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Jessica Gadziala #5 Mallicks: Back to the Beginning Série Mallick Brothers

Tradução Mecânica: Criz Revisão Inicial: Criz Revisão Final: Mari Leitura: Mari

Data: 12/2018

Mallicks: Back to the Beginning Copyright © 2018 Jessica Gadziala ~2~


SINOPSE Uma garota criada por monstros. Um homem que ajudou a libertĂĄ-la. Um amor que abrange dĂŠcadas. Vamos voltar aos anos 80 para ver como Charlie e Helen Mallick se apaixonaram.

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A SÉRIE Série Mallick Brothers Jessica Gadziala

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Um HELEN Eu tinha cinco anos quando percebi que estava cercada por monstros. Já era tarde, mas no final do verão, quando o céu ainda não estava escuro, mesmo depois de dormir. Algum ruído me acordou, os olhos piscando para as nuvens brancas e fofas no céu azul brilhante que minha mãe tinha pintado lá para mim, iluminado em um quarto escuro por uma linda lanterna noturna que ela deixou para mim, mesmo que papai dissesse que eu precisava superar meu medo do escuro. Fiquei lá por um longo tempo, o coração batendo um pouco freneticamente, me perguntando se era seguro balançar as pernas sobre a cama, se o repelente contra monstro que mamãe jogou lá embaixo antes de eu dormir ainda estava funcionando. Mas então eu ouvi de novo, o que me acordou. Papai gritando. Papai grita muito. Às vezes, era difícil lembrar como sua voz interior soava. E eu não gostava quando ele gritava, isso fazia com que minhas entranhas parecessem engraçadas, mesmo que ele não estivesse gritando comigo. Mamãe disse para ficar longe do papai quando ele estava malhumorado. Então apenas puxei meus cobertores até meu queixo, imaginando que poderia fingir que estava dormindo, se ele viesse gritar comigo sobre o meu jogo de chá, que eu tinha certeza que deixei na cozinha depois que dei uma festa com Helga, nossa governanta. Ela até fez madalenas Earl Grey para nós, minha favorita. Ela me disse que quando eu fosse grande o suficiente, me mostraria como fazê-las eu mesma, me disse que poderia fazê-las para o meu marido e bebês um dia. ~5~


Eu disse a ela que não queria marido e filhos. Eu ia ser uma princesa sereia assim que meu rabo crescesse. Papai não gostava quando meus brinquedos eram deixados por aí. Eu realmente não queria que ele gritasse comigo novamente. Eu sempre chorava, então ele sempre gritava comigo por chorar, o que sempre me fazia chorar mais. Eu não ia me levantar para ver por que ele estava gritando. Mas então ouvi outra coisa. Ouvi a mamãe chorando. Ela chorava às vezes, mas sempre fingia que não, ela me dizia que o vento entrava em seus olhos mesmo quando não estava ventando, ou que uma semente de dente-de-leão ficava presa nos cílios, fazendo-a lagrimejar porque ela era alérgica a dentes-de-leão. Mas às vezes nem havia dentes-de-leão por perto, mas as lágrimas se acumulavam em seus olhos e escorriam por suas bochechas. Mas esse foi diferente. Esse choro foi alto. Como quando perdi o equilíbrio e bati a cabeça na borda da mesa no corredor, abrindo a testa. Eu esqueci tudo sobre monstros quando joguei para o lado os cobertores e minhas pernas sobre a cama e em meus chinelos, a borda da minha camisola branca favorita com pequenas rosas vermelhas deslizando no topo dos meus pés enquanto corria pelo meu quarto, preocupada que talvez mamãe tivesse batido a cabeça na mesa também, que talvez ela também estivesse sangrando, fazendo o papai gritar com ela como gritou comigo sobre isso. Eu poderia dizer a ele que eu iria limpá-lo como mamãe tinha, então ele iria parar de gritar. Eu sabia onde Helga mantinha o spray e as gazes. Meus chinelos fizeram um ruído áspero no chão de ladrilhos enquanto eu corria para os fundos da casa de onde vinha o som, encontrando dois amigos do papai lá porque os amigos do papai estavam sempre por perto. Vestidos de terno como se tivessem indo à ~6~


igreja, mas todos os dias da semana, como o papai, eu sempre achei que era porque eles devem ser pessoas muito importantes. Eles estavam do lado de fora no corredor do escritório do papai, de onde vinham os gritos e choros. Estava prestes a seguir em frente, embora passar por eles enquanto eles flanqueavam a porta fez minha barriga tremer quando, de repente, os barulhos se aproximaram. Porque papai estava saindo para o corredor. Arrastando mamãe pelos cabelos. Ela deve ter caído. Seu nariz estava todo vermelho como se estivesse sangrando, e havia grandes hematomas em sua bochecha. Ela estava no meio de tentar dizer alguma coisa para o papai, suas palavras todas engraçadas por causa do choro, — Tudo bem. Bem, eu não vou, — ela soluçou, seus olhos de repente me encontrando enquanto o pai a arrastava para a frente da casa. — Baby, volte para a cama. Vá para a cama. — Você está chorando. Você se machucou? — eu perguntei, ouvindo minha voz tremer enquanto corria para tentar acompanhá-los. — Estou bem. Mamãe está bem. Volte para a cama. — Mas... — Volte para a porra da cama, Helen, — meu pai havia estalado. Rugiu, realmente. Tão alto que senti o som percorrer todo o meu corpo. Eu senti isso então. O calor escorreu pelas minhas pernas, dizendo que eu não conseguira segurá-lo. Ele iria gritar comigo sobre isso também. Mas ele estava abrindo a porta e jogando a mamãe para os degraus da frente, pegando a jaqueta e tirando algo preto. Mas por que ele tinha uma das armas de brinquedo do meu irmão? Eu não tive a chance de perguntar quando a porta bateu, quando minha cabeça virou para encontrar meu irmão na escada.

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— Se ela fosse boa, o papai não teria que bater nela, — disse ele de uma maneira praticada, uma maneira que dizia que papai havia dito a ele, ou ao redor dele, antes. Mas ele era mais velho que eu. Apenas um ano, mas mais velho. Então ele deve ter sabido do que estava falando. — Puta fodida, — ouvi um dos amigos do papai rir mesmo quando isso aconteceu. Um grande boom como o trovão, mas não. Alto o suficiente para me fazer pular de volta. Um grito saiu de mim quando senti as mãos frenéticas nos meus ombros. — Sou eu, herzchen, — disse a voz de Helga, reconfortante, mas frenética. Coraçãozinho, como ela sempre me chamava. — Vamos lá. Vamos limpar você, ok? Foi o que ela fez. E então me colocou de volta na cama. Cantou para eu dormir. Eu não vi a mamãe no dia seguinte. Ou o próximo. Eu perguntei ao papai quando ele passou pela cozinha ao sair. Mas ele apenas me lançou um olhar frio. — Não pergunte sobre essa cadela novamente. E quando papai falava assim, ele queria dizer isso. Helga se virou para mim depois que a porta bateu, limpando as mãos grandes em uma toalha que ela sempre pendia do bolso do avental. Ela se moveu alguns passos em direção à porta que levava ao resto da casa, olhando para fora, em seguida, vindo em minha direção, passando a mão pelo meu cabelo escuro. — Herzchen, sua mamãe não vai voltar, ok? Eu sei que isso vai deixar você triste e com medo. Mas estou aqui para você, ok? Você pode vir até mim. — Em vez de papai? — eu perguntei. Ela se virou para olhar para a porta novamente. — Sim, herzchen. Sempre, venha sempre a mim em vez de seu papai. ~8~


— Ele grita muito. — Sim ele grita. — Ele gritou com a mamãe. Ela estava chorando. — Eu sei. Eu sei. E é por isso que você virá até mim. Helga nunca grita com você, não é? — Não, — eu concordei, sorrindo um pouco. — Michael diz que eu tenho que ser uma boa menina, então papai não me bate. Houve uma expressão no rosto dela, um olhar que não entendi. Mas quase parecia dura, o que estava fora de lugar em seu rosto macio. — Por enquanto, baby, sim. Você deveria tentar ser uma boa menina. Tente não enlouquecer seu pai. — Só por enquanto? — Sim, por enquanto. Até eu te dizer diferente, ok? E com a única figura paternal que eu tinha em minha vida, eu tinha feito o que precisava, mesmo que não entendesse completamente. Eu concordei. Foram anos antes de finalmente entender o que aconteceu com minha mãe. Eu senti sua ausência todos os dias da minha juventude, presa em paredes frias e sem vida com homens que me ignoravam ou zombavam em turnos iguais, muitas vezes achando Helga ocupada demais para brincar comigo do jeito que minha mãe brincava, me levar para a praia, o parque, cuidadosamente trançar meu cabelo antes de dormir. Ela estava lá para as grandes coisas. Minhas tarefas da escola eram feitas ao lado de uma cadeira vazia que meu pai que nunca ocupava, cuja presença eu ansiava, mesmo que o temesse mais do que o amava. Ela havia me puxado para o lado quando eu tinha onze anos para explicar em detalhes estranhos e meticulosos que eu seria uma mulher em breve. Eu corei com a mecânica, com as explicações sobre como eu lidaria com isso. Mas foi mais que isso. — Você será tão linda, Helen. Assim como a sua mãe, — ela me disse, com os olhos e a voz triste com a ideia, mesmo que eu me ~9~


deliciasse com a perspectiva de parecer com minha mãe. Ou, pelo menos, o que lembrava dela naquele momento, porque não havia uma única foto dela em casa. Helga nem sequer tinha uma para mim. Meu pai a havia limpado como se nunca tivesse existido. — Obrigada. — Não. Não, não me agradeça. Esta será sua maldição. Ser tão bonita. Nesta casa. Está cheia de homens feios com corações feios. E agora, agora eles vão começar a olhar para você. Eles vão olhar para você, e vão pensar em coisas. E coisas que você não quer que eles pensem. Jovem e ingênua, não tinha entendido a implicação. Eu não entendi. Não por mais alguns anos de qualquer maneira. — Você me escuta. Você mantém a cabeça abaixada quando vê os amigos do seu pai. Você não olha para eles ou fala com eles. E você nunca fica presa em um quarto com eles. Ok? Mais uma vez, assim como quando era uma garotinha confusa, ela era tudo que eu tinha. E mesmo que não entendesse, eu tinha concordado. Eu tinha quinze anos na primeira vez que senti uma mão de um homem com idade suficiente para ser meu avô me agarrar, afundando na carne macia e arredondada da minha bunda quando passei por ele no corredor a caminho da cozinha para ajudar Helga com o jantar porque ela tinha quebrado o pulso, um fato que ela estava escondendo de meu pai por medo de perder o emprego. Eu não tenho mais documentos, Helen, ela havia me dito, preocupação pingando das palavras. Eu conhecia o meu lugar. Eu conhecia meu papel nessa casa. Invisível. Isso era o que se esperava de mim. Mais e mais com o passar do tempo. Eu existia. Minhas necessidades básicas foram atendidas. Mas meu pai não queria me ver, não queria ouvir meus problemas, não queria ter nada a ver comigo. ~ 10 ~


Eu sabia que Helga queria que eu me camuflasse, ignorasse, evitasse o toque, mas a discussão também. Eu não poderia dizer a você de onde veio o desejo. Eu não poderia dizer o que tinha me superado naquele momento. Anos de frustrações reprimidas, talvez. Ou o entendimento, agora que eu era mais velha, o que aquela mão queria. E não era só para tocar meu traseiro. Eu tinha suportado muito sob este teto. Eu decidi então e ali mesmo? Sim, isso não era uma daquelas coisas que eu simplesmente aceitaria. Na verdade, eu não aguentaria isso. Para o inferno com as consequências. — Se você quiser deixar esta casa com essa mão intacta, eu sugiro que você tire isso da minha bunda, — eu tinha estalado, tom de veneno mortal, puro e líquido morte. Ele puxou sua mão de volta imediatamente, parecendo surpreso como se esperasse que cedesse a ele imediatamente, dando a ele o que quisesse. Talvez ele dissesse ao meu pai que eu o havia ameaçado. Talvez meu pai me batesse, arrastasse-me pela casa como fez com minha mãe quando ela tentou dizer a ele que o deixaria tantos anos atrás. Talvez esse seria meu destino. Eu passei a minha vida encolhida, com medo de sua raiva dirigida a mim. Eu não conseguia descrever o que havia mudado. Esses hormônios, Helzchen, Helga havia me dito apenas uma semana antes, quando eu fui grosseira a manhã toda. Talvez fosse isso. Talvez fosse apenas minhas emoções estando em todo lugar. Talvez tenha sido apenas parte do crescimento. Mas eu parei de ter medo. ~ 11 ~


Eu me preparei para isso. A reação. O telefonema para ir ao escritório dele. O grito. Mas isso nunca aconteceu. Naquela noite, eu servi o jantar, alegando que Helga tinha uma sobremesa mimada no forno que precisava ser vigiada, então ele não pensou em nada como errado. Nós, eu, meu pai e meu irmão, nos sentamos para comer. E eu senti isso. O meu pai olhou para mim. Longo e penetrante o suficiente para fazer minha cabeça girar naquela direção, encontrando-o me observando como esperava, sobrancelhas baixas e juntas, como se eu fosse um quebra-cabeça no qual as peças não se encaixavam. Eu soube então que ele sabia. O que tinha acontecido. Mas ele não disse nada. Pelo menos não sobre isso. — Seu aniversário é na próxima semana, não é? — ele perguntou quando me pegou observando-o me observar. Eu tive que reprimir uma observação sobre como um pai deveria saber tais coisas, e acenei em vez disso. — Você vai precisar de um carro, — ele continuou. Eu não disse nada, preocupada que ele estivesse fazendo uma piada cruel comigo. — Você pode ter o Firebird, — ele acrescentou, fazendo meu irmão abrir a boca para objetar. O Firebird era, afinal de contas, seu carro. E, honestamente, se havia alguém que eu não queria ficar do lado ruim, era meu irmão. Eu recusaria a oferta antes de deixar isso acontecer. Onde meu pai só queria me ignorar, meu irmão queria me machucar. Sempre e como ele podia. Principalmente com palavras nos ~ 12 ~


dias de hoje, embora ele tivesse sido muito mais violento quando éramos crianças. — É hora de uma atualização, — ele disse ao meu irmão. — Você viu aqueles Corvettes em Hadlet? Então meu irmão estava comprando um carro novinho em folha e eu estava pegando suas peças descartadas. Eu deveria estar com raiva. Mas tudo o que senti foi alívio. Um carro. Um carro significava liberdade. Um carro significava uma saída desta cidade quando eu finalmente tivesse idade suficiente. E até então, um carro significava que eu poderia conseguir um emprego sem ter que me preocupar em ir para casa à noite. Meu pai tinha dinheiro. Morávamos em uma casa gigantesca em meio a vastos jardins em frente à praia. Mas nós moramos no final da faixa do Alberry Park. O que significava que era pouco seguro andar a luz do dia, quanto mais noite. — Você não se importaria que Helen pegasse o carro, certo? — Nem um pouco, — meu irmão dissera, mas seu sorriso era perverso. Uma semana e meia depois, peguei o carro. Endurecido de lama com a seiva da árvore já começando a corroer a pintura, e um corte gigante no para-choque traseiro direito, oxidação já tomava conta rapidamente. Meu irmão esperava decepção. Sua aparência muito parecida com o nosso pai, não conseguia entender que eu não poderia ter me importado menos se fosse o carro do papai de quando ele tinha a minha idade, desde que ele funcionasse. Exceto, é claro, eu não obtive liberdade quando fiz dezoito anos como planejei. Helga ficou doente.

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Algo crônico e debilitante, fazendo-a ir para a cama por dias ou semanas a fio, apavorada o tempo todo de perder o emprego. Sendo a única mãe que eu poderia lembrar remotamente, tinha colocado meus planos de fuga em segundo plano para entrar em seu lugar quando ela estava muito doente para fazer o trabalho na sozinha. Dois anos se passaram. E algo estava vindo. Eu podia sentir isso no ar. Minha ignorância das relações de meu pai havia acabado há muito tempo, substituída por uma profunda compreensão do que, exatamente, era seu negócio. Traficante de drogas. Meu pai era traficante de drogas. Explicava a bela casa, os carros novos, os jantares e móveis caros e o suprimento incessante de abotoaduras e relógios novos, tudo o que custava mais do que eu economizava trabalhando no restaurante local quatro noites por semana desde os dezesseis anos, e verões puxando um turno do dia no estande de vendas no calçadão. E mais recentemente, servindo em um bar local. Também explicava as armas. Aquelas que ninguém se preocupou em esconder em casa agora que meu irmão e eu crescemos. E o pó branco em superfícies aleatórias, a mesa do console no corredor, os balcões dos banheiros, a borda da mesa do meu pai. Cocaína. Meu pai vendia cocaína. E meu pai era um homem muito perigoso. Não só porque ele havia assassinado minha mãe do lado de fora da porta de onde eu estava ouvindo quando era uma garotinha. Não. Mas porque eu ouvi esse som mais vezes do que eu poderia dizer ao longo dos anos.

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O booom que confundi com um trovão aos cinco anos, tentei me convencer de que o carro não funcionava quando eu era adolescente, mas sabia quando eu era uma adulta. Eu me perguntava, às vezes, quantas cenas de crime Helga tinha limpado ao longo dos anos, quantas vezes ela removeu evidências, ajudou-o a encobrir os assassinatos. Ficou claro, também, que ele estava preparando Michael para ser um mini ele. Pior, honestamente. Onde meu pai simplesmente exigia respeito, ele queria que todos soubessem exatamente como estavam abaixo dele. Eu me lembrava de inúmeras vezes que ele esteve em brigas na escola porque alguém não conseguia manter sua boca fechada, quase espancando um dos caras até a morte na praia uma noite. Ele era violentamente imprevisível com um traço cruel que ia mais profundo que o do meu pai. Isso o fez atacar Helga. Isso fez com que ele batesse meu dedo em uma gaveta e nem se incomodasse em dizer que foi um acidente. Isso o fez procurar maneiras de ferir alguém. Ele seria um líder cruel algum dia. E naquele dia, eu esperava como o inferno que eu já tivesse ido embora. Eu perguntei a Helga uma noite quando ela estava, como minha mãe costumava, tentando fingir que não estava chorando, porque ela não iria comigo, apenas fugir comigo, apenas deixar tudo isso para trás finalmente. Não há lugar para onde eu possa ir que ele não possa me encontrar. Eu talvez nunca tivesse me incomodado em pensar nisso dessa maneira, sempre tendo percebido que as mulheres eram descartáveis para o meu pai, visto que ninguém jamais ficava por aqui a não ser Helga e eu. Mas, me lembrei, Helga sabia quantos corpos foram mortos em suas mãos, como seu sangue parecia em seus dedos, quente e pegajoso, o cheiro de cobre enchendo seu nariz, misturando-se com a água sanitária enquanto ela esfregava seus pecados. ~ 15 ~


E não pude deixar de me perguntar por que eu ainda estava por perto, que utilidade ele achava que eu teria para ele. A própria ideia fez arrepios se manifestar em cada centímetro da minha pele, forçando um arrepio ao meu sistema enquanto eu ficava na pia, olhando pela janela de trás um pouco melancolicamente, desejando os dias de brincadeiras inocentes através da ducha, ignorando o que seria de mim quando eu crescesse. E se ele não me deixasse sair? E se eu nunca pudesse fugir? Minha mãe com certeza não pôde. Não está viva de qualquer maneira. Meu pai era um homem de orgulho. Ser deixado por aqueles que deveriam ser os mais leais a ele, o teria enfurecido. Era desrespeitoso. Tolerar isso faria parecer que ele não poderia manter sua família sob controle. E se ele não pudesse manter sua família sob controle, então quem poderia dizer que poderia manter seus empregados na linha? Soube então, mesmo quando ouvi sua voz no outro quarto, rindo como se ele não tivesse preocupação no mundo, eu sabia. Eu nunca seria capaz de sair. Eu era uma peça de xadrez em seu jogo da vida. E ele ia me mover como bem entendesse. — Pudge, — a voz de Michael chamou atrás de mim, me irritando, me fazendo me odiar por isso, porque sabia o quanto ele gostava disso. Pudge era seu apelido favorito para mim no ensino médio, quando a puberdade vinha fazendo coisas ruins para o meu pobre corpo, me fazendo ficar no centro enquanto meu corpo pesava pelo surto inevitável de crescimento na escola que me afundaria de novo. Pudge. Era uma palavra que costumava fazer minhas bochechas ficarem vermelhas quando ele dizia isso na frente dos meus amigos, ou, pior ainda, humilhava, na escola.

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Foi uma palavra que me fez chorar durante a noite, depois tentou me deixar morrer de fome até que Helga me pegou e me obrigou a comer. Pudge. Ainda era um ponto dolorido, embora soubesse que já não se aplicava, que meu peso estava bem. Ideal mesmo. Talvez um pouco mais cheio do lado de trás do que estava na moda, mas de modo algum rechonchuda. — O que, Michael? — eu perguntei, me virando, nem mesmo me incomodando em esconder meu desdém. Nós estávamos bem além disso. Desde a noite em que ele informou ao nosso pai adormecido que eu chegara tarde depois do toque de recolher. E eu fui arrastada para fora da cama e chicoteada em minha bunda nua com um cinto. Aos dezessete anos de idade. Eu fui incapaz de sentar por dias. E eu odiava meu irmão desde então. Até a minha medula. Era uma coisa rançosa e fedorenta. — Papai precisa de café e bolinhos em seu escritório em dez minutos. Onde está Helga? — Lavando roupa, — eu menti sem esforço, se tornou uma habilidade, já que eu precisava fazer isso tão regularmente quanto Helga lutava para encontrar um médico ou tratamento que pudesse ajudar. — Eu vou lidar com isso, — eu concordei, já indo em direção ao pote. — Tente não fazer uma burra de si mesma enquanto faz isso. Você representa o nosso pai. Eu deveria ter mordido minha língua. Eu sabia disso. Eu sabia, mesmo quando abria a boca para falar. — Talvez você devesse tentar não ser um idiota às vezes, já que você... ~ 17 ~


Eu não disse o resto. Michael estava do outro lado da sala em três passadas, fechando a mão ao redor da minha garganta, apertando, levantando até que fosse apenas a ponta dos meus pés tocando o chão, sem alívio, sem diminuir o seu aperto, para que eu obtivesse mais ar nos meus pulmões. — Cuidado, — ele fervia, saliva saltando de seus lábios para o meu rosto, de alguma forma me incomodando mais do que o fato de que minha cabeça estava começando a ficar um pouco confusa. — Eu tolero você por respeito ao nosso pai. Mas não me empurre, sua cadela estúpida. Sua mão apertou com mais força enquanto eu lutava contra o desejo de cavar suas mãos, para tentar me libertar, preferindo desmaiar do que dar a ele a satisfação do meu desespero frenético. Mas ele me soltou tão abruptamente quanto me agarrou, deixando-me cair em meus pés enquanto caía de volta no balcão, ofegando por ar como um peixe batendo no convés. Meu irmão era muito parecido com aqueles pescadores que eu havia visto quando menina, horrorizada enquanto eles riam do peixe moribundo. Ele poderia ter feito a coisa humana, terminado com a minha vida rapidamente, sem dor. Mas não. Ele, assim como eles, engrandecia com o sofrimento, com a superioridade sobre outro ser, de sua capacidade de infligir miséria e dor. Eu nunca pude comer peixe depois disso. Nem mesmo quando meu pai insistiu, forçando garfadas na minha boca que eu engasguei violentamente antes de ser enviada para a cama sem nada no estômago. Eu estabilizei minha respiração. Eu fiz o café. Arrumei bolinhos em uma bandeja ao lado de xícaras, açúcar, creme e colheres. Porque agora eu ainda era esse peixe. Ofegando por ar. Nenhum alívio à vista. Mas um dia eu estaria livre disso. Mesmo alguns desses peixes, quando queriam o suficiente, quando a vontade deles era forte o suficiente, eles se jogavam até o final

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do convés, caíam sob os degraus e aterrissavam de volta ao oceano, conseguindo respirar de novo, libertarem-se. Quando Helga estivesse bem, ou quando eu finalmente conseguisse convencê-la de que poderia libertá-la, então faria isso. Lutaria como o inferno pela minha liberdade. Mas hoje não era esse dia. Hoje eu tinha que levar café para o escritório para o novo funcionário do meu pai, um cara chamado Charlie, cujo nome eu tinha ouvido muito nos últimos dias, mas não pensei em nada disso. Mas depois dessa reunião, seria difícil, ao que parece, pensar em outra coisa.

