeni, to je bio njen suprug. Elizabeth je gotovo pala sa svoje kobile, kada je videla ko je to bio, i osmehnula se sa olakšanjem. Geoffrey nije mogao da veruje u ono što je video. Treptanje nije uklonilo prizor, koji je on video. Njegova supruga! Ovdje, usred šume, samo sa jednim starcem da joj pruži zaštitu. Da li je poludela? “Elizabeth?” čuo je sebe da pita, i jedva prepoznao svoj glas. “Dobro veče, moj gospodaru”, Elizabeth je odgovorila mekim šapatom. “Elizabeth!” Ovaj put joj je ime prilično zaurlao, a huk je izazvao njenu životinju da postane uznemirena sve više iz početka.


Roger je došao da je spase, i ona mu je bila najviše zahvalna, kao i njen suprug, koji kao da nije bio u stanju da pomeri nijedan mišić, osim onog, koji je pulsirao u njegovom obrazu. Elizabeth je bila veoma zahvalna što nisu sami. Pogled u njegovim očima je bio preko zastrašujućeg, a ona je shvatila, da je izuzetno nervozna. Okrenula je pogled prema njegovom pratiocu i pokušala da se pretvara, da je sve u redu sa celim svetom. “Dobro veče, Roger. To je bio lep dan, ili to nije?” Roger je izgledao zapanjen njenim pitanjem. On je otvorio usta da nešto kaže, ali nije se mogao setiti šta je to bilo. A onda je počeo da se ceri, Bogu za istinu, ali on nije mogao da se suzdrži. Elizabeth je proširila svoj osmeh i rukom sklonila svoju kosu sa lica. Strogo je pazila da zadrži svoj pogled daleko od muža, i nastavila da se smeje – slično kao budala, pomislila je – njegovim ljudima postrojenih na putu iza njega. “Izvinjavam se što prekidam vaše putovanje, mužu,” rekla je, gledajući negde neodređeno u njegovom smeru, “a mi ćemo sad biti na našem putu. Neka vam Bog ubrza putovanje”, dodala je. Znala je da to neće tek tako proći, ali tada, nije bilo stvarno bilo kojeg drugog plana, pomislila je. Zgrabila je brzo uzde i podstaknula svog konja, nadajući se samo, da bi mogla da ga odvede dalje od njegovih ljudi, tako da je mogao da je ubije bez publike. Nije uspela ni jedan galop, jer je Geoffrey držao uzde njenog konja pre nego što ga je pola zaobišla, i povukao je upravo kao ribu na kratkom koncu. A sada će me on ubiti, Elizabeth je pomislila malo histerično. I sve uzalud! Prodoran krik njenog sokola visoko iznad grupe, prisilio je Elizabeth da automatski podigne pogled prema gore. “Roger,” čula je reči njenog supruga: “Mislim da bi bilo najbolje, da je zaštitiš od sokola.” Elizabeth je pogledala nazad na Geoffreyja i namrštila se. “Moj soko, mi ne bi naudio”, rekla je pre nego što je vratila pogled u nebo. Opet se namrštila, dok je gledala kako njen ljubimac pravi očajnički krugove. “On je vrlo blizu da vas ima,” izjavio je Geoffrey. Zadržao je svoj glas u mekom tonu, ali je njegov bes bio najočitiji. Ostvarenje joj je sinulo. Elizabeth je ponovo pogledala svog supruga, raširenih očiju od straha. On je mislio na sebe, po imenu, koji su mu njegovi ljudi dali. “Geoffrey, ja bih objasnila,” Elizabeth je promucala. “Da, hoćeš,” Geoffrey je prasnuo, pokušavajući da je ne zgrabi za vrat i iscedi malo smisla u nju. Nije se usudio da je dodirne, sve dok njegova preka narav ne ohladi, a on ne bude bio pod kontrolom. Još jedan krik sa neba, privukao je ponovo njenu pažnju. Gledala je kako njen sokolov krug ponovo i ponovo i rekla, skoro za sebe, “Geoffrey, nešto nije u redu, jer će sleteti.” “Gazi!” Geoffreyjeva komanda je razbila tišinu. Kao munja, on je povukao Elizabeth u sedlo i bacio uzde njene kobile Rogeru. Podbadajući svog pastuva u pokretu i Elizabeth se održala za goli život, dok su leteli u šumu. Zatvorila je oči i zakopala svoje lice uz Geoffreyjeve


grudi, tako da grane ne mogu da je sastružu, iako za to nije bilo potrebe, jer je njen suprug dobro čuvao, koristeći svoj štit, da bi je zaštitio od povreda. Kada su se približili ivici jezera, Geoffrey je pozvao da se zaustave. “James, uzmi dvojicu i jašite nazad prema putu. Držite se dobro sakriveni i izvestite ko prolazi.” Geoffrey je gledao trojicu vojnika koji nestaju, progutanim od drveća i gustog lišća, a zatim se okrenuo svojoj supruzi. Još uvek je bila prislonjena uz njega i Geoffrey je ispružio ruku u njenu kosu i jako potegao, povlačeći joj glavu unazad i njeno lice je, bilo udaljeno samo nekoliko centimetara od njegovog. Znao je, da je izazvao njenu nelagodu, od načina na koji je držala donju usnu, među zubima, a mogao je i da oseti dobro i njeno podrhtavanje u svojim rukama, ali to je bila ništa u odnosu na agoniju u kroz koju je upravo prošao. “Kada budem došao do moje kuće, ja ću vas zaključati u svoju sobu i baciti ključ”, obećao je tihim glasom, a po izrazu njegovog lica, Elizabeth nije ni malo sumnjala da će on uraditi upravo to. “Neću se žaliti,” Elizabeth je prošaputala odgovor. “Što god da se odlučite da mi uradite, ja ću zaslužiti, i neću se žaliti, iako ja bih želela da mi dozvolite da vam objasnim,” ona je rekla završavajući. Geoffrey nije bio impresioniran sa njenim poniznim prihvatanjem njegove pretnje. Još uvek je bio previše ljut. “Zašto za ime Božje si ti ovde?” upitao je. “Bila sam na putu da vidim Ruperta,” priznala Elizabeth. Njena nagrada za potpunu iskrenost, bilo je još jedno snažno trzaj na njezinoj kosi, a ona umalo nije uzviknula od bola. “Sreća za tebe, da sam je bio u stanju da te zaustavim onda,” rekao je Geoffrey oštrim glasom. On je popustio svoju šaku, kada je video suze u njenim očima, ali njegov bes nije poznavao granice. “Ali ja sam bila na putu kući”, rekla je Elizabeth. “Videla si Ruperta?” Glas mu je zvučao sa nevericom i tada je shvatio, da je ponovo vuče za kosu “Ne”, odgovorila je Elizabeth. “Geoffrey, to me boli! Oslobodi me i ja ću ti objasniti,” molila je. Geoffrey je poslušao njen zahtjev, ali je odmah zarobio njena ramena u čvrst stisak. “Čekam”, rekao je. Lice mu je bilo maska, ali Elizabeth je još uvek mogla da oseti bes u njemu. “Istina, bila sam na putu, da se vidim sa Rupertom, ali ja to ne mogu. Nisam mogla da odem njemu. To bi bilo nelojalno prema tebi. I tako sam se okrenula i krenula kući, kada si slučajno naišao na mene .” “Neposlušno” Geoffrey je ispravio, “Ne nelojalno.” Pustio je njena ramena i shvatio, da su se njegove ruke tresle. Ona bi ujahala ravno u pakao, koji bi imala da se odvažila i upala u Rupertovu o mrežu, Geoffrey je znao. A on će zahvaliti Bogu, svakog dana za ostatak svog života da nije. “Ne, Geoffrey, ja sam bila nelojalna, u redu.” Elizabethno priznanje zvučalo je kao izmučeni šapat. “Bože daj mi strpljenja sa tobom”, promrmljao je Geoffrey.


“Uvek mi protivrečiš.” Odmahnuo je glavom i čekao njen odgovor. “Nisam išla kod Ruperta, samo da bi mu ponudila utehu, u vreme kada mu je to potrebno. Ne, moji motivi su bili sebični i grešni, Geoffrey. Postala sam nestrpljiva čekajući da učinite nešto i odlučila da bi Rupert bio borac za moju stvar. Mislila sam da mu kažem o Belwain, au njegovoj tuzi, on neće biti toliko zabrinut zbog zakona ... i on će otići na Belwaina i naterati ga da prizna.” Potok suza je počeo da teče niz lice i Elizabeth ih obrisala nestrpljivo rukom. Videla je, od pogleda na suprugovo lice da je bio besan na njeno priznanje. Ponašao se kao da je upravo dobio udarac u sredinu i Elizabeth je plakala sve više, jer je ona bila uzrok njegove ljutnje, njegovog bola. “Kriva sam za neposlušnost i nelojalnost i nedostatak strpljenja. Priznajem svaki greh, i daću da mi ošišaju kosu i nosiću seljačku odeću godinu dana, ako to bude moja kazna. Ali, Geoffrey, sinoć sam znala da ne mogu d a nastavim dalje, sa mojim planom. Dala sam ti moje poverenje. Odlaskom kod Ruperta bih ti pokazala, da nisam imala poverenje u tebe. Geoffrey, bila sam tako zbunjena. Napravila sam zakletvu, da će se osvetiti, smrt moje porodice ... a onda sam se zaklela tebi ... i ja ne znam, šta dolazi prvo. Oh, Geoffrey, ja ne mogu da više da budem osvetoljubiva. Belwainova smrt mi neće doneti mog tatu i vratiti ga meni. Ta stalna misao o osveti, zaista ide protiv moje prirode.” Obrisala je lice sa ivicom plašta i poželela da njen muž nešto kaže. Oh, kako je čeznula da ga čuje kako viče na nju. Bilo šta, da joj pokaže, da nije bila uništena ljubav, koju je možda osećao prema njoj. “Ako se odlučite, da nikada ne tražite dokaz o izdaji mog strica, onda tako neka bude.” Geoffrey je uzeo dugo vremena da se smiri. Gotovo je zadrhtao kada je shvatio, koliko je blizu došao da je izgubi. Opasnost! A ona uopšte nije imala pojma. To je verovatno bila njegova krivica, priznao je. Da, on je bio kriv. Da on nije bio tako tvrdoglav, i tako odlučan da je nauči gde joj je mesto, ništa od toga ne bi moglo da prođe. Ipak upravo je priznala, da je bila na putu do drugog pobornika za njenu osvetu. Kako se ona usuđuje? zahtevao je njegov um, kada je ona dala svoje poverenje na njegovu brigu. Da, bilo je to nelojalnost, u mislima i na delu. On će morati da reši ovaj problem, ali ne pre nego što on ne bude imao vremena da razmisli. Ne bi bilo pametno doneti prevremene presude i odluke na brzinu, jer bi se one mogle pokazati se nepromenljive. Bilo mu je potrebno vreme ... vreme i rastojanje daleko od svoje žene, da razreši ovu zbrku. “Elizabeth, Rupert je bio iza svega toga.” Ona nije razumela šta joj on govori. Ne na prvi pogled. Odmahnula je glavom, pokušavajući da negira, ono što je upravo čula. Ne, on je bio Margaret muž! On ne bi, ne ne bi mogao ... “Krije se, dok isceljuje ranu od noža”, rekao je Geoffrey, gledajući igru osećanja, koji su se smenjivali na licu njegove žene. Elizabeth je bila previše zapanjena, da bi mogla bilo šta da kaže. Grozota situacije je bila previše, da bi se uzela u razmatranje.


Geoffrey je sjahao i spustio je na tlo. “To je istina. Ti bi jahala u pakao, a ne bi znala, dok ne bi bilo prekasno.” “Kako si saznao?” Elizabeth je konačno uspela da pita. “Od trenutka, kada ste mi je ispričali priču, bio sam sumnjičav prema Rupertu. Činjenica da je on odjednom postao previše bolestan, da bi pratio svoju suprugu na Montwright, je ta koja je posejala seme sumnje u mom umu. Zatim, kada je Elslow stigao, on mi je rekao, da je Rupert bio jedan od vođa pobunjenika protiv Williama, iako Rupert ne zna, da bi Elslowa mogao nazvati izdajnikom. Konačni dokaz je došao od glasnika, prvog glasnika. Jednom od Rupertovih zlostavljanih slugu iskliznula je vest, da se Rupertova povreda teško isceljuje. Ta mala vest, dodaje se u činjenici da je Rupert odbio da odgovori na moj poziv ... da, Elizabeth, on je taj, koji stoji iza svega toga. Rizikovao bih svoj život na to.” “Dragi Bože, pa on je ubio Margaret,” šapnula je. “I ti si bio na putu da istupiš protiv njega, nisi li? Ti si nastojao da staneš na kraj ove noćne more i završiš moje muke Geoffrey, ja ...?” “Bio sam na putu da ga izazovem, da”, rekao je Geoffrey, a glas mu je opet postao oštar. “Ali ne da bi okončao tvoje muke, ženo. Ti stavljaš previše vrednosti sebi, ako misliš da si ti moja glavna briga. Rupert je napao ono, što pripada meni, a tvoj otac je bio moj verni vazal. Montwright je, ipak jedan od mojih gazdinstava, a ja štitim sve što je moje. I ja sam, veran sam svima, koji su stavili svoje poverenje u moje ruke. Tvoja noćna mora je samo tvoja, Elizabeth, i tvoje muke, tvoje da ih zadržiš. Ti si uskih ciljeva, i razmišljaš samo o sebi. Aha, ti si sebična i nerazumna, a to je najopasnija kombinacija.” Geoffrey je znao, da ju je povredio svojim grubim rečima, ali je bio previše ljut da ih povuče nazad. Upravo je priznala, da je bio nelojalna. Osim toga treba dodati i činjenicu, da samo njena ludost da je samu sebe stavila u takvu opasnost ... i sve to, da bi otišla kod ludaka, koji bi dobio veliko zadovoljstvo da je ubije. Otpustio je svoj bes da slobodno prokulja, dobro znajući, da je njegova žena bila samo dostupna posuda za njegov gnev, i njegov bol. “Koja je moja vrednost, Geoffrey?” Elizabethino tiho izgovoreno pitanje ga je iznenadio. Mislio je, da bi je njegove oštre reči naljutile i ona će mu ona odgovoriti na isti način. Shvatio je, da je razočaran i priznao sebi, da je želeo dobru borbu. Posmatrao ju je jedan dugi trenutak, primećujući kako je držala glavu gore i ispravila ramena. Bilo je nekog ponosa u njenom stavu, ali ne i bahatosti ili ljutnje u njenom pogledu. Geoffrey je pogledao u njene oči, i mogao je tamo samo vidi poraz ... Poraz i tugu. “Nemoj sada da me pitaš to pitanje”, Geoffrey je prasnuo, “Inače ću reći nešto što mogu zažaliti. Imaš sposobnost da me nateraš da izgubim živce, kao niko drugi.” Geoffrey je sklopio ruke iza leđa, umiren donekle, njenim poslušnim stavom, i rekao: “Ti se ne boriš protiv mene, a ja ne mogu a da se ne zapitam, koji su tvoji motivi. Možda si shvatila da si otišla predaleko ovaj put?” Elizabeth odbila taj mamac. Nije se mogla da ponese više nijednu oštru reč. “Zašto Rupert?” upitala je, menjajući temu. “Da li i on takođe želi Montwright?”


“Mislim da ne”, rekao je Geoffrey. “Ne, to je bio haos, koji je bio posle,” zaključio je. “Margaret je bila tako nežna, tako puna ljubavi,” rekla je Elizabeth, odmahujući glavom, “a on ju je ubio.” Roger ih je prekinuo sa uzvikom. “Povratak ljudi, Hawk.” Geoffrey i Elizabeth su se okrenuli. Vojnik pod imenom James, je sjahao i požurio do svog gospodara. “Oni jašu ovamo i brojniji su od nas, tri prema jedan. Dolaze sa istoka.” “Rupert?” Elizabeth je upitala muža. Počela je da drhti i nije mogla da prestane. Geoffrey joj nije odgovorio. Podigao je Elizabeth u naručje i odneo je do njenog konja. Stavljajući je u sedlo, on je pozvao Rogera. “Pobrini se za njenu zaštitu.” Izvlačeći svoj mač iz korica, okrenuo se od nje i počeo da naređuje svojim ljudima pozicije. Sunce je polako klizilo sa neba, bacajući meko narančasti sjaj jezera. Još pola sata, i šuma će biti u potpunom mraku. Roger je odveo Elizabethinu kobilu dalje od vode, između dva visoka stabla. Pokazao je ponovo Jamesu i dvojici drugih, i Elizabeth je bila okružena ljudima na konjima. “Ne napuštajte njenu stranu,” Roger je naredio, a muškarci su odmah klimnuli glavama. “Znam da ne bi,” Roger se ispravio, kada je shvatio, da ih je uvredio sa svojim naređenjem. Oni će pre umreti nego što bi dozvolili da bilo kakvo zlo dođe do njihove Lady, kao što bi i on. “Neka vas Bog štiti,” Elizabeth je šapnula Rogeru. On je klimnuo glavom i krenuo prema njenom mužu. A vi štite mog muža, dodala je u sebi. Pobunjenici su se mogli čuti u daljini, jahajući snažno i brzo kroz gustiš. Oni su se usmerili na vodu, valjda da napune svoje vrećice, Elizabeth je pomislila. Ali ona nije bila u pravu. U jednom trenutku, jedini zvuk bio je snažno jahanje borbenih konja, a sledeći, ludnica bitke. Neprijatelj je izjahao na proplanak sa izvučenim oružjem; Da, oni su bili spremni za bitku. Geoffrey i njegovi ljudi nisu imali faktor iznenađenja na svojoj strani i oni su bili brojčano nadmoćniji, kao što je James izjavio. Čim se čuo ratni poklič, štitovi su bili podignuti prema gore, blokirajući Elizabeth pogled. Slušala je krike i sudare gvožđa protiv gvožđa. Zamislila je da bi Geoffrey mogao biti povređen ili mrtav, i pokrila svoje uši rukama. I onda ona to nije mogla da podnese više. Prodrmala je vojnika, koji je blokirao njen pogled i zahtevala, da spustite svoj štit, tako da je mogla da vidi, da je njen suprug bio siguran. Gusto drveće i svetlo u smiraj dana, ih je dobro sakrilo, i vojnik je pristao. “Oni trebaju vašu pomoć”, rekla je, kada je videla brojčanu nadmoć. “Idite i pružite svoju veštinu”, zahtijevala je od Jamesa. “Ja ću biti sigurna ovde, sa samo jednim od vas, da me štiti.” Jamesu nije bio potreban nikakav dalji nagovor. On je želeo da se uključi u bitku i da svoj deo, a složili su se, da je ljudima mogla koristiti njegova pomoć. Pokazao je drugima, i svi osim jednog pošli za njim, svaki od njih uzviknuo je poziv na bitku, dok su jahali niz padinu sa izvučenim oružjem. Elizabeth je posmatrala svog muža, dok je borio. Zadržavala


je dah, kada je udarac neprijatelja upravo promašio njegov stomak, za par centimetara, a zatim ga ispustila zvučno sa olakšanjem, kada je oborio svog protivnika. Dvojica drugih su prišli njenom mužu, jedan sa kopljem, a drugi sa bojnom sekirom. Geoffrey ih je po kratkom postupku ubio. Njena pažnja se usmerila na Rogera, u borbi protiv dvojice muškaraca na samoj ivici vode. Dok je gledala, još jedan se pridružio dvojici, i ona je videla da je Roger gubio, i da nije imao mesta za povlačenje. Njegova silueta se jasno ocrtavala iz zalazećeg sunca, i bio je laka meta za neprijatelja, uz samo jezero na par centimetara iza njega. Elizabeth je grčevito pogledala okolo, da vidi, da li mu neko dolazi u pomoć, a zatim se setila svog luka i strele, koje je ona nosila. “odmaknite se”, viknula je svom jedinom zaštitniku. Stavila strelu uz zategnuti konac i nanišanila, oklevajući puku sekundu, dok je molila da pobunjenik stoji mirno i da će joj Bog oprostiti zbog uzimanje života, a zatim je otpustila. Strela je zazviždala kroz vazduh i pronašla svoj cilj, smeštajući se u zadnjem delu glave pobunjenika. Još jednom se pomolila za oproštaj i zahvalnost, zbog njene preciznosti i ludosti pobunjenika što nije nosio kacigu, a ona je bila spremna da ispali i drugu strelu. Ovaj put je oružje smestila u zadnji deo vrata, drugog pobunjenika, i on je pao na kolena, vrišteći u agoniji. Elizabeth je samoj sebi rekla, da joj nije bilo žao zbog toga, jer bi i on ubio Rogera, da ga ona nije omela. Ipak, njen želudac prevario njene misli, i uvijao se i zavijao od onog što je uradila. Roger je pogledao dole u pobunjenika, koji je klečao pred njim i video strelu da izbija iz njegovog vrata, kada je pao napred na lice. Njegova radoznalost je zamalo izazvala njegovu smrt. Treći pobunjenik je iskoristio Rogerovu nepažnju i požurio prema njemu. Tako da Roger nije imao vremena za nešto više nego da blokira udarac kopljem, i poslao ga da poleti u vazduh. On nije povređen, ali je izgubio ravnotežu i pao nazad u jezero. Pobunjenik se odmah okrenuo i potrčao u borbu sa drugim. “On će se udaviti,” uzviknuo je vojnik, koji je štitio Elizabeth. “Njegov oklop će ga držati ispod.” “Neće!” Elizabeth je uzviknula negirajući. Njen pogled je odleteo do Geoffrey. On će znati šta treba da se uradi. Ali on može ništa da uradi, Elizabeth je shvatila, dok ga je gledala u borbi protiv pobunjenika, koji su pokušavali da ga okruže. “Da li imate konopac?” Elizabeth je uzvikivala. Kada je vojnik klimnuo glavom, ona mu je rekla, “Skočite u vodu i vežite ga oko Rogerovog struka. Između nas dvoje, a mi ćemo biti u stanju da ga izvučemo.” “I ja nosim oklop,” vojnik joj je rekao. “To ne bi bilo dobro.” “Onda ću ja to učiniti,” Elizabeth je odlučila. “Požuri! Jaši do same ivice vode sa mnom i držite jedan kraj konopca. Kada budete osetite pritisak na njega, povucite Rogera na površinu. Nemojte se raspravljati”, vrisnula je, kad je videla, da je hteo da protestvuje. “Moj muž bi to želeo.” Nije dala vojniku vremena da razmisli, šta bi trebalo da uradi, već je pozvala svog konja na posao i odjurila na obalu vode. Skliznula je sa svoje kobile i zgrabila konopac. “Držite čvrsto,” rekla je, a zatim je duboko udahnula i napravila čisto uronjavanje u vodu. Rastojanje do dna, je bilo veće nego što je očekivala, ali je pronašla Rogera skoro


