Issuu on Google+

Good afternoon. Thank you for inviting me to testify today. My name is John Wonderlich. I am the Policy  Director of the Sunlight Foundation. The Sunlight Foundation is a non­partisan nonprofit dedicated to  using the power of the Internet to catalyze greater government openness and transparency. In my testimony, I would like to offer my organization's perspective on what the necessary components  are of a transparent government, which we believe leads to an ethical one. The Sunlight Foundation’s  work is deeply informed by an appreciation for new information and communications technology, and  while my testimony will reflect that perspective, as it has developed in the context of the federal  government, I hope to offer a range of observations and suggestions from our experiences that that may  help this commission's ambitious scope and mandate. I would like to start by introducing Sunlight’s three principles for transparency in government, which I  have submitted along with my testimony.  The first of these is that transparency is government's responsibility. Just as the state is the primary  steward of the public welfare, the state is uniquely able to create (or shun) an accountable, transparent  government. Our second principle is that “Public” should also mean “Online”. When a disclosure requirement is  fulfilled by a single binder the basement of a public building, the public is served poorly. Citizens should  be able to access public information where they expect to find it, and that increasingly means online. The third principle is that data quality and presentation matter. Even well­intentioned disclosure systems  will fall short of their potential without careful consideration of best practices for online publication.  To live up to the “bond of trust between the people and their elected representatives” referenced by  Governor Quinn in the executive order that created this commission, all branches of government need to  make an affirmative commitment to online transparency and accountability. In the absence of such a  commitment, the mechanisms of public accountability cannot thrive.

The Information of Influence Government's primary responsibility is to preserve the public trust on which it depends. For that reason,  the Sunlight Foundation has maintained a particular focus on creating digital access to information  pertaining to influence, such as campaign contributions, earmarks, lobbying records, and personal  financial disclosure statements.  For example, one of the Sunlight Foundation's major grantees is the Center for Responsive Politics (CRP).  CRP provides an online access point for campaign contributions and lobbying data, in addition to money­ in­politics analysis. Their work provides essential access to influence data, as evidenced by their millions  of web searches and nearly ubiquitous citations by the media. Most of CRP's work, however, is necessary  only because the government has failed to effective disclose public information online. The Federal Election Commission was created in 1975 to administer new laws governing elections, and  has as one of its primary mandates the requirement to “disclose campaign finance information.” While  the FEC has invested significantly in their online presence, they have so far been unable to keep up with  the services and search options required by journalists, expert researchers, and programmers. CRP fills  the gap left by the FEC, making possible enormous public oversight that would not otherwise exist.  Sunlight recently began working more closely with the FEC, offering guidance on how to upgrade their  technological infrastructure. 1818 N. St. N.W. ▪ Suite 410 ▪ Washington, D.C. 20036 ▪ Ph: 202-742-1520 Fax: 202-742-1524


Similarly, the Lobbying Disclosure Act of 1995 established the Clerk of the House and the Secretary of the  Senate as collectors and distributors of lobbyists’ disclosures. Again, a combination of legal loopholes and  poor public access led to an ineffective system, where outside groups (such as CRP) struggled to fill in the  gaps—digitizing, re­presenting, and analyzing influence data. In 2007, the Honest Leadership and Open  Government Act again strengthened the reporting requirements, resulting in significant public access  improvements. Sunlight pursued many of these reforms vigorously, and while congressional ethics data is  far from perfect (the Senate still reports campaign contributions on paper, for example), we can say it is  improving.  Another significant reform to recently be enacted at the federal level is the Federal Funding  Accountability and Transparency Act (FFATA). This bill established a federal website and database to  publish all federal grants and contracts—USASpending.gov. This site was made in the image of its  predecessor, FedSpending.org, created by the non­profit OMBWatch, with funding from the Sunlight  Foundation. FedSpending.org set a solid standard for online disclosure that the government ultimately  emulated, ultimately copying even the technical documentation of the web services that allow other  programmers to connect to the database.  Another bill, proposed to strengthen the disclosure  requirements for USASpending.gov, has yet to pass Congress. These are but a few examples of government programs that have failed to effectively create access online,  forcing businesses and non­profits to intervene. One of the Sunlight Foundation's primary goals is to  digitize existing datasets, in recognition of governments’ widespread failure to adequately meet citizens’  needs online. We are digitizing information and building databases wherever information and influence  can both be found. For example, we are taking on disclosures from foreign lobbyists (FARAdb),  invitations to political fundraisers (PoliticalPartytime.org), federal subsidies, tariff suspensions, and even  federal earmarks (EarmarkWatch.org). State governments should, and often do, learn from many of the federal government’s missteps. For  example, campaign contribution data and lobbying data, available from the State Board of Elections and  the Secretary of State, respectively, should be presented in as useful and timely a manner as possible.  Essential databases such as these should also be designed to maximize public usage, through the bulk  data access and APIs that allow programmers and analysts to visualize and pore through data in often  unexpected ways. New online tools can help us identify loopholes in existing ethics and disclosure laws, and help us create  real disincentives against abusive public servants, strengthening the public trust and solidifying our  ethics laws. Transparent government, however, isn’t solely designed to make corruption less attractive. Public access  can lead to positive incentives, and even allow for citizen collaboration with government.