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Dois CHARLIE Começar de novo nunca foi divertido. Não importava quantas vezes eu tivesse que fazer isso, nunca poderia me acostumar com isso. Nova cidade. Novo apartamento. Novas pessoas. E, sem dúvida, a pior parte, um novo emprego. Com um novo chefe. Essa situação sempre foi exasperada pelo fato de que meus empregos não tinham nada a ver com servir pipoca no cinema, ou tirar pneus na loja, ou até mesmo empurrar papéis em uma mesa. Não. Meus trabalhos tinham muito mais risco. Eu nunca tinha trabalhado em uma empresa, mas tinha certeza de que, se eu estragasse o trabalho, o chefe apenas me censuraria ou me demitiria. Na minha linha de trabalho, o chefe pode me matar. Literalmente. Eu estive evitando possíveis balas, ferimentos estrangulamento durante cinco anos em dois estados.

de

faca

e

Eu tentei me alinhar com quatro chefes diferentes, esperando por um pouco de segurança no emprego, uma maneira de respirar. O último, eu pensei que era um guardador. Trabalhar nas docas era um longo dia em todos os tipos de clima, certificando-se de que ninguém roubasse ou removesse os produtos que precisavam ser transportados para as organizações que pagavam não ~ 20 ~


apenas pelo produto e pela tripulação, mas uma pesada taxa a doca para garantir onde foi feito. Esse era o meu trabalho. Executar essas normas. Executar era o que eu vinha fazendo desde os dezoito anos. Os empregos variavam, as cidades, os homens a quem eu respondia, mas, inevitavelmente, tudo se resumia a pessoas sangrando em minhas mãos. Era um trabalho feio, um que eu não gostava, como alguns dos meus colegas que saíam com gritos de dor, implorando, com o sangue vermelho empapado sob as unhas. Eu nunca fui um sádico. Eu era realista, puro e simples. Eu não tinha nenhuma educação especial além do meu diploma do ensino médio que eu mal conseguira terminar enquanto vivia no quarto de hóspedes de uma tia distante. Ela me dispensou no dia em que me formei, com apenas cinquenta dólares no bolso, em um emprego que eu trabalhara para o vizinho ajudando a arrumar sua cozinha, e o carro que meu pai me deixou quando morreu no ano anterior. Não foi muito, mas foi o suficiente. O carro significava que eu tinha um lugar para dormir. Os cinquenta dólares significavam que eu tinha dinheiro para o combustível para sair daquela cidade e para algum lugar que pudesse me contratar. Eu acabei na próxima cidade, arrumando um emprego limpando mesas em um restaurante russo, o ar sempre cheio de fumaça de charuto, o tapete sempre cheirando a vodca, mesmo depois de limpá-los a cada semana. Nada de interessante aconteceu no primeiro mês. Mas então eu peguei o garoto de um dos donos sendo espancado no beco atrás do restaurante, eu intervi e espanquei o atacante. Foi na manhã seguinte que descobri que os homens que possuíam o lugar não eram apenas homens de negócios. Não. ~ 21 ~


Eles eram da Bratva. E eu salvei seu filho de uma ameaça a sua vida pelos italianos que possuíram a cidade por décadas. Eu nunca limpei uma mesa novamente. Me deram um terno, uma arma e um trabalho que pagava cinco vezes mais. Claro, isso significava que eu tinha que ficar bom em tirar manchas de sangue de muitos tipos diferentes de tecidos, mas isso me deu algum dinheiro na minha carteira, alguma estabilidade após anos de incerteza após a morte súbita do meu pai. Estive lá durante seis meses quando o lugar foi baleado quando estava em um trabalho diferente. Eu dirigi, vendo sacos de cadáveres, e sai fora da cidade, sabendo que eu estava intimamente ligado com os russos para sair ileso se os italianos viessem procurando. Atravessei para Jersey, indo em direção ao norte primeiro, conseguindo um emprego de curta duração perseguindo jogadores que tentavam endurecer o dono de um jogo de pôquer subterrâneo antes de ele ser preso em uma acusação de drogas. Eu consegui outro giro no AC. Mas os empregos eram esporádicos demais, e o salário era muito escasso. Eu fui para o norte novamente, terminando em Navesink Bank, trabalhando nas docas. Foi um trabalho sólido, que envolveu menos derramamento de sangue do que os poucos últimos. E então o inevitável aconteceu. A máfia entrou. O giro foi bom demais para deixar passar, o negócio de importação / exportação. As taxas que você poderia cobrar com todas as outras organizações que queriam trazer produto. Eles eram um grupo coeso, a Cosa Nostra, desconfiado de forasteiros, geralmente limpando a casa quando entravam. Esse cara, Grassi, como ele era chamado, não era mais velho do que eu, vestido com um terno que custava mais do que o meu carro, andando pelas docas como se fosse dono do lugar. Porque ele era. ~ 22 ~


Ele manteve a maioria de nós por um tempo, deixando as coisas correrem do jeito que sempre fizeram enquanto fazia conexões, enquanto esfregava as palmas das mãos no Departamento de Polícia de Navesink Bank, enquanto entendia como nós operávamos as coisas. Ele comprou o velho e decadente restaurante de frutos do mar da cidade, conversando sobre grandes planos para transformá-lo em algum lugar italiano chique algum dia. E então, quando todos estavam começando a se sentir confortáveis com a ideia de conseguir manter nossos empregos, a demissão começou. Eu diria demissões, mas as demissões implicavam pacotes de indenizações ou, no mínimo, a chance de receber o seguro desemprego. Mas nenhum de nós estava tecnicamente empregado, então estávamos todos na merda. — A maioria desses tolos não tem dois cérebros para esfregar juntos, — Grassi me disse depois de me demitir. — Mas você, eu acho que poderia ser alguma coisa. — Eu não posso trabalhar para você, — eu admiti. — Envolvi-me com os russos uma vez. Não pense que suas conexões seriam fáceis para você me contratar. — Justo o suficiente. Mas eu odeio ver bons homens fora do trabalho, então talvez eu possa te fazer um favor, e te apontar para Allberry. Muitas organizações lá em cima procurando por trabalho. Além disso, você passa muito mais tempo pela praia. Não pode reclamar disso. E eu não podia. Sem quaisquer outras pistas, era para lá que eu ia, dormindo em motéis baratos com caminhoneiros e prostitutas como vizinhos enquanto tentava colocar uma orelha no chão, descobrir quem eram os jogadores, onde eu poderia me encaixar. Havia gangues de rua de baixo escalão, como sempre existiram, mas eles próprios se executavam, aqueles homens que operavam com credibilidade sozinhos. Eu não queria trabalhar para alguém assim de qualquer maneira. Queria trabalhar para alguém mais estabelecido, alguém que operasse com sua reputação e respeito. Queria uma chance para realmente cavar, obter algumas raízes, parar de pular de um emprego para outro, de um lugar para outro. ~ 23 ~


Christopher Eames. Era um nome que faz você imaginar um policial, ou um empurrador de papel em algum escritório em algum lugar, não o maior traficante de cocaína da região com um império que havia sido estabelecido duas décadas antes. Isso soou como uma estabilidade muito necessária. Eu tenho meu nome lá fora, tenho meu rosto lá fora. Segui alguns dos seus homens à procura de uma oportunidade para intervir, para ajudá-los de alguma forma. Encontrei naquele verão, vendo a gangue de rua local tentando assaltar um dos caras de Eames. Por sua vez, eu tenho uma reunião. Então eu puxei o zíper da bolsa segurando meu melhor terno dos russos. Raspei o rosto que eu tinha permissão para usar uma barba enquanto trabalhava nas docas, em uma tentativa indecisa de evitar que meu rosto fosse chicoteado pelo ar frio do inverno. Coloquei um relógio que eu tinha tirado de um pulso de alguém como pagamento para o meu chefe que administrava o jogo ilegal que ele me permitiu manter como bônus. Entrei no meu carro e dirigi para o endereço. Estacionei na rua, sabendo que meu carro estava propenso a vazar algum fluido ou outro, e não querendo irritá-lo manchando sua entrada de automóveis. A casa era uma coisa enorme, três andares de um estuque cinza claro para afastar o ar salgado agressivo da praia que ficava do outro lado da rua. Os jardins eram perfeitamente bem cuidados, o arbusto em forma e podado de modo que nem um único ramo estivesse fora do lugar. A grama em si poderia envergonhar um maldito campo de golfe. Um guarda estava do lado de fora da porta da frente com um terno preto, mesmo no calor escaldante, recostando-se contra a parede, parecendo tão entediado quanto deveria ter estado ao ser acorrentado com um trabalho tão inútil. — Mallick? — ele perguntou, correndo os olhos dos meus sapatos até o topo da minha cabeça, e era impossível dizer se ele me achava ou não adequado. ~ 24 ~


— Charlie, — eu concordei, imaginando como sempre fazia quando conhecia um novo chefe, se isso soasse como o nome de uma criança de cinco anos. Mas Charles era meu avô. Chaz era meu pai. Charlie foi o que sobrou para mim. — Um minuto, — ele exigiu, entrando na cabine, voltando apenas quinze segundos depois com outra pessoa, alguém da minha idade com cabelos escuros, uma estrutura alta e um tanto esguia, e olhos verdes em seu rosto esculpido. Olhos verdes que tinham algo escuro dentro deles. Tendo trabalhado com criminosos de todos os tipos nos últimos anos, pude dizer imediatamente quem estava nisso pelo dinheiro e quem estava nele pelo prazer que recebiam disso. Tudo dentro de mim estava me dizendo que este homem estava nisso porque gostava disso. — Charlie Mallick, este é Michael Eames. O filho do chefe. — E o seu braço direito, Michael lembrou o homem em um tom que dizia que ele provavelmente pagaria por aquela apresentação mais tarde. Eu lancei ao homem um olhar de pena quando Michael estendeu a mão, levando-me para a entrada. E era a entrada. A maioria dos espaços dentro da porta da frente poderia ser chamada de nada além de uma entrada. Esse não era o caso. O espaço era tão largo quanto um quarto principal típico com entradas enormes de ambos os lados, uma para a sala de jantar, a outra para uma sala de estar formal. Uma escadaria larga o suficiente para pertencer a uma escola secundária, que abraçava uma parede, lateral branca com topos pretos, curvando-se no topo em um semicírculo, diante, presumivelmente, dos quartos. As paredes eram do mesmo estuque frio do lado de fora, cobertas de lugares com obras de arte que eu sabia, sem conhecer nada sobre essas coisas, eram originais. Uma longa e escura mesa foi empurrada sob um espelho dourado, um pequeno chip de tomada em canto, um estranho e minúsculo defeito que eu não consegui desviar o olhar até que Michael pigarreou. — Você não quer manter Christopher esperando. Christopher. Não meu pai. ~ 25 ~


Essa foi uma escolha interessante, decidi, enquanto nos movíamos pelo corredor, deixando-me pegar o canto de uma cozinha antes de ser puxado para uma sala à direita do corredor. Este homem, Michael, ele tinha planos. Planos para usurpar seu pai. Eu me perguntei se o pai estava ciente disso. Ou se ele, ingenuamente, apenas pensava que estava preparando os funcionários mais leais, alguém que poderia administrar as coisas quando ele decidisse se aposentar. Mas Michael Eames não parecia do tipo paciente. Ou o tipo com o qual eu gostaria de trabalhar por qualquer período de tempo. Tanto pela minha ideia de estabilidade, segurança no emprego. O escritório de Christopher Eames era muito parecido com o que você esperaria de homens ricos e poderosos com muito dinheiro para gastar, e muito interesse em bosques escuros. Painéis profundos, quase pretos, cobriam as paredes até a metade, com um tom escuro de chocolate em três paredes, exceto a que ficava atrás da escura e reluzente mesa executiva, desnecessariamente grande, assim como uma demonstração de intimidação. Aquela parede era forrada de estantes de livros embutidas, as prateleiras resistentes, inflexíveis sob o peso opressivo do couro e do material encadernado em capa dura. Meus sapatos estalavam em madeira por mais alguns metros antes que eles encontrassem a borda de um tapete oriental em marrons, vermelhos e dourados, vistosos para os meus olhos, provavelmente caros demais para os dele. Dinheiro sobre gosto exigente, era assim que este homem operava. Ele queria que as pessoas soubessem o quão bem-sucedido ele era. O que foi importante para eu saber. — Christopher, este é Charlie Mallick. Charlie, Christopher Eames, — Michael nos apresentou enquanto meu olhar finalmente foi para o homem atrás da mesa enquanto ele se levantava, abotoando o paletó com uma mão enquanto estendia a outra na minha direção. — Charlie, eu ouvi coisas boas. ~ 26 ~


— Sr. Eames, obrigado por me receber. — Eu sempre tenho tempo para homens capazes. Você gosta de café? — ele perguntou, acenando com a mão para fora, fazendo-me dar meia volta para a porta onde uma mulher estava passando com uma bandeja em suas mãos. E a porra do mundo parou. Eu não era romântico. Eu não comprava merda como borboletas e almas gêmeas e toda essa baboseira. As mulheres eram um passatempo, casual e temporário. Mas esta mulher fez o mostrador do relógio parar de bater apenas entrando no escritório. Era fácil dizer que ela era linda, tão fácil que as palavras de repente perderam o significado, não o suficiente para descrevê-la. Mais ou menos da minha idade, talvez um pouco mais nova, ela era alta e em forma, um metro e oitenta, mais ou menos, descalça, os dedos pintados de uma cor rosa claro que eu me achei muito fixado, forçando meus olhos para cima pernas bem torneadas com jeans simples que nem se agarravam nem penduravam, mas roçavam perfeitamente suas curvas. Uma camiseta branca simples contornou o cós, apertada o suficiente para que eu pudesse ver o contorno de seu sutiã no material, a maneira como as taças abraçavam seus seios, as correias subindo pelos ombros para desaparecer pelas costas. Seus cabelos negros eram longos, sedosos, pendurados sobre os ombros e braços, captando a pouca luz que havia na sala, emoldurando seu rosto. E esse rosto. Porra. Esse rosto. Um queixo delicadamente pontudo e uma mandíbula afiada, mas delicada, que levava a maçãs do rosto salientes que emolduravam um nariz discreto que se inclinava para sempre na ponta. E esses olhos? Sim, aqueles olhos podem prender um homem. Em forma de amêndoa e com cílios grossos. ~ 27 ~


E um leve e impressionante tom de avelã. Seu olhar não veio sequer em minha direção quando ela caminhou. E nunca antes eu quis chamar a atenção de uma mulher como quis nesse momento. Mas ela recusou enquanto se movia para a mesa, colocando a bandeja sobre ela a apenas 30 centímetros do meu lado. Senti o cheiro de morangos quando ela sacudiu a cabeça, balançando os cabelos por cima do ombro enquanto se endireitava. Foi então que eu os vi. De perto, onde a falta de luz não colocava sombras ali. O pescoço dela. Ela tinha hematomas no pescoço. Através do pescoço dela. Em bandas de azul que diminuíram nas extremidades em pontos redondos. Dedos. Aqueles eram contusões de estrangulamento. Eu saberia. Eu os deixei em alguns homens ao longo dos anos. Alguém havia pegado as mãos, colocou-as em volta da pequena garganta e apertou. Veja, eu fiz muitas coisas ruins. Coisas que deveria ter ido para a prisão, poderia ir para o inferno. Mas eu tinha linhas e não as cruzava. Não importava qual fosse o pagamento. Não crianças. E nem mulheres. Caso encerrado. Na minha opinião, havia errado, e havia fodido. Colocar suas mãos em uma mulher, isso era fodido. Não havia maneira de contornar isso. Nenhuma desculpa que você poderia inventar que fosse boa o suficiente. ~ 28 ~


Talvez eu fosse para o inferno. Mas eu rezava para que houvesse um lugar especial para os idiotas que vitimavam as mulheres. De preferência, um lugar onde eu poderia participar de sua tortura sem fim. Com o canto do olho, pude ver o olhar de Christopher se mover para o pescoço dela. E merda se eu não, essa mulher notou, e simplesmente ergueu o queixo mais alto. Eu vi algo estranho quando olhei para ela, descobri uma memória confusa com o tempo. Quando eu era criança, talvez sete ou oito, morávamos naquela área de merda onde as casas eram caixas de fósforos e os pátios encostados um no outro. O vizinho da esquerda tinha um cachorro, um grande e velho rottweiler chamado Misty, que ele mantinha acorrentado a uma árvore toda a sua vida, nunca o levando para dentro no inverno, o calor suado ou durante as tempestades. Ele chutava quando ela latia, por dias a fio em uma corrente, deixando-o morrer de fome até que meu pai jogava pedaços de carne por cima da cerca para ela. Esta mulher no escritório tinha a aparência de Misty no dia em que ela atacou seu dono na volta depois de três dias fora. Logo antes de ela se lançar contra ele e arrancar sua garganta. Eu estava em nossa varanda de trás porque meu pai estava tirando a tinta dos armários da cozinha, me dizendo que eles tinham chumbo neles, o que quer que isso significasse, e não era seguro para mim estar por perto enquanto ele lidava com isso. — Maldito crime, — dissera ele enquanto observávamos o controle de animal afastar Misty. — Onde eles a estão levando? — eu perguntei, observando enquanto ela era retirada. Meu pai não era um homem brando, não sabia o que aquilo significava, não entendia o conceito de abrandar a situação. — Para o canil, para matá-la, — ele me disse. — Cortar a cabeça dela e mandá-la para o estado para um teste de raiva. Ela não tem raiva, só ficou cansada de ser tratada como merda. E agora ela terá que pagar o preço final por se defender. Essa mulher parecia exatamente como Misty. ~ 29 ~


Como se ela estivesse doente e cansada pra caralho de aturar alguém a tratando como merda. E estava apenas esperando a chance de arrancar a garganta de alguém. Eu não conhecia a mulher, mas havia um desejo primitivo e indescritível dentro de mim para garantir que seu destino não fosse o mesmo de Misty, que ela não pagaria o preço final por sua luta pela liberdade. O olhar de Christopher se afastou de seu pescoço, não afetado, mas curioso. Fazendo-me muito consciente de que as contusões não eram de suas mãos. Se não fosse dele... eu nem precisava terminar o pensamento. As de Michael. Mesmo quando meus olhos foram para lá, eu vi o sorriso presunçoso puxando os cantos de sua boca, fazendo-me ter que levantar meus punhos para impedir que um deles pousasse ali, tirando o olhar do seu rosto. Percebi então que, quando observar os três, aquela mulher não era apenas uma criada sendo maltratada. Não. Não havia dúvida. O cabelo escuro. As mandíbulas. As construções longas e magras. Esta era da família. Pai. Filho. Filha. E esse porra que eu estava tentando trabalhar deixava sua própria carne e sangue ser abusada sob seu próprio teto. Se isso não fosse uma merda fodida, eu não sabia o que era. — Como você toma seu café? Helen pode preparar para você antes de ir, — Christopher ofereceu. Helen. ~ 30 ~


Ela tinha um nome. Um adequado também. Eu me perguntei se a mãe dela de alguma forma sabia quando a nomeou que ela seria bonita algum dia. A mulher mais bonita do mundo. Assim como a homônima dela. Helena de Tróia. O rosto que lançou mil navios. — Eu tomo preto, — eu disse, voltando minha atenção para Helen, que pegou uma xícara branca simples, entregando-a para mim. Ela foi tão cuidadosa em evitar que nossos dedos se roçassem que me fez pensar se ela tinha razão para temer o toque dos homens de seu pai, uma ideia que fez minha saliva se tornar amarga. — Obrigado, — eu disse, tentando a olhar, mas ela estava me evitando enquanto colocava creme em duas outras xícaras, então se virou para sair correndo da sala tão silenciosamente quanto entrou. — Sinto muito por ela. Ela tem as maneiras de um gato selvagem, — disse Michael, assim que ela estava fora do alcance da voz. — De qualquer forma, voltando aos negócios, — Christopher disse um pouco incisivamente, como uma reprimenda, como uma advertência sobre trazer pessoas de fora para os negócios da família. Então voltamos aos negócios. Senti-me dilacerado, mesmo depois de ouvir o salário que envergonhava todos os meus outros empregos, depois de um período de experiência, é claro. Eu era um bastardo. Eu fiz coisas que as pessoas, pessoas boas, não faziam. Mas isso não significava que eu não tivesse uma bússola moral. Trabalhar para os idiotas como a família Eames me levava para o caminho errado. Isso também significava que eu ficaria mais perto da casa, veria mais Helen. Era uma coisa estúpida para basear uma decisão de trabalho, o desejo de uma mulher que nem sequer olhava em sua direção. ~ 31 ~


Eu não conseguia explicar, nem tentei analisá-lo porque sabia que não haveria respostas lógicas. Mas aceitei o trabalho. Para melhor ou pior, me alinhei com um pouco da escória mais baixa que eu já conheci na chance de ver Helen novamente, talvez fazêla falar comigo, concordar em me ver. E então arrastei minha bunda de volta para a merda em que eu estava ficando temporariamente, caindo na beira da cama, ouvindo o clique do ventilador de teto que ninguém provavelmente precisava ouvir tempo suficiente para reclamar, pegando a garrafa de uísque, desenroscando a tampa e bebendo direto da garrafa. Não houve a sensação de tremer de que eu tinha realmente fodido. Eu não era um homem excessivamente supersticioso, mas sempre confiava no meu instinto. O meu intestino que estava me dizendo que algo de ruim resultaria de tudo isso. Não. Não apenas ruim. Mudança de vida. Mas o que foi feito foi feito. Você não retira sua palavra. Não com homens como estes. Eu conhecia o meio. Já no acordo com os russos, eu sabia como isso funcionava. Eu estava nisso até a morte. Deles. Minha. Ou até a organização desmoronar. Essas eram as únicas saídas. Foi uma péssima ideia beber muito na noite anterior a que eu deveria impressionar meu novo chefe. Mas era a única coisa que eu poderia fazer para entorpecer a sensação de arrependimento, silenciar os pensamentos girando na minha cabeça. ~ 32 ~


Uma coisa que não consegui fazer foi me fazer esquecer dela. No máximo, amplificava a cor dos olhos, a forma do corpo, o desafio que vibrava dela, o cheiro de morangos que se agarrava ao cabelo dela. Quando adormeci, não consegui parar de pensar no nome dela. Não pude deixar de me perguntar se a mitologia poderia de alguma forma se tornar realidade, se ela fosse uma versão da vida real da mulher mais bonita do mundo. Se ela fosse o rosto que iniciaria uma guerra, acabaria com um império. Se alguém ficaria de pé depois. Mas, na verdade, principalmente me perguntei se eu poderia fazê-la olhar em minha direção, me dar um sorriso, me contar sua história. E isso era tão doloroso quanto um homem poderia conseguir. Que porra estava acontecendo comigo?