odmah. Gurnula ga je po ramenu, ali on nije odgovorio. Moleći se, da nije stgla prekasno i da još uvek ima vazduha u njemu, požurila je da napravi klizni čvor oko njegovog struka sa užetom. Bio je to težak posao, dok je blata bilo gusto i pravilo otpor na njenu borbu, da provuče konopac oko viteza. Pluća su je bolela od naprezanja, ali ona nije odustala od svog zadatka. Čim je imala osiguran čvor ispod teških grudi oklopa, ona je povukla konopac i povukla Rogerova ramena. Kada više nije mogla da podnese pritisak ni sekundu duže, ona se odbacila od viteza i krenula prema površini. A kada je vojnik osetio povlačenje na kanapu, on je počeo da povlači njegovog konja, i u toku sekunde, mlitavo telo Geoffreyjevog vernog vazala je izvukao iz vode. Roger se presamitio od stezanja kanapa i delovao je kao brod, pritegnut ispod rebara. To je prisililo veliko isticanje vode iz njegovih pluća, i u vreme kada je bio izvučen, on je uveliko kašljao i prskao. A Elizabeth ga nije čula. Pokušala je da izađe iz vode, ali je plakala tako jako, da je izgledalo da nije mogla prestati. Ona je stigla prekasno! A sada je Roger bio mrtav. Geoffrey je izvojevao pobedu nad svojim protivnicima, i bio je na putu da se bori još sa jednim, kada je spazio Elizabeth, samo nekoliko sekundi pre nego što je zaronila u vodu. Onda je reagovao skoro sa nadljudskom snagom, vrišteći poput divlje životinje, dok je jurio da dođe do nje. Njegovi ljudi su pazili na njegova leđa, spasili su mu život bezbroj puta, i sada dok je prolazio pored pobunjenika, nije bacio ni brz pogled. Tog trenutka borba je bila završena, a preostali pobunjenici su pobegli na sigurno. Geoffrey je kidao svoj oklop, sa namerom da zaroni u vodu, da bi pronašao Elizabeth, kada je ona izronila samo nekoliko metara ispred njega. Takvo olakšanje kako je on imao, nikada nije znao ga je zapljusnulo, i on je otkrio, da ga noge više neće podržati. Kleknuo je, pognuo glavu i zahvaljivao. Njeni tihi jecaji, obnovili su njegovu snagu i bes. Zahvalio je Bogu što je živa, tako da je on mogao ubiti i poskočio na noge sa urlikom besa. “Mislio sam, da si se udavila”, urlao je, dok ju je izvlačio iz vode. “Mislio sam, da si se udavila”, ponovio je. Tresao ju je, dok je urlao, a onda se iznenada zaustavio i povukao je, na svoje grudi. Elizabeth je čula agoniju u njegovom glasu i plakala sve više. “Naprotiv, Geoffrey. Još je gore”, rekla je jecajući. “To je Roger. On je taj, koji se udavio.” Izgledalo je da je njen suprug nije razumeo. Ponovo je počeo da je trese, vičući sa vrha njegovih pluća. On ju je potpuno zbunio, sa svojim ponašanjem. I tek tada je Rogerovo kašljanje stiglo do nje, i ona je počela da plače još glasnije. “On nije mrtav, Geoffrey. Nije! Nemoj se ljutiti više.” “Ti si glupa žena”, Geoffrey je dreknuo. Povukao je na svoje grudi i rekao nešto, što nije mogla da čuje, a zatim je trgnuo je nazad i tresao je sve više ponovo. Bilo je kao da nije mogao da usaglasi svoje mišljenje. Ponovo je počela da plače, a nemilosrdna publika je bila formirana u pola kruga iza njenog muža, i bez uspeha pokušavala da ukroti masu mokre kose sa lica. “Objasniću”, zajecala je, želeći samo, da može naći mesto, da sedne i sama se smiri.


“Nećeš,” Geoffrey je zaurlao, i ponovo je zgrabio za ramena. Zatim ju je ponovo povukao na grudi i rekao mekšim glasom, “Prestani plakati, Elizabeth. Gotovo je.” Osećao je, da je Elizabeth klimnula glavom uz njega i shvatio da mora duboko da udahne i zaustavi svoje podrhtavanje. Gospode, on je postupao više kao žena, svakim danom koji je proveo sa Elizabeth, pomislio je, i osmeh neverice je prešao na njegovo lice. Primetio je Rogera, pokvašenog, ali vrlo živog, i pokazao mu na sebe. “Bilo je to glupo, moja nepokorna žena je spasila vaš život, Roger. Šta vi mislite o tome?” upitao je. “Ja sam vrlo zahvalan,” Roger je odgovorio. “Iako se bih složio da je glupa, moj gospodaru.” Geoffrey se zamalo nasmejao. Roger je pokazao na čoveka, koji je ležao na tlu iza njega i rekao, “Prepoznajete li strele, milorde?” “Oni su moje,” Elizabeth je priznala, povlačeći se iz suprugovih ruku. “I nemoj se usuditi, da opet vičeš na mene, Geoffrey! Zvoni mi u ušima od tvoje povike. Vi ste bili brojčano nadmašeni i ja sam učinila ono što je bilo potrebno.” “Moja je dužnost da te štitim, ženo, a ne obrnuto”, odgovorio je Geoffrey, jasno ogorčen. “Rizikovala si svoj život.” “To je moj život da rizikujem”, protestvovala je Elizabeth. Stavila je ruke na bokove, i zabacila svoju kosu sa lica, trzajem glave, pa mu podarila dug, užaren pogled. “Mislite da ga posedujete?” ona je izazivala. Njen arogantni ton je donekle umanjen, teškim kijanjem, koje nije mogla suzdrži. “Da”, urlao je Geoffrey. Sa rukama koje su mu sada bile podbočene, a njegov stav preteći. Mišići na njegovih preplanulih bedra i nogu, bile su poduprte u raskoraku, kao za bitku, zastrašivao je baš kao i ledeni pogled u njegovim očima. Elizabethin želudac se okrenuo, i ona se odjednom osetila vrlo ranjivom u raspravi sa svojim mužem, pred njegovim ljudima, jer iako su izgledali zaposleni, zakopavajem mrtvih i zbrinjavali jedan drugom povrede, bilo je očito, da su dobro mogli da čuju povike, svog vođe i njegove gospodarice . Zato što, Elizabeth je shvatila, njena majka nikad ne bi podigla svoj glas, na njenog oca, na takav način. To je bilo nepristojno, nedostojanstveno. Naravno, njena majka se nikad ne bi sama uvalila u situaciju, kao što je ova, na prvom mestu! Elizabethine ruke su pale niz njeno telo, zbunjeno i poraženo. “Vi ste vrlo nerazumni,” rekla je ona. Okrenula se, i udaljila od njegovog bljeska u pogledu, počela je da hoda nazad prema drveću. “Ne sumnjam da bi želeo da me staviš u lance i povlačiš iza sebe,” promrmljala je preko ramena. Nagli trzaj ju je povukao nazad u naručje njenog muža, pre nego je uspjela da udahne još jedan dah. “Ne usuđuj se da odeš od mene, dok ja razgovoram sa tobom,” izjavio je Geoffrey otežanim šaptom. Kad je video da su joj oči opet pune suza, on je protresao, a zatim popustili žestoki zagrljaj.


“Tvoja ideja sa lancima je zaslužena”, rekao je, odvlačeći je dublje prema šumi, “Onda bi možda ostala tamo gdje sam te stavio.” Elizabeth je bila dovoljno mudra, da zna, da bi ćutanje bilo najbolji način delovanja u ovom trenutku, ali nije mogla da se suzdrži i ne pokuša da se, sama odbrani još jednom. “Geoffrey, da sam ostala promatrač, tvoj verni vazal i moj dobar prijatelj, Roger, bio bi mrtav. Zar ne možeš da nađeš nikakvu valjanost u mom postupku?” pitala je, vrteći ruke od frustracije i želeći da može zavrteti njegov vrat, u redu. “Žao mi je, ako je to bilo nepristojno za mene, da ubijem te ljude, sa svojim strelama. Nikada nisam ubila nikoga pre i znam da ću goreti u paklu najmanje stotinu godina, ali sviđalo mi se to ili ne, ja bih uradila to isto opet.” Počela je ponovo da plače i sebe mrzela zbog svoje slabosti. Eto to je bilo baš to, da je on napravi toliko ludom! A ona je bila toliko umorna. Pun mrak je bio pao na njih, i zatekao ih između gustog drveća, a Elizabeth je, u svojoj brzini da se što pre okrene od njegovog ljutog pogleda, posrnula je preko kamena. Geoffrey ju je uhvatio i podigao u naručje. A ona je ukopala svoje lice u njegov vrat i pokušala da prestane da plače. “Što ću da radim sa tobom?” Geoffrey postavio pitanje na vrhu njene glave. “Pogledaj me”, naredio je. Kada mu je udovoljila, nastavio je, “U razmaku od jednog oskudnog dana, me nisi poslušala Bog zna koliko puta, i otvoreno priznala svoju nelojalnost.” Spustio je na zemlju, pred njega, a zatim dodao: “Ja sam ubio ljude, koji su se odvažili i za manje.” “Ja nisam čovek, ja sam tvoja žena”, odgovorila je Elizabeth, odbacujući mu ruke sa njenih ramena. “Ti si ta, koja zaboravlja tu činjenicu, češće nego ja”, uzvratio je Geoffrey. Okrenuo se od nje i pozvao svog štitonošu, “Ovde ćemo se ulogoriti za noć. Pobrini se za moj šator.” Okrećući se Elizabeth, on je primetio da je drhtala, i pretpostavio, da je zbog hladne noći. “Izgledaš kao udavljeno štene i tvoja haljina prianja uz tebe, na neprimeren način. Pronađi svoj ogrtač i pokri se.” Glas mu je bio hladan, kao i njena odeća, a Elizabeth je primetila, da više nije osećala kao da joj se plače. Božja je istina, želela je da vrišti opet! Gledala je kako se njen muž udaljava od nje, vičući naredbe, dok se kretao prema svojim ljudima, i odmahnula glavom. Mislila sam, da sam ga shvatila, pomislila je sa očajanjem. “Ha,” promrmljala je naglas, pre nego što je kinula još jednom. “Kunem se da je on najnerazumnija, bandoglava, i tvrdoglava mazga od čoveka, koji je ikada hodao ovom zemljom,” dreknula je, dok je hodala između stabala. “Kako sam mogla razmišljati, da bi on i pomislio da pronađe vrednost u mom postupku! Ne, on ne pronalazi zaslugu, jer on nema milosti, nema razumevanja, ni ljubavi u svom srcu.” Škripanje njenih cipela punih vode, kao da su naglašavale, svaku negativnu primedbu koju je napravila.


“Gospodarice?” Rogerov glas je prekinuo njeno prazno buncanje i bilo joj je drago zbog toga. Okrenula se i videla da je on držao njen ogrtač u svojim rukama. “Pretpostavljam da vam je posle kupanja, potrebno ovo,” rekao je, a glas mu je bio nežan. Prihvatila je ogrtač i obmotala ga oko ramena, zahvaljujući za njegovu toplinu. “Zahvaljujem vam zbog vaše promišljenosti, Rogere. A da li se vi osećate dobro posle kupanja?” pitala je, pokušavajući da zadrži svoj ton vedrim. Nema potrebe, da vazal zna, koliko se oseća jadno, zaključila je. “Da”, jednostavno je odgovorio Roger. “Dođite sada. Gerald je postavio Sokolov šator. Naći ću vam nešto hrane i pobrinuti se da vas smestim. Mislim da ste sasvim iscrpljeni posle današnjih događaja.” “Ja jesam prilično umorna,” Elizabeth je priznala, tihim glasom. Hodala je uz viteza prema logoru. Izgledalo je, da je Roger uznemiren, jer dok su se približavali grupi vojnika, zaustavio se nekoliko puta, okrećući se prema njoj, pre nego što bi nastavio ponovo, njegov tihi hod. Elizabeth je znala šta je uzrok njegove uznemirenosti i konačno stavila ruku na njegovu, kako bi dobila njegovu punu pažnju. “Roger, vama je drago, što sam vam pomogla, da se izvučete iz vode?” počela je oklevajućim glasom. Nije čekala da joj odgovori, pre nego što je nastavila dalje, “Ali, u isto vreme želite da nisam osporila naređenja moga muža. Nije li to način vašeg razmišljanja? Da li je to razlog za vašu namrštenost?” Roger je klimnuo glavom, a zatim progovorio. “Zahvalan sam što sam živ, i što ste vi bili ti, koji ste me spasili. Dugujem vam svoj život”, dodao je vatrenim glasom. Elizabeth nije znala, kako da reaguje na njegove izjave. Ako se složi, da mu je zaista spasila život, i on bi trebao da bude zahvalan, onda ona nije trebala da vežba vrlinu poniznosti, ona je razmišljala. Sa druge strane, ako bi poricala njeno delo, ona ne bi bila iskrena prema njemu ... ili prema sebi. Što je još gore, ako bi umanjivala čin i ponašala se prilično neosetljivo o tom događaju, onda ne bi li ona time govorila vazalu, da stavlja mali značaj na njegov život? Prokleta skromnost, zaključila je. “Ja bih to ponovo uradila, bez obzira na gnev moga muža. Molim vas da razumete, Rogera, tvoj Gospodar nije ljut, što ste vi spašeni;. On je jedino nezadovoljan sa mojim nedoličnim ponašanjem Morate uzeti u obzir, to da mu je nepoznato da ima ženu ...., a on je... “ “Ne mučite sebe objašnjavajući svog muža meni,” Roger je odgovorio, smešeći se. “On je već razgovarao o tome sa mnom, i vrlo je zahvalan, što ste bili u stanju da me spasite.” “On ti je to rekao?” Zaprepaštenost je bila očigledna u njenom glasu. Pa zašto je on onda nastavio tako? Elizabeth se zapitala, iako se nije usudila da zapita viteza. To nije bilo njegova dužnost ili na njemu, da je uputi u načine i razmišljanja njenog muža. Roger je uhvatio Elizabeth za lakat i pognuo glavu prema njoj. “Oni su sada zapalili vatru. Dođite i stanite blizu jedne i ugrejte se. Vi drhtite od hladnoće.” “Oni rizikuju vatru?” upitala je, dok je pratila vazala kroz grupu vojnika.


“Neće li Rupertovi ljudi ...” “Nemojte se zabrinjavati,” Roger savetovao tihim glasom. “Vaš muž zna šta radi. Vaše je samo, da mu verujete.” “Da,” Elizabeth je odmah je odgovorila, osećajući sram što je postavila pitanje vitezu. Bilo je možda deset ili dvanaest vojnika, koji su napravili krug oko vatre, dok su ona i Roger stigli do centra, a Elizabeth je primetila, da svaki put, kada bi napravila kontakt očima, sa bilo kim od ljudi, oni su se nasmešili, a zatim spuštali svoje poglede, kao da iz poštovanja. .. ili posramljenosti. Elizabeth nije bila sigurna i osećala se vrlo nezgodno i donekle povređeno njihovim stavom. To je bila još jedna zagonetka, posle napornog dana zagonetki i konfuzija. “Moje prisustvo izgleda kao da je zastrašilo ljude,” šapnula je Rogeru, sa malim neprijatnim uzdahom. “Oni su s zadivljeni,” Roger je prošaputao, malo stežući joj lakat. “Zadivljeni?” “Vaša hrabrost ih je uzdrmala,” rekao je, smešeći se iznenađenju, u njenim očima. “Oni nikada nisu upoznali nekog, kao što ste vi, jer vi niste kao druge žene.” “A to je pohvala?” Elizabeth je upitala, smešeći se zauzvrat. “Da, jeste,” objasnio je Roger. “Vi ste nevesta koja dolikuje za njihovog vođu”,izjavio je. Njihov vođa se ne slaže sa vama, Elizabeth je pomislila. Pogledala je okolo, tražeći njenog muža, ali Rogerovo blago potezanje na njen lakat, okrenulo je njene misli nazad na njega. Iz pogleda u njegovim očima, izgleda da nije sasvim završio sa svojom zahvalnošću. “Žao mi je, što ste sebe stavili u takvu opasnost, zbog moje dobrobiti, ali sada, kada je to učinjeno, i više mi je nego drago. I ja ću zahvaliti Bogu svakog jutra, što ste imali hrabrosti, da uradite ono, što ste uradili.” Nasmejao se, kada je video rumenilo na njenim obrazima, koje je njegova pohvala izazvala, i dodao kao šalu, “Zato, ću se moliti za duše vaših roditelja, što su predviđali i gledali da vas nauče da plivate, jer sam ja bio onaj, ko je imao koristi od vašeg školovanja.” On se nacerio na njegovu poslednju opasku, a Elizabeth mu je ponovo uzvratila osmehom. Geoffrey je prišao iza Elizabeth, tiho kao panter, koja vreba u noći, i primetio da se izgubilo nešto njegovog besa, sa Rogerom primedbom. Hteo je da povuče svoju ženu u naručje i odvede je do njegovog šatora, kada su njene reči zaustavile njegovu nameru. “Bojim se, da bi vaše molitve mojim roditeljima samo zbunile, Roger, za pravdu Božju, jer ja još uvek ne znam kako se pliva. Iako mogu da vam kažem, da ne izgleda da bi to bilo preterano teško, ako zapamtite da zadržite dah i...“ Geoffrey urlik besa je pokosio Elizabeth i uzdrmao nogu od tla. Stisnula se u svom srcu i okrenula, samo da bi naletela na njenog muža. “Geoffrey! Šta je bilo?” Elizabeth je jedva mogla izbaci pitanje napolje, tako je bila potresena njegovim vriskom. “Nemoj reći ni jednu reč,” Geoffrey je ispustio, “Ne ...”


Njegov bes je bio svež, kao novi cvet, što samo bukne u cvatu, a on je osećao da je bio skoro potpuno van kontrole, i ako bi samo mogao ući u svoj šator, podalje od svojih ljudi, možda se onda mogao smiriti dovoljno, tek da je zadavi. Elizabeth je bila napola povučena, napola uvučena u mali šator, a onda pala, kao vreća ječma na ćebe. “Šta sam sada uradila?” Elizabeth je upitala, trljajući ruke, gde ju je muž stisnuo. “Biću crna i plava i to će biti od tvojih ruku, a ne od neprijatelja, Geoffrey. Ti ne znaš svoju snagu, mislim,” dodala je završavajući. Geoffrey nije odmah reagovao. Nije žurio, uzeo je vremena, da upali dve sveće i seo prekrštenih nogu ispred nje. Kad je Elizabeth dobila uvid u njegovo lice, poželela je, da ima hrabrosti, da dune u sveće. Oh, kako je samo on bio besan, tetive koje su mu pulsirale na vratu, bile su dokaz te činjenice, a Elizabeth je postajala dobro bolesna od toga. Koraknula je unazad štiteći prostor, sve dok joj ramena nisu dodirnula stranu šatora, i pripremila sebe za njegovo urlanje. “Ti ćeš odgovoriti na moja pitanja sa jednostavnim da ili ne, Elizabeth”, njen muž je počeo. Bila je iznenađena njegovim mekim, umalo nežnim glasom, iako je otkrila malo podrhtavanje u njemu i pogledala gore u njega. Sada, kakva je ovo njegova igra? zapitala se, bio je očigledno da je blizu ivice, da eksplodira, koliko je ona mogao razazna. “Geoffrey, ja bih ...” “Jednostavnim da ili ne”, insistirao je Geoffrey, lomeći svaku reč. Elizabeth je klimnula glavom, dajući svoju saglasnost i čekala. Gledala je kako njen suprug uzima nekoliko dugih drhtavih udaha i onda spustio dlanove njegovih ogromnih ruku na kolena. Mislila je, da je videla da su njegove ruke zadrhtale pre nego što ih oslonio uz sebe, ali odbila ovakvo shvatanje i prisilila sebe da vrati svoj pogled na njegovo lice. “Nisam mogao, a da ne čujem tvoj razgovor sa Rogerom,” Geoffrey je započeo, njegov ton je bio varljivo blag, “Ali može biti da sam pogrešio. I uvek sam razuman čovek. Ipak mogao bih se zakleti u Vilimaov mač, da sam čuo, da si rekla Rogeru, da ne znaš da plivaš. “ Glas mu je bio sve snažniji, i kad je Elizabeth, pokušala da odbije još jedan urlajući meč, otvorila je usta da odgovori, Geoffrey je pružio ruku preko njenih usta. “Sada ćeš mi odgovoriti. Da li znaš da plivaš?” Obzirom da joj je i dalje držao ruku preko usta, Elizabeth je mogla samo da zatrese glavom, a taj mali gest negiranja, ponovo je uznemirio njenog supruga. “Ti si skočila u vodu, znajući da ne znaš da plivaš?” pitao je, a glas mu je sada bio u neverici. “Držala sam se za konopac i ja ...” “Jednostavnim da ili ne.” Geoffrey je zaurlao komandujućim glasom koji je potresao šator. Ne postoji ništa jednostavno oko mojih postupaka, Elizabeth je čeznula da kaže. Ali, nije bilo obrazloženja sa njim, zaključila je. Pošto on ne želi da čuje celu istinu, onda neka bude uznemiren.