Public Collaboration The Sunlight Foundation has also demonstrated the utility of digital tools for public collaboration. Our EarmarkWatch.org project digitized congressionally earmarked spending projects, and then built a  tool for public analysis. Visitors to the site are encouraged to analyze individual earmark requests for their  potential ethical implications, performing small tasks that, in aggregate, demonstrate the enormous  potential for distributed oversight. Digitized earmark information also allowed us to create a Google  Earth visualization of earmark recipients, allowing an at­a­glance view of congressional districts receiving  federal funds.

1818 N. St. N.W. ▪ Suite 410 ▪ Washington, D.C. 20036 ▪ Ph: 202-742-1520 Fax: 202-742-1524


When the Sunlight Foundation prepared a comprehensive transparency reform bill, instead of meeting  directly with potential sponsors on the Hill, we posted the bill online for public review on  PublicMarkup.org. Within a few weeks, expert analysts and advocates posted comments on each section  of the bill, producing a much stronger bill than we could have produced alone. This has helped policy  makers to recognize public interaction as a source of both policy substance and political clout. I have led the Sunlight Foundation’s Open House Project since January 2007, developing proposals for  transparency reform for the US House of Representatives, largely through a blog and public email list.  Organized initially around a receptive Speaker of the House, Nancy Pelosi, the community developed a  recommendations report, and has continued to grow and advocate for reform since the report's  publication in May of 2007. Many of the report's recommendations have been enacted, from incremental  improvements in the information offered by Members and committees, to a comprehensive change in  how Members of Congress are allowed to use the Internet. As receptive staffers and Members adjust to the world of online interactions, they are also building trust  with the public—by proving that they can find value in public interaction, and also by slowly improving  access to the procedures of government. While not every citizen will draft a law or attend a committee hearing, citizens have a right to expect  access to the same schedules, transcripts, videos, and other documents that lawmakers, administrators,  and lobbyists use to do their jobs. To build the trust of citizens, government needs to at least make it  possible for citizens to contribute.

What Should Be Public? Given the fundamental civic importance of public information, governments face the complex task of  meeting citizens’ expectations for online information. As businesses face the incentives of competition,  they have developed real­time reporting systems to serve their customers that are years ahead of  analogous government systems. To answer the question of what should be available online, it may be useful to first ask what should not be  online. Generally, standards for redaction or withholding information are well established. Government is  justified in withholding information that has personal information that would violate citizens’ privacy,  information that businesses are justified in withholding (like trade secrets), information where the  potential for public harm outweighs the public’s right to know, and information that would keep the  government from being able to effectively deliberate or function. Other public information that does not fit these criteria should be public, and available online. Of course, digitizing all governmental information presents an enormous and expensive task, and will  take years of effort and careful planning, but our public access goal should be clear: real­time, online  disclosure. I have included along with my testimony a general plan appropriate for agencies addressing  their information policies and Internet presence.