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Três HELEN Eu não deveria notá-los. Os homens de meu pai. Mesmo anos depois de Helga ter me dado o aviso, eu ainda esperava. Eu mantive meus olhos baixos ao redor deles, contornei os cantos, me certificava que nunca tocássemos acidentalmente. Embora, como eu fiz quando não estava madura o suficiente, se eles deliberadamente me tocassem, eu lidava com isso. Meu pai nunca falou disso comigo, embora eu ainda o encontrasse me observando às vezes depois de um incidente como se estivesse me pesando e me medindo. Eu nunca consegui descobrir se ele me achava deficiente ou não, porque não me censurou, exigiu que eu tratasse seus colegas com respeito. Ou, bem, talvez fosse isso que se resumia. Respeito. Ele poderia não ter tido nada comigo, ou para uma mulher em geral, mas essa era sua casa, eu era sua filha, e ele exigia respeito dentro das paredes. Até para mim. Isso era quase um tipo de conforto. De sorte. Porque havia muito pouco conforto para encontrar em minha vida, nessas paredes onde meu irmão poderia tentar me estrangular na cozinha e sair impune. Então, fiz questão de cuidar do meu próprio negócio, de nunca notar os homens do meu pai. Mas eu tinha notado esse. Não sei o que havia sobre ele que me fez olhar. ~ 34 ~


Eu senti o seu olhar em mim, mas muitas vezes sentia quando os homens dele estavam por perto. Mas não me pareceu intrometido, como se estivesse me imaginando nua, mas penetrante de uma maneira diferente. Como se ele não estivesse tentando ver debaixo da minha roupa, mas debaixo da minha pele. Foi uma sensação nova para mim, essa garota que todos desejavam que fosse invisível, de repente encontrar alguém que realmente quisesse me ver. Ou, inferno, talvez eu estivesse apenas imaginando tudo, estava sofrendo de um caso debilitante de pensamento positivo. Talvez, se ele fosse um dos homens de sempre, velho o suficiente para ser meu pai, lascivo, com cabelos recuados e cintura transbordando, eu poderia ter esquecido a coisa sob a pele. Mas ele não era nenhuma dessas coisas. Ele tinha a minha idade, ou talvez um pouco mais velho, alto, solidamente construído, com ombros que me lembravam os zagueiros em jaquetas. Seu cabelo escuro estava precisando de um corte, parte caindo em seus olhos. Bom Deus, aqueles olhos. Penetrantes olhos azuis emoldurados por grossos cílios em um rosto feito de todos os ângulos duros. Suas mãos estavam marcadas. Eu notei quando ele pegou a xícara de café que eu tinha entregue a ele. Por entre os dedos e nas costas das mãos, havia um mapa de ferimentos antigos, alguns brancos com a idade, outros cor-de-rosa e vermelhos, mal cicatrizados. Eu sabia o suficiente sobre o submundo do meu pai para saber a quem mãos pertenciam. Executores. Ele era um executor. O que fazia dele um dos homens mais baixos no totem. Mas também um dos mais confiáveis. Eu o vi três vezes desde que ele teve aquela reunião pela primeira vez. Certa vez, estava carregando uma cesta de roupa suja pelas escadas enquanto ele entrava pela porta da frente. Ele pareceu me ~ 35 ~


sentir, sua cabeça subindo enquanto eu congelava na escada, um pé pairando sobre o próximo, mas recusando-se a se mover. Sua cabeça se inclinou para o lado, um fantasma de sorriso puxando os lados de seus lábios. — Helen, bom ver você de novo, — ele disse naquela voz suave, todo melaço e uísque. Eu juro que pareceu arrepiar minha pele. — Ela está incomodando você? — Michael perguntou, subindo pelo corredor, lançando-me um olhar de advertência. Um aviso do que, não tinha certeza. Mas eu conhecia Michael muito bem para duvidar que ele faria algo bom, seja lá o que fosse. — Nem um pouco. Apenas a vi descendo, decidi dizer oi, — Charlie disse, encolhendo os ombros, entrando em sintonia com meu irmão. Mas ele me lançou um sorriso por cima do ombro. Você conhece o tipo. Aqueles que fazem você ter certeza de que sua calcinha ia inflamar. A próxima vez, eu estava andando na calçada em direção ao meu carro para ir para a praia para trabalhar no estande de sorvete enquanto ele andava. — Indo para a praia? Eu deveria ter apenas sorrido e ido embora, presa às minhas regras. Mas eu não conseguia me forçar a fazer isso. — Tipo isso. — Como você está indo para a praia? — ele perguntou, balançando para trás em seus calcanhares, mãos escondidas nos bolsos da calça. — Eu trabalho no calçadão, — eu informei a ele. — Ah sim? Fazendo o quê? — Servindo sorvete, — eu disse a ele. — Estou, ah, atrasada, — acrescentei, passando antes que eu pudesse fazer qualquer coisa estúpida. Como falar que eu tive um sonho sexual com ele na noite anterior, vívido o suficiente para me fazer acordar em lençóis emaranhados, suada, frustrantemente insatisfeita.

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A próxima vez, ele andou atrás de mim enquanto descarregava sacolas de papel do porta-malas do meu carro.

eu

— Deixe-me ajudar, — ele exigiu, chegando a puxar uma sacola das minhas mãos. — Não, realmente. Isso não é necessário. — Tenho dois braços, Helen, — ele me disse, pegando mais duas sacolas, — eu posso emprestá-los para você por alguns minutos, — ele acrescentou quando peguei outra sacola. Mordi a língua para não dizer a ele que eram as mãos dele, não os braços, que eu estava interessada. — O que você está fazendo? — eu perguntei quando entramos pela entrada dos fundos da cozinha, e ele começou a descarregar o conteúdo das sacolas no balcão. — Ajudando você, — ele forneceu. — Tenho certeza de que meu pai o está esperando, — eu disse, fazendo uma sombra cruzar seus olhos, fazendo-me imediatamente lamentar dizer as palavras que o fizeram endurecer, que fez o sorriso quente desaparecer de seu rosto, fez seus olhos escurecerem. Meu pai tinha uma habilidade incrível para fazer isso. Para roubar a luz de alguém. Para fazê-los ficarem escuros. Eu já tinha visto uma dúzia de vezes ao longo dos anos. Isso nunca me incomodou antes. E também não deveria ter me incomodado. Mas não havia como negar, quando ele se virou e foi embora. Eu não o vi novamente por semanas, pensando que talvez ele estivesse me evitando, mesmo que isso me fizesse parecer paranoica ou egocêntrica. Talvez meu pai ou irmão o tenha alertado, embora isso parecesse improvável. Eles teriam que se importar sobre como eu gastava meu tempo para fazer algo assim. E uma vez que eles claramente não se importavam com a forma como eu gastava meu tempo, evidenciado pela forma como ninguém disse nada sobre como eu vestia uma roupa de trabalho igualmente ridícula após a outra e ganhei meu dinheiro enquanto Michael tinha maços de dinheiro atirado nele aleatoriamente.

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Eu ficava surpresa, às vezes, por isso não ter provocado meu pai do jeito errado, pois eu tinha empregos tão comuns, pensando que eles refletiriam mal sobre ele. Mas nada nunca foi dito, então fui em trabalho após trabalho, aceitando o meu miserável três dólares e trinta e um centavos por hora, socando tanto quanto possível em um fundo falso para minha mesinha de cabeceira que eu fiz quando descobri meu pai os usava com frequência. Mesmo que alguém se incomodasse em procurar no meu quarto, eles nunca encontrariam nada. Eu não diria que meu irmão é tão malicioso, para roubar cada centavo da minha poupança desprezível. Mesmo se o fizesse, no entanto, isso não mudaria nada. Assim que Helga estivesse pronta, íamos, quer tivéssemos dinheiro para começar de novo ou não. Ela estava suavizando com a ideia, eu pensei, as longas horas de ter que fingir que estava fazendo efeito em sua moral, sua determinação. Ela está ficando velha, meu pai disse enquanto a observávamos ranger e sair da sala de jantar depois de servir a sobremesa. Ontem, ela virou meu colchão como se fosse um saco de penas, eu tinha dito, rápido para defendê-la. Talvez mais do que eu mesmo me defendia. E, claro, isso era mentira. Um tanto ousada, nem mesmo sendo parcialmente verdade visto como ela estava dormindo na cadeira no meu quarto enquanto eu sacudi o colchão, fazendo mais bufar e arfar do que gostaria de admitir. Mas, como se viu, eu estava ficando boa em mentir. — Você tem que parar de me cobrir, — Helga insistiu naquela noite quando cheguei do trabalho, encontrando-a na cozinha, esperando com um monte de bolinhos de mirtilo para assar pela manhã, sabendo que era difícil para ela se mexer logo cedo, e querendo aliviar o fardo sobre mim um pouco. — Não será por muito mais tempo. Então você pode se acomodar em uma boa aposentadoria. Deixe-me cuidar de você como você cuidou de mim todos esses anos. — Oh, Helen. Eu sabia desde a primeira vez que limpei a primeira mancha de sangue que nunca teria a chance de me aposentar. Que havia apenas uma maneira de sair deste trabalho. ~ 38 ~


Ela nunca falou sobre isso comigo. Negócios do meu pai. O sangue nas mãos dele e dela. As coisas sempre foram contornadas, implícitas, mas nunca expressamente discutidas. — Não diga coisas assim, — eu implorei, estendendo a mão sobre a mesa para fechar as mãos sobre as dela, os nós dos dedos magros e inchados por muito trabalho duro por muitos anos, a pele áspera e fina com a idade. — Você tem idade suficiente agora, Helen, já sentiu o toque de sua raiva com frequência suficiente para não usar mais esses óculos cor-de-rosa. É hora de tirá-los. Veja as coisas feias e gritantes sob a luz do dia, que elas realmente existem, eu nunca sairei daqui, a menos que seja em um saco de corpo. E você, receio, também se não parar de se preocupar comigo e partir sozinha antes que seja tarde demais. — Tarde demais como? — eu perguntei, as sobrancelhas se abaixando, pegando algo guardado em seu tom que eu não gostei. — Você já se perguntou por que seu pai te mantém aqui? Ele não gosta de sua companhia. Não percebe quanto trabalho você tem feito. Mas ele nunca fala em te expulsar. Então talvez isso fosse algo que eu pensasse. Frequentemente. Nunca encontrei nenhuma resposta. Além do fato de que tentei nunca cruzar seu caminho, então talvez ele tenha esquecido que eu existia às vezes. O que, bem, era uma coisa bastante ingênua para se pensar. Meu pai era um monte de coisas, mas estúpido ou desatento ele não era. Conveniente e sarcástico, no entanto ... — O que você acha que ele quer comigo? — eu perguntei, ouvindo hesitação no meu próprio tom, quase não querendo saber. Mas a ignorância nunca me faria bem algum. — Acho que ele planeja usar você para garantir melhores contatos na Colômbia. — Mas... como? Eu não sei nada sobre o comércio. — Pense herzchen, — ela implorou. — Que uso as filhas sempre serviram para seus pais? Historicamente falando. Havia apenas uma resposta para isso. ~ 39 ~


Mas isso era ridículo. Antiquado. Algo de vezes, e costumes, passados. — Eu acho que é um pouco forçado, Helga. — É? Você acha? Você acha que seu pai não trocaria você por um suprimento mais seguro? Uma renda maior? Eu realmente não precisei nem pensar nisso quando ela colocou dessa maneira. Dinheiro e poder sempre seriam mais importantes que eu. — Os contatos do seu pai entraram e saíram desta casa por anos. E cada um deles observou você, olhos como cachorros famintos olhando para um bife suculento. Caso você não tenha notado isso ultimamente, herzchen, você acabou tão bonita quanto sua mãe. Mais até. E seu pai vê isso. Ele vê como esses homens que ele quer construir relacionamentos olham para você, e está esperando pela chance de usar isso. — Eu nunca namoraria um dos homens do meu pai, — eu insisti, com a voz feroz, mesmo quando arrepios cobriram a minha pele com a ideia dessa realidade, que esse homem que tinha participado na minha criação iria querer me submeter a tal destino. — Há homens, Helen, muitos homens, que desfrutariam muito de suas objeções. Há homens muito piores do que seu pai. E nós duas sabemos o quanto ele é ruim. Você precisa se afastar antes que um deles tenha suas mãos em você. Uma vez que eles tenham... — ela disse, parando, balançando a cabeça. A direção estava lá. Foi o pensamento dominante em todos os momentos do meu dia. À noite, eu acordei suando, revivendo vividamente o incidente no ano passado, quando cheguei em casa com dois botões de camisa abertos porque eu precisava correr para trocar de roupa no banheiro porque um babaca havia derramado café em cima de mim. Mas ele pensou que eu estava com um cara. E ele se recusava a ter uma prostituta como filha. Então fez algo que fez meu intestino se revirar só de lembrar. Ele me puxou pelo corredor pelo meu cabelo, como fazia há muito tempo com a minha mãe. ~ 40 ~


O medo foi avassalador, uma sensação incapacitante que me fez enrolar em mim mesma, preparada para o mesmo fim que ela conheceu, sabendo que eu não tinha o que era necessário para lutar contra ele. No final, ele apenas gritou comigo por não foder ao redor, depois exigiu que eu fosse para a cama, me chutando na parte de trás quando eu não me movi rápido o suficiente. Eu tinha me fechado no meu quarto, trancando a porta, me levando para o banheiro, onde peguei meu reflexo no espelho, vendo o medo lá. E isso tinha feito alguma coisa para mim. Acordei com uma raiva que não sabia que poderia possuir, tão grande e pesada que não tinha certeza se minha estrutura poderia conter tudo. Eu era tão virgem como uma menina poderia ser quando ele me acusou de foder por aí. Na noite seguinte, eu fui com um cara em seu banco de trás e perdi minha virgindade em um ato de desafio total. Não tinha me ocorrido antes, mas ouvindo Helga falar sobre os homens de meu pai, e seus possíveis planos para mim, percebi o motivo daquela raiva. Uma mulher sempre “valia” mais quando não conhecia o toque de um homem. Como se um hímen intacto fosse um fodido argumento de venda. Como se o nosso valor fosse determinado por se tivéssemos compartilhado nossos corpos com alguém antes ou não. Perder minha virgindade sempre foi um ato de poder, algo que nunca olhei para trás com arrependimento. Mesmo que doeu. Mesmo que não foi nem um pouco prazeroso. Mesmo que eu não tenha amado o cara. Ou até mesmo ter qualquer sentimento por ele. Mesmo que eu só o visse apenas uma vez, e ele nem sabia meu nome. Não era sobre ele. Foi sobre mim. E o direito de fazer minhas próprias escolhas sobre o meu corpo, recusando-me a deixar qualquer homem ditar o que eu poderia ou não poderia fazer com isso. ~ 41 ~


Mesmo se eu quisesse ser a maior prostituta da costa leste. Estava duplamente feliz agora, porém, que essa foi uma escolha que eu havia feito. Que ele nunca poderia usar minha inocência para aumentar meu preço. — Pense nisso. Durma com isso, — Helga implorou, gemendo um pouco quando ela empurrou sobre a mesa para ficar de pé, seus ossos rangendo em objeção. — Prometa-me, — ela exigiu enquanto tirava os bolinhos do forno. — Eu prometo, — eu assegurei a ela, jogando um braço ao redor de sua parte inferior das costas, pressionando um beijo em sua bochecha. Mesmo que eu não tivesse intenção de deixá-la. Nesse ritmo, eu não me importava se tivesse que arrastá-la comigo no meio da noite. Nós estávamos saindo. E logo.

***

O sol era uma amante inflexível e cruel, não prestando atenção no toldo rosa e verde listrado para impedir que ele caísse sobre mim dentro da cabine de madeira. As máquinas de sorvete só agravaram a situação, soltando ar quentes enquanto funcionavam, fazendo as costas da minha camisa grudarem em mim, o cabelo na minha nuca umedecer, ocasionalmente escorrendo entre as minhas omoplatas. A viseira na minha cabeça, as mesmas listras horríveis como a minha camisa e o toldo, pelo menos conseguiu evitar que qualquer suor escorresse pela minha testa. Só mais uma hora, lembrei-me enquanto abanava o rosto com um cardápio laminado dos vinte e um sabores de sorvete e trinta coberturas diferentes. Em uma hora, o sol estaria atrás de mim, em vez de me encarar nos olhos, zombando da maquiagem que eu havia aplicado antes do meu turno. Não vendo ninguém olhando na minha direção, eu me abaixei atrás da máquina de sorvete, onde a sala de descanso estava situada. Mal podia ser considerada uma, sendo do tamanho de um armário, ~ 42 ~


literalmente grande o suficiente para se virar, mas tínhamos uma luz, uma cadeira e um espelho. Agarrando minha bolsa na cadeira, eu peguei os lenços umedecidos que eu tinha exatamente por esse motivo, removendo os vestígios de maquiagem antes de apertar meu rabo de cavalo, tirando um pouco do suor do meu peito e pescoço, então me movendo para frente para encontrar uma família de três esperando por mim. — Me desculpe por isso! — eu disse, sorrindo para o menino com seu sorriso desdentado enquanto ele tagarelava quatro coberturas ele queria em seu sundae. — Acho que ele está meio apaixonado por você, — disse uma voz. Uma voz familiar. Uma voz que pertencia ao escritório do meu pai, não ao meu trabalho. — O que você está fazendo aqui? — eu me ouvi perguntar, o tom um pouco afiado. — Estive aqui há semanas e não andei no calçadão durante o dia, — ele me disse. — Tive o dia de folga. Imaginei que eu veria o porquê de todo o estardalhaço. Vi você. Decidi vir dizer oi. Ele decidiu vir dizer oi depois de me evitar por semanas? Ele teve o dia de folga, porém, isso ficou claro. Porque ele não estava de terno. Meu pai exigia ternos. Como se vestir traficantes e fiscais de alguma forma os tornasse cidadãos respeitáveis. Ele usava jeans simples e uma camiseta azul escura, a cor tornando seus olhos azuis ainda mais azuis em seu rosto estupidamente bonito. Se possível, ele parecia mais bem vestido do que com terno. Talvez porque esse material se agarrasse a seus ombros largos, seu peito forte. Eu podia até ver os recuos de seus músculos abdominais através da camisa. Seus braços estavam em exibição também, e nunca antes pensei que os braços de um homem fossem sexy. Mas, sim, seus braços eram sexy, mal conseguindo ser contidos pelas mangas de sua camiseta, os antebraços amarrados e fortes. — Oi — eu disse sem jeito, balançando a cabeça para mim mesma. — Oi, — ele retornou, sorrindo como se tivesse achado minhas tentativas desajeitadas de conversar encantadora. — Você trabalha ~ 43 ~


muito aqui? — ele perguntou, parecendo quase surpreso com a ideia. Acho que quando você morava em um lugar onde eu morava, você achava que ninguém dentro dele deveria ter que trabalhar em uma barraca de sorvete no calçadão. — Bem, este trabalho é sazonal. Eu trabalho aqui três noites por semana. Depois, há a lanchonete. E eu faço alguns finais de semana em um bar. — Barman? — Garçonete, — eu corrigi. — Mas alguns dos bartenders me deram alguns truques e me ensinaram receitas. Que eu esperançosamente usaria na minha nova vida. Eu ganharia mais dinheiro assim. Suficiente, eu esperava, para me sustentar e Helga. — Então, o que está no cardápio? — ele perguntou, os olhos presos aos meus, fazendo um calor subir em minhas bochechas por um momento antes de eu chegar ao cardápio que eu tinha usado para me abanar. — Uma barca, hein? — Esse é para uma família de quatro pessoas, — eu disse a ele, balançando a cabeça. — Tem doze colheres de sorvete. Você não pode comer tanto assim. — Quer apostar? — ele perguntou, lábios se curvando em um lado no desafio. — Aposto o quê? — Se eu ganhar, você vem comigo depois do seu turno. — Vem para onde? — Pelo que ouvi, eles fazem shows na praia aqui. Eles fazem. Eles apenas começaram algumas semanas atrás, e eu ainda não consegui ir porque meus turnos geralmente passavam por eles. Se a multidão no calçadão era fraca o suficiente, às vezes eu podia ouvir isso. — Você sabe que você quer, — ele acrescentou, sorrindo.