“Da,” rekla je prekrstila ruke u krilu. Glasan kašalj van šatora okrenuo je Geoffrey pažnju od Elizabeth. “Uđi”, viknuo je, glasnije nego što je nameravao. Roger je podigao ravan zastor od šatora sa jednom rukom, dok je držao drvenu posudu sa drugom. Bez reči, stavio je pladanj na pod između Geoffrey i Elizabeth i povukao se napolje. Komadi sveže kuvanog mesa, pomalo tvrde korice hleba, i naranđaste bobice napunile su pladanj do prelivanja, ali ni muž ni žena nisu povukli potez da dodirnu hranu. Roger se pojavio sa jednom čašu i kožnoj torbici, napunjenu sa vodom ili vinom, Elizabeth je pretpostavila. Pogledala je u vazala i nasmešila mu se, ali Roger nije bacio ni pogled u njenom pravcu i nije mogao da ga vidi. “Hvala vam, Rogere,” Elizabeth je kada se okrenuo da napusti šator. Iako nije reagovao sa odgovorom, Elizabeth je videla blago klimanje glavom. “Ne zahvaljuj se vazalu, zbog obavljanja svoje dužnosti”, promrmljao je Geoffrey. On je uzeo veliki komad hleba, iskidao ga na pola, i predao deo Elizabeth. “Zašto je to tako?” Elizabeth je upitala, dok je prihvatala hleb iz njegove ruke. “On je bio ljubazan. I jedino je ispravno da mu se zahvalim.” “Nije. On izvršava svoju dužnost, ženo. Svako od nas ima dužnosti, obaveze ... to je način gledanja na stvari”, naveo je on odlučno. “Zahvaljujući mu, znači da možda postoji vreme, kada ne obavlja svoju dužnost, na tvoje zadovoljstvo. Da bi se to suzbio, morala bi da kažeš hvala svaki put, kada se delo obavlja u tvoje ime.” “To je razlog zašto nikad nisam čula da si rekao hvala ili dao bilo kakvu pohvalu svojim ljudima ... ili meni!” Elizabeth se namrštila i nije mogla da odoli, a da ne doda: “Ti se hvališ da si razuman čovek, a ipak ono što si upravo rekao meni nema smisla. Biti zahvalan i kazati svoju zahvalnosti nije slabost, Geoffrey,” Elizabeth je istakla tihim glasom. “I slabi će naslediti zemlju”, citirala je iz sećanja, dajući podršku Crkve za njen argument. “Krotak!” Geoffrey je urlao. “To je krotki, koji će naslediti zemlju, ženo. Nisam ni slab ni krotak i nemam nikakvu želju da nasledim zemlju.” “Nisam mislila da se podrazumeva da jesi” Elizabeth je protestvovala. “Samo sam rekla da je ...” “Dosta! Nemoj mi deliti lekcije o kojima ti ne znaš ništa. Božje mi istine, ponestaje mi strpljenja sa tobom. Vodiš me da trčim u krug, otkako sam te upoznao, i ja to neću više. U mom životu je vladala disciplina. Disciplina! Znam da je ta reč strana tvojoj prirodi, ali tako mi svega to neće biti još zadugo. Hirovito delovanje, neplanirani odazivi ... te stvari mogu biti smrtonosne. Da nisam naišao na tebe taj dan, ti bi sada verovatno bila u Rupertovim rukama. Da li si razmišljala o tome? “ upitao je. Ipak, i pre nego što je Elizabeth mogla da razmotri njen odgovor, Geoffrey je uputio još jedno pitanje za nju. “Gde bi ti bila sada, da je vojnik, koji je držao drugi kraj tvog konopca ubijen?”


“Želiš da ti kažem, da sam postupala više nego glupo?” Elizabeth je upitala, a glas joj je bio nizak. “Nije mi potrebno da čujem tvoj glas za ono što već znam,” Geoffrey je ispravio. “Ja ću ti reći ovo, ženo. Tvoja akcija sa Rogerom ... to je bio čin hrabrosti sa tvoje strane. Ipak, sa druge strane, tvoja odluka da budeš nelojalna meni ...” Geoffrey je zavrteo glavom, a zatim dodao: “To je neoprostivo.” Glas mu je bio ravan, a Elizabeth je osećala, kao da je upravo izrekao kaznu za njenu budućnost. Pometnja pomutila njene misli. Ako je ono što je uradila bilo neoprostivo, onda kakvu je ona imala budućnost sa Geoffrey? “Priznala sam ti, da sam nameravala da idem kod Ruperta, ali i da sam se predomislila, jer bi bila nelojalna tebi,” Elizabeth je odgovorila. “I tebi je ta akcija neoprostiva?” “Da”, tvrdio je Geoffrey. “Postala si nelojalna od trenutka, kada si napustila Montwright.” “Možda si u pravu,” Elizabeth je odgovorila. “Iako ne bih to priznala sebi, sve dok nisam to uradila. Onda sam se okrenula i krenula kući, kada si slučajno naišao na mene.” “To meni čini malu razliku, kada si priznala svoju nelojalnost”, odgovorio je Geoffrey, a glas mu je bio oštar. “A ti ne možeš da pronađeš oproštaj u svom srcu?” Elizabeth je upitala. Osećajući stid što ga je povredila, znala je da jeste, iako on to nikad nebi priznao, a u isto vreme, gajila duboki bes, kakav do sada nije osetila, što je bio tako nepopustljiv u svom rasuđivanju. “Ne znam,” priznao je Geoffrey. “To se nikada pre nije desilo. Nekoliko njih, koji su mi bili nelojalni ja sam ubio. Nikad nisam dozvolio da takav vojnik, bude u mom okruženju, posle takvog lošeg dela.” “Pa kako da idemo dalje?” pitala je, pokušavajući da zadrži svoj glas, lišen osećanja kao što je bio i njenog supruga. “Prošlost se ne može promeniti”, rekao je Geoffrey. “Ti ćeš naučiti svoje dužnosti, kao moja žena, ali nećeš imati moju podršku,” zaključio je. “Tvoja prva dužnost ... Aha, tvoj jedini zadatak će biti da mi daš sina.” “Zar ti nije palo na pamet, da sam mogla da slažem o svojim razlozima, i odlasku Rupertu?” Elizabeth ga je izazvala. “Mogla sam da ti kažem, da ću da ga posetim i ponudim svoju utehu.” “Ja bih video kroz tvoje laži”, odgovorio je Geoffrey, namršteno. “Time što sam bila potpuno iskrena sa tobom, ja sam osudila, na propast ovaj brak,” odgovorila je Elizabeth. “Da li to pravi način za to?” “Ne znam. Moram da razmislim o tome. Ja ne postupam brzopleto, poput tebe.” “Dok vi razmišljate, razmislite i o ovom”, rekla je Elizabeth, puštajući da se njen gnev prospe slobodno u njenom glasu.


“Rekli ste da ne možete da mi oprostite. Sada vam kažem, da ja ne mogu da oprostim vama. Dala sam vam svu svoju ljubav, dobro znajući da mi niste uzvratili naklonost. Dala sam vam svoje razumevanje, kada vi niste ispoljavali ništa. Sama sam priznala da se moj zavet povjerenja u vas pokolebao, ali samo zbog drugog zaveta – budalastog i osvetoljubivog iako je bio – napravljen pre, nego što sam vam dala moje telo i moju budućnosti, moju iskrenost i srce, a vi govorite o dužnosti i disciplini. Odbacili ste sve što ja imam da ponudim i tražili ono, što mi najviše nedostaje. Dobro, od ovoga trenutka, vi ćete imati svoju disciplinu i vašu dužnost. Čuvaću svoju ljubav u mom srcu, i neću deliti radost sa vama. Ne znam da li ja mogu sprečiti da vas volim, ali Božja je istina, da ću pokušati. Vi ste čovek, koji je najnedostojniji ljubavi, Geoffrey, i ja ću se podsetiti na tu činjenicu u mojim svakodnevnim molitvama. Ako se odlučite da mi oprostite,” Elizabeth je kazala podrugljivim glasom, “Onda ću se možda odlučiti, da vam oprostim za podcenjivanje svega, što sam vam dala.” “Tako neka bude,” odgovorio je Geoffrey, ljut kao i ona. “Dajte mi samo ono što tražim, i mi ćemo učiniti dobro jedno drugom. Sačuvajte ljubav i naklonost za našu decu. Meni to ne treba.” Svetitelji su bili simpatičniji, Elizabeth je odlučila, jer je munula Geoffrey iz šatora, pre nego što je počela da plače. Nije htela da on vidi, koliko je ona bila povređena, kako joj je bio slomljen duh i pokretačka snaga. Njene suze bi mu pokazale, još jednu slabost, još jedan nedostatak u njenom karakteru. Sve dok nije upoznala Geoffreyja, nije imala pojma, sa koliko mana, je njeno biće bilo prožeto. Uvek je bila učena da traži dobro u ljudima, i prihvati nedostatke. Geoffreyja su očito učili upravo obrnuto. Pronađi grešku i napadaj ... da li je to bio njegov način razmišljanja? zapitala se. Bila je previše umorna da bi sada razmatrala svoju poziciju, previše iscrpljena fizički i emotivno. Svukla je mokru odeću sa svog tela, pa je prebacila preko užeta do vrha šatora, dok je pokušavala da isprazni svoj um, od njenih muka. Omotavajući se u svoj ogrtač sa kapuljačom, ona se skupila uz podmetač i plačući sebe uspavala.


Jedanaesto poglavlje Sve je bilo u pripravnosti .Napad na Rupertovo imanje će se odvijati sa prvim svetlom zore. A Elizabeth će biti dobro zaštićena, sa dvadeset ljudi, koji će gledati na njenu sigurnost. Nije bilo vremena, za njen povratak na Montwright, pre suočavanja sa njenim zetom. Nekako pobunjenika je čulo o Geoffreyjevoj nameri, i napad na ivici jezera je dokazao tu teoriju Geoffrey, a vreme je sada bilo ono najvažnije. Rupert nije bio ničija budala. Sa obzirom da je imao dovoljno vremena, on će skupiti poveću vojsku, nezadovoljnih ljudi da odgovori na izazov. U vreme mesečevog svetla Geoffrey je šetao oko jezera, ruku sklopljenih iza leđa, dok je razmišljao o svom planu napada. Pomisao da je možda Rupert vrhovni gospodar, jednak Geoffrey i u snazi i u imanjima, tako da upozori svog vazala, kako da izbegne opasnost, nakratko ušao u ratničke misli. Geoffrey razmatrao tu ideju, a zatim je odmahnuo glavom, odbijajući tu mogućnost. Znao je Owena od Daviesa, doduše, ne dobro, ali dovoljno da zna, da on ne bi izdao Geoffreyjevu nameru. Jeste, Geoffrey je poslao glasnika njemu, objašnjavajući ne samo svoje namere po tom pitanju, već nešto još važnije, njegove razloge za svoje postupke. Owen je odmah reagovao, navodeći putem svog glasnika da neće podržati njegovog pobunjeničkog vazala i ponudio da mu pošalje ljude, da pruže Geoffrey ruku. Ali, Geoffrey ponovno promisli, Owen će ići da se suprotstavi Rupertu, i da Geoffrey nije odlučio da se bavi tim pitanjem. Lojalnost je bila isto tako važna njemu, kao što je bila i Geoffrey. Nakon što je Geoffrey još jednom pregledao svoje planove za sutrašnju bitku, njegov um se okrenuo njegovoj ženi. Namrštio se u mraku, dok je razmišljao o grubim rečima, koje je razmenjivao sa njom. Znao je, da ju je povredio svojim uvreda i optužbama. Bol je bila tamo da je on vidi, u njenom pogledu. Nije imao želju da je povredi, on je izjavio to mnogo više sam sebi, ali je mislio, da je to bio jedini način, da se nosi sa njom. Gospode, iskoristila je priliku na sreću, bez jedne jasne misli za svoju sigurnost. Ja ću da objasnim, zahtevala je nestrpljivo. Ha! Geoffrey je promrmljao, objašnjava zaista! Ona je skočila u vodu, bez pojma o tome, kako će izaći, stavljajući svu svoju veru u jednog vojnika, koji drži drugi kraj konopca, niti u jednom trenutku ne razmatrajući, da bi on mogao biti ubijen, i da ne može da izvrši svoju dužnost prema njoj, ali je imala brz jezik sasvim spreman, samo da je on posluša. I objasnila je previše, obećala je sa svojim očaravajućim širom otvorenim očima, nevinog pogleda, baš kako je došlo do toga da bude usred ničega, bez osiguranja i bez njegove zaštite! Da, Geoffrey je zaključio, dok je ubrzao svoj korak, to je srce stvari, razlog njegovog besa i dalje ga je stiskao: ona ga je ignorisala, njegov položaj, njegovu moć, dajući sebi za pravo da ode sama. Nije bila impresionirana njegovom moći, njegovom snagom, njegovim sposobnostima, tako je bila sigurna u sopstvene sposobnosti, da gleda na svoje planove uz put. Od svega što bilo sveto, Geoffrey je odjednom shvatio, kako je došlo do kamena spoticanja, ona nije mislila, da ga je trebala.


Užasno saznanje, dalo njegovom egu zapanjujuć udarac. Naravno da ga je trebala, promrmljao je sam sebi, ona je slabašna u snazi, nevina za prevaru i izdaju, a ne može trajati ni dan sa njenim sopstvenim veštinama – osim za vreme kada je živela sasvim sama, podsetio se on, pre nego što je on došao njoj u pomoć. Boga mi, ona ga je sada trebala, zarežao je, ona jednostavno nije shvatila tu činjenicu ... još. Oh, ala je njoj nedostajalo školovanje! Da li bi ona ikada naučila kako stoje stvari? Uz ometanje tokom dana i prenatrpano nizanje njegovih misli, ga je iscrpelo. On je nastavio svoj put oko jezera, dok je pokušao da dosegne razlog iz stava njegove supruge. Da li ona nema viziju njenog ugrožavanja? Zar nije shvatala pakao, u koji ga je stavila preko svojih loše osmišljenih akcija? Zar nije razmotrila njen značaj za njega? Geoffrey je zastao kada ga je istina udarila. Ne, Elizabeth bi mogla da nema pojma o njenoj vrednosti za njega. On je pažljivo, da, glupavo, čuvao to saznanje dobro sakriveno, pa čak i od samog sebe. Prokletstvo! On ju je voleo, sa svim svojim srcem i dušom. Nije mislio da je sposoban za takva osećanja, ali sada je pronašao ispunjenje svoje svrhe. Nije bio odmah zadovoljan sa svojim novim uvidima, razmatrajući prve posljedice ovog sleda događaja. A onda se nasmešio. Geoffrey se setio, da je nazvao svoju ženu budalastom i priznao, da je on sada bio taj glupi, ne Elizabeth. Optužio ju je, da je zagrlila svoju osvetu, i ignorisao je, kada je obećala da je završila s tim, i rekao joj je da je ona bila uskih ciljeva, opsednuta jedino njenim zavetom, da pronađe pravdu za svoju porodicu. Ipak, sada je priznao da je veoma kriv, za sve što je naveo i da je priroda njegove žene, vrebala ispod njegove kože. Da, prisilno je prišio i svoje nedostatke na nju. Da nije William istakao za vreme Geoffreyjevog perioda obuke, da mane, koje pronalaziš u protivniku su obično one, koje kriješ u sebi? On je ignorisao tu lekciju, jer nije mislio da se primenjuje van bojnog polja, a sada shvatio grešku u svom razmišljanju. On je bio taj sa jednim ciljem: da drži Elizabeth na odstojanju, i zaštiti svoje srce od brige. I on je nju nazvao budalom? Kako je ona to uradila? upitao se. Kako ga je zarobila tako potpuno? Da li je to bila njena lepota? Da, bila je lepa, i rasla sve više sa svakim danom, ali bilo je i drugih, koje je poznavao u prošlosti više privlačne oku. Ali, njegova ljubav nije bila tako plitka. To je bio njen um, njena hrabrost, duh i odanost, koja je osvojila njegovo srce. Ona mu je mera za meru u svim stvarima. Geoffrey je uzeo kamen i bacio ga u jezero, gledao je kako se talas po talas proširilo na glatku površinu, i smatrao da je i Elizabeth bila poput šljunka. Njene akcije utiču veliki broj života, baš kao što i šljunak utiče na mirnoću vode. Sada je bila središte njegovog života, i da zanemari tu činjenicu bilo bi glupo, zaista. Bol i pustoš koju je video u očima Elizabetih, progonio ga je, dok se vraćao putem nazad u kamp. Bol je proizašla iz njenog priznanja, da je bila nelojalna. Tvrd na njene molbe da objasni njeno ponašanje, on je spremno dočekao, slažući se, da je bila nelojalna. Bes ga je savladao u tom trenutku. Da, on je priznao, pristao je na njenu krivicu i odbio da joj da oproštaj ili razumevanje. Sada se suočio sa istinom. Nije se iskreno bavio njom, jer, u stvarnosti, ona mu nije bila nelojalna uopšte. Znajući, međutim, veliko značenje, koje ona stavlja na to svojstvo zvano odanost, on je odlučio da je pusti, da oseća sramotu. Nadao se, da će ona razmisliti o njenom ponašanju i postati poslušna žena, kako on i očekuje da bude. Poslušna i pokorna. Geoffrey se ponovo nasmeje, znajući u svom srcu da je Elizabeth mogla


postajati ružna i grbava i pre nego što je mogla da postane poslušna ili pokorna. I u svom srcu, bilo mu je drago zbog toga! Tu će bez sumnje biti doživotno dokaza između njih dvoje, oko pitanja predaje, a Geoffrey je shvatio, da se raduje nežnim prepirkama. Nasmejao se glasno, i veliki odjek zvuka se prostirao preko vode, zatim je priznao da ga je Elizabeth naučila, kako da se smeje. Sada će me ona naučiti kako se skače kroz plameni obruč, baš kao što to radi i obučeni medved, kao što je video na seoskom sajmu, samo ako bi on to dozvolio. Ona pokušava da oplemeni moju prirodu, baš kao što ja pokušavam da poboljšam njenu, pomislio je. I pokušavam da je progutam, mojom snagom baš kao što i ona pokušava, da me zaključa svojom nežnosti, i mi smo oboje pobednici, jer u ljubavi ima snage i nežnosti. Da, Geoffrey je pomislio sa uzdahom, imamo jedno drugo. Ponovno je sklopio ruke iza leđa i namenskim korakom požurio, prema svojoj ženi. A kako će postupiti sada? on se zapitao. Rećiće joj svoju ljubav uskoro. Kada se budu smestili u njegovom domu, i kada bude bila na sigurnom, unutar njegovih zidina, onda će poništiti štetu, koju joj je naneo ovo predvečerje. Tada će joj kazati. Za sada će nastaviti sa maskom ravnodušnosti, nadajući se, da je naučila, svoju zasluženu lekciju. Možda će je njegovo nezadovoljstvo, njenim delovanjem više zabrinuti u budućnosti. Ipak zakeranje i sumnje, ovo ne može biti najbolji način delovanja, to ga je mučilo, ali on nije mogao da se seti drugog plana. Čudno, ali on je uvek mislio, da je ljubav kao okov, slabljenje žrtve blokirane u svom stisku. Sada je znao bolje. Osetio je novu snagu i slobodu sa svojim priznanjem. U tako kratko vreme, Elizabeth je zamenila njegov štit i mač. Ona je postala njegova snaga. Božja je istina, osećao se nepobedivo. Geoffrey je pristigao u svoj šator i našao Elizabeth da čvrsto spava. Zurio je u nju dug minut, ceneći blagu krivulju njenog bedra i noge, a zatim se brzo izvukao iz njegove odeće. Zbog njenog povremenog štucanja, bilo mu je jasno, da je plakala, nakon što je napustio. Suočavanje sa suzama bilo je teško za njega, i osećao se krivim ili ne, on je bio srećan, što je bio pošteđen tog teškog iskušenja. Činjenica, da je on bio uzrok, njenog bola nije imala značaja. On će uskoro završiti njeno mučenje, obećao je, dok se pružao pored nje. Tek što je njegova glava dodirnula postelju od njegove supruge, osećala je u snu, da je Geoffrey bio blizu, prevrnula se, u njegov spreman zagrljaj. Bila je zapetljana u svom ogrtaču, i Geoffrey je izvukao iz odeće bez prepreke, koristeći svoje telo, kao njen topli pokrivač. Čuo je njen uzdah, dok se privila uz njegove grudi i nasmešio se u mrak. “U snu ti trebam, ženo”, šapnuo je. A onda je uzdahnuo, sa zadovoljstvom. Bitka je bila brzo završena. Rupert bio ubijen, od Rogerove ruke. Geoffrey je bio žao zbog toga, želeći da njegov nož bio taj, koji je završio izdajnikov život, umesto njegovog vazala. Naredio je, da se telo skine, i video napola zaraslu povredu na Rupertovom ramenu. Elizabeth je prespavala gužvu ljudi, koji su napuštali kamp. Do trenutka kada je bila probuđena i odevena, Geoffrey i njegovi ljudi, su se već vraćali. Roger je bio taj, koji joj je doneo vest o smrti njenog zeta. Elizabeth je prihvatila podatak, bez izraza. Ona je samo klimnula glavom, da je čula, a onda se pripremila za njen povratak kući. Niti jednom ona nije baciti pogled oko svog muža, jer je znala, da je on bio siguran, slušajući njegov prodoran glas, koji je bio toliko veliki kao i njegovo telo ovog jutra, dok je naređivao, svojim ljudima u žurbi.