Freedom of Information Laws and Electronic Record Keeping As long as citizens do not have access to all public information, our Freedom of Information (FOI) Laws  stand to fill the gaps, allowing citizens to assert their right to know. The hallmark of public access since  their inception, FOI Laws are designed to enable citizens to hold even unresponsive governments to  account. 1818 N. St. N.W. ▪ Suite 410 ▪ Washington, D.C. 20036 ▪ Ph: 202-742-1520 Fax: 202-742-1524


FOI Laws should be strongly drafted and enforced, and government heads should assert a presumption  toward openness. Abuse of FOI exemptions should not be tolerated. In order for FOI Laws to remain effective in the face of increasingly digital governments, electronic  record­keeping standards need to be similarly well drafted and enforced. Information requests and public  disclosure will only work if our governments’ information is well organized and categorized. The Federal Government faces system­wide failures to set policies governing the creation, processing, and  eventually, disposition or preservation of official records. The results for public access and accountability  will be dire without better guidance and enforcement from records managers. Haphazard organization and unclear guidelines threaten to complicate FOI requests and effectively erase  a portion of our governments’ history, as official records get lost in the increasing quantity of electronic  documents. Proactive government disclosure will only be possible if the information to be disclosed is  handled guidelines and standards.

A Culture of Openness Ultimately, these mechanisms for public accountability can be thwarted when governments are controlled  by those who seek to abuse the public trust. The hardest aspect of an ethical government to institutionalize is a culture of openness, where  government is staffed by capable people who believe in the public’s right to know, and who pursue their  jobs in good faith with the public’s interests at heart. This commission, with its public proceedings, interactive design, and timely mission, should be a step in  that direction. I am happy to answer any questions you may have.

Resources Open Government Data Principles:  http://resource.org/8_principles.html Federal Web Managers Council White Paper:  http://www.usa.gov/webcontent/documents/Federal_Web_Managers_WhitePaper.pdf Electronic Recordkeeping Report:  http://www.openthegovernment.org/otg/Managing%20The %20Public%27s%20Records%20.pdf FEC testimony: (digital copy submitted) Principles for Transparency: (digital copy submitted) Open House Project Blog: http://www.theopenhouseproject.com Open House Project Google Group: http://groups.google.com/group/openhouseproject

Agency Plan: 1.

Information Audit:Agencies should undertake a comprehensive audit of their information, and  the processes they use to collect it. The audit should focus on providing a comprehensive  inventory of all data collected by the agency, agency engagement online, and electronic record­ keeping practices. 1818 N. St. N.W. ▪ Suite 410 ▪ Washington, D.C. 20036 ▪ Ph: 202-742-1520 Fax: 202-742-1524


2.

Data Handling: Agency databases should serve as the platform on which agencies function, and  public access to data is only possible if agencies design their databases with specific outcomes in  mind. The processes used to gather, organize, and transmit data within agencies, and to the  public online, should be examined and upgraded, to increase the reach of vital government  information. ◦

Paper­based processes should be digitized.

Electronic reporting systems should be devised for all filings and the information should be  fed directly into online databases.

Coordinated metadata standards must be developed to allow for interoperability of all  databases within an agency or department, and thoughout the government as a whole.

Application Programming Interfaces (APIs) and bulk data access must be implemented  across all data sets, to allow for advanced analysis and programming.

The 8 Open Government Data Principles should be implemented, making all government  data: complete, primary, timely, accessible, machine processable, non­discriminatory, non­ proprietary, and license­free.

3.

Electronic Recordkeeping: The official records created by agency employees are the foundation  for public information, digital preservation, and the operations of each agency. Electronic  recordkeeping standards and enforcement have fallen behind, as agencies increasingly rely on  electronic documents. New standards and enforcement should be developed to govern electronic  records management throughout their lifecycle.

4.

Agency Engagement Online: Agencies’ web presence should be considered a strategy for  achieving agency goals and to enhance transparency—not just an extension of the  communications department. Agencies should consider public input and online collaboration as  potential strategies for all agency initiatives. Transparency in all operations should be adopted as  a core agency value, and this should be pursued in both agency websites and in non­agency  communities online, where social networks hold immense and largely untapped potential.

1818 N. St. N.W. ▪ Suite 410 ▪ Washington, D.C. 20036 ▪ Ph: 202-742-1520 Fax: 202-742-1524


Illinois Reform Commission Testimony