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— Eu tenho ouvido coisas boas, — eu disse, não querendo parecer tão ansiosa quanto me sentia. — Mas não tem como você terminar doze colheres. Com coberturas. — Tente-me, — ele provocou, me observando enquanto eu pegava a tigela em forma de barca. — Tudo bem. Que sabores? — Surpreenda-me. — Oh, isso não é uma boa ideia, — eu disse, um sorriso malicioso puxando meus lábios enquanto eu pegava sorvete nos mais estranhos sabores que servíamos. Algodão doce. Flutuador de cerveja de raiz. Bolo de cenoura. Coco do Caribe. Torta de cereja. Pistache. Duas colheres de cada. Coberto com bala de gelatina cobrinha, granulado arco-íris, xarope de chocolate e chantilly. — Jesus Cristo, — ele gemeu quando eu mostrei o produto acabado. — Que porra é esse sabor rosa? — Algodão doce, — informei-lhe, enfiando uma colher na lateral. — Eu não confio nesse sorriso. — Você não deveria, — eu concordei, vendo ele pegar a barca. — Ninguém gosta disso. Eles vão tirar de linha. É doce demais para as crianças. — Você é malvada, — ele declarou, afastando-se para o lado quando outra pessoa se aproximou, olhando seu sorvete como se fosse saltar e mordê-lo. — Você pediu, — eu o lembrei, sorrindo enquanto limpava o balcão. — Ei Connor, — eu disse, dando-lhe um sorriso genuíno. Connor Collings era carinhoso comigo. Ele nunca tinha realmente dito as palavras, mas não havia dúvidas. Nós nos conhecíamos há alguns anos, uma vez trabalhando no ~ 45 ~


mesmo lugar, quando seu pai se cansou dele no sofá durante as férias de verão. Tinha imaginado que era algo passageiro que passaria facilmente, mas uma vez que ele descobriu onde eu trabalhava neste verão, ele de repente começou a aparecer. Não toda noite. Não tanto que fosse assustador, mas o suficiente para sugerir que ele estava vindo me ver. Eu o via talvez uma noite por semana no restaurante ou na sorveteria. E desde que ele descobriu sobre o bar, ele foi lá de vez em quando também, sempre ficando até o fechamento, exigindo que eu o deixasse andar comigo até o meu carro. Não sabia porque sua atenção estava tão focada em mim. Especialmente desde que ele estava prestes a ir para a academia para treinar para ser um policial. Como o pai dele. Como seu avô. O que um homem prestes a ser policial quer com a filha de um traficante de drogas? Ele era um cara legal também. E atrativos. Talvez não seja o tipo exageradamente charmoso de Charlie, mas agradável aos olhos com sua constituição alta e sólida, não totalmente em forma, mas não acima do peso, apenas um cabelo castanho sólido e grande que ele mantinha quase obsessivamente aparado até a perfeição, e olhos aguçados. Se eu tivesse algum plano para ficar, se tivesse a intenção de namorar, teria pensado nele. Ele era doce, atencioso, com apenas um traço alfa o suficiente para torná-lo atraente. Ele era apenas diferente dos homens que eu conhecia, me perguntando sobre o meu dia, realmente ouvindo minhas respostas. Era bom ter atenção de alguém que você não tinha que temer. — Como vai você, Helen? — ele perguntou, a cabeça se inclinando em direção a orelha, como sempre fazia quando me cumprimentava. — Morrendo de exaustão pelo calor, — informei-lhe, fazendo uma careta. — Posso pegar algo para você, ou você está apenas parando para conversar? — Ambos, eu acho. ~ 46 ~


— O habitual? — eu perguntei, sabendo que ele tinha uma preferência por manteiga de amendoim com um pouco de granulado de chocolate por cima. Ele assentiu, e eu saí para fazer isso, sorrindo quando Charlie soltou uma série de xingamentos quando ele, imaginei, comeu o algodão doce. — Apresse-se. Não vai contar se estiver derretido. Ele ficou em silêncio, enquanto comia, enquanto eu trocava algumas amabilidades com Connor. — Vejo você às dez, — Charlie disse, batendo o barco na frente de Connor antes de se afastar. É provável que consiga algo para enxaguar tudo, se não jogar tudo fora. — Às dez por quê? — Connor perguntou, com voz um pouco cautelosa. — Ele ganhou uma aposta. Então tenho que ir a um concerto na praia com ele. — Tem o quê? — ele perguntou, claramente pegando a situação, e também claramente não gostando dela. — Não é o meu lugar, Helen, — ele disse, as palavras espaçadas cuidadosamente, como se estivesse tentando não dizer a coisa errada, — Mas sinto que preciso dizer que ele não é um bom sujeito. Eu me peguei antes que pudesse dizer que ele trabalha para o meu pai, não querendo implicá-lo de qualquer maneira, já que Connor provavelmente sabia tudo sobre o meu pai. — Eu agradeço a advertência, Connor, — eu disse, genuinidade escorregando nas palavras, porque realmente apreciei isso. — Ele acabou de ganhar uma aposta. Isso é tudo. Isso o apaziguou. Mas a sensação pulando no meu peito e barriga me deixou saber que as palavras eram claramente uma mentira. Que não era tudo uma aposta.

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Quatro HELEN Amaldiçoei meu uniforme de formas coloridas, tão coloridas quanto a própria camisa, quando o dono apareceu para assumir o controle e fechar, noites de sexta sempre eram uma grande noite de vendas, e não confiando em nenhum de nós para carregar aquela grande quantia de dinheiro. Eu estava na improvisada sala de descanso, cuidadosamente aplicando rímel e delineador, tentando devolver um pouco de vida ao meu cabelo antes de decidir que a ruga da faixa elástica estragaria o visual, então amarrei de volta, suspirei na minha camisa, agarrei minha bolsa, e saiu pela porta na parte de trás do estande. — Vejo você segunda-feira, Helen, — Brett, o dono, me chamou quando eu contornei a frente. — Eu estarei aqui, oh, — eu disse, o sorriso amigável que eu tinha por Brett caindo para um que parecia tímido quando Charlie saiu das sombras do outro lado do prédio, os olhos se movendo sobre mim por um curto segundo antes que ele me lançasse um sorriso que fez o meu ar pegar no meu peito. — Oi. Eu nunca ganharia nenhum prêmio nessa interação homem / mulher. Mas, felizmente para mim, Charlie parecia achar isso encantador, seus olhos brilhantes dançando um pouco. — Oi, — ele atirou de volta. — Esta pronta? — Sim, — eu concordei mesmo que minha barriga estivesse balançando como se discordasse da palavra. — Você vai querer tirá-los, — ele me disse, sacudindo o queixo para os meus tênis brancos com pequenos respingos de vermelho e marrom na ponta dos xaropes que sempre conseguiam chegar a todos os lugares. Meu olhar foi para os pés dele, encontrando-os nus, um par de sandálias grossas em seu bolso traseiro. ~ 48 ~


Descalço. Havia algo tão inesperadamente íntimo sobre isso. Eu não tinha certeza se já tinha visto os pés descalços de um homem na minha vida pessoal antes. — Certo, — eu concordei, usando a ponta de um para tirar o calcanhar do outro. Inclinando-me, eu peguei um, meu outro pé não estava completamente pronto para me equilibrar, me enviando para frente. — Opa, — disse Charlie, com um sorriso em sua voz enquanto sua mão grande se fechava em meu antebraço, o contato enviando um arrepio pela minha pele, fazendo minha cabeça disparar para encontrar seus olhos em mim, olhar intenso, me fazendo pensar se ele sentiu o arrepio também, ou se eu estive sozinha no momento. — Helen, você precisa de uma caminhada até o seu carro? — meu chefe chamou, sua voz de pai em voz alta e clara. Eu puxei meu braço para longe conscientemente, me virando, dando-lhe um pequeno sorriso. — Estamos indo para o concerto. — Eu já consigo ouvir. Você está atrasada. Com esse pequeno lembrete, saí dos meus sapatos, segurando-os na minha mão enquanto nos movíamos pelo caminho que levava à praia. A tarde opressivamente quente tinha dado lugar a uma noite fria, o vento chicoteando da costa, deixando o ar úmido e frio enquanto caminhávamos em direção aos sons de guitarras e bateria montados em um palco que era derrubado todo fim de semana para dar espaço para mais turistas colocar toalhas ou cadeiras durante a semana. Normalmente, eu estaria pensando sobre a maneira como a areia escorregava entre os dedos dos pés, a maneira como a lua estava refletindo nas ondas. Mas tudo que eu conseguia pensar enquanto caminhávamos era o calor do corpo de Charlie, o jeito que seu braço roçava no meu aqui e ali, mas o suficiente para me fazer pensar se ele estava fazendo deliberadamente, já que não havia razão para andar tão perto de mim com uma praia vazia nos cercando. A batida do baixo passou por mim quando finalmente nos aproximamos da multidão em torno do pequeno palco de madeira com dois postes segurando uma faixa que dizia Shore Music. ~ 49 ~


— Você quer estar na frente, ou ficar para trás? — ele perguntou, soando como se qualquer uma das opções servisse bem a ele. Eu vivia a vida com tanto cuidado, tão indignada se estava sendo completamente honesta, fazendo o que se esperava de mim, trabalhando em vários empregos, ajudando Helga. Dada a escolha, bem, eu queria me soltar, queria experimentar algo normal e divertido que não tivesse ameaças de possível violência ou casamentos forçados ou amigos doentes ou qualquer coisa, mesmo que remotamente responsável, ligado a isso. Eu não pensei. Abaixei-me com a mão livre, enrolei-a na sua e puxei-o comigo através da multidão até que ela nos engoliu, até que não tivemos escolha a não ser pressionar enquanto a banda cobria uma série de músicas de Queen, Billy Joel, Cheap Trinck e Van Halen. Perdida no momento, a energia, o entusiasmo coletivo da multidão, meu corpo começou a se mover para a música. E para meu choque, Charlie se juntou a mim, sorrindo quando comecei a soltar as letras, afogadas pelos alto-falantes, mas aparentemente empenhada em dominá-las de qualquer maneira. Mas então a música diminuiu, a cantora de plano de fundo se adiantou para tirar o microfone da líder enquanto a banda fazia uma cover de blues de “Slow Hand”. Parei de me mover, sentindo-me desconfortável quando os casais à nossa volta se aproximaram num abraço apertado enquanto as letras eróticas enchiam o ar, carregavam-no, tornavam as nuances sexuais impossíveis de ignorar. Uma sacudida percorreu meu corpo quando senti a mão de Charlie se fechar no meu quadril, virando e me puxando para mais perto até que meu corpo pressionou o dele do peito à coxa, minhas linhas suaves roçando contra as suas muito mais duras. — Relaxe, — ele exigiu, tornando-me subitamente consciente da tensão em cada um dos meus músculos, a maneira como minha coluna estava em aço. — É só uma dança, — ele acrescentou enquanto sua mão livre serpenteou pelo meu braço, deixando arrepios em seu rastro, para agarrar meu cotovelo, puxando-o, guiando meu braço para seu ombro onde a prudência me dizia apenas para afundar na minha mão, mas o desejo me fez enrolar em torno de sua nuca, pressionando meu corpo mais perto dele quando começamos a balançar. ~ 50 ~


Minha outra mão subiu para segurar seu braço, sentindo a tensão em seu bíceps, a força lá que algo que normalmente poderia fazer uma pequena onda de medo se mover através de mim, mas eu não encontrei nada além de conforto em sua presença. — Helen, — sua voz chamou, baixa e rouca, quase um pouco suplicante, fazendo-me perceber que minha cabeça estava abaixada desde que sua mão me tocou. Meu olhar se levantou, encontrando seus olhos surpreendentes focados em mim, as pálpebras parecendo um pouco mais pesadas do que o normal, enviando uma sensação quente e deliciosa pela minha barriga. — Aí está você, — ele declarou, com um leve sorriso nos lábios. — Você me deve, — ele acrescentou um segundo depois. — Eu pensei que estava te pagando. — Para a aposta. Mas você me deve pela aquela merda de algodão doce. Eu ainda estou enjoado só de pensar nisso. Aposto que ele estava. — O que você tinha em mente? — Jantar, — ele declarou, fazendo uma pequena decepção passar por mim. — O quê? — ele perguntou, pegando algo no meu rosto. — Eu trabalho na maioria dos turnos do jantar. — Almoço. Café da manhã. Lanche. Merda do meio dia, — ele sugeriu, fazendo meus lábios se curvarem. — Vamos lá, você sabe que você quer. — Acha muito de si mesmo, hein? — eu perguntei, não querendo admitir a atração que sentia por ele. Porque era irracional. Não fazia sentido. Eu mal conhecia o homem. — Acha muito de você. E estou disposto a dizer o que for preciso para você passar algum tempo comigo. Eu fingi ignorar o sentimento pegajoso em meu coração com suas palavras. — Você não deveria. — Por causa de seu pai. — Seu chefe, — eu concordei. — Ele não aprovaria, — Charlie adivinhou. — Ele... tem planos para mim.

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— Planos? — ele perguntou, afundando a mão na minha parte inferior das costas, puxando-me ainda mais perto, até que não havia tanto como uma lufada de ar entre nós. Não havia como negar então. A atração. A maneira proximidade.

como

meu

corpo

respondia

ao

dele,

a

sua

Meus seios incharam, meus mamilos endureceram quando eles pressionaram os músculos firmes de seu peito. Uma forte pressão atingiu minha parte inferior do estômago, tão inegável quanto o aperto do meu sexo, a maneira frenética que meu pulso começou a pulsar. — Eu não quero falar sobre ele agora, — eu ouvi minha voz dizer, pouco mais que um sussurro, uma mistura de desespero e implorando em meu tom enquanto eu pressionava minha testa em seu peito quando a música chegou ao fim, fazendo meu coração afundar na ideia de me afastar dessas sensações, negando ao meu corpo o que tão desesperadamente desejava. Mas mesmo quando a música subiu, alta, inegável, enquanto a multidão aplaudia, as mãos de Charlie não me soltaram, ele não se afastou. Se qualquer coisa, ele me puxou para mais perto, sua mão começando a deslizar para cima e para baixo na minha espinha. Era para ser tranquilizante ou reconfortante, mas tudo o que aconteceu foi ainda mais o fogo se construindo no interior até que eu tinha a certeza que ia me queimar de dentro para fora. Meus próprios dedos se enrolaram na parte de trás do seu pescoço enquanto meu outro braço enrolava em torno de suas costas também. Um ruído baixo rolou através do peito de Charlie e para dentro do meu, fazendo um arrepio percorrer meu corpo quando minha cabeça inclinou para cima, os olhos questionando. E tudo que eu vi em seu olhar era um espelho do que devo ver no meu, o desejo, a necessidade de satisfazê-lo. Sua mão deslizou pelo meu lado, por cima do meu ombro, depois pelo meu pescoço, emoldurando meu queixo, levantando minha cabeça um pouco mais antes que ele baixasse em minha direção. Meu estômago revirou quando meus lábios se separaram, convidando o que ambos queríamos mais do que qualquer outra coisa no momento. ~ 52 ~


Seus olhos observaram meu rosto por um segundo, procurando por qualquer tipo de hesitação. Não encontrando nenhum, seus lábios reivindicaram os meus. Eu esperava que a sensação de batida suave que o beijo sempre me dera no passado. Mas esse, não foi isso. Esse era parecido com fogos de artifício. Não. Maior, mais poderoso Esta foi uma bomba atômica para o meu sistema, destruindo tudo, exceto a sensação quando Charlie soltou outro daqueles rosnados, a mão escorregou para trás do meu pescoço para segurar mais forte enquanto seus lábios pressionavam mais forte, exigiam mais, exigiam tudo. E mais, eu dei para ele. Naquele momento, aquele momento ainda perfeito, quando nada no mundo existia além de nós dois e o que estava acontecendo entre nós, eu tinha certeza que daria a ele qualquer coisa, qualquer coisa que ele quisesse. Meus lábios se separaram, e sua língua moveu-se para dentro para reivindicar a minha, fazendo minhas pernas esquecerem como me segurar, enviando meu peso balançando completamente nele, seu braço em volta das minhas costas apenas me apertando enquanto ele continuava a atirar mais. O fogo selvagem devastando meu sistema. Um som baixo e choramingo encheu meus ouvidos, fazendo os lábios de Charlie rasgarem inesperadamente dos meus com uma maldição selvagem quando soltou um suspiro trêmulo. Ele me soltou de repente, um choque se movendo através de mim quando minhas pernas foram forçadas mais uma vez a segurar meu peso. Eu mal tive um momento para registrar essa sensação quando senti sua mão fechar em volta da minha, dedos entrelaçando os meus, e puxando com força enquanto ele atravessava a multidão, arrastandome junto com ele, desejoso ou não. Mas sendo que eu não era nada além de uma massa de terminações nervosas sobrecarregadas e desejo não realizado, eu não era nada além de vontade, forçando minhas pernas a acompanhar seu ~ 53 ~


ritmo implacável enquanto ele continuava me arrastando pela praia, ombros tensos, rosto de pedra focado para frente. — Charlie, — minha voz sussurrou quando o concerto não passava de uma luz brilhante atrás de nós, nada além das ondas e da lua lá para testemunhar o que quer que fosse seguir. Ele parou, meu corpo despreparado para ele, batendo em seu ombro com uma força não refinada. — Que tipo de planos ele tem para você? — ele perguntou, voz tão feroz quanto o olhar em seus olhos. — Charlie, eu não... — Quer falar sobre esse idiota, — ele terminou para mim. — Eu entendo. Mas estamos falando sobre isso. Que planos? Eu senti meus ombros caírem, meu olhar se movendo por cima do ombro para olhar para as ondas na água, a maré aparecendo apenas por este momento, essa conversa, como se o universo estivesse pegando a correnteza abaixo de nós, determinado a nos puxar antes que pudéssemos nos acostumar com a temperatura da água. — Eu não sei nada com certeza. Ele não fala exatamente de negócios comigo. — Mas... — Mas nossa empregada, que tem sido como uma mãe para mim, acha que a única razão pela qual ele me manteve por perto quando claramente não se importa comigo é porque ele planeja me usar. — Usar você como? — Charlie exigiu palavras ainda firmes, inflexíveis e frias. Como se ele soubesse. Talvez só precisasse da confirmação. — É uma loucura, na verdade, mas ela acha que ele tem planos de me usar para garantir melhores conexões com fornecedores na Colômbia. — Como? — ele exigiu novamente, a mão estendendo para agarrar meu queixo, forçando-me a encará-lo enquanto eu admitia a parte mais feia de tudo. — Por... me dando a eles, — eu admiti, escolhendo as palavras cuidadosamente, não querendo expressar o significado por trás delas. Casamento forçado. Estupro. Uma vida de miséria sem fim. ~ 54 ~


— Foda-se, — Charlie sussurrou, soltando meu queixo, olhando por cima do meu ombro por um longo momento enquanto as palavras pousavam, afundavam, criavam raízes. — Ele é tão malvado assim? — ele perguntou depois de um longo momento, sabendo a resposta, mas precisando da confirmação. — Quando eu tinha cinco anos, gritos me acordaram. Eu desci para encontrá-lo arrastando minha mãe pela casa pelos cabelos, — eu admiti. Pela primeira vez. Todas as pessoas envolvidas sabiam. E ninguém nunca quis saber mais sobre os monstros que me cercam antes de perguntar. — Ele puxou-a para fora. E houve um estrondo, — eu disse, a voz ficando um pouco grossa. — Eu não entendi na época. Mas ele tinha atirado nela. Porque ela teve a coragem de dizer a ele que ia deixá-lo. O olhar de Charlie estava de volta no meu rosto, olhos tristes. Por mim. Pela vida em que fui criada. Pelas perdas que me foram impostas em tenra idade. Ninguém, salvo Helga, jamais soube, jamais se importara. E, de alguma forma, vendo aquele cuidado refletido em seus olhos fez o meu lacrimejar. Eu as pisquei com força. — Então, sim, ele é tão malvado. — Por que você ainda está aqui, baby? — ele perguntou, o carinho lembrando meu corpo das sensações que sentia em relação a ele, fazendo meu sexo apertar quase dolorosamente. — Eu tenho tentado convencer Helga a vir comigo. Ela está doente. Mas ela está com medo. Ela... ela sabe que o sangue está em suas mãos, — eu disse cuidadosamente. — Ela diz que ele nunca a deixará ir. — Eu odeio ser esse cara, Helen, mas ele não vai. Deixá-la ir. Ele não vai querer deixar você ir também. Mas você não pode incriminá-lo. Ela pode. Ele procuraria por você, não desistiria. Ele procuraria até os confins do mundo para silenciá-la. Um forte e penetrante sentimento apunhalou meu peito, tão forte e repentino que minha mão foi para lá, pressionando, com certeza meus dedos encontrariam um buraco de bala, uma faca, algo para explicar a dor que estava se espalhando, vazando por todo o meu sistema. — Sinto muito, — ele disse, balançando a cabeça, estendendo a mão para pegar minha mão, puxando-a do meu peito, dando-lhe um ~ 55 ~


aperto. — Eu vejo que você a ama. Mas... acho que você precisa começar a ver isso através de uma lente diferente, querida. Você é a filha de um traficante de drogas cruel, que fará o que for preciso para manter sua própria bunda fora da prisão. Se isso significa atirar em uma velha senhora, ou em sua própria filha, ele fará isso. Se ele não fizer, seu irmão fará. Não há espaço para esse tipo de vida difícil. Ele não estava errado. Essa fosse talvez a pior parte. Eu fui muito mole, muito complacente, passiva demais, simplesmente modelando minha vida de modo a evitar uma surra, não da maneira que eu queria, que me deixava feliz. Claro, tive minhas pequenas rebeliões, mas elas eram quietas, aquelas que meu pai também não conhecia, ou que achava que não mereciam o esforço de me bater por elas. O que as tornavam inúteis se você realmente pensasse sobre isso. Eu tinha que endurecer. Eu tinha que encontrar minha espinha e reforçá-la. Eu tinha que viver minha vida em meus próprios termos. Talvez houvesse dor. Talvez houvesse medo. Talvez eu me tornasse alguém nova depois de tudo dito e feito. Mas essas eram as chances que eu tinha que enfrentar, desafios que eu tinha que suportar, se eu quisesse minha liberdade, se eu quisesse ser capaz de ter as coisas, eu estava muito abatida, desencantada demais para sequer pensar que era possível para mim. Uma casa onde eu estivesse segura. Amigos. E talvez, apenas talvez, eu pensasse enquanto olhava para Charlie, meu amor, minha própria família, a chance de quebrar o ciclo, criar algo bonito com toda essa fealdade. — Estou economizando dinheiro, — admiti. — Para ir. Eu ia quando fiz dezoito anos, antes de Helga ficar doente. Acho que nós duas pensamos que ela poderia melhorar, que talvez pudesse ir comigo. Mas ela não melhorou. E eu acho que todo esse tempo na cama lhe deu tempo para pensar... — minha voz sumiu. — Eu não quero perder outra mãe, — eu admiti, as palavras arrancadas de algum lugar no fundo da ~ 56 ~