Elizabeth je nastavila da ga ignoriše, dok je čekala, da njena kobila bude osedlana. Kada je Gerald završio sa zadatkom, on joj je pomogao da se popne u sedlo, a ona mu je rekla hvala, to su bile prve reči, koje je izgovorila celo jutro. Tek što je pružila ruku za uzdama, Geoffrey je jahao pored nje. On ju je otrgao sa njene kobile, bez napora, kao što bi ubrao bobicu sa drveta, i smestio je ispred sebe na njegovom pastuhu. “Ti ćeš jahati sa mnom”, naveo je on, svojim arogantnim tonom. Tada je podigao štit gore, štiteći je od grana, a oni su galopirali kroz šumu. Elizabeth je pokušala da drži sebe kruto, tako da bi mogla da ga dodirne, što je manje bilo moguće, ali nakon deset minuta njena leđa su protestvala. Odustala je od neudobnosti i naslonila se na muža, ne obazirući se na meko smejuljenje, koje je čula. Ni reči nije progovorila tokom duge vožnje nazad na Montwright. To je bilo dobro, Elizabeth je odlučila, jer je iskoristila vreme da razreši svoja osećanja. Postojale su odluke o tome, ali kako je ona išla ponovo i ponovo na raspravu od prethodne večeri, shvatila je, da sve više i više zbunjena. Sigurno je napravila zbrku od toga, priznala je, ali srce joj je bilo na pravom mestu,zar ne? Njeni motivi, jednom je odustala od svoje potrebe za osvetom, a bilo je to za dobitak nevinih. Ti si tvrdoglav i nepopustljiv čovek, Elizabeth je pomislila. Pa, ja ću ti dati, ono što želiš, zaključila je. Postaću ona vrsta žene, koju izgleda da želiš. Za to bi bila potrebna disciplina sa njene strane, ali ona je bila na dorasla izazovu. Više neće pokušavati da oponaša svoju dragu pokojnu majku, više neće pokušavati da ima brak, kao što su njeni su roditelji imali. Ona će naučiti da bude poslušna i saglasna, ta dva svojstva izgleda da su bili visoko na suprugovom popisu dužnosti. Bog nek joj je u pomoći, čak će naučiti kako da šije, iako ona nije imala strpljenja za taj zadatak. Daće mu sve što je tražio, ali više ni grama. Njemu ne treba ljubav ili radost, kako bi njegov život bio potpun, tako da i ja sa njim neću dobiti nijedno. Elizabeth se oseća poprilično pakosno neko vreme, a onda je shvatila, kako je glupo bilo njeno ponašanje. Kako bi ona mogla ikada da ubedi njenog muža da ostvari sreću, koju je on propustio? Samim odbijanjem onoga, što je došao da prihvati i uživa, ona mu se suprotstavila. Ne, neće mu pokazivati naklonost i radost, kao pre. Uskoro će joj nedostajati smeh, koji su delili, zar ne? Elizabeth se namrštila, dok je uzimala u obzir sve mogućnosti. Šta je mogla da izgubi u svom novom pohodu? zapitala se. Ona nikada nije imala njegovu ljubav za početak, zar ne? Disciplina i dužnost! Njegove omiljene lekcije, pomislila je namršteno. On bi hteo da me imati kao poslušnog psa krilu, dok željno čeka reči ljubaznosti ili odobrenja, kada bi mu raspoloženje to izvolelo, baš kao i bačene kosti, željnom i gladnom psu. Dobro, ti ćeš imati i disciplinu i dužnost, mužu, i zažalićeš dan, kada si napravio te zahteve. I ja mogu biti nepopustljiva, kao što si i ti. Mislim da je vreme da naučiš lekciju. Vreme zaista! Elizabeth se osećala bolje, sa svojim novim odlukama. Odbila je rešiti pitanje svoje odanosti, znajući u svom srcu, da će početi plakati, ako to učini. Ono što je ona najviše cenila u drugima, ona je sada ukaljala u sebi. A ako bude plakala, Geoffrey će početi ponovo da viče, priznala je, a njoj, iskreno govoreći nije bilo do tog iskušenja ovog dana. Nije bila toliko glupa, da pomisli to, da će joj Geoffrey brzo oprostiti, ali vremenom možda će smekšati u svom stavu. Do tada će ona pokušati da mu da to, što najviše želi, i moliće se svakog dana, da on vidi greške u svom načinu. Možda ona može da mu pomogne u tom njegovom ostvarenju. Previše discipline i previše briga oko dužnosti ... sigurno će se umoriti od toga.


Zašto bi se ona zamarala? zapitala se. On je najtvrdoglaviji čovek. Odgovor je bio brz i iskren. Bilo da ga ona nazvala tvrdoglavim i nedostojnim ljubavi, njeno srce pripadalo je njemu. Dok nas smrt ne rastavi, pomislila je, ponavljajući svoj zavet, koji je napravila svom mužu. Pitanje je, ko će koga ubiti prvi? Misli su joj se vratile u sadašnjost, kada su se kapije Montwright širom otvorile za trupe vojnika. Elizabeth je primetila Elslowa, koji je stajao sa rukama na bokovima, i Thomasa pored njega. Pogled na licu njenog dede je pokazao olakšanje i očekivan bes. Trebala je da ostavi neku reč za njega, neki znak njene namere, mislila je, tako da on ne bi toliko brinuo. Naravno, ona je tvrdila sebi, da je ostavila neku reč, Elslow bi je pratio. Geoffrey je skliznuo sa pastuva i spustio Elizabeth na tlo. “Ti si izazvala tvom dedi nepotrebnu brigu. Idi sada i izvini se”, rekao je, kontrolisanim glasom. Elizabeth je klimnula glavom i okrenula se prema svom dedi. Kada je bila na kratki korak od njega, ona je podigla glavu i rekla: “Izvinjavam se zbog brige, koju sam vam izazvala, deda, i molim da mi oprostite.” Onda je spustila pogled, i čekala njegov odgovor. Elslow je bilo toliko laknulo, kada je video svoju unuku, živu i zdravu u naručju u njenog muža. Ali kao roditelj, koji je izgubio dete na seoskom sajmu, a zatim ga ponovo pronašao, i potreba i da je zagrli i da je pljesne, se borila u njemu. “Ti si imala kupanje u blatu?” upitao je, umesto toga, da dobije vremena, da bi smirio svoje emocije. Elizabeth je brzo otresla prljavštinu sa njene tunike, pre nego što je vratila, svoj pogled na dedu. Elslow je bio brz i video tugu, koja je tamo bila, i on je odjednom shvatio, da se ona nije sigurna vratila, posle svega. Postojala je tu povreda, skrivena unutar nje, gde je i moglo da se napravi, najviše štete. A on će uskoro saznati, ko je uzrok takvog bola. “Dođi i daj ovom starcu, tvoj zagrljaj,” Elslow je zatražio tihim, izvežbanim glasom. “Kasnije ima vremena, za objašnjenje.” Odlučujući da je ne ispituje u sada. Elizabeth je podigla suknju i potrčala u zagrljaj. “Možete li, da mi oprostite, deda?” upitala je stežući ga sebi. “Naravno da ti opraštam,” odgovorio je Elslow, tapkajući je po vrhu glave. “Idi unutra i pronađi čistu odeću. Zatim svakako poseti, svoje tvrdoglave pse. Oni nisu ni dotakli hranu ili vodu, od kako si nestala. Da ja ne znam bolje, rekao bih, da su bili zabrinuti za tebe, kao što sam bio i ja.” Elizabeth je uzdahnula i krenula prema dvorcu. Thomas je zgrabio njenu ruku i Elizabeth prestala da se smeje na svog malog brata. To je bilo svo, ohrabrenje koje mu je bilo potrebno i on je odmah krenuo u razdragano tumačenje dedinih reakcija, na njen nestanak. Elizabeth ga je ignorisala, sve dok je nije zapitao, da li ju je Geoffrey istukao. “Nije! Zašto misliš da bi uradio tako nešto?” upitala je, povlačeći ga za sobom. “Deda je rekao da hoće,” objasnio je dječak, očigledno razočaran. Elslow je prekrstio ruke na grudima i promatrao svoje unuke, kako nestaju iza vrata. Svoj bes je raspustio i okrenuo prema Geoffrey, koji je došao i stajao kraj njega. “Šta si to uradio sa njom?”


“Ja? Šta sam ja njoj uradio?” Geoffrey je bio zaprepašten od Elslowovog pitanja i njegovih podrivajućih misli, da je Geoffrey taj, koji je bio uzrok, Elizabethinog takvog bola. “Umesto toga, trebalo bi da se zapitate, šta je ona učinila meni! Kažem vam, Elslow, tako, kako ona ide, ja ću biti mrtav i sahranjen, pre nego što se naše prvo dete rodi.” “Reci mi, šta se dogodilo,” Elslow je zahtevao. “U očima moje unuke je poraz. Video sam to i zabrinut sam. Elizabeth nije jedna od onih, koji odustaju lako. Šta joj je izazvalo toliki bol?” “Ona sama ga izaziva,” Geoffrey je odbrusio, iritiran zbog saslušanja. “Ona utrčava da vidi Ruperta, nemajući pojma u kakvoj je opasnosti ...” “Nije, a zašto bi ona imala ...!” Elslow ga prekine. Geoffrey je počeo da hoda prema dvorcu. “Znam. Znam. Nije imala pojma, da on stoji iza ubistava, a onda je skočila u jezero, da spasi mog vazala i usudila se da prizna, nakon tog dela, da ona ne zna da pliva. Sada mi reci, Elslow, da li bi me ti krivio da je istučem? “ Elslow koračajući i sam pored ratnika, odgovorio je brzim negiranjem. “Ne bih. Zašto, mislim čak da bih ti sam pomogao.” Obojica su razmenili poglede koji su priznali istinu, i oni su počeli da se smeju. “Nijedan od nas, ne bi mogao da podigne ruku i da joj naudi”, rekao je Elslow. “Moraš da znaš i ovo takođe”, rekao je Geoffrey, postao ozbiljan. “Bio sam vrlo težak prema njoj, čak sam je optužio za nelojalnost, i planiram da zadržim takav oštar stav sa njom i posle, dok se ne nauči malo na uzdržanost. Uzdržanost, i disciplinu. To je jedini način, koji ja mogu da se setim, da je održim živu, Elslow. Ne želim da obučavam drugu ženu “, završio je. “A da li je to uradila?” Elslow je odmah pitao. “Šta?” “Spasila vazala.”odgovorio je Elsow. “Da, učinila je to.” “Nisam posumnjao ni za sekund”, rekao je Elslow sa sjajem u očima. “Propustio si svrhu, starče,” Geoffrey je odbrusio razdraženo. “Bez ograničenja i discipline?” “Šta ti govoriš?” Geoffrey je sumnjičavo upitao. “Ona je spasila vazala, bez ograničenja ili discipline?” “Elslow, nemoj da me izazivaš! Mislim na sigurnost tvoje unuke. Ona mora da nauči na oprez.” “Moraš učiniti ono, što ti misliš da je najbolje,” izjavio je Elslow. “Da. Iako ja obećavam, da ću koristiti nežnu ruku da je vodi,” izjavio je Geoffrey vrlo činjeničnu stvar. “To nije tako lako, prekinuti dugotrajnu naviku, bez izlaganja rizika, da se razbije duh, u redu. Njoj su date odrešene ruke i dozvoljeno joj je da podivlja. Sve to se mora promeniti.” “Da li smo mi razgovarali o mojoj unuci ili jednim od tvojih konja?” Elslow se raspitivao ironičnim tonom.


“Uradiću onako kako mislim da je najbolje,” izjavio je Geoffrey, ignorisajući njegovu ironiju. “Ja ne želim, da je izgubim.” To je bilo sve koliko će on priznati. Elslow je bio dovoljno lukav, da to shvati. Klimnuo je glavom i brzo promenio temu, tražeći detalje, koje se odnose na borbu sa Rupertom. Geoffrey je imao puno više razumevanja za tu temu i rekao mu vrlo detaljno o strategiji i ishodu. “Sada kada je Rupert mrtav, kako ćeš dokazati, da je Belwain umešan?” Elslow je upitao. “Nisam uzeo u obzir sve mogućnosti. Nemoj da se zabrinjavaš sa tom temom. Naćiću način, da se nosim sa njim. Meni je na prvom mestu, da se Elizabeth smesti, u svoj novi dom.” “Kad odlazite?” Elslow se raspitivao. “Mislio sam sutra, ali će odlučiti to, da li će prvo Elizabeth morati da se odmori. I moram da odem do Owena, i ispostavim mu izveštaj. Ne bi bilo u redu, da mu pošaljem glasnika. Deset, možda i dvanaest dana, od tad i mi ćemo otići. “ “Još uvek želiš da mene ostaviš glavnim?” Elslow je upitao. “Želim. Dečaku će biti bolje sa tobom zbog njegovog veća. Poslaćemo po njega uskoro. Sada dođi i podeliti piće sa mnom. Mi ćemo da nazdravimo za pobedu.” “Ja ću ti se pridružiti i predložiti svoju zdravicu, Geoffrey. Za vašu budućnost. Neka to bude sve što vi želite.”


Dvanaesto poglavlje Geoffrey je izgubio malo vremena, pre nego što je krenuo da preda Owenu svoj izveštaj. Tako je Geoffrey tretirao druge, ravnim sebi, i tako je želeo da se i oni odnose prema njemu. Slanje glasnika sa vestima o ishodu bitke sa Rupertom ne bi bilo savršeno, ali Geoffrey je uvek izvršavao svoju dužnost, kako treba. Vrlo malo je razgovarao ili se video sa Elizabeth u poslednja dva dana, koje je proveo u pripremama za odsustvo. Izjahao iz Mont Wrighta znajući, da ostavlja svoju ženu u uverenju, da je još uvek besan na nju, i dok ga je bolelo da vidi njenu uznemirenost i tihu otuđenost, podsetio se, da je to bilo za njeno dobro. Ako bi ova lekcija mogla da je nauči, kako da više pazi na sebe, onda je bol bio itekako vredan agonije. Ipak, iako je prikrio svoja prava osećanja od nje, nije mogao da odoli, a da je ne povuče sebi i da joj da zvučni, jeste, strastveni poljubac pre nego što je otišao. Elslow je gledao ispraćaj između muža i žene sa tihom zabavom. On je uvek smatrao da je Elizabeth više nego inteligentna i bio je zaprepašten, da ona nije mogla da vidi kroz fasadu njenog muža. Da ona ne vidi ljubav, koja je zračila iz očiju njenog muža? Zašto, to je bilo vrlo očigledno bilo kome, ko ima i malu sposobnost razmišljanja, da, čovek je jasno bio se opijen sa svojom suprugom! Ranije, Elizabeth je uvek bila ogledalo njegovih osobina, njegove ličnosti, ali u poslednje vreme, ona je postupala više kao izbičevana životinja, nego samostalna divlja mačka, koju je nadgledao i podigao. Već je odlučio da se umeša, znajući, da to nije bilo njegova stvar, ali ne mareći ni najmanje zbog toga. Bio je rešen da vidi decu, svoje ćerke srećne i zadovoljne, tako da je i on mogao da nađe, svoje zadovoljstvo i mir. Da, on je odlučio, i njegovi motivi su bili sebični u nekom smislu. Elslow je pustio Elizabeth da se drži svog društva celog dugog dana i čekao, dok su se smeštali u tihoj dvorani za večeru. Geoffrey je poveo pola kontingenta ljudi sa sobom, uključujući i Elslowovog novog prijatelja, Rogera, i tišina, posle toliko haosa zbog Geoffreyjevog prisustva, bila je uznemirujuća. “Izazivam te na partiju šaha, Elizabeth”, izjavio Elslow, kada je večera bila završena. “Bojim se, da moje srce neće biti u igri,” Elizabeth je odgovorila umornim uzdahom. Sada kada je Geoffrey nije bio tu, ona se predala melanholiji, te je sasvim uživala u svojoj malodušnosti, Elslow je primetio. “Ne želim tvoje srce u tome,” Elslow je rekao, dok je postavljao na sto, drvenu šahovsku tablu i ređao figure, “Želim da koristiš svoju glavu. U svim stvarima treba da koristiš svoju glavu, unuko.” “Zvučiš kao moj muž,” odgovorila je Elizabeth. “Šta želiš da postigneš?” upitala je sumnjičavo bacivši pogled na svog dedu. Pomerila je pešaka za početak igre i pokušala da se koncentriše.


“Pusti neka tvoje srce vlada tvojim postupcima, to je sve”, izjavio je Elslow uobraženim glasom. Mislio je da je potkopa, a po izgledu na Elizabethinom licu, znao je, da je uspeo u tome. “Ne!” Elslow je pomerio njegovog pešaka uz cerekanje, ignorišući njeno protestovanje. “Elizabeth, ne pokušavaj da zavaraš ovog starca. Tuguješ od trenutka, kada je tvoj suprug otišao. Vrlo je teško razgovarati sa tobom, jer ti je glava skrivena u grudima, i kao da hodaš okolo naokolo u krug. Ljubav ne treba da bude tako mizerna.” “Jadna! Ja sam jadna?” “Nemoj ponavljati moje reči kao papagaj, dete. Zaista, ti se ponašaš kao i tvoji psi povremeno,” rekao je, cerekajući se, na gnevan izraz lica svoje unuke. Mogao je da razume, kako je Geoffrey uživao u suočavanju sa suprugom, jer je Elizabeth bila lak mamac. “Šta je to što želiš da mi kažeš?” Elizabeth je zahtevala. I napravila jedan nepromišljen potez sa jednim od njezinih vitezova, bubnjajući vrhovima prstiju po stolu, kada je Elslow ubrzo osvojio figuru. On će je pobediti u ovoj igri za kratko vreme, ako ne bude obratila pažnju na njegove poteze. “Reci mi i završi više sa tim, tako da mogu da se posvetim ovoj igri. Pre sam te uvek pobeđivala, deda”, podsetila ga je, “a i večeras ću te pobediti.” “Ha!” njen deda frkne. “Bojim se da nećeš, draga. Tvoje srce nije u igri.” “Moje srce nema nikakve veze s tim,” Elizabeth je odbrusila, dok je gledala kako on osvaja još jednu od njenih figura. “Da li si rekla svom suprugu da ga voliš?” Elslow je iznenada prasnuo, postavljajući pitanje sa brzinom jastreba u napadu na svoju nevinu žrtvu. “Ne želim da razgovaram o mom mužu,” Elizabeth je besno odgovorila, zureći u tablu pokušavajući da odbaci temu. Elslow je shvatila da na ovakav način neće postići ništa. Njegova pesnica je sletela na sto, potresajući i Elizabeth i delove šaha. “Hoću tvoju pažnju, kada ti se obratim”, zahtevao je. “Ja sam tvoj staratelj i to bi bilo dobro da imaš na umu. Imam želju da raspravim to pitanje, a ti ćeš to poštovati”, dodao je gromkim glasom. “Vrlo dobro”, odgovorila je Elizabeth, izazvana njegovim besom. “Ja ne znam kako si došao do zaključka da ja volim svog supruga, ali,” dodala je, kada je videla da je njen deda hteo da je prekine, “Ali to je istina. Volim ga.” “A da li si ovu informaciju podelila sa svojim mužem?” “Da, rekla sam mu, da ga volim.” Elizabeth je premestila figuru nazad u poziciju na šahovskoj tabli i rekla: “Ti si na potezu, deda.” “Kada budem spreman”, odgovorio je Elslow. Sada mu je glas bio mirniji, a Elizabeth je podigla pogled da iz pročita njegov motiv.


“Da li je Geoffrey bilo drago, kada je čuo tvoju izjavu?” Pitanje je razotkrilo svu Elizabethinu povređenost i ljutinu. “Nije bilo!” Ispalila kao iz topa negiranje, ne skrivajući od njega od svoj bolni izraz. “Njega uopšte nije briga za ljubav ili naklonost. To su bile njegove iste reči, koje je on naveo,” izjavila je, kada je Elslow pokazao svoju nevericu. “Ja ću sačuvati svoju ljubav i pažnju za našu decu. Ljubav izaziva slab duh,” objasnila je. “Reći ću ti i ovo, deda, moj suprug je najbezosećajniji muž”. I kao uzgred, promrmljala je, “osim kada je ljut.” “Ha!” Elslow je prilično zarikao od radosti. “To, mislim, da to je ključ.” “Ne razumem”, odgovori Elizabeth, mršteći se. “Ti se smeješ mom jadu i govoriš u zagonetkama. Geoffrey je uvek ljut, i meni je više muka od toga. On je nepopustljiv, nerazuman i nemilosrdan. Ja ću ti reći šta mislim da uradim, deda. Pokušaću da se odreknem svoje ljubavi prema njemu. Da! I hoću, kažem ti. Mada je to uzaludan trud. Ja sam kao vitez, koji je okružen neprijateljskom vojskom, i znam kada sam poražena. “ “Gluposti, dete. Ostavi svoju bedu na stranu. Nameravam da podelim tajnu sa tobom. Tvoj suprug te voli.” Elslow se nasmejao unuci, na reakciju njegove izjave. Neverica, zapanjenost, i bes takođe. “Pre nego što se ova igra završi, ja ću ti dokazati da sam bio u pravu”, obećao je. “Ali moram da imam tvoju punu saradnju po tom pitanju.” Čekao je da Elizabeth klimne glavom, a kada je napokon učinila, nastavio je, svojim zvanično ozbiljnim glasom. “Sad mi ispričaj šta se dogodilo, kada si spasila vazala od davljenja. Hteo bih da čujem sve, tako da te molim da ništa ne izostaviš.” “Reci mi šta je radio”, Elslow je bio uporan. Sada je on bio taj, koji je dobovao prstima po stolu, a njegova nestrpljivost sa svojim unukom je bila očigledna. “Ne znam šta tražiš”, Elizabeth je protestvovala. “Bio je ljut i vikao je, naravno – znaš, on je uvek viče na mene – i on nije hteo da mi dozvoli, da mu objasnim svoje razloge.” “Promašila si moje pitanje, dete,” izjavio je Elslow, a sada je ton njegovog glasa bio nežan. Nije želeo da je ovaj razgovor uznemiri više nego što je potrebno, ali bez obzira na to, osećao je, da mora nastaviti. Pažljivo birajući reči, rekao joj je, “Da li te je izvukao iz vode vukući te za kosu? Da li te je baciti na zemlju i tukao te?” Elizabeth zine, zbog njegovih nečuvenih pitanja. “On me nikada ne bi povredio i ti to znaš, deda ne bi, znaš da je častan i ....” Spor osmeh njenog dede je zaustavio njenu tiradu. “Ponovo se seti slike, koju si zapamtila i ispričaj mi svaki detalj, od kada si ušla u vodu.” “Ti insistiraš?” Elizabeth je upitala, ne želeći da mu udovolji.


“Hoću!” “Vrlo dobro. On me je izvukao iz vode, ali me nije držao za kosu,” rekla je, odmahujući glavom, “na kraju mislim, da me je izvukao iz vode, a onda, pred svim svojim ljudima, on je počeo tako jako da me trese, da sam mislila da će mi zubi otpasti. To je bilo tako neprijatno pred njegovim ljudima, i načinu kako me jako tresao, “rekla je, ponovo zapadajući u novi talas besa. “Nastavi”, Elslow ohrabrio. “A onda je ...” Elizabeth su se oči raširile od zaprepaštenja, kao da se prisetila. I kao nikada ranije, tako polako, namrštenost se izgubila sa njenog lica, a iskra nade je ušla u njen pogled. Elslow je pažljivo pratio njen izraz lica i primetio svu tu promenu, tiho uzdahnuvši. Njegova unuka je dolazila k sebi. “On je šta?” Elslow je upitao, s teškom mukom pokušavajući da se ne nasmeje. “Zašto, privukao me sebi i zagrlio me. To je istina. Ja sam plakala, tako da nisam mogla da čujem šta je govorio.” Elizabeth je zgrabila ruku svog dede i počela da se smeje. “Božja je istina, on se ponašao kao da sam krpena lutka, deda. Prvo, bi me protresao, a onda bi me zagrlio, a onda bi ponovio to teško iskušenje opet i opet. To je bilo, kao da nije mogao da se odluči, koja je stvar preča. “ “Da, tako je i Roger ispričao,” potvrdio je Elslow, cerekajući se. “Sada,” nastavio je, njegov glas je ponovo postao ozbiljan, “Upravo sam čuo, da si ga nazvala, nepopustljivim, nerazumnim i nemilosrdnim.” “Jesam,” priznala je Elizabeth. “Želela sam da budem iskrena,” objasnila je. “Sa svima, osim prema sebi samoj,” Elslow je dopunio. “Neću te dalje ispitivati, Elizabeth. Sada ćeš početi da koristiš svoju glavu i sama pronaći svoje rešenje.” “Reci mi šta ti misliš,” Elizabeth je zamolila. “Moje misli su beznačajne,” Elslow se ogradio. Izgled razočaranja, na njenom licu je ublažila njegovu odlučnost. “U redu. Za mene, to sve, je vrlo jednostavno. Čovek te voli, bez obzira, da li to želi ili ne.” “Ako je to što kažeš istina,” Elizabeth je odgovorila, “Tada postoji još uvek jedan problem.” “Da?” “On to ne zna ... još.” “Tada će se tvoja dužnost da ga naučiš,” izjavio je Elslow sa bljeskom u očima. Partija šaha se nastavila, ali Elizabeth nije mogla da se usredsredi na ono što je radila. Misli su joj bile zauzete, pokušavajući da smisli plan, kako da se ponaša prema svom mužu, a to zahteva njen pun trud. “Deda?” ona je iznenada prekinula tišinu u jednom trenutku.


“Geoffrey misli, da sam mu bila nelojalna, i ja ne znam, šta da uradim i kako da promenim njegov način razmišljanja”, priznala je. “Vremenom njegov stav će omekšati. Tvoji motivi su bili čisti, dete, a on će to sigurno shvatiti uskoro”, njen deda je odgovorio, dok je studirao šahovsku tablu. Elizabeth je uzela u obzir reči njenog deda, a zatim je ponovo prekinula njegovu koncentraciju. “Uvek si me učio da se napravi plan, pre nego što se naprave promene, i ja sam razmislila o tome, tako da bih mogla ...” “Nemoj mi reći šta nameravaš”, izjavio je Elslow. “Želeo bih da ostanem nevin, od tvojih obmana.” “Obmane! Ti si me posramio, deda. Ja ću se odnositi sa svojim mužem časno. Uvek,” izjavila je, sa posebno naglašavajući. “Ako me Geoffrey zaista voli, onda ono što planiram biće nešto najčasnije.” “Šah-mat!” “Molim?” “Igra, Elizabeth. Ja sam pobedio.” “Naprotiv, deda,” Elizabeth je negirala smeškajući se. “Ja sam ta, koja je pobedila.” “Šta pričaš? Imam tvoju kraljicu, a tvoj kralj, ne može da se pomera. Igra je moja.” “Da, to je istina”, priznala je Elizabeth uz klimanje glavom. “Igra je tvoja ... ali vitez je moj.”

Dok je Geoffrey bio odsutan iz Montwrighta, Elizabeth je pripremila svoje stvari za prelazak u dom svoga muža. Bio je to među najtežim zadacima. Jer bi se svako jutro, nakon buđenja, Elizabeth borila protiv talasa mučnine. Žuč bi gurala da se oslobodi, i više nego često, njen želudac bi pronašao svoj put. Elizabeth se zatekla da jede manje i manje, misleći, da će tako otkloniti otrov, koji je misteriozno našao svoje mesto u njenom stomaku, i odmarala se nekoliko puta, tokom dana u nastojanju da dobije novu snagu. Ona se nije usudila da nosi prsten, od belog luka oko vrata kao zaštitu, jer je htela da sakrije svoju bolest od dede. Nije želela da se on zabrine, ali ona nije mogla sebe da spreči da postane sve zabrinutija. Bolest je bila zaista čudna, jer posle bitke sa želucem svakog jutra, odjednom bi se osećala sasvim normalno. Sve do uveče, kada bi borba bila nastavljena. Okrivila je svoju uznemirenost zbog činjenice, da je Geoffrey otišao. Ljubav se igrala pustoši sa njenim telom, kao i umom, zaključila je. Ipak, kada se Geoffrey vratio na Montwright, nekih sedam dana kasnije, Elizabethino stanje se nije popravilo. Njen suprug bio je previše zauzet, sa svojim pripremama za odlazak, da bi mnogo obraćao pažnju na Elizabeth. A Elizabeth je bila i zadovoljna i nezadovoljna nedostatkom pažnje svog supruga. Uskoro je bilo očigledno, da je on izbegava, očigledno čak i najviše pomračenom umu. Dolazio bi u krevet, dugo pošto bi Elizabeth zaspala i nestajao pre nego što bi Elizabeth ujutro otvorila oči. Elizabeth je uspela da održava spoljašnji mir, dok je njen stomak nastavio svoj rat, a novu snagu je sticala, svaki put kada bi joj njen deda poklonio mali mig


ili osmeh. Svako klimanje glavom, svaki osmeh bio je podsetnik na njihov razgovor ...potvrda da je njen muž voli. Gospode, ala je on bio tvrdoglav! Još uvek je bio toliko ljut na nju, da je jedva pogledao u njenom pravcu, kad su bili u istoj sobi. I nije je ni pipnuo, ne od povratka. Srce ju je bolelo, koliko i njen želudac, kada je shvatila, koliko je čeznula za njegovim poljupcem, njegovim zagrljajem, njegovom ljubavi. Elizabeth se borila da održi kontrolu, tog jutra, kada su ona i Geoffrey su se spremali za odlazak, njegovoj kući. Bilo je neobično toplo za rano leto, a Elizabeth se osećala prilično setnom, dok se opraštala. Znala je, da njen muž ne bi bio zadovoljan, što je postala preterano osećajna, a ona je stalno podsećala sebe na osećaj, da je kao golicaju i zagrlila svog malog brata, a zatim se okrenula prema svom dedi. “Nedostajaćeš mi”, rekla mu je šapatom. “Da li si se setila da poneseš tvoj barjak?” upitao je njen deda. “Malo sećanje na tvoju prošlost će ti pomoći, da se nosiš sa nesigurnošću u budućnosti.” “Setila sam se,” odgovorila je Elizabeth. “Volim te, deda. Bog neka štiti tebe i Thomasa.” Njen deda ju je prihvatio u moćan zagrljaj, a zatim je podigao na njenu kobilu. “Ti si prošla kroz puno toga, ovih poslednjih meseci, dete,” izjavio Elslow tihim glasom. Uhvatio je za ruku i stisnuo je. “Ali ti si stvorena od jakog materijala, i Božja je volja, da slediš svoju sudbinu i tvog muža. To dvoje je isprepleteno, baš kao i vinova loza, koja se drži na zidinama dvorca. Ne plaši se, Elizabeth. I ne zaboravi, imaj poverenja u svoje srce, ali koristi glavu.” Elizabeth se nasmešila na dedine zbunjujuće naredbe i odgovorila: “Daću sve od sebe.” Geoffrey je posmatrao opraštanje između dede i unuke, sa stepenica Montwrighta. Bio je ponosan na svoju suprugu, znajući, koliko je držala svoja osećanja pod kontrolom. Izgledala je tako dostojanstveno i spokojno, da je pomislio, kako je ona divna kao neka kraljica, iako je znao, koliko je to bio težak rastanak za nju. Ona je napuštala sve što joj je bilo poznato, da prati svog muža, čoveka za koga je mislila da je nesposoban da oseća bilo kakve emocije osim besa. Geoffrey je priznao, da mu se sviđa dirljivo pokazivanje naklonosti između Elslow i Elizabeth i shvatio da je razdražen, zbog toga što je bio promatrač, a ne učesnik. Ipak, on nije znao kako da uđe u oproštajni pozdrav, i tako je i dalje stajao i gledao, sa zamišljenim izrazom na licu. Thomas je zahtevao pažnju ratnika. Dete je uletelo na Geoffrey noge, jedva gurkajući Gospodara, sa svojom malenom snagom. Geoffrey je bez napora podigao dete visoko u vazduh, a zatim ga polako spuštao, sve dok njih dvoje nisu bili oči u oči. “Ti ćeš paziti na ponašanje i slušati svog dedu!” Glas je zvučao oštro, čak i njegovim ušima, ali dete izgleda da je bilo bez straha. Nasmešio se i klimnuo glavom, kao znak odgovora.


Geoffrey se pretvarao da će ispustiti Thomasa, a dečak je cičao od radosti. Gospodar je spustio dete na zemlju i izgledalo je da ga ne uznemirava što se mališa omotao oko njegovih nogu. Zaista, bio je zadovoljan, što je dečak bio toliko otvoren i iskren sa svojom naklonosti, te ga potapšao po glavi, dok je gledao kako Elslow korača prema njemu. “Ja ću gledati na Thomasovo dobro”, rekao je Elslow. “I Ja ću gledati vašu Elizabeth,” Geoffrey je obećao svečanim glasom. “I tako ćemo oboje biti na čelu srećne jurnjave,” rekao je Elslow, cerekajući se. Geoffrey je shvatio da je nasmejan, a onda se osvrnuo i bacio pogled na Elizabeth. Video je uznemirenost, koju je pokušala da sakrije. “Moram da požurim, pre nego što se moja žena predomisli i odbije da ode,” rekao je on Elslowu. Krenuo je prema svom konju, a zatim stao i okrenuo se Elslowu. “Još uvek postoji opasnost, i tako će biti do god je Belwain na slobodi. Hodajte sa oprezom”, rekao je. I to je bilo najbliže, dokle je Geoffrey mogao da dođe, priznajući svoju zabrinutost i privrženost. Elslow, međutim, nije gajio takve kočnice. On je udario Geoffreyja po leđima i prebacio svoju ruku oko njegovih ramena. “Sine, vi ćete nedostajati ovom starcu,” promišljeno je rekao vitezu ozbiljna lica. Geoffrey se zakikotao i odgovorio, odmahujući glavom, “Nikad nisam bio okružen, tako mnogo onih, koji su tako neustrašivi. To je misterija”, priznao je. “To je zato što smo porodica”, izjavio je Elslow. “Da,” rekao je Geoffrey, penjući se na svog konja, “Porodica”. Zatim je dugo pogledao u Elizabeth, i okrenuo se prema kapiji dvorca. Roger je bio natovaren u sedlu pokraj njega, a dva vučjaka, su okruživala Elizabeth. Predvodeći trupe, koje su okruživale Elizabeth, izašli su iz Montwrighta. Geoffrey je ostavio pola svog kontingenta ljudi sa Elslowom i nije osetio nikakvu nelagodu zbog toga. Gledao je napred, izgarajući od želje za putovanjem. Elizabeth se radije osvrnula, naprežući se da zapamti, zidove njenog doma. Budućnost ju je plašila, pa je osetila, razarajuću usamljenost, koja je cepala njeno srce. Njena fizička neugodnost ubrzo je uklonila usamljenost. Izgledalo je, da je svaki sat ili tako nešto, i njena bešika i želudac zahtevali oslobađanje. Bilo je i nespretno i posramljujuće, da se moraju zaustavljati, tako često. Trebala je pronađe sluškinju, koju bi povela sa sobom, zaključila je. Druga žena bi smanjila njenu sramotu, a možda i podelila njene brige. Do trenutka, kad je sunce dostiglo svoj vrhunac, Elizabeth je bilo vruće, osećala se jadno i iscrpljeno. Zatvorila je oči za trenutak odmora i gotovo je skliznula iz sedla, ali se Geoffrey iznenada, stvorio pored nje, i uhvatio je, upravo na vreme. Podigao je i smestio je uz njega ne prekidajući korak, svom pastuvu. Elizabeth je uzdahnula prihvatajući i ubrzo zaspala, a glava joj je bila naslonjena uz suprugove grudi, a ruke obmotane oko bokova. Sa jednom rukom, Geoffrey je držao svoju suprugu blizu sebe, uživajući u osećaju njene mekoće uz njega. Mirisala na poljsko cveće, Geoffrey je pomislio, trljajući svoju bradu


na teme njene glave, dok je udisao njen slatki miris, i jabuke takođe, od skromnog ručka, koji su podelili. Čuo je svoju suprugu, kako je uzdahnula u snu, i tiho ponovio zvuk. Elizabeth je prespavala skoro celo poslepodne. Sat vremena pre zalaska sunca, Geoffrey je konačno pozvao da se zaustave, i okončaju svoj brzi tempo. Elizabethine noge nisu izdržale, i kada je napokon dotakla tlo, shvatila je da se morala osloniti na Geoffrey ruku, dok se nije smanjilo podrhtavanje. “Ti si bolesna?” Geoffrey je zapitao, koje je zvučalo kao optužba, a Elizabeth se uspravila odjednom. “Nisam!” ona se suprotstavila. “Samo sam malo klonula. To će proći.” Pokušala je skrene pogled, ali joj Geoffrey nije dozvolio, već je položio ruke na njena ramena i povukao je prema sebi. To je bio prvi nastup njegove naklonosti, posle tako dugo vremena, da se Elizabeth osećala da i sama postaje stidljiva. “Da li je to, tvoje vreme u mjesecu?” upitao je, blagim šapatom. Sramežljivost je isparila sa njegovim nečuvenim pitanjem. Elizabeth je jeknula i odmahnula glavom žestoko. “Ne smemo da razgovaramo o takvim stvarima”, rekla je, crveneći. “To je nepristojno.” Pokušala je da se povuče, ali Geoffrey nije hteo da je pusti. “Ako muž i žena ne razgovaraju o takvim ... stvarima, a kako ja da znam, kada ne mogu da te dodirnem?” upitao je logičnim glasom. “Oh, ne znam”, prošaptala je Elizabeth svoj odgovor, gledajući dole na zemlju. Iznenadna misao, je okrenula njen pogled nazad na muža. “Da li je to razlog zašto to niste učinili, to je razlog što nismo ...” promucala je, nesposobna da stavi svoje misli u reči. Čekala je, nadajući se da će Geoffrey završiti rečenicu, ali on je ostao nem i pažljivo je posmatrao. “To je razlog, što me nisi dodirnuo?” napokon je upitala. Njen glas je bio kao šapat vetra, ali ga je Geoffrey čuo. “Ne”, odgovorio je on. A glas mu je bio nežan i to je najviše zbunilo Elizabeth. “Onda ste još uvek ljuti na mene?” Elizabeth je upitala. “To je razlog.” U svom srcu se molila da je u pravu, i da je Geoffrey gnev zbog njenog ponašanja taj, koji ga drži van kreveta. Nije znala, kako bi se nosila sa bilo kojim drugim razlogom. A ako mu ona više nije poželjna ... Geoffrey je gledao igru emocija, koje su se prepletale na licu njegove žene, i priželjkivao da je potpuno uzme svoje ruke i poljupcem otera sve njene sumnje, sve njene brige. Jedva je mogao da prikrije svoju glad za njom. Obećanje, koje je dao sam sebi, da će sačekati dok se Elizabeth ne bude smestila u svoj novi dom, pre nego što joj bude govorio o svojoj ljubavi, pre nego što joj bude pokazao svoju ljubav, sad je izgledalo vrlo nerazumno. I, Geoffrey se podsetio sa osmehom, on je bio taj, koji je uvek bio najrazumniji, zar ne? Elizabeth je primetila taj kez i postala još više zbunjena. O čemu on razmišlja, da bi mu donelo takav osmeh? pitala se. Hoće li ona ikada shvatiti, kako Geoffrey razmišlja?