minha alma, a dor como uma ferida aberta, e eu estava sangrando interiormente. — Olhe para mim, — ele exigiu, voz suave e firme ao mesmo tempo, metal envolto em veludo. — Helga não é mais uma mulher jovem, Helen. Ela viveu sua vida, para melhor ou pior. Você, no entanto, mal teve uma chance. Você teria décadas de tormento se seu pai continuasse com o plano dele. Ser estuprada uma vez é uma ideia horrível o bastante, mas todos os dias pelos próximos vinte anos... Tendo filhos, Deus me livre, filhas, que assim como você, acabem peões neste jogo muito maior, sofrendo um destino semelhante, você pode imaginar essa vida, Helen? Porque poderia muito bem ser a sua vida se você não a escutasse quando ela lhe dissesse para deixá-la. Ela nunca se perdoaria se isso acabasse acontecendo com você. Apenas para ter o destino final que você sabe que ela está destinada, depois que você for enviada para a América do Sul. Eu não estou tentando ser um idiota aqui, — ele acrescentou quando recuei da verdade em suas palavras. — Eu só quero que você entenda de onde Helga está vindo, por que quer que você vá sem ela. — É mais assustador ir sozinha, — eu admiti, sendo um medo que eu tipicamente tocava perto do colete, sabendo quão fraco isso me fazia parecer. Havia simplesmente tantas coisas na vida que eu não sabia como fazer. Habilidades básicas de vida que nunca aprendi porque ninguém nunca me mostrou, coisas que eu esperava que Helga pudesse me guiar. Todas aquelas aulas idiotas e inúteis no ensino médio, quando tudo o que realmente precisávamos era Como ser uma Adulta 101. — Talvez você não tenha que ficar sozinha, — Charlie disse, algo guardado em seu tom. — Pelo menos não para sempre, — ele se apressou em acrescentar. — Você vai conhecer pessoas, fazer conexões. Boas, desta vez. Com pessoas que não tentam vender você para traficantes colombianos. Não havia nada de engraçado nisso, mas senti uma bolha de histeria surgir em mim, fazendo uma risada escapar dos meus lábios. — Sinto muito, — eu disse, lutando por compostura. — Eu sei que isso não é engraçado. É tão... é tão ridículo que esta seja a minha vida. Quem mais tem conversas na praia ao luar sobre fugir de casa para evitar se tornar propriedade de algum traficante sul-americano? — Sim, — ele concordou, corpo, olhos e sorriso suavizando enquanto ele me observava. — Há coisas muito melhores para fazer em uma praia enluarada, — ele continuou, algo em suas palavras fazendo ~ 57 ~


minha barriga tremer novamente. Parecendo sentir isso também, porém, ele deu um passo para trás, colocando mais distância entre nós, tanto fisicamente quanto emocionalmente, ou assim foi. — Eu te devo uma espécie de refeição, — lembrei a ele, querendo voltar. Voltar antes desta conversa que perturbou uma noite perfeitamente boa. — Você é uma mulher ocupada, — ele me lembrou. — O restaurante me dá pausas, — informei a ele. — E eles têm comida lá, — ele concordou. — Que horas você está trabalhando amanhã? — Seis à meia-noite. — Dez minutos para uma pausa? — Eu posso fazer isso, — eu concordei, dando-lhe um pequeno sorriso. — Tudo bem, vamos levá-la de volta para o seu carro, — ele disse, estendendo um braço, mas não colocando nas minhas costas ou pegando a minha mão como eu esperava. De fato, em todo o caminho de volta, ele manteve-se a distância de todos os meus braços o tempo todo, como estar perto era repentinamente uma ideia repugnante. E não pude deixar de me perguntar quando entrei no meu carro, se talvez a única razão pela qual ele concordou em ir ao restaurante foi porque eu sugeri, porque ele era um cara legal que não queria voltar atrás em sua palavra. — Trave, — ele disse depois de bater no vidro para chamar minha atenção, fazendo-me sacudir. Minha mão moveu-se para pressionar a fechadura, alcançando a alça para rolar a janela alguns centímetros para deixar sair o calor estagnado preso dentro. — Boa noite, Charlie, — eu disse, evitando que a tristeza estranha me dominasse para ser tratada quando eu estivesse sozinha. — Vejo você amanhã à noite, — ele concordou, me dando um sorriso, mas estava tenso. Virei o carro e corri para longe antes que eu pudesse dizer a ele para esquecer, para não ter pena de mim, que não precisava disso. ~ 58 ~


Porque, bem, eu acho que precisava. Eu queria a atenção dele. Mesmo que talvez tenha sido por obrigação. Fraca e patética, decidi sair do meu carro, batendo a porta com mais força do que o necessário, tendo de arrastá-la de volta para puxar minha bolsa, depois batendo e batendo com a mão como medida. Eu estava atrasada e nem me preocupei em pular na porta da frente antes de começar a subir as escadas. — Você está atrasada, — a voz de Michael acusou de baixo de mim, fazendo-me parar em um degrau, voltando-se para ele, meu aborrecimento comigo e com a minha vida em geral em exibição aberta. — Onde você esteve? E foi isso. Isso foi tudo que eu decidi que poderia tomar. Esta noite. Essa vida. — Oh, eu? Estava saindo com uma dúzia de homens na praia! — Eu declarei, agitando um braço dramaticamente, minha bolsa atirando do meu ombro e saindo do meu pulso. — E não é da sua conta, — eu adicionei, soltando minha voz, baixa, letal, antes de virar no meu calcanhar, e subindo o resto das escadas, batendo e fechando a porta com gosto antes de me jogar no chuveiro. Não foi até que eu estava nua sob o spray que uma risada estranha e histérica explodiu de mim, meio alegria, meio terror. Eu fiz isso. Eu me levantei por mim mesma. Claro, era só porque eu estava me sentindo desanimada e um pouco insegura sobre o comportamento estranho de Charlie no caminho de volta da praia, mas ainda contava, eu ainda fiz isso. Talvez eu pagasse por isso. Talvez eu me arrependesse. Mas esse não era o ponto. O ponto era que eu fiz isso. Eu não encolhi. ~ 59 ~


Eu não me encolhi. Eu não mordi minha língua para salvar meu pescoço. Eu endureci. Talvez um pouquinho. Talvez só por um momento. Mas eu fiz isso. E se eu fiz isso uma vez, eu poderia fazer de novo. E de novo. E de novo. Até que se tornasse uma parte de mim. Até que ninguém me chamasse de novo. Até que ninguém nunca mais duvidasse da minha força. Nem mesmo Charlie fodido Mallick.

***

— Você não está falando sério, — eu disse, me inclinando sobre a parte de trás do estande que eu deveria estar limpando no sorriso confuso de Connor, puxando meus lábios. — Como um ataque cardíaco, — ele me disse, me dando um sorriso caloroso que ele não era conhecido. — A bunda gorda bem ali em sua mesa, — ele me disse, falando sobre um dos colegas de trabalho de seu pai que aparentemente estava tendo um caso com a moça da limpeza da noite, e adormeceu depois de uma das atividades. — O que eles fizeram? — O que qualquer grupo de profissionais respeitosos faria. Desenhou merda em cima dele, em seguida, reprender. A risada que saiu de mim foi a primeira a ser real naquele dia, levando consigo algumas das trevas que eu tinha tido desde que acordei de manhã, o terror agarrando minha garganta enquanto me arrastava me vestindo para o meu dia, não disposta a admitir para mim mesma, mas com medo de descer e ver minha família.

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Eu finalmente fiz isso, um nó na garganta do tamanho do Texas, deslizando pelo corredor até a cozinha para me esconder com Helga como se eu fosse uma criança de novo. — Oh, isso é uma nuvem escura, herzchen, — ela me cumprimentou. — Quando sua família fica no caminho de sua vida amorosa... potencial, —corri para corrigir. — Potencial vida amorosa, tem uma maneira de colocar você em um merda. — Você conheceu um homem, — ela disse, as sobrancelhas se contorcendo com uma apreciação feminina pura, e talvez um pouquinho, ou meio que uma provocação maternal. — Quem é este homem finalmente bom o suficiente para virar sua cabeça muito particular? Eu dei uma olhada ao redor, me aproximando e sussurrando em seu ouvido. — Charlie. Eu não precisava explicar mais do que isso. Ela conhecia todos os homens do meu pai. — Oh, herzchen, — ela disse, suspirando, me dando um tapinha na bochecha. — Você está determinada a tornar sua vida difícil, — ela me disse, batendo a língua. — Não se preocupe, Helga, — eu disse, enxaguando minha xícara de café antes de colocá-la no escorredor. — Nada vai acontecer. — Oh, famosas últimas palavras! — Ela declarou quando eu saí pela porta, soprando-lhe um beijo. — Você está bem esta noite? — Connor perguntou, a cabeça inclinada para o lado enquanto ele me estudava, vendo talvez demais. — Aconteceu alguma coisa com Mallick na noite passada? Você precisa de mim para falar com ele? Oh, ele era um bom homem. Foi reconfortante ser lembrada de que eles realmente existiram. Não pude deixar de pensar, no entanto, se eu merecia ser a destinatária da atenção de um. — Foi apenas um concerto. — E um beijo. E uma conversa que altera a vida. A cabeça de Connor se abaixou por um longo momento, estudando seu café meio frio e provavelmente gelado por um longo ~ 61 ~


momento, considerando suas palavras, ponderando se ele deveria falar ou não. No final, levantou a cabeça. — Não posso dizer que estou desapontado ao ouvir isso, Helen, — ele disse, encolhendo os ombros. — Você merece melhor. — Isso é doce. Eu não tenho tanta certeza. — Eu tenho, — ele me cortou antes que eu pudesse continuar. — Eu tenho certeza. E se ele fez você duvidar disso por um segundo, então é um babaca ainda maior do que eu pensava. — Não é isso, — eu disse, balançando a cabeça. — É... — parei, suspirando. — É o quê? — ele exigiu, balançando a cabeça. — Você precisa conversar. Estou aqui. Fale. Acredite em mim, Helen, não há nada que você possa me dizer que eu já... não conheça, — ele disse cuidadosamente, lembrando-me mais uma vez de quem ele era, quem era seu pai, o que ele planejava se tornar. Um homem que pode querer derrubar meu pai algum dia. Eu mordi minha bochecha. — Você já foi intimidado, Connor? — eu perguntei, sem olhar para ele, observando a grande janela de vidro, em vez disso, não parando para esperar por sua resposta. — Eu quero dizer muito. Todos os dias. Até que a voz deles é mais alta que a sua em sua cabeça? Até você não ter certeza se há o suficiente de você por dentro para ser outra coisa senão seu saco de pancadas, seu menino chicoteado? — Helen, você me escute, — ele começou, a voz feroz, tão feroz que minha cabeça se aproximou dele, tão acostumada com a suavidade dele que seu pau me pegou desprevenida. — Você não é uma porra de saco de pancadas. E você é mais do que esses idiotas fazem você pensar que é. Não comece a duvidar de si mesma por causa do que eles dizem. Suas vidas são puramente feias. Eles não conhecem belo quando está bem na frente deles. Ou, se conhecem, eles querem destruir, porque é apenas um lembrete de quão horríveis eles são. Senti uma pontada em meus olhos, fazendo-me piscar o ataque de lágrimas antes que eu pudesse me envergonhar completamente no meio do meu turno. — Eu tenho que ir, — eu disse a ele, o peso nas palavras deixando-o saber que eu queria sair, desta cidade, desta vida, não apenas ir para verificar minhas outras mesas.

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Sua cabeça se moveu para o lado, a orelha quase tocando seu ombro. — Talvez você... — Eu estou atrasado? — a voz de Charlie veio de trás de mim, fazendo eu e Connor enrijecer de repente. Era tarde. Eu tinha imaginado que ele tinha decidido apenas me ignorar, para evitar ter que sentar do outro lado de uma mesa. — Atrasado para o quê? decididamente menos amigável.

Connor

perguntou,

tom

— Imaginei que Helen e eu poderíamos desfrutar de alguma comida enquanto está no intervalo, — Charlie disse facilmente, movendo-se ao meu lado, fazendo-me pegar seu reflexo na janela ao meu lado. Junto com o meu próprio. Fazendo-me ter que segurar um gemido pelo meu uniforme, assim como eu tive na noite anterior também. Embora, objetivamente, este não fosse tão hediondo, certamente não fazia muito por mim também. Minha camiseta branca tinha uma gola dupla, engomada sem piedade, de modo que rangia quando eu a apertava, graças às regras do dono, e a firme determinação de Helga em cumpri-las quando ela as passava para mim. Enfiada em uma horrível saia amarela mostarda que flertava com meus joelhos, mas estava quase toda coberta por um avental de cintura vermelha onde meu porta-cheques que estava junto com meia dúzia de canetas, um pacote de chiclete e protetor labial. Meu cabelo estava puxado para cima como na noite anterior também, mas pelo menos minha maquiagem ainda estava intacta. Pequenos milagres. — Eu vejo, — disse Connor, deslizando para fora de sua cabine, alcançou o bolso de trás para sua carteira, jogando dez na mesa quando sua conta talvez chegou a cinco. Generoso mesmo quando seu desapontamento e inveja estavam inundando o ar ao redor dele. — Você não tem que ir, — eu corri para dizer, mesmo quando ele passou por mim. — Eu te verei por aí, Helen, — ele disse antes de disparar um olhar duro para Charlie. — Mallick. ~ 63 ~


— Eu interrompi alguma coisa? — Charlie perguntou quando Connor abriu a porta, o suave toque em perfeito contraste com o humor dele. — Connor é um... bom amigo, — eu decidi, apesar de que talvez fosse um exagero. — Parece-me que ele quer mais do que isso, — observou Charlie. Para o qual eu não disse nada. Porque, francamente, isso não era da sua conta, mesmo que fosse verdade. — Eu tenho que verificar em minhas mesas, então peça a Vicky para manter um olho para mim, — eu disse a ele, indo embora antes que ele pudesse dizer qualquer outra coisa. Voltei cinco minutos depois, encontrando-o em uma cabine, folheando o cardápio de oito páginas. — Como alguém escolhe alguma coisa? — ele perguntou quando deslizei em frente a ele. — Você não pode errar com os clássicos, — declarei, apontando para os sanduíches. — O BLT é muito bom. Ele me deu seu pedido, e eu pulei para colocá-lo desde que Vicky já estava com as mãos ocupadas, já que normalmente não tínhamos intervalos oficiais, sempre pulando para ajudar se precisássemos, mas tinha concordado em fazer o turno de domingo de manhã, para que ela pudesse ir ver sua avó no aniversário dela, então nós duas estávamos fazendo algo que não queríamos fazer. As manhãs de domingo depois da saída da igreja eram as piores. Você corria desde o início do seu turno até o final, suada, infeliz, recebendo críticas e pequenas gorjetas porque você não poderia dar a todos a atenção individualizada que eles queriam durante uma corrida. Vicky me lançou um olhar quando me afastei da janela depois de ter colocado o pedido no carrossel. Eu balancei a cabeça para ela, mas senti um leve rubor aquecendo minhas bochechas enquanto eu voltava para a cabine, encontrando os olhos de Charlie em mim, me fazendo pensar se talvez ele estivesse com um humor amargo na noite anterior, que não tinha acabado de concordar em me ver novamente por obrigação. — Gosta de trabalhar aqui? — ele perguntou. Era a menor conversa fiada, mas ele parecia genuinamente interessado em minha resposta. ~ 64 ~


— Hum, eu não sei. Acho que gosto mais do bar. Multidão diferente. Geralmente de bom humor. — E geralmente tão bêbados que eles deixam uma gorjeta gigante? — Sim, isso também, — eu concordei, sorrindo, e talvez um pouco irritada comigo mesma por ser tão facilmente encantada. — Você parece estar de melhor humor esta noite, — eu disse um pouco incisivamente enquanto mexia alguns dos efervescentes do meu refrigerante, evitando contato visual durante o longo silêncio após a minha declaração. — Helen, querida, — ele disse, sua voz fazendo aquela coisa sexy e calmante que eu estava começando a pensar que tinha imaginado, fazendo uma onda líquida de necessidade passar por mim. Minha cabeça levantou para encontrá-lo me observando, esperando pela minha atenção. — Ontem à noite deu uma volta que eu não planejei. Arruinou o que deveria ter sido um bom encontro. — Encontro? — eu repeti, tentando manter o desespero longe da minha voz. — Sim. — Eu pensei que era uma aposta. — Se você pensou que era uma aposta, querida, eu comecei a trabalhar em meus movimentos, — ele disse, os lábios se curvando para um lado. — Eu acho que seus movimentos, ah, estavam bem, — eu admiti, ignorando o jeito que meu rosto estava quente com aquela declaração enquanto a lembrança do beijo tomava conta de minha mente e corpo. — Quero dizer, você é um bom dançarino, — eu corri para cobrir quando os olhos dele ficaram sabendo. — Foram os meus movimentos de dança que você estava pensando agora, hein? — ele perguntou, inclinando-se sobre a mesa ligeiramente. — Isso fez seus olhos ficarem sonolentos, suas bochechas ficarem rosa... Felizmente, foi nesse exato momento que Ed, o chef, que não podia se importar menos com o sincronismo estranho, saiu correndo da cozinha, largando nossos pratos com um baque que derrubou algumas batatas fritas dos pratos brancos com borda amarela mostarda, e para a mesa de esmalte vermelho brilhante. ~ 65 ~


— Comida, — ele declarou, estendendo a mão para coçar sob o chapéu branco, fazendo o cigarro atrás da orelha tremer um pouco ameaçadoramente, ameaçando cair em cima de nossa comida. — Obrigada, Ed, — eu disse, ao que ele me deu o que só poderia ser chamado de bufo antes de voltar para a cozinha, onde ele não podia entrar em contato com clientes inocentes. — Ele é encantador, — Charlie declarou enquanto pegava uma batata frita, chamando minha atenção para sua boca, onde decididamente não precisava estar. — O que ele carece de boas maneiras, ele compensa em habilidades culinárias, — eu o informei, preparando-me para comer minha comida para evitar vê-lo comer sua comida como se fosse de alguma forma erótica. — Você quer que eu apareça hoje à noite? — ele perguntou depois de alguns minutos. Essa foi uma pergunta a se pensar. Mas eu nem precisava pensar nisso. — Sim. — Esta é provavelmente uma ideia terrível, — ele continuou, pegando meus olhos. — Eu deveria ficar longe de você. — Por causa do meu pai. — Foda-se seu pai, — ele me surpreendeu, dizendo, fazendo-me empurrar de volta com a ferocidade silenciosa em suas palavras. — Porque sei que você precisa ir, e estou preocupado que eu seja egoísta o suficiente para pedir que você fique um pouco mais. Eu queria dizer, venha comigo então, mas isso era ridículo. Era cedo demais. Eu soaria pegajosa e insana. — Não é como se eu estivesse planejando sair hoje à noite. Ou amanhã. Ou no dia seguinte, — eu disse em vez disso. — E enquanto estou aqui, por que não podemos... passar algum tempo juntos? Isso foi talvez oferecendo algo que eu não tinha certeza se estava realmente aberto, casualidade, brincando, falta de compromisso. Dito isto, eu queria passar mais tempo com ele. Queria conhecêlo melhor. Eu queria outro beijo que pudesse fazer o mundo inteiro derreter.

~ 66 ~


Eu queria mais das borboletas na barriga e arrepios na minha pele. Minha vida estava muito ruim. Era realmente tão errado querer um pouco de bom? Mesmo se fosse obrigado a ser temporário? — Isso é verdade, — ele concordou, tentando manter seu tom casual, mas jurei que ouvi alguma esperança em sua voz. — Então isso significa que eu posso convencê-lo a passar alguns minutos comigo depois do seu turno hoje à noite? Estava assumindo um risco. Chegando em casa tarde novamente. Quando eu sabia que Michael provavelmente ainda estava se recuperando da minha explosão na noite anterior. E provavelmente novamente.

estaria

esperando

para

me

confrontar

Talvez com mais do que palavras desta vez. Talvez ele até mesmo arrastasse meu pai para ele. Mas eu não podia continuar ajustando meus desejos e escolhas com base em suas possíveis reações. Então, e se eles gritassem? Eu ouvi gritos antes. Então, e se eles me batessem? Eu certamente apanhei antes. E meu tempo aqui era curto de qualquer maneira. O que quer que eles me façam, eu poderia aceitar. E então pelo menos eu deixaria esta cidade, deixaria esta vida sabendo que não tinha sido sempre mansa e passiva, não tinha sempre me encolhido e cedido, que eu tomei uma posição, que fiz algumas escolhas baseadas no que fez me feliz por uma mudança. — Será tarde, — eu o avisei. — É uma coisa boa você servir café aqui, — ele disse com um sorriso.

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Nós conversamos então, sobre pequenas coisas. Há quanto tempo eu trabalhava aqui. O que ele queria fazer com sua vida. Depois que superamos o embaraço inicial da nova conversa, nos aprofundamos um pouco mais. Ele me contou sobre como sua mãe havia morrido de um coágulo sanguíneo esquisito quando ele tinha cinco anos, deixandoo para ser criado por seu pai e, ocasionalmente, seu avô. Mas ambos morreram antes de ele terminar o ensino médio, deixando-o sozinho, precisando cuidar de si mesmo sem treinamento profissional. Então ele se virou para uma vida de crime. — Eu sempre fui bom em vencer lutas, — ele disse com um leve sorriso tímido. — Isso foi uma progressão natural. — Qual é o seu plano? — eu perguntei, observando suas sobrancelhas franzidas ligeiramente. — Para o seu futuro. Você não pode ser executor para sempre. — Seria bom ter minhas próprias coisas. Estar no comando. Talvez tente ser legítimo. Ou parcialmente legítimo pelo menos. Conseguir uma boa mulher. Fazer com que ela me dê uma ninhada de filhos. Todos meninos, — acrescentou sorridente. — Você realmente não consegue decidir isso, — eu disse com um sorriso. — Você gosta de crianças? — Como o que eu e meu pai tinha. Gostaria de ter isso eu mesmo. — Deve ter sido bom ser tão próximos, — eu observei, sem me incomodar em deixar escapar a saudade da minha voz. — Você terá a chance de tê-lo também, querida. Tenha uma meia dúzia de crianças, tenha o tipo de relacionamento que você nunca teve. Não é o mesmo, mas seria bom para você ter esses laços de sangue, eu acho. Para conhecer alguma lealdade. — E amor, — acrescentei, com voz um pouco crua. — Se há uma coisa que eu posso garantir que você terá na vida querida, é amor. Você será amada. Mais do que você saiba ser possível. Ele fez soar tão possível. Provável, até. E eu queria tanto acreditar nisso. Mas eu ainda não estava lá.