“Dođi, Elizabeth. Mi smo se utaborili u blizini čistog potoka. Osveži se, dok se ne pobrinem za moje dužnosti.” “Da li bih mogla da se okupam?” Elizabeth je upitala, a u glasu joj se očitavala želja. Odeća joj je bila topla i znala je, da bila prekrivena slojem prašine. Podigla je tešku kosu sa leđa na svoj vrat, puštajući blagom povetarcu da joj ohladi vrat. “Pošto budeš jela,” izjavio je Geoffrey. “Onda ću naći neko skriveno mesto za tebe, da se okupaš.” Način na koji je njegova žena stajala, držeći kosu na vrhu glave, i kako se tkanina njene haljine nategla preko njenih oblih grudi, je pritisnuo Geoffreya i jedva se obuzdavao da je ne zgrabi. “Unapred se radujem tome,” Elizabeth je odgovorila. Okrenula se i krenula prema potoku, tako da bi se ona sklonila s puta, dužnostima njenog muža. Takođe i ja se unapred radujem tome, Geoffrey je pomislio sa sve većim nestrpljenjem. Večeras, moja ljubavi, ja ću podeliti moje srce s tobom, večeras i zauvek. “Milorde?” Geraldov glas je prekinuo Geoffreyjeve misli, a on okrenuo i frknuo od nezadovoljstva, da da svoju pažnju štitonoši. “Da li biste vi želeli, da vam šator bude postavljen u sredini logora?” Upitao je viteza. “Ne večeras,” odgovorio je Geoffrey. Pogledao je okolo, a zatim pokazao na prostor među drvećem. “Sa drvećem iza, daleko od ljudi,” zaključio je. “I požuri sa svojom zadatkom, Geralde. Želeo bih da večera i moj krevet, budu spremni, što je pre moguće.” Gerald je klimnuo sa rukom na srcu i brzo se okrenuo, da obavi njegovu dužnost. Izgledalo je kao večnosti, pre nego što je pred Geoffreyja rašireno sušeno meso, hleb i voće. On je uveo Elizabeth u šator i gledao da je smesti pored sebe i onda zatim samo što je na silu nije nahranio. “Čini se da ste u takvoj žurbi, moj gospodaru”, izjavila je Elizabeth. “Da li tražite da se odmorite početkom ovog predvečerja? Mogla bih se okupati drugi put, ukoliko to nije zgodno.” “Ne!” Geoffrey je odgovorio, osornim glasom. “Sada završi i uzmi tvoj ogrtač i sve ostalo, što će ti trebati. Moramo biti gotovi, pre nego što sunce nestane.” Elizabeth je požurila da pronađe svoj sapun i ogrtač a zatim pošla za Geoffreyjem. Izgledao je iritirano i nestrpljivo sa njom, i Elizabeth je pretraživala svoje misli i nije mogla da nađe nijedan razlog, za njegovo takvo ponašanje. Jurila je, da bi išla u korak sa Geoffrey, ali je odbila da ga ispituje o njegovoj žurbi. Ako je želeo, da ona zna njegova razmišljanja, onda će joj on sam reći. Toliko je bar naučila u njihovom kratkom braku, priznala je. Njen muž se držao svog saveta, a ona će morati da bude strpljiva, dok on ne bude bio spreman, da joj ispriča svoje misli. Elizabeth i Geoffrey su išli duž obale potoka, na malom rastojanju, sve dok se nije zakrivudala i produbila. Mesto koje je Geoffrey izabrao, zahtevalo je malo saginjanja ispod nekoliko debelih grana, , ali nelagoda od bodljikavog trnja uz njene ruke je zaboravila, kada


se uspravila i ugledala lepotu, koja je okružuje. Džinovsko drveće, postavljeni u krug, kao stražari, pravili su zaštitu. Grane su se ispružile, delujući kao krov, koji dopušta samo uske duge sunčeve svetlosti kroz filter. Crveni i zlatni tonovi sa isčezavanjem sunca, bacalo je jezivu, skoro mističnu čaroliju na lišće i travu. “Geoffrey, ovdje je prelepo! Čarobno je,” šapnula je. “Ne čarobno, jedino privatno,” Geoffrey je ispravio, smešeći se. “Pratio sam potok ranije, pre večere, sa tvojim psima, i pronašao ovo mesto.” Elizabeth je klimnula glavom i sela na obalu da skine cipele. Završila je zadatak i bacila pogled prema Geoffrey. Kada je videla da je i on skidao čizme, zastala je. Dok je ga je posmatrala, Geoffrey je nastavio sa uklanjanjem sve svoje odeće. Znala je, da je pocrvenela, i osećala se glupo zbog toga. Ipak, nije mogla da odvoji pogled sa njenog muža, opčinjena snagom i mišićima, koje on tako nemarno prikazuje. “Sunce te oslikava kao boga,” šapnula je. Koža mu je bila zlatna na svetlu, a njegova sirova lepota veličanstvena. Geoffrey je odmahnuo glavom, a njegova gusta crna kosa, mu je pala na čelo. “Tvoj budalasti razgovor će te odvesti u čistilište,” Geoffrey je opominjao. “Nisam mislila tako, kao bogohuljenje”, izjavila je Elizabeth. Geoffrey se nasmešio Elizabeth. “Treba li budem tvoja sluškinja, da vidim tvoje svlačenje?” ispitivao je mekim, promuklim glasom. Njegove reči su bile namenjene da zadirkuju, ali njegov pogled, tako pun strasti i gladi, izbrisao je šalu. Elizabeth je osetila napad njegove vreline. Nije mogla da vrati njegov osmeh, već je samo buljila u Geoffreya. Polako je podigla ruku, a Geoffrey je uhvatio i povukao na noge. Bez ijedne reči, on je počeo da joj skida odeću. Prvo je oslobodio kožni pojas, oko njenih bokova, a zatim podigao haljinu preko glave. Zatim je izvukao lanac sa nje i na kraju, žensku košulju u boji slonovače. Ruke su mu bile oprezne, da ne dodirne njene grudi, iako je svoje prste okrznuo sa strane, više nego jednom. Geoffrey, i Elizabeth su stajali i gledali jedno drugo, jedan dug, tihi trenutak, puštajući da čežnja klizi između njih, kao vetar koji buja. I kada Elizabeth više nije mogla da podnese toliku udaljenost, oprezno je napravila korak prema mužu. “Geoffrey?” Njegovo ime je zvučalo kao molba, a Geoffrey je znao šta ona pita. “Sve u svoje vreme, Elizabeth”, šapnuo je. Okrenuo se i otišao u vodu, i nije se zaustavio sve dok mu bistra voda nije pokrila grudi. Elizabeth uzela svoj sapun u ruke i brzo pratila Geoffrey. Ispustila je dah, kada je voda dodirnula. “Previše je hladna,” doviknula je Geoffrey, povlačeći svoj korak. Voda je pokrivala njene bokove i Elizabeth je oprezno uhvatila malo vode i polako pokvasila ruke. Drhteći, sapunom se naspunjala i požurila, kako bi svoje kupanje što pre završila. Okrenula je leđa od Geoffrey zbog svoje stidljivosti, dok je spirala prašinu sa njenog tela. “Dođi svom mužu, Elizabeth.” Elizabeth se okrenula, i pogledala u razmak između njih, i namrštila se.


“Meni je hladno, Geoffrey”, ponovila je. Držala je donju usnu među zubima i čekala, nadajući se, da će Geoffrey doći do nje. “Ja čekam, ženo.” Smeh se osetio u Geoffrey glasu i Elizabeth se nasmešila. “Tvoja je dužnost, da dođeš meni”, savetovao je on sa lažnom osornošću. “Uvek ću ispuniti svoju dužnost,” Elizabeth je doviknula. Duboko je udahnula i počela da ide prema Geoffrey, puštajući da joj voda prekrije njene grudi i ramena. A zatim je zastala, poduprujući svoje noge protiv struje. “Sada moraš ti da dođeš do mene, Geoffrey,” rekla je ona. Oni su bili udaljeni tek nekoliko stopa, a ledena voda je zapljuskivala oboje. Upravo je htela da mu kaže, da će biti potpuno pod vodom, ako se usudi da ide imalo dalje, i da ga podseti, da ona ne može da pliva, ako je na kraju, zaboravio tu činjenicu. Geoffrev pogled je u trenu zaustavio od oblikovanja reči, od smislenog razmišljanja. Nije mogla ništa da kaže, samo je susrela njegov pogled, dok je osmeh polako silazio sa njenog lica. Postala je začarana njegovim pogledom, tako vrelim i zahtevnim. Dozivao ju je, bez i jedne progovorene reči. Čula je komandu sa svim svojim čulima i nije oklevala da odgovori na nju. Oboje su zakoračili jedno prema drugom u istom trenutku. A onda su se Geoffreve ruke obavile oko Elizabethinog struka. Povukao ju je prema sebi, blokirajući joj noge između svojih, dopuštajući joj, da oseti njegovu čežnju. “Mislio sam da te okupam s sapunom, kako bi uživao, svaki dodir uz tvoju kožu, a zatim bih te okupao, ljubavnim rečima, koje sve nežne žene žude da čuju.” Glas mu je bio grub i oklevajući, dok je nastavljao, “Nikad nisam želeo nikoga, kao što tebe želim, Elizabeth. Moj cilj je bio, da ti se udvaram ovu noć, igram se nadmetanja za tvoju nežnost.” Elizabeth su se oči raširile, od njegovih izjava. “A sada, kada je došlo vreme, ženo, mislim da ne znam reči udvaranja, i moram da priznam, da mi za taj zadatak, nedostaje discipline i strpljenja. Da sam uzeo tvoj sapun i pokušao da te okupam, kupanje bi bilo zaboravljeno, a ja bi te uzeo tada i tamo. “ Osmeh se povuče sa krajeva Elizabethinih usta. “Nazivaš udvaranje zadatkom, milorde?” pitala je tihim glasom. Geoffry je izgledao, tako ozbiljan i odlučan, i Elizabeth je bila i zabavljena, a i nezadovoljna njegovim rečima. “Geoffry, ni ja nemam puno strpljenja za udvaranja takođe. Bila bih najzadovljnija, da čujem tvoja osećanja, bez cvetnih reči.” Geoffry je izgledao iznenađeno, a potom se namrštio. “Šta ti znaš o udvaranju?” zahtevao je. “Vrlo malo,” Elizabeth je priznala, dok je trljala svoje prste preko njegovog grudnog koša. “Samo to, da mi se čini, da izgovorene reči ljubavi, jedno prema drugome ne treba smatrati zadatkom.” Povukla je jednu od mekanih dlaka na njegovim grudima, da bi naglasila svoje reči.


Geoffrey je umirio njene ruke, stavljajući ih, oko svog struka, a onda počeo da nežno da klizi svom dužinom njenih leđa. “To je slično kao učenje, da bi se osvojila oštrica”, prokomentarisao je Geoffrey. “Ne razumem,” odgovorila je Elizabeth, naginjujući glavu unazad, kako bi videla, da li je bio ozbiljan. “Ovo udvaranje. To zahteva praksu”, objasnio je Geoffrey. Elizabeth se nasmejala, ignorišući njegovo mrštenje. “Nema potrebe, milorde. Udvaranje je za one, koji još nisu izrazili svoju ljubav, jedno drugom. Ja sam tebi već rekla, ono što je u mom srcu.” “Ali ja nisam objasnio svoja osećanja prema tebi, Elizabeth.” Geoffrey je zvučao razdraženo. “Znam šta želiš da čuješ, a ja bih da nastavimo dalje s ovim”, promrmljao je. “Imaš moju punu pažnju,” Elizabeth je odgovorila, tihim glasom. A u sebi, je pošteno vrištala od sreće. Osećala se, kao da se smeje i plače, u isto vreme. Geoffrey je voli, baš kao što je Elslow i predviđao. “Budi ozbiljna”, Geoffrey je zahtevao, štipajući je, za donji deo njene obline. Elizabeth je klimnula glavom, trljajući svoje lice po njegovim grudima. “Smatrao sam da, kada budem bio stariji i odustao od mnogih od svojih dužnosti, onda bih našao vremena, da ti kažem, da mi je jako stalo do tebe”, započeo je. Bio je rastrojen zbog svog govora, kada je Elizabeth, počela da spušta meke poljupce na njegove grudi. Elizabeth je jezikom kružila izazivajući erupciju po Geoffreyjevim osetljivim bradavicama, kada se čuo njegov oštar uzdah. “Elizabeth!” kriknuo je. “Volim te, Geoffrey.” Tek jedva šapat, udišući kao afrodizijak, izazivajući sva Geoffreyjeva čula, oslobađajući njegovo srce. “I ja tebe volim.” Tako je tiho izgovorio, tako radosno prisvojio. Geoffrey je zakopao ruke u njenu kosu, blago je naginjujući unazad. Polako je spustio glavu, sa namerom da zapečati svoj zavet poljupcem. Elizabeth je rastvorila usne i čekala. Suze ljubavi i zadovoljstva su bile u njenim očima. Geoffrey usnama dodirnuo njene, i vrhom svoga jezika, prelazio po mekim obrisima njenih usana, zaustavljajući joj damare. Tada je Elizabeth ispustila zvuk, mačeta, koje zadovoljno prede. Geoffrey je potpuno preuzeo kontrolu nad njenim usnama, prodirući svojim jezikom u njenu unutrašnjost, milujući i upijajući slatku toplinu iznutra. Njegove ruke su skliznule sa njene svilenkaste kose i senzualno spuštale niz njena leđa, gnječeći i milujući njena meka bedra. Poljubac je proždirao i hranio, i ni jedno od njih nije bio pobednik ili osvajač. Geoffrey je na kraju otrgnuo svoje usne od nje i Elizabeth je otvorila usta da protestvuje, a Geoffrey ju je odmah ućutkao drugim poljupcem, puštajući je, da se ona obruši na njega, želeći da zna, da li i ona oseća tamne sile i misterije takođe. “Tako si lepa”, šapnuo je, kada se usnama spustio na njen vrat. Podigao je da bi mogao da obožava njene grudi, primoravajući je da obmota noge oko njegovog struka.


Kada su njegova usta prekrila jednu dojku, Elizabeth se pridržavala za njegova ramena, drhtavim rukama i stenjala od zadovoljstva. Grubost njegovog obraza uz njenu svilenu kožu, još je više delovao erotski. Geoffrey je nastavio da je mami sišući joj bradavicu, sve dok Elizabeth nije počela da ga povlači za kosu. “Nemoj me terati da čekam”, molila je, polušapatom. “To je bilo tako davno, Geoffrey. Molim te.” Geoffrey je podigao glavu i pogledao Elizabeth, očima zamračenim strašću. Ispuštala je dah duboko stenjući. Ljubav i glad je isijavala u Geoffreyjevom vrelom pogledu, koji je palio i rastapao, milovao i pržio. On je bio plamen, a ona je bila vatra. “Ti si izuzetno mučenje”, Geoffrey je zaječao, zakopavajući glavu u njenu svilenkastu kosu. Elizabeth je odgovorila tako, što se pripila uz njega čvrsto, koliko god je mogla. Geoffrey je svojim moćnim rukama držao za bokove i polako krenuo prema obali. Kada je stigao, on je pustio da Elizabeth klizi niz njega celom dužinom, pridržavajući je uz sebe. Onda je nežno povukao njene ruke sa sebe i okrenuo se, da raširi svoj ogrtač na travu. Ponovno se okrenuo, da pozove Elizabeth, ali je njegova supruga bila je već tamo, bacajući mu se naručje. Osetio je, kako je zadrhtala i odmah je spustio na zemlju, sa namerom da je pokrije, svojim telom. “Tebi je hladno”, šapnuo je uz njeno uvo, “ali ja ću te ugrejati.” “Nije mi hladno,” prošaputala je Elizabeth. Grickajući meku resicu na uvetu, a onda dodirnula vrhom jezika. Tako izazvan, skoro lud od želje Geoffrey je odgovorio, trljajući svoju nabreklu tvrdoću uz nju, sporim senzualnim pokretima, a zatim se pomerio na niže. Usta su mu kružila njenim pupkom, dok je njegova ruka milovala vlažan zlatni trougao čuvara, Elizabethine toplote. Prstima je tražio i pronašao je, opet i opet, postajući sve zahtevniji, sa svakim dodirom, svakom promenom pritiska. I Elizabeth je počela da se kreće, usklađujući ritam svojih bokova uz njega, zatvorenih očiju u punom sjaju. Osećala se, kao da je blizu toga da razbije u hiljadu delića i zastenjala od potrebe. “Hoću da osetim tvoju slast, da probam tvoj nektar”, rekao je Geoffrey promuklo uz nju. Njegova usta i jezik su zamenila njegovu ruku i Elizabeth se pretvorila u tečnu vatru. Ruke su joj se ukopale u travu, i ona nije mogla da se koncentriše na ništa drugo, sem na divlji plamen, koji je milovao tako intimno. A onda je vatra planula, opuštajući. Drhtala je, gotovo nasilno. “Geoffrey!” Njegovo ime bilo je krik zadovoljstva i straha. Geoffrey je čuo njenu zbunjenost, i prepoznao strah, i smirivao Elizabeth, umirujućim rečima. Sa obe ruke je nežno uhvatio njeno lice, želeći, da ga pogleda pravo u oči. Suze su se slivale niz Elizabethino lice, a on ih polako obrisao, pre nego što je blago spustio poljubac na svaki kapak. “Nemoj da se plašiš, bilo čega što se dešava sa tobom, kada si sa mnom.” “Ja izgubim svu kontrolu, kada me dodirneš”, prošaputala je Elizabeth. Videla je odraz muškog zadovoljstva u Geoffreyvim očima i znala da mu je drago zbog njenih reči. “Za to kratko vreme, moje telo više nije moje, a to je tako lako uraditi i toliko silovito, da me plaši.” Njeni prsti su pratili konture usta njenog muža, dok je govorila, a njena iskrenost i ranjivost se jasno videla tamo, u njenim očima, neskrivena.


“Tako je isto i sa mnom”, rekao joj je Geoffrey. Pomerio se nestašno uz nju, puštajući da ona oseti njegovu potrebu. “Tvoja nežnost me doziva. Izgubiću se u tvojoj strasti, ali moja snaga neće izbledeti. Postala si izvor moje snage, Elizabeth. Tvoja ljubav me obnavlja. Kada smo ovako zajedno, osećam da sam nepobediv. Pusti me da ti priđem sada, ljubavi. Daj mi svoju vatru.“ Njegova usta su pokrila njena, i jezikom uronio u njenu toplu unutrašnjost, nežno je osvajajući i uzbuđujući. Ruke su mu govorile o muškoj gladi, jer je neumorno gnječio i milovao. Žarom je zapalio, a kad je napokon ušao u nju potpuno, zabadao se u srž njene duše, a vatra požude i ljubavi, harala nekontrolisano između njih. Dali su jedno drugom vatru, koja pročišćava i obnavlja, i svako od njih je osetio pobedu i oslobađanje u istom trenutku. Elizabeth je otvorila oči i videla, kako se preobražaj prelio na Geoffreyja. Tu je bilo duboke radosti između njih dvoje, zajednička i željena. Bila je to ljubav. Geoffrey je zakopao glavu u Elizabethino rame i uzdahnuo sa zadovoljstvom. Ona je ponovila zvuk, držeći ga blizu sebe, prihvatajući njegovu težinu. Geoffrey se pomerio, držeći je u svojim rukama. Poljubio joj je obraze, i priljubio se uz njeno uvo i šapućući nečuvene komplimente i obećanja, koja je dovela rumenilo na lice njegove žene. “Kada si shvatio da me voliš?” Pitala je Elizabeth, gladeći liniju njegove vilice sa vrhom prsta. “Da li je to bilo, kad si mislio da sam se udavila ?” Geoffrey se nasmejao i odmahnuo glavom. “Bio sam previše ljut tada, da bih mislio o ljubavi “, priznao je. On se okrenuo na leđa, puštajući Elizabeth, da podupre glavu na laktove, oslanjajući ih na njegove moćne grudi, a zatim nastavio, “Ratnici ne beleže takve činjenice u svojim glavama. Kada sam shvatio da sam te zavoleo, nije važno”, rekao je zadirkujući je. Elizabeth se nasmešila. Zlatne krhotine u njegovom mračnom pogledu su je opčinjavale. Kako je ona za njega ikad mogla da pomisli da je hladan i nepopustljiv? Zapitala se. “Kada si ti shvatila da mene voliš?” on je uzvratio. A njegove ruke su počele blago da gnječe njene obline, dok je čekao na njen odgovor. “Ne sećam se”, rekla je Elizabeth. Svetlucavi sjaj se vratio u njene oči, a Geoffrey se kezio, znajući da se ona sprema da ga opet zadirkuje. “Žene ratnika ne beleže takve činjenice u glavi,” ona se nasmejala. “Osim toga, kada, i nije od značaja.” Geoffrey je razigrano stisne. “Da li ćeš me uvek zadirkivati, ženo. Trpeću tvoje ludosti za ostatak naših zajedničkih dana, jer te volim, svim svojim srcem.” “Mislila sam, da nikada neću čuti da ti kažeš te reči,” šapnula je Elizabeth. Osmeh joj je nestao sa lica, a ona se nagnula i poljubila ga. “Imao sam neke budalaste ideje o ljubavi,” odgovorio je Geoffrey, kada je završio poljubac.


“Mislio sam da će me oslabiti i sada znam kako nisam bio u pravu. Ti mi daješ novu snagu ti si moja suština, Elizabeth. Deo mene žudi da te bez ustezanja zaključam u našu spavaću sobu i ne delim sa drugima.” “Uvek ću pripadati tebi, Geoffrey”, odgovorila je Elizabeth. “Znam da je to istina”, rekao je Geoffrey. “I imaću vere i poverenja u tvoju odanost meni. Da li mi veruješ, da mi je teško, da te podelim, čak i sa tvojim dedom i bratom? Nekada sam ismejavao muškarce, koji dozvoljavaju da ljubomora preuzme kontrolu nad njihovim životima, a sada smatram, da ako ne budem oprezan, i meni bi se to vrlo lako moglo desiti.” Elizabethne oči su pokazale njeno iznenađenje i Geoffrey se ponovno iscerio. “Nisam imao bliskost porodice, kao što je imaš ti”, objasnio je on, “Onda bih znao, da sam ispred svih ostalih.” “Postoji više vrsta ljubavi,” Elizabeth je odgovorila, blagim glasom. Njen suprug joj je dopustio, da vidi njegovu ranjivost, a ona je znala, u svom srcu, da će negovati ovaj trenutak ostatak svog života. “Ono što osećam za mog dedu i za malog Thomasa je drugačija vrsta ljubavi, nego što osećam za tebe. Mislim da ćeš ih i ti vremenom zavoleti, isto kao i ja, i na isti način. Ono što osećam za njih, ne oduzima niti umanjuje, ono što osećam za tebe.” Geoffrey se obrušio dole prema njoj i poljubio u dug, bez daha trenutak. Elizabeth se držala za njega, odgovarajući na njegovu strast i glad. Sa žaljenjem, Geoffrey se konačno odmaknuo. “Uskoro će mrak”, rekao je on. “Požuri i obuci haljinu, tako da mogu da te odvedem nazad, do našeg šatora i skinem te još jednom.” Zvučno ju je šljepnuo po zadnjici i nasmejao se, njenom navodnom zgražanju. Ni jedno od njih dvoje nije progovorilo ni reči, dok su kretali nazad prema logoru. A onda je Elizabeth progovorila, glas joj je bio nežan, kao šuštanje lišća pod nogama. “Ti si zaista ljubomoran na moju porodicu?” upitala je. “Ja ću se nositi sa tim”, odgovorio je Geoffrey, stežući joj ruku. “Vitez je odan i zaklinje se na vernost, samo jednom vrhovnom gospodaru, kao što sam ja, Williamu, mom kralju”, započeo je. “Ti si se sama obavezala meni”, nastavio je, “I ja ne očekujem, da ćeš da prestaneš da voliš svoju porodicu, jer voliš mene. Ipak, ja ću znati to, da sam ja prvi put u tvom srcu i da ćeš mene izabrati iznad svih ostalih, kao što bih i ja tebe odabrao. “ Elizabeth sakrila svoj osmeh. Shvatila je, da je zaljubljivanje bilo novo njenom mužu i da je pokušavao, da se nosi sa time, kao što bi i sa svim ostalim u njegovom životu. On je pokušavao da postavi redosled i pravo mesto. Njegova greška je bila, što se koristio logikom, kao svojim alatom, da izađe na kraj sa svojim emocijama. “Nikada neće postojati trenutak, kada ću morati da biram između vas i moje ...” Elizabeth je htela da kaže porodica, ali se brzo snašla i zamenila reč rođacima.


“Ti si sada moja porodica, Geoffrey, baš kao što sam ja tvoja porodica. I Elslow i Thomas ... oni su naši rođaci. Mi svi pripadamo jedni drugima, ali ne kao vazali i gospodari.” “U pravu si, Elizabeth. Nikada nećeš morati da praviš takav izbor,” kazao je Geoffrey. “Ja to ne bih dozvolio. Niti bih ikada zahtevao, takav test odanosti, jer sam počeo da razumem tvoje rasuđivanje. Volim te, i to je sve što je bitno.” “Da li si još uvek tako nesiguran u moju odanost tebi, kao što si bio, kada si napustio Montwright?” “Želeo sam da imam tebe celu za sebe, na neko vreme”, Geoffrey je priznao. Elizabeth se naslonila na njega i razmišljala o njegovim rečima. Večeras je on sa njom podelio svoja unutrašnja osećanja, i njeno srce je bilo puno radosti i ljubavi. Prešao je dug put, i naučio da pokaže ljubav i podeli svoje misli sa njom, i Elizabeth bila zadovoljna. Postojalo je još nešto, to neko malo rastojanje, koje mora da se prođe, shvatila je, zbog Geoffreyjeve preostale nesigurnosti i (iako ona nikada ne bi rekla ni reč) nepouzdanja. Uskoro će se i to takođe promeniti, a razgovor o testiranju i pravljenju izbora će prestati. Niko nikada ne bi tražio, takvu strašnu stvar. Niko. Elizabeth je sanjala te noći, i taj san je počeo na najprijatniji način. Bila je obučena u belo, na sebi je imala haljinu, koja je izgledala, kao da lebdi oko njenih gležnjeva. Šetala je kroz dvorište velikog dvorca, a tlo je bilo prekriveno finom maglom. Smešila se, dok je otvarala vrata i ušetala u veliku dvoranu. A onda se san pretvorio u noćnu moru. Čula je, da je neko zove, ali nije znala ko. Njen puls se ubrzao, od užasnog zvuka agonije i očaja u glasu, koji ju je dozivao. Požurila je, u potrazi za glasom, probijajući se kroz mnoštvo nasmejanih muškaraca, koji su izgledali, kao da čak i ne znaju da je ona tamo. Kada je stigla na samo središte sobe, ona se zaustavila. Vrisak joj je ispunio pluća. Pred njom je stajao njen suprug, a njegove ruke i noge bile su lancima, sa teškim čeličnim vezama. On nije video nju, već je gledao prema drugoj strani sobe. Elizabeth se okrenula i videla svog dedu, takođe u lancima. Belwain je podigao ruku i pokazao na nju. “Vi ćete izabrati, a jedan od njih će umreti. Ako nećete da odaberete, onda će oboje biti ubijeni.“ Nasmejao se tada, zlim đavoljim smehom, koji zaparao Elizabethinu dušu. Odmahnula je glavom, odbijajući ono što je zatraženo, i Belwain je izvukao Geoffreyev mač i podigao visoko u vazduh. Njeni krici probudili su Geoffrey. Posegnuo je za svojim mačem i onda shvatio, da je Elizabeth bila odmah uz njega. Ruke su mu se tresle, kada je povukao svoju ženu u naručje i nežno je ljuljao uz sebe. “Otvori oči, Elizabeth. To je samo noćna mora “, šapnuo je, opet i opet. “Ja sam ovde.“ Elizabeth se naglo probudila. Zgrabila je Geoffrey za ramena i počela gutati velike gutljaje vazduha, pokušavajući da smiri svoje srce. “Bilo je strašno”, prošaputala je ona.


je.

“Nemoj govoriti o tome”, Geoffrey je umirivao. Nežno je uklonio kosu sa čela i poljubio

“Ti si samo sanjala, i to je sve. Danas je tempo je bio prebrz za tebe i ti si preterano umorna. Odmori glavu na meni i zatvori oči. Sve je u redu.” “Bojim se”, rekla mu je. “Ako budem spavala, ponovo ću imati noćne more.” “Ne, nećeš”, šapnuo je Geoffrey. Pomerao se sa svog položaja, sve dok Elizabeth nije bila ispod njega. Na ruke je prebacio svoju težinu, i usidrio na obe strane njegove supruge. “Ti ćeš sanjati samo, kako vodiš ljubav sa mnom”, obećao je. S tim izgovorenim rečima, Geoffrey se nagnuo i poljubio Elizabeth. Baršunastim glasom mrmljao je reči ljubavi i rukama koje su umirivale, okrenule su Elizabethine misli, samo na njega i ono što joj je radio. Noćna mora je zaboravljena.


Trinaesto poglavlje Elizabeth se smestila u svoj novi dom, sa vrlo malo teškoća. Kada je prvi put videla Geoffreyjevo imanje, bila je poražena u odnosu na masivnu konstrukciju i divovskim zidom oko njih. Kamena tvrđava je bila toliko velika, da je učinio Montwright izgleda slabašan u poređenju. Ipak, jednom kada se našla unutar zidina, hladna sumorna oštrina prevladala, Elizabeth je shvatila da je to najviše uznemirava. Brzo se dala u izradi svog traga, i na unutrašnjost dvorca i unutarnjeg dvorišta. Geoffrey neka ima svoj put, iako je on učinio poštenu količinu oštrog odbijanja, kada ju je pronašao na kolenima, kako presađuje poljsko cvijeće u svim duginim bojama, duž zidina dvorca. Elizabeth je ignorisala njegov podrugljivi bes, sa zadirkujućim odgovorima, koji su potpuno potkopali misli njenog supruga. Sluge, su u početku bili hladni i sumnjičavi prema svojoj novoj gospodarici, ali uskoro su se rastopili pod njenim blagim osmehom i tiho izgovorenim zahtevima. Uskoro su postali njeni pobornici i željno isčekivali njen sledeći redosled promena. Sveže cveće krasilo je stolove, a svetli šareni transparenti, dovezeni sa Montwrighta, krasile tek oprane kamene zidina dvorca. Mir i zadovoljstvo zamenio je sumornu hladnoću. Stanovnici Berkley Castla bili su u čudu. Njihova tvrđava postala je dom. Do kraja jula, Elizabeth je bila sigurna, u to da nosi Geoffreyjevo dete. Ona je negovala vest i uzela nekoliko dana uvježbavanja i planiranja u glavi, samo kako će reći Geoffreyu. On će biti veoma zadovoljan i verovatno se ponašati vrlo arogantno, zamišljala je Elizabeth i to će je zadovoljiti. Elizabeth je sedela za stolom, čekajući Geoffrey. Odlučila je, da će podeliti svoju vest sa njim večeras, kada budu bili sami, u njihovoj spavaćoj sobi. Jedva je mogla da obuzda svoje uzbuđenje i uhvatila je sebe, da se smeje naglas. Sluge su se naginjale preko stola, šaljući joj zbunjene poglede, i Elizabeth je znala, da se ponaša prilično čudno. Sutra, nakon što Geoffrey bude saznao vest, ona će objasniti, njeno čudno ponašanje, a oni će je razumeti. Kada su vojnici počeli u koloni počeli da ulaze u dvoranu, Elizabeth se uspravila na svom mestu, željno iščekujući Geoffrey. Plemić Gerald, je privukao njenu pažnju. On je odjurio oko dvojice kršnih muškaraca i požurio do svoje gospodarice. “Glasnici su stigli od Williama,” on je skoro, već vikao. “Hoće da razgovaraju sa mojim gospodarom, što je pre moguće.” Elizabeth se namrštila od ovih informacija, a zatim rekla: “Uvedite ih u hodnik, Gerald. Reći ću Rogeru, i on će naći Geoffrey.” Roger je već je išao prema Elizabeth, i ona ga je pozdravila, pre nego što mu je ispričala za glasnike.


“Zašto su oni ovde?” pitala je, ne mogavši da se uzdrži brige iz svoga glasa. “To nije ništa neobično,” odgovorio je Roger. “Ah, evo ovde je vaš muž. On će vam reći razlog.” “Nema pozdrava za mene?” Geoffrey je rekao, kada je stigao do Elizabeth. Elizabeth se odmah nasmešila i ispružio ruku da staviti čedan poljubac, na obraz svog muža. “Izgleda da se sećam vremena, kada pokazivanje ljubavi nije bilo dozvoljeno”, rekla je šapatom. Geoffrey se nasmejao i povukao svoju ženu u naručje. “To je bilo pre, nego što sam shvatio, koliko je za tebe važno da me dodirneš”, on je zadirkivao. “Ja sam vrlo nedisciplinovana,” Elizabeth je odgovorila sa osmehom na licu. “Geoffrey,” Roger ih je prekinuo, “Tu su glasnici od Williama. Čekaju vas u hodniku.” Geoffrey je klimnuo glavom, naizgled neometen ovim informacijama. “Mislio sam, da je naš kralj još uvek u Rouenu,” odgovorio je. “On mora da se tek vratio,” komentarisao je Roger. Geoffrey se okrenuo prema svojoj supruzi i rekao, “Započnite obrok bez mene, tako da moji ljudi mogu da jedu. Rogeru, a ja ću videti kakva je to vest, koju nam kralj šalje.” Elizabeth je takođe želela da sasluša glasnike, ali je shvatila, da to nije bilo u redu i da nije na mestu da tako nešto zatraži. Moraće da sačeka i čuje vesti od muža. Geoffrey je počeo sve više i više da se poverava Elizabeth, i ona nije imala nikakve sumnje, da će joj reći šta je njihov kralj zatražio. Otac Hargrave, gostujući sveštenik iz obližnjeg Severnog zamka, ušao je u sobu. Ponudio je Elizabeth ruku, upravo kada je Geoffrey odlazio. Ona je preuzela svoju ulogu, kao domaćice i dala svešteniku, kao starijoj osobi svoju punu pažnju. Elizabeth je sedela pored njega za stolom i pognula je glavu, da joj on da blagoslov, pokušavajući da se usredsredi na njegovu molitvu. Međutim, njene misli su se stalno vraćale na glasnike, nagađajući o različitim razlozima, zašto bi kralj poslao njima poruku, i nije našla ništa prihvatljivo. Geoffrey je već odužio, svoj traženi broj dnevnih dužnosti svom gospodaru. William je održavao sud, samo tri puta tokom godine, i Geoffrey je takođe prisustvovao i tim sednicama. Možda je to bila u pitanju Domesday knjiga, ona je razmatrala, koja se odnosi na Williamov obračun, broja subjekata pod njegovom nadležnošću. Jer je u zapis uključen vrednost svake osobe, od broja životinja do količine kovanica koji svako sadrži, njegovi verni podanici, gunđali su između sebe i nazivali zapisnik, Domesday knjige( sudnji dan). Njihova logika je bila jednostavna i, po Elizabethinoj proceni, verovatno prilično točna. Jednom kada bi kralj imao pravi popis vrednosti svake osobe, porezi bi se povećali. To je to, podizanje poreza je bio prastari problem, Elizabeth je znala, jer je čula i svog oca da je bio opterećen u pogledu o nepravednosti sistema, više nego jednom. Geoffrey i Roger su se vratili u dvoranu, upravo kada se služio obrok. Od izgleda na njihovim licima, Elizabeth je znala, da oni nisu bili zadovoljni vestima. “Da li je to Domesday knjiga?” šapnula je Geoffrey, dok je sedao na čelo stola.


Geoffrey je zgrabio Elizabethinu ruku, ali joj nije odgovorio. Pogledala je preko stola i nasmešila se Rogeru. Elizabeth je uvek sedela sa suprugove desne, a Roger uvek sa Geoffrey leve strane. Jedan od Geoffreyjevih štitonoša, počeo je da služi meso i Geoffrey je progovorio nekoliko reči sa dečakom. A Elizabeth je iskoristila trenutak njegove nepažnje i nagnula prema Rogeru. “To je Domesday knjiga?” pitala je, nadajući se, da bi joj Roger dao brz odgovor. Geoffrey je brzo stegao Elizabeth ruku. Roger je izgledao, kao da je hteo da odgovori Elizabeth, ali Geoffreyjevo malo odmahivanje glavom ga je zaustavio. Elizabeth je videla Geoffreyjev pokret krajičkom oka. Uzdahnula je frustrirano. “Ne mislim, da bi kralj primio ljubazno, da čuje, da se njegov obračun zove Sudnji dan”, rekao je Geoffrey. Sveštenik je pročistio glas i počeo da ponavlja svoju omiljenu priču, koju su svi čuli, najmanje pet puta od njegovog dolaska, ali iz pristojnosti, Geoffrey i Roger pa i Elizabeth su mu poklonili svoju pažnju. Smejali su se kada je završio šaljivu priču, a sveštenik je bio zadovoljan. Toliko zadovoljan, da je ušao u još jednu, pa i u sledeću priču. Čim je obrok bio završen, Geoffrey se okrenuo i rekao Rogeru, “Idite da vidite pripreme za sutra.” Potom se okrenuo prema Elizabeth, pa je predložio, da se i oni povuku za to veče. Elizabeth se brzo složila. “Postoji nešto, o čemu ja moram da razgovaram sa tobom,” rekla je Geoffreyju sa blagim osmehom. “I ja isto tako, moram da razgovaram sa tobom”, odgovorio je Geoffrey. A njegov glas je bio bezličan, nije odražavao nikakve emocije, pa se Elizabeth namrštila zabrinuto. Kada njen muž pokušava da prikrije svoja osećanja, kao što je on to sada radio, obično postoji grobni razlog. Držala ga je za ruku i pratila ga, bez reči. Kad su vrata spavaće sobe bila zatvorena, protiv sveta i oni ostali sami, ona još uvek nije progovarala. Upoznala je svog muža toliko dobro, da je znala, sa obzirom na njegove ranije izgovorene reči sa oprezom. Njegov mračan pogled joj je rekao toliko mnogo. Jedno drugo su skinuli u tišini. To je već postao ritual za Elizabeth, da pruzme Geoffreyjev mač i stavi ga u blizini uzglavlja, sa suprugove strane. Kada je to bilo završeno, ona je skliznula između prekrivača i čekala. Geoffrey nije ugasio sveće ove noći, već je došao do Elizabeth sa svetlom, koje je sijalo oko njih. Uzeo ju je u naručje i nežno je poljubio. “Ja bih ti prvi kazao svoje vesti?” Pitao je Elizabeth. “Radije bi da pređem preko mojih i završim sa tim,” odgovorio je Geoffrey. Ton u njegovom glasu bio je skoro divljački i Elizabeth je odmah osetila, kako joj se čvor brige oblikuje u stomaku.


Geoffrey se oslonio na Elizabethine noge, sa jednim od svojih i privio je, uz svoje grudi. Nije mogao da vidi njene oči, niti njeno lice, ali je morao da prizna, da on to nije ni želeo. Njegove reči će izazvati njenu bol, a njena bol će postati njegova. “Ne postoji jednostavan način, da ti ovo kažem, Elizabeth”, Geoffrey je počeo, dok je nežno milovao njenu kosu. Elizabeth se povukla unazad, prisiljavajući Geoffreyja da je pogleda. “Onda mi reci s brzo,” predložila je, sve više uplašena iz minuta u minut. “Poziv od Williama tiče se Montwrighta”, izjavio je on. Gledao je Elizabeth, dok je govorio, video njenu zabunu i požurio da zaključi. “Tvoj deda je optužen za izdaju.” “Ne!” Njeno negiranje, je zvučalo kao krik ranjene životinje. “Postoji još nešto više”, rekao Geoffrey. Njegov glas je bio miran i čvrst i Elizabeth se prisilila, da ostane mirna i sasluša. “Belwain je podneo zahtev za starateljstvo nad Thomasom i obratio se Williamu. Oni su svi u Londonu do sada, tako da sam i ja pozvan tamo. Idem sutra.” “Moram da idem sa tobom”, izjavila je Elizabeth. “Mi oboje moramo da idemo. Molim te,” ona je preklinjala. “Neću da budem ostavljena sa strane, Geoffrey.” Geoffrey nije mogao okrenuti pogled od agonije, koja je bila u izrazu njegove žene. “Da, ti ćeš ići sa mnom. To je tvoja porodica i to je jedino ispravno”, zaključio je on. Elizabeth je počela da plače. “Naša porodica”, ispravila je svog muža. “Šta će se desiti?” upitala je Geoffreyja. “Šta će kralj učiniti?” Geoffrey je osetio njeno drhtanje i zagrlio je čvrsto. “On će saslušati sve strane i tek onda odlučiti. Ne brini, Elizabeth. William je pošten kralj. Imaj veru u njega.” “Ne mogu!” Ona je zagnjurila glavom u Geoffreyjevo rame i nastavila da plače. Geoffrey ju je držao, sve dok ona nije završila sa svojim suzama, umirujući je sa nežnim rečima. “Da li imaš poverenja u mene?” pitao je, kada je njen plač utihnuo. “Ti znaš da imam”, odgovorila je Elizabeth. “Onda, kada ti ja kažem, da će sve biti dobro, veruj mi”, Geoffrey je tvrdio. “Ako ti to kažeš, onda ću u to i da verujem,” Elizabeth je obećala. “Dajem ti svoju reč. Neću dopustiti, da tvojoj porodici bude nanesena šteta.” “Ali šta je s tobom?” Pitala je Elizabeth. “Možeš li, da mi obećaš, da ni ti nećeš biti ugrožen?”


Geoffreyja je iznenadilo njeno pitanje, jer on nije bio u opasnosti. “Obećavam”, rekao joj je. “Sada pokušaj da zaspiš. Sutra ćemo jahati naporno i to sledeća dva dana.” Elizabeth nije zaboravila vest, koju je želela da podeli sa svojim mužem. Ruka joj je počivala na njenom stomaku, u zaštitnom položaju. Nije htela da kaže Geoffrey još, zaključila je. On joj onda neće dozvoliti, da mu se pridruži i da se suoči sa Williamom, ako bi kojim slučajem znao, da ona nosi njegovo dete. I tako, ona će sačekati, sve dok, problem sa Belwain ne bude bio rešen. Tada će podeliti svoju radost sa Geoffreyjem. Za sada, ona će zaštititi njihovu bebu, baš kao što će i Geoffrey nju zaštiti. Elizabeth je zatvorila oči i pokušala da izbriše svoje misli. Bilo joj je potrebno njeno odmaranje, da bi se susrela sa izazovom, koji joj predstoji. Tokom mračnih sati, ona je ponovno imala noćnu moru. Geoffrey ju je umirio, kada je vrisnula, govoreći joj, da je bila van sebe i preterano umorna, i da je to bio razlog, njenog užasa. Zatražio je od nje, da podeliti svoj san sa njim, ali Elizabeth nije mogla. Držala se za Geoffreyja i molila. Molila se, da noćna mora, nije bila predznak.