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— Quero dizer, eu fui amada, — eu corri para dizer, a culpa tomando conta de mim. — Helga me amou da sua maneira. Embora, talvez, não fosse exatamente o mesmo. Ela não tinha tempo para sentar e brincar comigo, para me levar para os parques, para pintar minhas unhas, ou ir comprar comigo o meu vestido de formatura. Ela estava tão ocupada com as tarefas de meu pai que só podia ser mais como uma tia, alguém que você sabia que amava você, mas muitas vezes de certa distância. — Eu quis dizer um tipo diferente de amor, — Charlie disse, fazendo aquele arrepio se mover pela minha barriga mais uma vez. — Eu sei, — eu concordei, empilhando seu prato vazio em cima do meu para evitar contato visual naquele momento. — Você dúvida disso? — ele perguntou, abaixando a cabeça para que eu não tivesse escolha a não ser encontrar esses olhos. — Eu não dei muita atenção. Realmente, eu não tinha pensado nisso. Não até que ele começou a procurar o meu caminho de qualquer maneira. — Esse futuro policial te amaria em um piscar de olhos se você o deixasse, — ele me informou, sendo talvez um pouco atento demais para o meu gosto. O que mais ele havia notado com aqueles olhos aguçados? — Isso é apenas uma paixão, — eu ignorei. — Aquele homem parecia querer arrancar meus dentes com um alicate enferrujado quando me viu aqui. Isso não é uma paixão. E eu não posso dizer que o culpo. — Você mal me conhece, — eu me opus, balançando a cabeça, tentando negar o impacto que suas palavras estavam tendo, palavras de bondade, coisas que eu estava tão pouco acostumada, que minha reação automática foi encontrar falhas nelas. — Eu sei mais do que você pensa. Eu sei o suficiente para dizer que há algo especial em você. Talvez nem todo mundo veja. Mas Collings vê. Eu vejo. Algum dia, outro homem também verá. Aquela última parte parecia dolorida. Mas não. ~ 69 ~


Isso não fazia sentido. Pensamento puramente ilusório, eu tinha certeza. Eu ouvi o que eu queria ouvir. Carente. Quando diabos eu me tornei tão carente? — Querida, — a voz de Vicky interrompeu o momento. — Eu vou derramar a comida no colo dele, se ele me fizer levá-la de volta para consertá-la mais uma vez, — declarou ela, largando-a em nossa mesa antes de sair. É provável sairia fumaça como ela estava propensa a fazer quando estava estressada. Ela não foi feita para a indústria de servir. Eu meio que esperava que ela desistisse entre o serviço do jantar e o fechamento na maioria dos dias da semana. — Eu tenho que voltar, — eu disse a Charlie, talvez ouvindo uma pitada de decepção na minha voz. — Traga-me um café para me segurar até você sair hoje à noite, — ele me disse. — Eu vou arranjar. Eu balancei a cabeça, pegando os pratos, despejando-as em uma bacia, depois dando ordens para Ed refazer o bife da mesa quatro porque não era bem feito o suficiente. Ed tinha uma objeção moral a cozinhar um bife ao ponto, mas depois de ter que refazê-lo duas vezes, ele resmungou e começou a carbonizá-lo. Peguei o café de Charlie, preto como se soubesse que ele bebia, e levei sua conta. — Você esqueceu de adicionar a sua, — ele me disse, empurrando o porta-cheques de volta para mim. — Não, eu pago... — Não, você não paga. Coloque na minha conta, — ele exigiu, voz de aço. — Não, — desafiadoramente.

eu

respondi,

levantando

meu

queixo

— Eu não sou seu pai ou irmão, — ele me surpreendeu dizendo, facilmente percebendo minha atitude. — Eu não estou mandando em você. Mas fui criado de uma certa maneira, e isso significa que quando compartilho uma refeição com uma mulher, eu pago por isso. Então me ~ 70 ~


deixe pagar por isso, — ele tentou de novo, com a voz um pouco mais suave. — Tudo bem, — eu concordei, talvez gostando das maneiras antiquadas mais do que estava disposta a deixar transparecer. — Agora, eu encontrarei você aqui quando você terminar, — ele me disse, dando-me um sorriso de derreter calcinha antes de sair. — Menina, — Vicky disse, voltando cheirando como o perfume que ela mantinha em seu avental para encobrir o cheiro de fumaça. Não funcionava, não realmente, mas ela tentava. — Você está com muito problema. E enquanto o assistia subir em seu carro, inclinando seu café para mim antes de sair, sim, eu estava bem e ela estava certa. Eu estava com muito problema.

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Cinco CHARLIE Eu tentei me convencer a não ir. Para o jantar. Para vê-la novamente. Para inevitavelmente começar algo que eu não tinha como começar. Porque colocou meu trabalho em risco. Porque isso a colocava em mais perigo. Porque ela estava indo embora. Normalmente, a fugacidade seria a parte mais atraente de toda a situação. Nós dois poderíamos nos conhecer apenas o suficiente, ficar suados, conseguir o que precisávamos um do outro, depois seguir em frente. Mas, de alguma forma, talvez pela primeira vez, a ideia disso soou faltando, soou vazia. Quão idiota. Eu mal conhecia a mulher, objetivamente. Mas havia simplesmente algo lá. Ela era linda com certeza, mas era mais que isso. Consideravelmente era algo que eu precisaria apenas sentir o gosto, a sensação e seguir em frente. Isso era mais profundo. Havia algo sobre ela. Sobre esta mulher criada por lobos que de alguma forma conseguiu manter sua suavidade, sua doçura, que ainda tinha que perceber que nascer deles significava que ela era um deles, que ela tinha garras e presas também, que ela poderia usá-las se ela quisesse. ~ 72 ~


Eu mal consegui olhar nos olhos de Christopher quando ele me encontrou em um café para discutir alguns trabalhos futuros. Não desde que eu sabia o que ele tinha planejado para sua própria carne e sangue. Era fácil, às vezes, compartimentar meu trabalho. Eu trabalhei, quase exclusivamente, para os vermes. Que, de certa forma, me fazia um por associação. Todos nós fizemos merda que homens decentes nem pensariam. Nós assustamos, intimidamos e batemos nosso caminho até o topo. Eu não era melhor que os homens para quem trabalhava. Exceto, talvez, Christopher Eames. Porque enquanto eu geralmente pensava que ninguém sabia do que eles eram capazes, que ninguém poderia dizer “nunca” com qualquer tipo de certeza, eu sabia que essa era a única situação em que poderia dizer isso. Nunca. Nunca poderia vender minha própria filha a um contato para acabar estuprada e presa pelo resto de sua vida. Nunca. Mas Christopher Eames podia. Ele poderia fazer isso. Então isso me disse uma coisa. Eu era melhor que ele. Foi talvez a primeira vez na minha vida que realmente me senti assim. E isso dificultou até mesmo estar em sua presença enquanto ele falava sobre dívidas e segundo avisos precisando ser mais ferozes do que os primeiros. Eu poderia ser feroz. Mas naquele momento, não era seu cliente que eu queria puxar e abater, era ele. Mas eu não pude. Para minha segurança. Mesmo para ela. Dela.

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Isso foi o que estava em minha mente quando me sentei no meu quarto mais tarde, tentando me convencer a ficar, para abrir a garrafa de uísque na minha mesa de cabeceira e engolir, para fazer algo que apenas o mais preguiçoso dos idiotas fazia, levantá-la. Porque eu sabia que seria ruim para nós dois se fôssemos pegos. Para mim, vão me dar uma lição. Se ele fosse gentil o suficiente para me deixar manter a minha vida. Mas para Helen? Sim, ele provavelmente aceleraria seus planos para despachá-la, para que ela não pudesse se envolver demais com mais ninguém. Então ela não fugiria e estragaria seus planos. E porque, bem, se ela se apegasse a mim, continuaria adiando seus planos para conseguir sua liberdade, para levá-la longe desses desgraçados de uma vez por todas. Eu não poderia estar no caminho dela. Mas também não conseguia me afastar. Porque quase quarenta minutos depois do horário pretendia chegar, eu estava abrindo as portas para encontrá-la conversando com Collings. Ele era um cara decente o suficiente, destinado a ser um policial, depois um detetive. Assim como o seu pai. Um homem que iria viver sua vida colocando homens como eu atrás das grades por períodos tortuosamente longos. Não que nós não o merecêssemos, mas na minha cabeça, havia criminosos e havia bandidos. Os criminosos ofereciam um serviço que as pessoas precisavam, fosse legal ou não, jogo, drogas esportivas, armas, a lista continuava. Mas nós tínhamos códigos. Nós apenas machucamos aqueles que ferram com nossos meios de subsistência, ou estão pisando em nosso território. Bandidos, sim, bandidos não tinham um código. Eles eram os caras que agarravam mulheres nas ruas e em becos. Eles eram os únicos que batiam nas pessoas que encontravam apenas por prazer e risos. Eles não forneciam nada e levavam tudo. Bandidos que machucam inocentes, esses desgraçados pertenciam a gaiolas, apodrecendo longe de qualquer um que pudessem ferir. ~ 74 ~


Criminosos, eu pensei, deveria haver menos foco neles, só entrando quando a merda ficasse fora de controle. Mas policiais e detetives, sim, eles não viam essas áreas cinzentas. A vida era toda preta e branca para eles. E em suas mentes, todos nós pertencíamos à prisão. O que significava que eu não poderia exatamente ser um fã do cara que pensava isso quando olhava para mim. Mas ele era um bom homem, com uma bússola moral. Isso tinha que ser respeitado. E, bem, ele tinha uma queda por Helen. Era tão óbvio quanto um cãozinho apaixonado olhar em seus olhos, a maneira como ele observava Helen como se ela fosse a última mulher na terra, como se todo o seu futuro dependesse dela simplesmente olhando para ele, dando-lhe um sorriso ou doce palavras. Ele não estava feliz em me ver também. Não era preciso ser um gênio para ver que se fomos a um concerto na noite anterior, e eu estava aparecendo em seu trabalho para interrompê-la, que algo estava se formando. E tudo o que pensei que ele estava pensando foi confirmado quando voltei ao restaurante depois de me encontrar com Helen e encontrei o carro de Collings estacionado no estacionamento lateral. Ele estava lá por mim. Nem sequer tive que esperar ele sair do carro e avançar enquanto eu saía do meu para saber. Eu soube no segundo que seus olhos encontraram os meus através dos nossos painéis. Mas ele se aproximou de mim, toda determinação e raiva. E provavelmente mais do que uma pitada de ciúmes. — Ela merece melhor do que você, — ele declarou, cortando toda a porcaria, indo direto ao ponto. — Sim, — eu concordei, recostando-me no meu carro, disposta a ir com isso, ouvi-lo. Porque sabia que ele só estava fazendo isso por causa de seus sentimentos por Helen, por acreditar que a estava protegendo. E eu não podia me ressentir disso. — Ela teve o suficiente de criminosos em sua vida. — Provavelmente, — eu concordei, assentindo.

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— E você trabalha para o pai dela, — acrescentou. — Que não concordaria com nada disso. — Percebo isso também. — E ainda assim você ainda fará isso. Exalando minha respiração, meu ombro encolheu. — Se ela estivesse disposta a lhe dar atenção, você iria embora? — eu perguntei. — Se eu soubesse que era melhor para ela, sim, — ele disse, com a voz cheia de sinceridade. Ele quis dizer isso. E isso significava apenas uma coisa. — Você é um homem muito melhor do que eu sou Collings, — declarei, acenando com a cabeça para ele. — Em um mundo mais justo, você seria o único a passar algum tempo com ela hoje à noite, — eu disse, empurrando meu queixo em direção à janela onde Helen com um esfregão em sua mão delicada, estava jogando a cabeça para trás para rir de algo que o cozinheiro mal-humorado disse quando passou por ela. — Mas não é um mundo justo, — ele declarou, observando-a com uma intensidade que falava de seus sentimentos, da profundidade deles, do tamanho provável deles. Aquela merda de amor não correspondida, que poderia moldar um homem por todo o tempo. Eu esperava que esse não fosse o destino de Collings. Talvez ele encontrasse uma mulher que não fosse filha do maior traficante de cocaína da região, de quem ele poderia cortejar e se apaixonar de uma maneira mais normal, não de longe, porque sabia que Christopher Eames teria alguém como eu, ou até eu, matando-o em um segundo se soubesse que um futuro policial estaria farejando Helen. Talvez ele não estivesse condenado, como a maioria dos detetives, a casamentos fracassados e divórcios amargos e pensão alimentar incapacitante. — Ela precisa ir embora, — eu disse, fazendo sua cabeça disparar de volta para mim. — Para fugir de seu pai e irmão desprezíveis. Ela precisa ir. E eu deveria deixá-la sozinha para fazer isso. Mas eu sou, aparentemente, um homem egoísta. Eu vou tomar o que ela me der enquanto me der isso. — Mesmo que você saiba que ela vai fugir. — Posso não ser tão nobre como você é, Collings, mas nunca tentaria fazê-la ficar quando sei qual destino a espera se ela ficar. ~ 76 ~


— Eu tenho que ir em breve, — ele declarou quando Helen terminou de limpar, e começou a limpar os cardápios laminados. — Para a academia, — acrescentou. — Eu não estarei aqui para ficar de olho nela. — Eu vou ficar de olho, — eu assegurei a ele. — Mantê-la segura. Talvez convencê-la a ir. Eu podia ver a dor ali, clara, desprotegida, com a ideia de ela ir sem que ele tivesse a chance de dizer adeus. Mas ele lidaria com isso. Se isso significava que ela estava segura. Mais uma vez, ele a mereceu. Muito mais do que eu. — Você faz isso, — ele concordou, dando uma última olhada para Helen, sua mandíbula enrijecendo. — E se ela não foi embora no momento em que eu voltar, eu te farei responsável, — ele me disse, a ameaça evidente em sua voz. Claro, ele seria um policial até então. Ele não era do meu povo, alguém que cumpria ameaças com derramamento de sangue e violência. Mas ele poderia me fazer sofrer. Me jogar em uma gaiola por um dos meus muitos crimes. Que, na minha humilde opinião, era muito pior. Chutar minha maldita bunda em uma gaiola qualquer dia. — Entendi, — eu concordei, assentindo. — Cuide dela, — ele acrescentou enquanto se afastava, sem esperar pela minha resposta. Algo profundo dentro de mim fez, no entanto. Respondeu. Algo dentro gritou que eu faria isso. Cuidar dela. Não importa o que custasse. Mas enquanto eu olhava sua cabeça virar, me vendo encostado no meu carro, e me dando um daqueles sorrisos incertos, mas esperançosos, sim, eu estava começando a me perguntar se seria tão fácil deixa-la ir como eu tinha originalmente pensado. ~ 77 ~


Mas quando ela trancou o local com a amiga e caminhou para o lado de fora, decidi que era algo para se preocupar em outro momento. — Oi, — ela disse, puxando a bolsa em seu ombro. — Ei. Você está pronta? — Essa é a coisa, — ela disse, tom hesitante. — Que coisa? — Nada está aberto. Para onde estamos indo? — Imaginei que nós poderíamos ir até praia um pouco. Ela mudou de pé para pé, olhando por cima do ombro para o carro. — Quer levar o seu? — eu perguntei, imaginando que ela estava um pouco hesitante em ficar sozinha na praia com um cara que ela não conhecia tão bem. — Dessa forma, você pode ir direto para casa depois, — acrescentei. — Acho que esse é o melhor plano, — ela concordou. — Te seguirei. E ela fez. Pela estrada, e muito sem outros carros, e pelo longo caminho em direção à água, chutando seus sapatos e meias, e levantando a água enquanto caminhávamos. — O que você está fazendo? — ela perguntou, voltando quando parei para levantar a minha camisa. — Entrar. — Está congelando. — Não disse que você teria que se juntar a mim, — eu disse a ela, sorrindo com o jeito que seus olhos passaram sobre meu peito e estômago quando joguei a camisa, na maneira como suas bochechas ficaram rosadas quando minhas mãos foram para o meu cinto. Então abaixei minha calça jeans até a areia também, deixando-me apenas na minha cueca boxer quando me virei para pular. — Mas qual é divertimento por ficar apenas aí parada? — eu adicionei como um desafio, sacudindo a água em direção a ela. Ela pausou por um longo tempo, tempo suficiente para que eu percebesse que lidaria com o meu caso de bolas azuis na água gelada sozinho, por um momento antes que sua mão caiu na bolsa, depois foi ~ 78 ~


tirar a blusa de dentro da saia, trabalhando os botões com o menor dos tremores. Eu não conseguia saber se era por timidez, insegurança. Se do jeito que ela foi criada, ou inexperiência com os homens, mas achava encantador mesmo assim, ela abriu a blusa para revelar a linha lisa de seu estômago e um sutiã liso de cor nude, tornando isso impossível, mesmo na água fria, evitar que meu pau ficasse duro. — Foda-se, — eu assobiei sob a minha respiração enquanto as mãos dela foram para a saia, abaixando-a sobre seus quadris para revelar uma calcinha simples que combinava com seu sutiã, e longas e fodidas pernas perfeitas. Linda. Cada maldita polegada dela, impecável. Respirou fundo, fazendo com que seus seios provocassem o topo das taças por um segundo antes, em um movimento tão rápido que ela se confundiu, voou para a frente e mergulhou sob a água. Ela subiu um passo mim, olhos enormes, boca aberta em um gigante O. — Foda-se! — Ela sussurrou, estendendo a mão e batendo a mão molhada no meu ombro. — Você nem estremeceu! — ela acrescentou como uma acusação. — Tenho que endurecer, — eu disse a ela, estendendo a mão, observando enquanto seu corpo endurecia enquanto minhas mãos iam para trás. Suas sobrancelhas se franziram quando minhas mãos foram para trás de sua cabeça, agarrando seu rabo de cavalo com uma mão para segurá-lo, em seguida, desabotoando-o com cuidado até que os fios molhados caíssem para cobrir seus ombros, brincando com os topos de seus seios. — Gostei, — informei-a distraidamente enfiando a faixa no meu pulso por precaução. — Você só consegue me ver em meus horríveis uniformes de trabalho, — ela disse com uma careta. — Linda, mesmo em listras cor de rosa e verde, — eu informei a ela, observando seus olhos ficarem suave. — Mentiroso, — ela acusou, olhos pequenos. — Não acredita em mim?

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— Ninguém parece bem em listras rosa e verde ou amarelo mostarda, — ela me informou, a sobrancelha levantada, desafiando-me a desafiá-la. Eu fiz. Mas não da maneira que ela esperava. Minha mão moveu-se atrás dela, prendendo-a ao redor da parte inferior das costas, e arrastando-a para o meu peito, seios achatados para as linhas firmes dos meus músculos, sua barriga encontrando a prova do meu desejo. Sua respiração foi sugada, os lábios se abriram como um maldito convite que eu queria tanto aceitar. — Ainda duvida de mim? — eu perguntei, ouvindo a borda rouca das minhas palavras quando seu corpo se derretia mais perto. Sua cabeça tremia suavemente, pálpebras pesadas, lábios ainda implorando para serem beijados. Ancorando-a a mim, meus lábios caíram sobre os dela, ouvindo o som baixo e o choramingo dela foi como uma pontada de desejo líquido em meu pau. Ela não foi tão suave desta vez. Tão flexível em seu desejo. Não. Abaixo dos meus, seus lábios estavam famintos, exigentes, inclinando-se para aprofundá-lo, abrindo-se para elevá-lo, mal esperando que meus lábios se abrissem antes que sua língua estivesse se movendo para dentro para reivindicar a minha. Seu corpo inteiro estremeceu com força, soltando um grunhido baixo e gutural de algum lugar no fundo do meu peito enquanto minhas mãos afundavam em sua bunda macia, puxando para cima, colocandoa na ponta dos pés para que meu pênis pudesse encontrar a junção de suas coxas. Seus lábios arrancaram dos meus, sua testa batendo no meu ombro quando um grito quase dolorido escapou dela. — Muito rápido? — eu perguntei, tensão no corpo, rezando para que ela não dissesse sim. Ela não encontrou palavras, mas sua resposta foi clara quando suas mãos se enrolaram em meus braços, unhas cavando, e seus ~ 80 ~


quadris se deslocaram para fora, em seguida, deslizando ao longo do comprimento do meu pau, seu corpo tremendo com o movimento. Com nada além do material fino de nossa roupa íntima, eu podia sentir o calor de sua vagina. Eu aposto por minha porra de vida, que ela também estava encharcada de necessidade. Minha mão subiu, então deslizou sob sua calcinha, deslizando sobre a pele macia de sua bunda enquanto ela continuava cavalgando ao longo do meu pau, alimentando seu desejo, me deixando meio louco. Quando pensei que não aguentava mais, movi meus quadris para trás, levando meu pau para longe, sentindo meus lábios se curvarem no gemido que escapou dela pela perda. — Shh, baby, — eu disse a ela, minha mão deslizando para baixo, deslizando entre suas coxas, provocando a fenda escorregadia de sua vagina, procurando seu clitóris, e trabalhando suavemente, lentamente, amando o jeito que seus gemidos eram desesperados, mãos como a morte apertando meus braços, seus quadris se movendo inquietos, implorando por sua liberação. — Mais? — eu perguntei, deslizando os dedos para baixo para bater na entrada de seu corpo por um momento, esperando por seu suspiro gutural de sim antes de pressionar, sentindo suas paredes apertadas fecharem ao redor do meu dedo enquanto deslizava profundamente, reivindicando-a. E era brega pra caralho, romântica e sentimental como toda foda, mas eu sabia naquele momento, naquele exato momento em que eu tinha reivindicado o corpo dela que não havia como voltar atrás. Tudo sobre mim estava gritando. Minha. Ela estava fodendo o meu. E isso, sim, isso era um grande problema, agora não era? Mas este não era o momento para esses tipos de pensamentos. Este era o momento para outras coisas. Melhores coisas. Coisas que fariam sua boceta dar espasmo ao redor dos meus dedos, sua respiração engasgar, sua voz gritar meu nome. Seu corpo respondeu ao menor dos impulsos, as paredes apertando, ficando mais molhada a cada segundo até que eu pudesse ~ 81 ~


sentir sua necessidade na palma da minha mão, misturando-se com a água fria enquanto eu empurrava mais rápido, mais duro, deslizando outro dedo quando sua respiração ficou irregular, seus gemidos se tornaram gritos. Meu polegar encontrou seu clitóris novamente enquanto meus dedos se enrolavam dentro dela, acariciando implacavelmente sua parede superior até senti-la apertar em torno de mim, levantando a cabeça do meu ombro, seus olhos arregalados e encobertos de alguma forma ao mesmo tempo, parecendo uma mistura de, não, confusão, e preocupação de uma só vez, me fazendo muito consciente de que ela já tinha conhecido o toque de um homem, e que ele não tinha o direito de se considerar um, porque essa mulher nem sabia o que estava prestes a vir. — Relaxe, — eu disse a ela, meu braço livre movendo-se em torno de suas costas, firmando-a. — Eu tenho você. Deixe ir, baby, — eu exigi, dedos trabalhando mais e mais rápido até que ela fez. Ela se soltou. E ela gozou, gritando meu nome tão alto que sua garganta deve ter doído. Suas pernas cederam, fazendo-a cair contra mim, a cabeça enfiada no meu pescoço enquanto ela estremecia através de seu orgasmo, segurando como se sua vida dependesse disso, arranhando marcas de garras nas minhas costas que eu sentiria por dias. Talvez gostando demais dessa ideia, a prova do que nós compartilhamos gravada em minha pele. Meu dedo deslizou para fora com cuidado, deslizando para trás para descansar em sua bunda enquanto ela lutava para recuperar o fôlego novamente, ainda me dando todo o seu peso. Eu queria mais. Eu sabia que, se tentasse, poderia ter mais. Eu poderia ter tudo. Mas você não fode uma garota pela primeira vez em uma praia. Não é uma garota como essa de qualquer maneira. Não uma garota que estava começando a significar algo para você. Você esperava essa merda. Você dava tempo. ~ 82 ~


Você se certificava de que o momento estava certo. Você faz algo mais memorável do que areia ficar preso em lugares íntimos, ou queimando em sua pele para ter erupções desconfortáveis mesmo dias depois. — Você está bem? — eu perguntei, dando um impulso incomum para pressionar um beijo no lado de sua cabeça. Ela me deu um aceno de cabeça e algum ruído distorcido que eu não deveria ter sorrido, mas sim, sorri, nada tão bom para um homem do que admitir que acariciou seu ego um pouco ao perceber que eu a reduzi a ruídos incoerentes com apenas meus dedos. Apenas espere até que eu tenha a minha língua nela. Tenha meu pau dentro dela. No devido tempo, lembrei a mim mesmo como minhas bolas latejavam com a necessidade de liberação. E não seria esta noite. Ou duas noites depois no cinema. Ou a próxima semana no parque. A pista de boliche. Carnaval. Ela moveu lentamente ao longo dessas semanas também. Tornou-se menos tímida, menos facilmente intimidada. Ela ficou mais ousada ao meu redor, sem medo de falar o que pensa, me provocar, correr riscos, viver um pouco, finalmente. Ela falou mais também, abriu-se sobre sua educação. Sobre sua negligência, sobre como era invisível para o pai até que ela fez algo que o desagradou, pelo qual ganhou uma surra cruel. Eu não era contra uns tapas aqui ou ali quando era merecido, tinha conhecido a sensação de uma pele vermelha mais do que algumas vezes crescendo também. De um pai ou avô que me amava, que queria moldar meu comportamento ao de um homem, não um garotinho, que não suportaria desrespeito ou mau comportamento. Mas foi diferente para Helen. Não foi uma dura lição de amor. Foi pura punição. ~ 83 ~


Era a raiva de um homem crescido contra uma garotinha que não tinha poder para se defender. Eu tive que fisicamente enrolar minhas mãos no volante para evitar bater em algo quando ela me contou sobre o tempo em que chegou em casa tarde, foi pega por seu irmão, e seu pai entrou no quarto de uma adolescente, puxou sua calça e roupa íntima e chicoteava sua bunda tanto que ela não pôde se sentar por dias. Havia disciplina e havia abuso. Não era uma linha fina. Era uma porra muito definida com fita de precaução e barricadas mostrando onde terminava uma e a outra começava. E Christopher Eames desconsiderou todos elas para abusar cruelmente de sua filha. Eu me preocupei depois sobre como ela explicava chegando em casa tarde desde que me conheceu, como ela conseguiu ficar sob o radar deles. Algumas noites, Helga simplesmente a cobria, dizendo que já estava na cama com uma enxaqueca quando tínhamos o bom senso de deixar o carro em casa, e depois fugir comigo. Outras noites, ela corajosamente entrou pela porta, dizendo que era uma adulta, e não tinha que responder a ele. Eu gostava que ela estivesse se levantando, encontrando sua espinha, encontrando sua voz. Eu não tinha tanta certeza de que gostava que ela estivesse usando isso para enfrentar seu irmão, esse homem que fazia seu pai parecer um bom samaritano. Ela me assegurou que estava tudo bem, que ele tinha parado de dizer qualquer coisa, que estava apenas deixando ir. Ele não estava deixando ir. E era isso que me preocupava. Mas eu era muito egoísta para fazer algo sobre isso. Ela deveria ter ido há muito tempo. Eu deveria ter sido aquele que exigia isso, se eu alegasse cuidar dela, e eu fiz isso, mas não conseguia fazer isso. Eu não queria perdê-la. Esse egoísmo seria minha ruína. ~ 84 ~


Eu não achei nada disso. Quando a reunião foi chamada. As ordens eram as mesmas que as que eu já tinha recebido. Tenho uma data e uma hora e uma descrição de um homem para bater como um aviso. Segundo aviso, então seria bem brutal. Eu diria que eu tive que endurecer meu estômago para isso, mas isso seria uma mentira. Eu não tentaria me fazer parecer uma pessoa melhor do que era. Eu espancava as pessoas para viver. E fazia isso sem remorso ou uma consciência culpada, ou mesmo qualquer hesitação em tudo. Era um trabalho. Isso foi tudo. Se você não quisesse sua bunda chutada, você não deveria se envolver com pessoas como Christopher Eames. Mas eu não tinha ideia, nem instinto, nada que estivesse errado enquanto dirigia até o local, estacionei meu carro, saí e entrei no depósito abandonado na periferia da cidade. Este era apenas outro trabalho. Apenas outro prédio abandonado onde um cara seria amarrado por mim. Não havia nada incomum. Eu não ouvi ninguém. Eu não vi ninguém. Mas eu com certeza senti alguém quando houve uma súbita explosão de dor na parte de trás da minha cabeça. Havia pressão suficiente por trás do golpe para me fazer cair para a frente, meus joelhos caindo sobre o chão de cimento desintegrado e irregular, enviando outro tipo de dor ricocheteando pelo meu corpo. — Porra, — eu assobiei, tentando pensar além da dor para que eu pudesse empurrar para cima, me levantar, me virar, lutar. Você sabia quando tinha estado no negócio por um tempo quando o som exato de um tubo de metal batendo no chão atrás de você. Um cano de metal. ~ 85 ~


Tive a sorte de ainda estar consciente. E mesmo assim, eu não sabia. Não foi até que vi os pés se movendo na minha direção que eu reconheci. Porque eram pés familiares, vestidos com mocassins italianos caros e familiares, escovados pelos punhos das calças de grife. Dois pares. Apenas duas pessoas no mundo poderiam ser. Mesmo quando lentamente me levantei, meus olhos encontraram seus rostos. Christopher e Michael. Seus rostos eram idênticas máscaras indiferentes, não revelando nada enquanto me observavam encontrar meus pés, enquanto dois homens se moviam dos meus lados. Foi quando eu soube o que iria acontecer. Fiquei surpreso que não fosse pior, não era uma execução. Mas não havia necessidade de tantos homens para uma execução simples. Um faria. Então eu não ia morrer. Eu estava prestes a desejar ter sido abençoado com uma morte curta e misericordiosa. Porque eu estava prestes a ser derrotado. — Você realmente achou que poderia se safar? — Christopher perguntou, com um tom frio como costumava ser. Eu sorri com isso, imaginando se eu ia estar com dor, independentemente, não havia razão para fingir penitência, para beijar sua bunda. Se eu fosse cair por isso, pelo menos conseguiria algumas palavras. — Saí com isso por dois meses, — eu disse a ele, sorrindo com o jeito que seus olhos ficaram menores. Helen também fazia isso quando ficava irritada. Mas era fofo quando ela fazia isso. Era apenas feio quando ele fez. ~ 86 ~


Combinava com sua alma, eu acho. — Tinha suspeitas por um tempo, Mallick, — Michael cuspiu, sempre o mais orgulhoso, aquele com o ego frágil. — E ainda assim você não fez nada, — eu disse, encolhendo os ombros. — Em que universo você achou que eu deixaria você ter minha filha? — Aquela em que você claramente não dá uma porra que ela sequer existe, muito menos quem ela namora. Ele ignorou isso, claramente não em um modo de falar. Ele realmente nunca se importou. Ele era mais um homem de ação. Então poderia voltar a gastar suas pilhas infinitas de dinheiro em merda estúpida. — Você está fora. Obviamente. Assim que você se levantar do chão, eu quero que você arraste sua bunda para fora da minha cidade. Entendeu? Ele não esperou por uma resposta. Ele se virou, acenou com a mão e foi embora. Foi uma fração de segundo antes que a dor começasse. Estava em todo lugar ao mesmo tempo. Seis punhos batendo em pontos desprotegidos. E como eu só tinha dois braços, eram muitos deles. Passou meio minuto antes que acertassem o punho no fígado, me deixando de joelhos em quinze segundos, incapaz de pensar na dor. E uma vez que eu caí, não havia esperança de revidar. Eu só tinha que bloquear minha cabeça e pescoço e esperar que terminasse quando os pés começaram a bater no meu estômago, peito, costas, lado da cabeça. O sangue estava enchendo minha boca quando alguém finalmente encontrou uma abertura e bateu um pé na minha cabeça. Tudo ficou preto. Quando acordei, eu estava sozinho, com um dente solto na boca, o sangue ensopado no chão da boca e do nariz. Eu tentei empurrar para cima, sibilando uma série de maldições enquanto minhas costelas gritavam de dor. ~ 87 ~


— Porra, — eu rosnei, rolando para puxar a minha camisa, encontrando minha pele manchada de hematomas e pressionando minha mão em minhas costelas. Apenas machucadas, decidi com um pequeno suspiro de alívio. Quebradas significaria que eu precisava de um raio-x. E não havia tempo para isso. Eu precisava levantar, entrar no meu carro e encontrar Helen, dizer que ela tinha que fugir. Era mais fácil dizer do que fazer, levando-me pelo menos meia hora para ir de minhas costas ao chão até meu carro no estacionamento. O suor escorria pela minha testa, deslizou pelas minhas costas com o esforço enquanto eu continuava engolindo o sangue que escorria do dente perdido e parti lábios e gengivas. Eu dirigi para a lanchonete, xingando quando vi que o carro dela ainda não estava no estacionamento. Ela chegava sempre na hora certa. — Jesus, — a voz de Vicky soou, ela olhou para cima do chão, um cigarro pendurado em seus lábios. — O que aconteceu com você? — Onde está Helen? — eu perguntei, tentando respirar fundo apesar dos gritos do meu lado, sabendo que não precisava de uma infecção pulmonar em cima de tudo isso. — Ela ligou, teve um pneu furado. Ela teve que consertá-lo antes de entrar. Tem alguma coisa errada? Algo estava errado? Não, foi em todo maldito dia que eu pareci ter sobrevivido a um acidente de avião. — Em que loja ela está? — Ela não disse. Mas disse que eles a estavam empurrando para cima da fila porque ela está atrasada para o trabalho. Porra. Havia pelo menos uma dúzia de lugares na cidade que ela poderia estar. E eu não tinha dúvidas de que estava sendo observado. Se eu não saísse da cidade, ia pegar uma bala no crânio. ~ 88 ~


— Ouça-me Vicky, e isso é importante, me entende? — eu perguntei, voz de aço. — Eu acredito em você, — ela disse, balançando a cabeça, soltando seu cigarro e colocando-o para fora com a ponta do sapato antes de andar mais perto, o ar ao redor dela rançoso de fumaça. — O que você precisa? Além de um punhado de analgésicos? — No segundo que você ver Helen, você precisa chegar até ela, e dizer a ela para sair da cidade. Esta noite. Nesse momento, entendeu? Ela precisa ir. E não pode ir para casa primeiro. — Oh, Deus. Em que vocês dois se meteram? — Vicky, — eu gritei. — Essa é uma coisa de vida ou morte, ok? No segundo em que você a vê, diga a ela para fugir. Não vá para casa. Apenas corra. Entendeu? — Sim, sim. Eu entendi. Devo dizer a ela para te encontrar em algum lugar? Eu já a coloquei em perigo suficiente. Meu coração estava cinza no meu peito enquanto eu falava. — Não. Ela precisa ir sem mim. Com isso, eu voltei para o carro antes de pensar melhor, antes que pudesse voltar a ser egoísta. Voltei para o motel que ainda estava chamando de lar, limpei minhas malas que sempre guardava, exceto por alguns produtos básicos de higiene, peguei o dinheiro que havia guardado atrás da cabeceira da cama, entrei no carro e saí da cidade. E rezando para que ela me conhecesse bem o suficiente para saber que eu não iria enviar esse tipo de aviso sem motivo, que saberia o quão urgente isso era, que ela lutaria contra a vontade de voltar para casa por suprimentos, para dizer adeus à única figura materna que ela conhecera em toda a sua vida. Eu ligaria para o restaurante, me asseguraria enquanto parasse em uma farmácia para comprar suprimentos para me certificar, certificar de que Vicky deu a mensagem, que ela saiu da cidade, foi o mais rápido que pôde. Então poderia parar de me preocupar, sabendo que ela estava a caminho da segurança. ~ 89 ~


Mesmo que fosse me matar que não consegui dizer adeus, não consegui segurá-la uma última vez, beijá-la uma última vez, dizer-lhe algo que eu sabia há semanas, mas tinha estupidamente não falado. Que eu estava apaixonado por ela. E agora, sim, agora era tarde demais.

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Seis HELEN Foi um daqueles dias. Aqueles dias “nada pode dar certo”. Não havia café na casa. Eu não consegui fazer meu cabelo parar de fazer essa coisa quando eu puxei para o trabalho. Meu pneu explodiu. O mecânico se empolgou, e eu precisei afastá-lo de mim. Eu estava praticamente explodindo quando entrei no estacionamento para encontrar Vicky me fazendo sinal, e tudo o que eu conseguia pensar era: “E agora?” Eu mal consegui abrir minha janela rápido o suficiente, enquanto ela parecia levar o cigarro freneticamente para os lábios. Sua mão estava tremendo. Por que diabos a mão dela estava tremendo? — Você precisa sair da cidade. Agora mesmo. Nem mesmo desligue o seu carro. Apenas saia e saia da cidade. Meu coração despencou no meu estômago quando meu pulso acelerou, batendo na minha garganta e nas têmporas. — O que aconteceu? — Charlie esteve aqui. Ele estava em má forma, Helen. Muito mau forma. Ele estava procurando por você. Preocupado com você. Ele disse para sair da cidade. Agora. Não vir para o trabalho. Não ir para casa. Apenas saia da cidade, acho que quem quer que o tenha pegado está tentando te pegar, Helen. Quem quer que o tenha pegado. Havia apenas duas pessoas na terra que poderiam ter chegado a Charlie. ~ 91 ~


Meu pai ou meu irmão. Aqueles desgraçados. Aqueles malditos imbecis. — Quão ruim ele estava? — Ruim. Muito ruim, Helen. Sangrando por sua boca. Rosto coberto de hematomas. Inchado. Mas ele estava respirando. E ele estava dirigindo. Acho que ele vai ficar bem. Mas ele estava preocupado com você. Estou preocupada com você Ele é mais forte. Você não sobreviveria aquele tipo de surra. Ela não tinha ideia do que eu poderia sobreviver. Mas a última coisa que me preocupava naquele momento era eu mesma. Eu estava preocupada com Charlie. Eu estava preocupada com quanto dano havia sido feito. Ele faria isso? Deus, ele não poderia morrer. Não por minha causa. Não porque ele passou um tempo comigo. Não por causa de quem minha família era. Não antes de eu lhe dizer que o amava. — Helen, vá, — Vicky exigiu, tirando-me dos meus pensamentos inúteis. — Eu vou, — eu disse a ela, jogando meu carro em direção. Eu estava indo. Mas eu não estava saindo da cidade. Eu estava indo para o quarto de motel de Charlie. Ele me perguntou se eu queria ir lá algumas vezes durante as semanas, quando tínhamos mais de uma hora para gastar. Ele nunca me pressionou para ir até lá. Porque nós dois sabíamos porque ele me queria lá. E eu não estava pronta ainda. Não me pergunte por quê. ~ 92 ~


Eu perdi a minha virgindade como um ato de rebelião. Se isso não significasse nada, não sabia por que dessa vez. Talvez porque ele quisesse dizer alguma coisa, porque ele era algo especial. E porque eu me senti assim, queria que fosse algo especial. Nós fizemos outras coisas. Aquela noite na praia sendo a primeira, a primeira vez que senti meu corpo explodir com prazer como aquele, dado tão abnegadamente. Houve outras vezes também. Meu corpo, uma vez acordado, tinha necessidade o tempo todo. E os dedos de Charlie estavam ansiosos para me levar ao clímax e outra e outra vez. Eu devolvi o favor, aprendendo a usar minha mão como ele gostava, trazendo-lhe até mesmo uma parte do prazer que ele me dava. Mas isso foi o quão longe. Ele estava hospedado em um motel a beira de estrada, apesar de ter estado na cidade há meses e ganhar um bom dinheiro porque todos os homens do meu pai ganhavam muito dinheiro. Era como se uma parte dele soubesse desde o começo que sua permanência na cidade seria temporária, e ele não via motivo para criar raízes, ao assinar contratos de aluguel. Eu parei no número quatro, lembrando como eu estava animada quando ele me disse isso porque era o meu número favorito. Uma coisa tão estúpida e boba de se pensar. Mal lembrei de bater à porta do meu carro, corri até lá, batendo com o punho na porta até que ela sacudiu a janela à esquerda. Mas nada. Sem resposta. Coração na minha garganta, seu nome rasgado de algum lugar dentro de mim, dolorido, cru. — Charlie! — Querida, — disse uma voz profunda e áspera, fazendo minha cabeça disparar para encontrar um homem parado na porta do quarto número cinco com cabelo comprido e fibroso, e uma barriga avantajada, me observando com as sobrancelhas abaixadas. — Ele não está aqui. Saiu uma hora atrás. ~ 93 ~


— Ele estava bem? — eu perguntei, desesperada, muito carente de respostas para me importar como eu soava. Não havia nenhum uso fingindo que eu estava completa quando estava apenas quebrada por dentro. — Ele não estava ótimo. Teve sua bunda chutada, com certeza. Mal podia carregar sua merda até seu carro. O carro dele. Claro. Eu estava tão nervosa que nem percebi que não estava aqui. Mas se ele não estava aqui ... — Levou tudo, — ele acrescentou, dando-me um olhar conhecedor enquanto eu estava lá, o coração se dissolvendo no meu peito. Ele se foi. Foi. E não deixou nenhum jeito de eu entrar em contato com ele, para ver se ele estava bem. Para ir com ele. Eu nem sequer tive a chance de sugerir isso. Veja, ele ainda fazia comentários o tempo todo sobre como eu precisava ir, fazer planos, ficar com eles, seguir adiante, mesmo sabendo o quanto suas palavras eram desinteressadas. Ele não queria que eu fosse. Na verdade, não. Ele também me queria. Ele também tinha sentimentos por mim, droga. E eu estava querendo trazer isso para ele, o que eu estava pensando. Nós fugindo juntos. Nós poderíamos ir. Pegar o nosso dinheiro, juntos e comece em algum lugar novo. Seria melhor com outra pessoa. Mais segura. Nós teríamos um ao outro para confiar. ~ 94 ~


Nós poderíamos começar uma nova vida juntos. Ele não teria que estar sob o polegar do meu pai. E nem eu E agora ele se foi. Sem mim. Ferido. Sangrando. Quebrado. Eu mal me lembrei de ir para o meu carro, sair estacionamento, dirigindo pela estrada em direção a minha casa.

do

Em algum momento, deve ter começado a chover, e meu cérebro sem noção nem tinha processado o suficiente para fechar as janelas, porque quando eu saí na garagem, metade do meu cabelo e o lado do meu rosto e camisa estavam encharcados. Enquanto eu estava lá olhando para a casa que não tinha sido nada além de uma prisão para mim toda a minha vida, tudo dentro de mim ficou duro. Pedra fria. Qualquer medo que eu ainda tivesse embutido em minha medula de uma vida de aprendizado, e havia uma boa razão para isso, foi arrancado, uma dor quente que me fez tropeçar para trás um passo antes de me lançar para frente, tirando meu cabelo do rosto. Entrei pela cozinha, esperando ver Helga, mas não encontrei ninguém enquanto subia as escadas, procurando no meu armário algumas roupas, lembranças, virando a gaveta da minha cômoda para puxar o fundo falso, pegando as pilhas de dinheiro, e jogá-los em uma bolsa junto com todo o resto. Eu estava indo embora. Não havia dúvida nisso. Eu estava indo embora. Eu ia rastrear Charlie de alguma forma. E nós começaríamos juntos novamente. Cuidar de nossas feridas, físicas e emocionais, juntos. Mas não antes de eu ter a última palavra. ~ 95 ~


Era tolice minha. Mas eu não conseguia localizar a parte lógica do meu cérebro, apenas as seções iluminadas com ideias de vingança. Deixe-o tentar me impedir, tente me dizer que eu tenho que casar com algum velho desgraçado que iria me estuprar até que eu não fosse mais jovem e bonita. Deixe-o tentar. — Imaginei que você iria aparecer eventualmente, — Michael me cumprimentou, voz escorregadia, quando caminhei para o escritório para encontrá-los à minha espera. Meu irmão estava na frente da mesa do meu pai, seu traseiro apoiado na borda, braços cruzados sobre sua camisa de seda cara, a cor azul clara amassada. Era uma coisa boba para se ter prazer. Mas eu tive. Isso foi até meu olhar se desviar para o meu pai atrás de sua mesa. E ele não estava sozinho. Helga estava em uma cadeira ao lado de onde ele estava de pé, as mãos segurando os joelhos que estavam doloridos. — Oi, herzchen, — ela disse, dando-me seu habitual sorriso caloroso, mas não havia dúvidas sobre o tremor em sua voz. Agitado. Helga. Minha Helga. A mulher mais enganosamente forte que eu conheci. Nem precisei procurar para saber, mas eu fiz. Meu olhar percorreu o comprimento do braço do meu pai, notando uma pequena mancha vermelha no punho da manga, fazendo meu estômago revirar, imaginando se pertencia a Charlie. Mas o naufrágio tornou-se uma raiva ardente. Ele não tinha o direito. De colocar as mãos nele. De derramar seu sangue.