Putovanje za London, trajalo je tri duga dana. Elizabeth je bila iscrpljena i jedva da je uspela da se osvrne okolo, kada su ušli na Williamov okrug. Želela je samo da vidi Elslowa i malog Thomasa, ali joj Geoffrey to ne bi dopustio. “Ti ćeš morati da se okupaš i onda odmaraš. Ujutro ćeš ih videti”, naveo je on. “I upoznati kralja.” Ona nije htela da se susretne sa kraljem, ali je i priznala samoj sebi, da je bila prestravljena od njega. Iako je u svojim mislima znala, da su mnoge od priča o Williamu verovatno preterane, u svom srcu ona je verovala u sve njih. Dobili su prostranu sobu sa pogledom na dvorište. Krevet je bio dvostruko veći od njihovog kreveta na Berkley, a kada je Elizabeth bila okupana i presvučena, sklupčala se na sredini njega, pokušavajući da drži oči otvorene, dok je čekala na Geoffreyjev povratak. On je otišao, do Williama, da mu da svoj pozdrav i da sazna šta je mogao o Elslowovoj optužbi. Nije se probudila do sledećeg jutra, nejasno se prisjećajući, da ju je Geoffrey svlačio i grejao tokom noći. Njen suprug je ponovo bio odsutan. Pladanj sa hranom ležao je na stolu pored kreveta, ali ga Elizabeth nije ni dotakla. Želudac joj je bio previše uznemiren, da bi obrađivao hranu. Bila je obučena sa pažnjom, svesna da nema izlaza od susreta sa Williamom. Ona će izgledati najbolje što može i napraviti Geoffreyja ponosnim, što je ona bila njegova supruga. Kad je završila, stala je na prozor i promatrala ljude u dvorištu. Bivala je sve napetija, sa svakom narednom sekundom, moleći se, da će Geoffrey požuriti sa svojim dužnostima i dođe po nju. Roger je došao umesto njega. “Gdje je Geoffrey?” zahtevala je, glasom koji je podrhtavao. Verni podanik uzeo je Elizabeth za ruku i poveo je prema vratima.


Elizabeth je vidjela da su dvojica Geoffreyjevih ljudi čuvala vrata i bila je blago iznenađena. “Vaš suprug je sa kraljem”, odgovorio je Roger. “A tako je i vaš deda.” Bacio je pogled na svoju gospodaricu i video njenu uznemirenost, ipak, ništa nije mogao da joj ponuditi i olakša. Bio je zabrinut, kao i Elizabeth, iako daleko bolje naučen da skriva svoje emocije. Geoffrey nije imao vremena, da se poverava Rogeru, pa vazal imao pojma o planu akcije, koji će njegov gospodar preduzeo. “Zatraženo je vaše prisustvo”, izjavio je Roger. “Od samog kralja.” Oni su krenuli da idu, ali zbog Rogerovih reči, Elizabeth se iznenada zaustavila. “On je glas,” šapnula je. “Ja ne mogu da idem, Roger! To je san. Ne mogu da idem!” Roger nije imao pojma što Elizabeth govori, i nije bio siguran kako da postupi. “Vaš muž želi, da budete pored njega”, rekao je na kraju, znajući nagonski, da Elizabeth nikada neće odbiti Geoffreyja. Njegovo rasuđivanje je uspelo. Elizabeth je ispravila ramena i otjerala strah iz svojih očiju. “Onda moram da idem”, ona je odgovorila. Hodala je pored Rogera, kroz lavirint vlažnih, i loše osvijetljenih hodnika. Ušli su u veliku prostoriju, ispunjenu do poslednjeg mesta sa ljudima. Svi su bili obučen u prekrasnu odeću, naglašavajući svoju vrednost, i Elizabeth je pretpostavljala da su svi oni bili podanici pod titulom, koji su čekali svoj red, za prijem kod kralja. Put bio rasčišćen za Rogera i Elizabeth. Mogla je da vidi ogromna dvostruka vrata na suprotnom kraju sobe. Bila su vrata slična onima u snu, i Elizabeth je znala za užas, drugačiji od bilo čega, čemu je ikad prisustvovala ili osećala u prošlosti. Stalno je njen pogled bio usmeren na vrata, ignorišući šaputave komentare i procenjujuće poglede gužve, dok je ona nastavila napred. Trojica vojnika su čuvala vrata. Jedan od muškaraca je prepoznao Rogera, kratkim klimanjem glave i pozvao ih napred. Vrata su se otvorila uz škripu protestvujući i Rogera je pokazao Elizabeth da uđe. “Vi ćete ostati iza mene?” pitala je tihim glasom. Roger je bio iznenađen njenim pitanjem. Za povremenog promatrača, Elizabeth odavala sliku spokoja i sigurnosti. On je bio siguran, da je jedini, koji je mogao da pročita nervozu u njenim očima, i jedini, koji bi mogao da čuje strah u njenom glasu. “ Hoću da vas imam u blizini”, objasnila je, “ukoliko bi moj muž zahtevao vašu pomoć.” Roger nije mogao da izbegne, već se nasmejao. “Ja ću stajati unutra desno kod vrata”, odgovorio je. Nije dodao, da će zaštititi njena leđa, isto kao što bi svoga gospodara. To je bila njegova dužnost, da gleda na njihovu sigurnost, i ne treba biti rečeno.


Elizabeth se okrenula i ušla u sobu. A noćna mora, je postala stvarnost. Pravo napred, smešten na pozlaćenom prestolu, tri koraka iznad poda, bio je kralj William. Na dnu stepenica, sa leve strane, stajao je Geoffrey. Okrenula se prema njemu, iako je nekoliko metara pored, stajao Elslow. I oni nisu bili u lancima. Bilo je još nekoliko ljudi u sobi, ali Elizabeth nije gubila vreme, da vidi, da li je prepoznala, bilo koga od njih. Nasmešila se Geoffrey, a zatim i Elslowu, dok je nastavljala napred prema kralju. Kada je stigla na jedan korak, ona je kleknula dole i pognula glavu. “Moj gospodaru, ja bih da vam predstavim svoju ženu, Elizabeth.” Geoffreyjev glas je bio jasan i čvrst i Elizabeth je mogla da čuje tihi prizvuk ponosa u njegovom glasu. “Ustani i pusti me da te pogledam,” William je odsečno naredio. Glas mu je bio velik, kao i njegovo telo, i Elizabeth je požurila da učini, što je od nje zatraženo. Kada je napokon pogledala u njegovo lice, bila je iznenađena, što ga vidi kako se smeši na nju. On je bio div od čoveka, iako je njegova sredina bila velika, kao i njegova visina, a oči lukave, dok je gledao u Elizabeth. Ona nije ustuknula od njegove procjene i susrela se sa njegovim pogledom, bez nepotrebnog napora. “Izgleda da si dobro uradio, sine.” William je uputio svoje komplimente Geoffreyju, iako je on i dalje proučavao Elizabeth. “Ja sam zadovoljan, gospodaru”, odgovorio je Geoffrey. “A sada na ovo pitanje, koje je pred nama “, izjavio je William. “Pošalji tužitelja unutra,” on je zahtevao na sav glas. Pogledao je od Geoffreyja do Elslowa, a onda ponovo do Elizabeth. “Dete, stani sa svojom porodicom, dok se ja bavim po ovom pitanju.” Elizabeth je klimnula glavom, brzo poklonila pred kraljem, pogledala svog dedu i nasmejala, a onda otišla do Geoffreyja i stala uz njegov bok. Stajala je tako blizu njega, koliko god je mogla, puštajući da njena ruka dodirne njegovu, pa svoj pogled vratila na kralja. Iz nekog neopisivog razloga, Kralj se nasmejao, pokazujući svoje zadovoljstvo, nekoliko puta. “Ti si osigurao njenu odanost, Geoffrey,” kralj je pohvalio. “Uvek”, odgovorio je Geoffrey. On je pogledao na dole prema Elizabeth i nasmešio se, dajući joj do znanja, koliko je njegovo zadovoljstvo. Elizabeth se osećala, kao da je propustila neki presudan deo razgovora, ali se nije usudila da sada zapita Geoffrey o tome. Kasnije će joj on objasniti zašto je kralj izgledao toliko zadovoljan. Činilo se, da on svakako razume, ono što je William mislio. Škripanje vrata je uhvatilo Elizabethinu pažnju, i ona se okrenula i promatrala Belwainov ulazak u sobu. Izraz na njegovom licu je bio samozadovoljan i pobednički, a


Elizabeth se uhvatila, kako hvata Geoffrey za ruku, dok je ona zadržavala dah. Čim je shvatila, šta čini, odmah ga je pustila. Geoffrey je osetio njenu uznemirenost. Ležerno je stavio ruku na njeno rame i povukao je uz njega, voljan da njoj preda, nešto od svoje snage i hrabrosti. Belwain je nespretno kleknuo pred kraljem, ali nije naklonio glavu. William je progunđao,pokazujući svoje nezadovoljstvo, a zatim je rekao: “Tvoj slučaj protiv ovog Elslow je ozbiljan. Ti ga optužuješ za izdaju, ali ne nudiš dokaze o njegovoj krivici. Sada bih želeo da znam tvoje razloge.” Belwain je stajao i uperio svojim prstom na Elslowa. “On je Saxon, a svi Saksonci su izdajnici. Oduvek je želeo ponovno povrati Montwright, pa je prevario vašeg vazala, Geoffreyja, da poveruje, da vam je odan. Njegovi motivi su lažni. Znam, da se pridružio grupi pobunjenika protiv vas. “ “Imate dokaz za ove optužbe?” William je zahtevao, naginjući se napred. “Ne mogu da vam dam dokaz, zbog toga što je onaj, koji bi mogao da potvrdi moje optužbe ubijen.” “Ko je taj čovek o kojem govoriš?” Upitao je William. “Njegovo ime je Rupert, a on je bio zet Geoffreyjeve supruge Elizabeth. On je bio Norman.” “Ah!” William je pogledao Geoffreyja i klimnuo glavom. “Čuo sam priču o Rupertu. Norman ili ne, on je bio nelojalan prema meni. A ti, Belwain, si budala, ako njega koristiš, kao dokaz. Kralj se okrenuo prema Elslowu i rekao: “Da li pripadaš ovoj grupi pobunjenika?” zahtevao je. Elslow je odmahnuo glavom i odgovorio jasnim glasom, “Ne pripadam, moj gospodaru.” William ponovo progunđao i okrenuo se Geoffrey. “Da li mu ti veruješ?” upitao je, a njegov glas je bio nežniji. Geoffrey je klimnuo glavom. “Da verujem.” “S obzirom da ne postoji dokaz, ja ću biti zadovoljan, sa presudom mog vazala. Slučaj za izdaju, se odbacuje. Neću dopustiti borbu, kako bi se utvrdila istina, već ću poslušati mog odanog viteza.” “Ali šta je sa Montwrightom?” Belwain je zakukao. “To pripada meni. I moje je pravo, da imam starateljstvo nad dečakom, sve dok on ne stigne godine. Ipak je on..” – Belwain je grčevito trgnuo glavom, prema Geoffrey – “Stavio Saksonca na moj položaj, zakon je na mojoj strani.“ William se zavalio u svoj naslon, a mrk pogled je bio na njegovom licu. Tišina vladala, dok je kralj razmatrao problem. Elizabeth je usmerila svoj pogled prema dedi. Njegov bes i gnušanje nad Belwainom je bilo očigledno, i Elizabeth je mogla da kaže, da je čeznuo da dopre do njega i zgrabi ga. Njegov


stav bio je krut, ruke su mu bile čvrsto zbijene u pesnice. Tada je shvatila, da je oponašala stav svog dede, i prisilila se, da se opusti. “To je teška odluka”, na kraju je rekao William. “Geoffrey, ti si mi rekao da ne veruješ Belwainu i da si odlučio da zadržiš dečaka sa sobom, dok ne dođe do godina. To je tvoje pravo”, dodao je, uz klimanje glavom. “Ipak, pitanje da Saxon bude gospodar Montwrighta, ostaje problem. Ja sam pošten čovek, i dao sam nekoliko imanja Saksoncima, kao što dobro znaš. Ipak, sada imam poteškoća sa odlučivanjem”, priznao je. “Ne znam ovog Saxona. Ti možeš nagovarati za svoju stranu, po ovom pitanju, Geoffrey, ali ti si mi kao sin i rasuđivaćeš sa srcem Normana. A ti”, rekao je on, okrećući se prema Elslowu, “ Mogao bi rasuđivati kao dečakov deda, ali bi ti govorio sa srcem Saxona. Šteta što ovde ne postoji niko, ko nije ni Norman, niti Saxon, da me posavetuje. “ “Postoji neko.” Elizabethin glas je bio jasan i snažan. Ona je iskoračila dalje od svog muža i stala ispred kralja. William je pogledao u Elizabeth i klimnuo joj glavom da nastavi. “Ja nisam ni Saxon niti Norman,” rekla je ona. “Ja sam oboje. Moj otac je bio čistokrvni, Norman, a moja majka je bila Saxonka. I tako sam ja pola svakog od njih.” Elizabeth se nasmešila, a potom dodala: “Iako bi me moj otac često nazvao Saxonkom, kad god ga nisam poslušala, a tako se i moja majka zaklinjala, da sam bila potpuna Normanka, kada njoj nisam udovoljila.” Zbunjeni pogled napustio je kraljevo lice i on se nasmešio. “Onda ćete navesti svaku stranu u ovom slučaju za mene, i ja ću odlučiti”, rekao je on. “Prvo mi reci za Saxonce.” “Rećiću vam šta mi je moja majka rekla,” odgovorila je Elizabeth. Prekrstila je ruke i počela: “Po vašem nalogu, i na zahtev moga oca, moja majka je bila udata za mog oca i Montwright mu je predat. Moj deda je napustio Montwright i preselio se u London. Ubrzo nakon što su se moji roditelji venčali, moja majka je pobegla. Utekla je kod mog dede zbog zaštite. Moj deda je saslušao njene priče o jadu, a zatim je odmah vratio nazad, mom ocu. On je rekao mojoj majci, da ona sada pripada mom ocu i da treba da bude njemu odana. Primirje je nastalo između mog dede i oca, a prijateljstvo je procvetalo. Saxonska grana moje porodice polaže veliku važnost na lojalnost, kralju Williamu. Elslow je kleknuo pred vama, na dan vašeg krunisanja i obećao vam lojalnost, i ja znam da će on umreti, pre nego što prekrši tu zakletvu. “ “I sada navedi slučaj za Normane,” William je predložio. Izgledalo je da ga zabavlja Elizabethin način pripovijedanja i poklonio joj je osmeh ohrabrenja. “Moj otac je bio odan svom gospodaru, Geoffrey, i kada je poginuo, Geoffrey je preuzeo kontrolu. On se oženio za mene i ispravio učinjenu štetu. Moj je zet bio iza tog nedela, i Geoffrey ga je ubio. Moj muž je vrlo metodičan u svojim razmišljanjima, baš kao i moj otac, i on se pobrinuo da bude siguran, da je znao sigurno krivca, pre nego što deluje. Ja sam nasledila moju nestrpljivu prirodu, od moje majke Saxonke, “Elizabeth je priznala,” Ali moj muž me ubedio da budem strpljiva. I na kraju, on je obećao, da će Pravda da bude


zadovoljena, i on je bio u pravu. Ako me pitate, kome sam ja odana, “ Elizabeth je nastavila,” Želim da vam kažem, da sam ja odana, svom mužu i vama, moj kralju. “ “A ako ja od tebe zatražim da odlučiš, između Saxonca i Normana?”Kralj je upitao. Elizabeth nije čula raspevano zadirkivanje u njegovom glasu i namrštila se. “Izabrala bih mog muža, jer on iznad svih ostalih,” ona je odmah odgovorila. “Znajući u mom srcu da, bi moj muž zaštitio Elslowa, kao što štiti I mene. Moj deda, moj brat i ja, sada pripadamo Geoffrey, baš kao što svi mi pripadamo vama. Moj suprug ne bi naneo štetu svojoj porodici.” William je klimnuo glavom. “Mislim da, ako bi svi moji subjekti, bili odani kao i ti, ja bih imao lagan put “, rekao je on pohvalno. Tada je pogledao na Belwaina i rekao: “Ja neću ići, protiv želje mog vazala, Belwain. Vaš zahtev je odbijen.” Belwain nije mogao da se suzdrži i ispusti dah od ogorčenje. Njegovo lice je pobelelo, i još jasnije ocrtalo crvene fleke, koje su se pojavile, dok on je zurio u Elizabeth, očima punih mržnje. Kralj je ignorisao Belwainovu reakciju. Njegova pažnja je bila okrenuta prema Elslow. “Ne sećam se vaše zakletve na lojalnost, ali je dan mog krunisanja, bio pun nereda.” Elslow se nacerio. “Bio sam tamo i video nerede”, priznao je. “Klekni pred mene sada, Saxone, i daj mi svoje obećanje, još jednom.” Elslow učinio, kako je od njega zatraženo, stavljajući svoju ruku na srce. Ponovio je svoju zakletvu odanosti, a Geoffrey i Elizabeth, su bili svedoci. Kralj je izgledao zadovoljan. “Ostavite me sada,” on je izdao naredbu. “Geoffrey, hoću da razgovaram sa tobom oko večernjeg sata”, naredio je. “Hoću da budeš pored mene.” “Kako želite”, odgovorio je Geoffrey. Naklonio se ispred svoga gospodara i uhvatio Elizabeth, za ruku. Muž i žena nisu razmenili ni reč, sve dok se oni nisu skoro vratili u svoju sobu. Elslow i Roger su ih napustili, tražeći hladno piće i partiju šaha. “Imaš li ikakvu sumnju, mog ponosa na tebe?” Geoffrey je zapitao, kada su stigli do svoje sobe. “Pokazala si veliku hrabrost, Elizabeth.” “To sam naučila od tebe”, odgovorila je Elizabeth. Ušla u je sobu i okrenula se prema svom mužu. Saznanje, da je mučenje bilo prošlo i završeno, učinilo je, da soba počne da se vrti. “Vidiš kako je pravedan i ljubazan naš kralj?” Geoffrey je primetio. “Tamo nikad nije bilo ništa za strah?” “Strah? Nikada nisam bila uplašena!”


Geoffrey se nasmejao na očiglednu Elizabethinu laž i pružio ruke za njom. Nije bilo ni sekund prerano, da bi je uhvatio, baš na vreme. Njegova snažna i hrabra žena se onesvestila u njegovom naručju. “Sigurna si?” “Ja sam vrlo sigurna.” Elizabeth se privila uz Geoffrey kasno te noći. Upravo su vodili ljubav, i Geoffrey je bio skoro zaspao, kada je Elizabeth odlučila, da mu kaže za bebu. “Ti si zadovoljan?” “Jesam”, izjavio je Geoffrey. Stavio je nežno ruku na Elizabethin stomak pomilovao ga i ponovo je poljubio. “Ja sam najsrećniji čovek na svetu”, rekao on je. “Uskoro ću imati ratnika za obuku. Biće zdrav i jak i ugledaće se na svog oca.” “Ti si vrlo skroman,” Elizabeth ga je zadirkivala, smešeći se. “Mi ćemo uzeti dovoljno vremena, za povratak kući”, Geoffrey je primetio. “Moraš se pobrinuti za svu negu, ženo. Nemoj se zabrinjavati zbog Belwaina,” dodao je blago. “Neću,” Elizabeth se složila. “Znam da ćeš se ti nositi sa njim, kada bude došlo pravo vreme. On već pati, gubi ono što je najviše želeo”, rekla je ona. “Montwright i Thomas su sigurni od njega.” “Ja ću se brinuti, dok nosiš ovo dijete. Ukoliko bi se nešto desilo tebi ...” “Nemoj se zabrinjavati:” Elizabeth ga je umirivala. “Sve će biti dobro. Kada dođe vreme, Ja ću biti poput tebe, Geoffrey. Biću jaka i hrabra i učiniću svoju dužnost. Rodiću časno i neću napraviti ni zvuk protesta.”

Vrištala je kao narikača. Geoffrey je držao njenu ruku, tokom dugih sati junačkog dela, ponavljajući njenu patnju sa njegovim većim povicima, koji su odzvanjali, sve dok nije bio primoran da izađe iz njihove spavaće sobe, od strane zgražajuće babice. Elslow je sve to promatrao i napomenuo Rogeru, da je to bez ikakve sumnje, najglasnije rođenje ikad zabeleženo u istoriji. Elizabeth je konačno rodila dete i dala Geoffrey njegovog ratnika. Geoffrey je bio preplavljen od zadovoljstva i zahvalnosti. Ratnik je bio savršen. Dali su joj ime Mary, u znak sećanja na Elizabethinu majku.

- KRAJ Prijevod i obrada: Zvrk


Julie Garwood - Nežni ratnik