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Ele não merecia nem mesmo uma partícula, pelo um homem tão bom nele. Mas não houve mais tempo para pensar nisso enquanto meus olhos baixaram, encontrando uma visão que eu já vira o suficiente para não ficar chocada com sua aparência. É preto e aparência de metal. Mas estava em sua mão. A mão mais próxima de Helga. Ele usaria meu amor por ela para garantir minha conformidade. Minha escravidão. Meus dentes cerraram com tanta força que a dor ricocheteou através da minha mandíbula, a aguda agonia de alguma forma me fazendo capaz de pensar através da minha torrente de pensamentos. — Sente-se. Vamos ter uma pequena conversa, — meu pai sugeriu, tom tão gelado quanto a minha alma sentia quando levantei meu queixo, ampliei minha postura, o desafiei a aproximar-se, colocar as mãos em mim, me empurrar em uma cadeira. — Veja, isso aqui é o problema, — ele disse, desaprovação por mim como se ele fosse um pai desapontado, em vez de um louco com uma arma que tinha um buraco onde seu coração pertencia. — O que é papai? — Eu rosnei. — Que finalmente encontrei minha espinha dorsal. — Lembra-se do que aconteceu com sua mãe quando ela pensou ter encontrado a dela, Helen. — Há uma diferença aqui, — eu disse a ele, não tendo certeza de como as palavras estavam saindo audivelmente através dos dentes triturados. — O que é? — Ela estava sob algumas falsas ilusões sobre você. Eu? Nem tanto. — Falsas ilusões, — ele pensou, franzindo as sobrancelhas de um jeito que sabia por interesse, se ele expressaria isso ou não. — Ela acreditava que havia alguma bondade, enterrada incrivelmente profunda em você em algum lugar. Eu? Eu sei melhor. — Você sabe? — ele perguntou, a voz ficando mais dura, dura como meu coração. ~ 97 ~


— E ela também pensou que poderia pedir sua liberdade. Eu sei que não há sentido nisso. Eu preciso aceitar isso. — Garotinha, — ele zombou, balançando a cabeça como se eu fosse uma criança tola. — Você tem ideias em sua cabeça que não pertencem aí. — Ideias. Como perceber que não sou um bens moveis para ser trocada por abate, eu gritei, a voz feroz o suficiente para fazer Helga se afastar um pouco. — Eu não sou uma posse que você pode negociar por uma cadeia de suprimentos mais segura. — Eu vejo que Charlie compartilhou meu negócio mais do que eu percebi. Diga a Bill e James que os planos mudaram, — ele disse, falando com meu irmão, embora seus olhos ainda estivessem no meu rosto. — Ele não consegue se arrastar para longe disso depois de tudo. Eu não defendi Charlie principalmente porque a verdade vinha de uma pessoa ainda mais vulnerável. Helga. Que foi quem me disse a verdade? Ele já estava fora. Levaria um tempo para encontrá-lo. Mas Helga estava bem aqui com uma arma a poucos centímetros de seu corpo. Às vezes a vida não lhe dava nada além de escolhas difíceis. — Qual é o objetivo final aqui? Matar todos com quem eu me importo? Porque, realmente, que tipo de plano é esse... tirar tudo que me interessa? Você acha que isso me fará submissa, me colocará na linha? — Você nunca costumava me desobedecer. Meus lábios se curvaram para isso. — É isso que você pensa? Eu desobedeci a você todas as chances que tive. Mantive isso em segredo para evitar uma surra. O quê? — eu perguntei quando um músculo em sua mandíbula começou a funcionar. — Desapontado que você não pode mais me vender como uma virgem, pai? — eu cuspi. Ele fez uma pausa, pesando suas palavras, depois encolhendo os ombros. — Eu posso dizer o que eu quiser. Quando ele descobrir a verdade, será tarde demais de qualquer maneira. Eu estava certa. ~ 98 ~


Quando eu tinha cinco anos de idade. E pensei que estava cercado por monstros. Mas não era a variedade debaixo da cama ou dentro do armário que eu me preocupava. Era o tipo de carne e sangue. O tipo que não desaparecia quando você mergulhava o quarto em luz. O tipo que só alguém maior, mais forte, mais assustador poderia derrubar. Foi talvez a primeira vez na minha vida que percebi que era o meu trabalho. Se não eu, então quem? Eu tinha passado a minha vida me encolhendo, abraçando paredes nos corredores, me escondendo nos cantos, mordendo minha língua. Fazendo qualquer coisa que eu pudesse evitar estar no radar deles. E aqui eu estava pensando em derrubá-los. A missão de um tola, com certeza. Mas se fosse entre ser entregue a algum cartel de drogas sulamericano ou lutar pela minha liberdade, eu escolheria lutar todas as vezes. Mesmo se os riscos fossem altos. Mesmo que eu talvez nem conseguisse sair viva. Talvez Helga saísse. E Charlie. Dois por um. Realmente, isso era um comércio justo. — Parece que ela vai chorar — Michael interveio, confundindo minha determinação por medo. Um erro que eu planejei fazer ele se arrepender. — Você trouxe isso para si mesma, — ele acrescentou, fazendo-me lembrar de quando éramos crianças, quando ele me disse que, se mamãe tivesse sido boa, papai não teria feito o que fez com ela. E a raiva queimou de novo, um incêndio não haveria aterro, alimentado por uma floresta cheia de gravetos, acessa com fluido de isqueiro. ~ 99 ~


Eu queria queimá-los pra caralho. — Por que Helga está aqui? — eu perguntei, ignorando meu irmão, dizendo a mim mesma que ele conseguiria o que estava vindo para ele. Cedo ou tarde. Espero que por minha mão, se houvesse algum senso de justiça no mundo. — Para te ensinar uma lição. Essas eram as palavras arrepiantes que meu pai proferia. Elas caíram sem impacto por um longo momento. Mas então percebi tarde demais, muito tarde, que o braço do meu pai havia se levantado. O estrondo ricocheteou pelo meu corpo, fazendo meu estômago tremer, meus nervos à flor da pele, enquanto observava a única mãe que eu realmente conhecia ter seu cérebro salpicado contra a parede. — Eu posso destruir qualquer coisa que você ama. E então fazer você limpar a bagunça. Então, por que você não é uma boa menina e pega um pouco de alvejante e água. Qualquer último ponto sensível dentro de mim endureceu, calejou, ficou grosso e impenetrável. Eu tinha certeza de que o pensamento nunca atravessou meu cérebro, mas minha mão recebeu a mensagem de qualquer maneira, pegando o peso para papel, o leão de bronze de sua mesa, levantando-o e enviando-o pelo ar com o tipo de precisão de especialista que veio de fazer lance de saco de areia no calçadão quando meu turno terminava, mas eu não queria ir para casa até ficar sem dinheiro. Ele bateu forte na testa do meu pai, a força, e a dor, fazendo com que ele voasse para trás, colidindo com a estante de livros atrás dele enquanto suas mãos subiam até a cabeça. Mãos. Plural. A arma foi embora. Ele largou a arma. Meu cérebro passou do choque sonolento ao foco de laser em um piscar de olhos. Eu tinha virado minha moeda quando joguei aquele peso. Mas estaria condenada a deixar o resultado para o destino. ~ 100 ~


Eu precisava daquela arma se tivesse alguma chance. Eu voei para o lado da mesa, pegando a arma desconhecida, aquecida ainda quente da mão do meu pai. Era mais pesada do que eu poderia ter adivinhado, algo que levou alguns preciosos segundos para longe de mim, segundos que eu precisava. Quando minha cabeça finalmente se ergueu de novo, meu pai se virou para mim, sangrando de um corte gigante em sua testa, seus olhos mais demônios do que humanos quando começou a se mover. Aproximando. Ele ia me matar. E percebi, não havia nenhuma maneira no inferno que eu ia deixar este ser o meu fim, encolhida no chão como uma criança assustada. Depois que ele ordenou a morte do meu namorado. Depois que ele atirou na minha única figura materna. Não. Na verdade, foda-se não. Meu dedo deslizou para o gatilho, de repente agradecida por todos os filmes de ação que eu tinha visto na minha vida, porque eu não tinha experiência com uma arma. — Você vai pagar por isso, porra... Meu dedo puxou. A arma sacudiu. A bala navegou. E eu assisti com um horror inesperado quando a frente do pescoço do meu pai explodiu, enviando sangue cinematograficamente brilhante para os livros ao seu lado, a mesa para a outra, a frente de seu terno e gravata extremamente caro. Seus olhos ainda estavam em mim, chocados, boquiabertos como um animal moribundo. O que, percebi quando ele fez algum barulho borbulhante com o que restou de sua garganta, era exatamente o que ele era. Um animal moribundo.

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Ele oscilou em pé antes de desabar, a mão coberta de sangue enquanto ele apertava a garganta, enquanto a vida se esvaiu dele. O segundo que a vida deixou seus olhos, sua alma voltando para o inferno onde pertencia, a arma caiu de minhas mãos, repugnância chocada fazendo bile subir pela minha garganta. Acabei de matar alguém. Acabei de matar meu pai. Eu sonhara em ser um monte de coisas na minha vida, mas uma assassina não era uma delas. Eu não conseguia ouvir o barulho dos meus ouvidos enquanto observava meu irmão cair ao lado do meu pai, sua boca aberta como se ele estivesse gritando, mas não era nada para os meus ouvidos surdos. Mas ele se virou, acusação nos olhos, magoado até mesmo, me fazendo perceber que até os monstros podiam sentir dor, poderia lamentar a perda. Mas então seu olhar foi para a arma que eu tinha descartado, e qualquer choque que tivesse ultrapassado o meu sistema se foi deixando-me com nada além da dura e fria realidade. Ele ia me matar. Michael ia me matar. Eu me movi para trás, andando de caranguejo até que estava ao redor da mesa, me jogando de quatro antes de me levantar e correr. Meu pulso era uma coisa selvagem, frenética e implacável, pânico um colar ao redor da minha garganta sufocando mais forte a cada segundo que passava enquanto batia descontroladamente na mesa no corredor, a dor uma pontada aguda no meu quadril quando eu corri para a porta da frente. Minha mão estava na maçaneta quando houve um zumbido além da minha orelha, em seguida, uma batida na madeira ao lado da minha cabeça. Eu não precisei olhar para o buraco entalhado lá para saber que era uma bala. Que ela estava a apenas um centímetro do alvo. Minha cabeça.

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Em pânico, deixando meu cérebro nervoso e sem foco, me abaixei, virei e corri para os degraus, clamando que estivesse fora do alcance da arma enquanto meu irmão vinha correndo pelo corredor. No momento em que ele estava no primeiro degrau, eu estava na esquina do corredor. Eu não pensei. Eu não considerei a melhor opção. Fiz uma corrida para o meu quarto, batendo e trancando a porta, depois usando cada centímetro de força concentrada no meu corpo cheio de adrenalina para colocar minha cômoda na frente dela antes de correr para o banheiro, trancar a porta e me encolher no chuveiro. Tentando pensar, tentando me acalmar, mesmo quando ouvi a arma disparar mais alguns tiros antes que o corpo de meu irmão começasse a bater contra a porta, chamando meu nome de maneira raivosa e demoníaca, nada além de puro ódio seria encontrado dentro dele. Eu não sei quanto tempo eu sentei lá encolhida no meu banheiro, meu corpo tremendo, minha mente correndo com todas as maneiras que tinha estragado a minha vida me deixando ser empurrada, ficando quando eu deveria ter saído, não forçando Helga vir comigo. Oh Deus. Helga Meu coração, reforçado com o concreto que eu havia construído em torno dele, rachado, deixando a dor vazar, ultrapassando meu estômago, peito, minha garganta, até que senti como se estivesse engasgando com isso, até que eu estava curvada, embora nada viesse nada porque não havia nada no meu sistema. Eu não tinha certeza de quanto tempo se passou, quando o bater do meu irmão se transformou em um tipo diferente de batida, mas pareceu que eram eras antes que meu cérebro registrasse a diferença, deixando o medo retroceder o suficiente para eu ouvir de novo. — Aqui é a detetive Collings, senhorita Eames. Por favor, abra a porta. Collings. Detetive Collings. Só esse nome me fez sair da banheira com cuidado, tremendo as pernas. ~ 103 ~


Collings. Esse era um nome que conjurava ideias de bondade, de justiça. E eu poderia usar tudo de bom e justo que eu pudesse conseguir. Eu acabei de matar um homem. — In... indo, — eu tentei novamente depois de limpar a garganta, ouvindo a espessura em minhas palavras enquanto eu lutava para mover a cômoda, achando que uma vez que a adrenalina tivesse drenado, meus braços pareciam tão inúteis quanto os de um bebê. Depois de quatro tentativas, finalmente se moveu, deslizando de volta ao lugar, permitindo-me destrancar a porta com mãos desajeitadas. Eu mal tinha aberto quando o detetive Collings levantou a mão, colocando o dedo indicador na frente de sua boca, exigindo silêncio de mim. Confusa, recuei um passo quando ele se convidou para entrar, fechando a porta no meio do caminho. Ele parecia com Connor. Ombros largos, uma mandíbula sólida, olhos aguçados, mas gentis. Exceto que Collings tinha um bigode espesso que fazia meus lábios se curvarem, mas eu não conseguia encontrar o controle muscular para fazer isso acontecer. — Helen, — ele respirou meu nome. Quase como um suspiro. — Eu ouvi muitas coisas sobre você, Helen. Meu filho pensa muito em você. Você pode se sentar? — ele perguntou, acenando em direção a minha cama enquanto ele pegava a cadeira na frente da minha penteadeira, arrastando-a pelo chão para sentar-se a apenas um passo das minhas pernas. Meus olhos devem ter corrido para a porta, procurando sombras, mãos com armas. — Nós temos o seu irmão sob custódia, — ele disse, pegando a minha preocupação. — Custódia? — eu repeti, minha voz soando estranha aos meus ouvidos. — Pelo duplo homicídio, — ele disse, as palavras rompendo a névoa do meu cérebro. Homicídio duplo. — Isso não é... — A maneira como nós entendemos isso, — ele me cortou, a voz levantada, como se ele estivesse propositalmente tentando me afogar, ~ 104 ~


como se ele não quisesse que eu o contradisse com a, bem, a verdade. — Seu irmão, que é bem conhecido por ser um pouco lunático, estourou, matando a governanta e seu pai antes de persegui-la em seu quarto. Ele atirou na sua porta algumas vezes antes de chegarmos aqui, — ele acrescentou, indicando a evidência. — Detet... — Você está compreensivelmente chateada. Em estado de choque, — ele acrescentou, com olhos me dando um olhar firme, me fazendo sentir como se eu estivesse de alguma forma perdendo minha deixa. — Você acabou de ver sua empregada e seu pai assassinados, — ele acrescentou, a voz apontada. E eu finalmente estava entendendo. Ele queria que eu mentisse. Ele queria que eu fosse com sua história dos acontecimentos. — Você pode estender as mãos para mim, Helen? — ele perguntou, tirando algo do bolso do casaco. Um saquinho de plástico e um conjunto selado de cotonetes. Ele rasgou o pacote, esfregando um cotonete nas minhas mãos. — Se alguém perguntar, — ele disse, a voz fazendo aquela coisa de novo, — eu limpei suas mãos, — ele disse, em seguida, pegou o cotonete, e enfiou-o no bolso da jaqueta. Não no saquinho. Eu observei, confusa, enquanto ele pegou o outro cotonete, inclinando-se para baixo, puxando minha meia para esfregar em meu tornozelo. Em seguida, colocou o cotonete no saco plástico, selando-o. — Vamos precisar de suas roupas também, ele disse, encolhendo os ombros. — Para testar por resíduo de pólvora. O que vamos encontrar, — acrescentou. — Já que você estava dentro de cinco passos no momento do tiroteio. Correto? Bem, essa parte não era nem uma mentira. — Certo, — eu concordei. — Mas, como não está em suas mãos, — ele continuou, sacudindo a saquinho de plástico, — isso é claramente apenas por estar perto de se tornar uma vítima. Ele estava falsificando provas por mim. Por mim, alguém que ele nunca conheceu. Por quê? Só porque o filho dele era doce comigo? ~ 105 ~


— Por quê? — eu sussurrei, balançando a cabeça. O detetive Collings respirou fundo, virando-se por cima do ombro para verificar a porta antes de exalar. — Meu filho queria que eu cuidasse de você enquanto ele estivesse fora, — ele admitiu, com a voz baixa. — Eu não acho que ele aceitaria gentilmente a mim por deixar você ser levada por assassinato. Além disso, seu irmão não é um bom homem, Helen. Eu acho que você já sabe disso. — Você não tem ideia. — Ele está ligado a três homicídios só neste ano. Mas nunca houve provas suficientes. Ele deveria estar em uma jaula. Você? Você merece uma chance de liberdade. Então vou dar isso a você. Uma vez que você troque, me dê suas roupas. Então você pode estar no seu caminho. Você tem algum lugar para ir? Não tecnicamente. Mas também, sim. — Sim. — Sua bolsa no andar de baixo, — ele continuou. — Você ia usar ela para fugir. — Não foi uma pergunta. — Infelizmente, precisamos manter isso como prova, — ele se moveu para ficar de pé, mas se inclinou para frente em direção ao meu ouvido. — Mas duvido que alguém saberá se um ou dois relógios desapareceram. Ele estava me dando uma maneira de conseguir dinheiro para financiar minha liberdade, mesmo que eles tivessem que pegar cada centavo que eu tinha economizado. — Pegue algumas roupas, Helen. Vou esperar aqui. Com isso, não tendo escolha no assunto, e estava mais em divida com esse homem do que jamais poderia imaginar, peguei roupas, entrei no banheiro, troquei e entreguei as velhas para ele. No caminho pelo corredor, ele parou para “amarrar o sapato” enquanto eu entrava no quarto do meu pai, pegando qualquer coisa de valor, enfiando-o em uma pequena bolsa que eu havia agarrado. — Só precisamos pedir sua declaração oficial na delegacia. Então você está livre. Duas horas depois, eu estava. Livre. ~ 106 ~


Mas não fazia ideia para onde ir, onde Charlie estava. Entrei no meu carro, dirigindo para fora da cidade com um corpo entorpecido e uma mente ainda mais inalcançável. Eu apenas dirigi. Costa abaixo. Puxando para a rua principal de uma cidade chamada Navesink Bank, os edifícios quase vazios, o lugar claramente na crise da economia. Praticamente uma cidade fantasma. Exceto por um posto de gasolina onde eu parei para abastecer, usando as gorjetas que eu tinha no meu porta-luvas da noite anterior. Foi nesse momento, o mais baixo da minha vida, que de repente percebi que o destino não era apenas um conceito, algo que acontecia com os poucos sortudos. Acontecia com todos nós. Porque uma vez que eu paguei e virei meu carro de volta, meus faróis brilharam em um estacionamento de um motel. E havia o carro de Charlie. Eu nem sequer pensei. Nem esperei pelo meu recibo. Saí de um estacionamento para outro, mal me lembrei de desligar o motor antes de sair correndo pela porta, tropeçando no meio-fio e batendo freneticamente os punhos na porta. — Charlie! Charlie, por favor, abra. Por favor, — eu adicionei, a voz embargada quando a noite finalmente me alcançou, finalmente penetrou através das paredes que eu tinha colocado em torno de mim. Eu mal estava ciente da batida, tropecei e embaralhei. Eu nem sequer ouvi quando as fechaduras foram escorregadas, ou a maçaneta girou. Tudo que eu sabia era a porta aberta. E lá estava ele. Qualquer que fosse a força que restou em mim desapareceu, lavando meu corpo como uma onda, me deixando de joelhos com a pressão. ~ 107 ~


Minhas mãos subiram, cobrindo meu rosto como se isso sufocasse o grito alto e histérico que surgiu de algum lugar dentro de mim. Porque com ele eu poderia ser suave. Ele não se aproveitaria disso. Ele não via isso como uma fraqueza. Eu senti as mãos embalando meu rosto, forçando-o para cima. O queixo levantou, eu o vi através das profundezas aquosas dos meus olhos. Golpeado. Seu lindo rosto estava destruído. Seus olhos estavam meio inchados, mas pareciam preocupados, quase frenéticos enquanto ele se abaixava, estremecendo o tempo todo, me puxando para frente até que eu estava aninhada em seu peito, seus braços em volta de mim. E eu apenas deixei sair. Soluços. Até que tudo isso foi drenado de mim. Eu não tinha certeza quanto tempo demorou, mas a camisa dele estava molhada quando terminei. — Baby, o que aconteceu? — ele perguntou, a voz gotejando de preocupação, um som que fez meus olhos nadarem novamente, mas desta vez por uma razão completamente diferente. Eu pisquei as lágrimas de volta, respirando fundo, estremecendo. — Precisamos conversar lá dentro, — eu disse, palavras pesadas de significado. Por sorte, Charlie estivera na área criminosa por tempo suficiente para entender meu significado. Eu me levantei, olhando para baixo enquanto Charlie fazia uma pausa. — Vai levar um minuto, querida, — ele me disse, respirando com firmeza. — Minhas costelas estão machucadas, — acrescentou. — Torna o todo ficar de pé e sentar difícil.

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— Posso ajudar? — eu perguntei, descendo em direção a ele, agarrando-o em torno de seu bíceps. — Entre você e o batente da porta, eu devo fazer isso, — ele concordou, agarrando a madeira quando começou a mover as pernas para baixo dele, sibilando e xingando como ele fez. — Sinto muito, — eu disse, apoiando a testa em seu braço quando ele finalmente se levantou. — Você não tem nada para se desculpar. — Eu sou a razão pela qual você está sofrendo, — eu lembrei a ele. — Não. Eu sou a razão pela qual estou sofrendo. Eu sabia no que estava me metendo, Helen, quais eram os possíveis resultados. Isso incluído. Agora, foda-se as minhas dores, querida, — ele ignorou, embora parecesse que cada respiração estava machucando-o. E um homem como ele costumava sentir dor, o que significava que não havia nada de infantil em seus ferimentos. — O que aconteceu? Onde diabos eu começo mesmo? Eu acho que no começo. — Vicky me disse para sair da cidade, — eu disse a ele, puxandoo gentilmente em direção à cama, empurrando-o lentamente para o final enquanto eu estava de pé, andando um pouco, tirando meu cabelo úmido do meu rosto. — Mas... eu não sei. Fui para casa para confrontar meu pai. — Helen... Havia medo em sua voz. — Ele... eles estavam esperando por mim. — Porra. — Ele matou Helga, — eu disse, as palavras arrancadas da minha alma, a dor aguda e insuportável, fazendo-me pressionar a mão no meu coração. Eu não tinha nem conseguido dizer adeus. Dizer a ela que eu a amava. Agradecer-lhe por ser mãe quando fiquei sem uma. — Helen, — disse Charlie, voz suave, estendendo a mão para mim. ~ 109 ~


Talvez pensando que era o fim da história, foi por isso que eu quebrei. Foi uma grande parte. Mas nem tudo. — Eu quebrei, Charlie, — eu admiti, com a voz embargada. — Eu quebrei e joguei o leão nele. E ele largou a arma... e... e... — Porra, — ele sussurrou, o braço voando para fora, agarrando meu braço, acalmando o meu ritmo, forçando-me a encará-lo. — Tudo bem. Tudo bem. Nós vamos lidar com isso. Eu vou lidar com isso. — Eu o matei, — eu admiti em um sussurro cru. — Tudo bem. Está tudo bem. Eu vou lidar com isso. Minha cabeça se levantou, seu olhar encontrando o meu, esses olhos azuis penetrantes me assegurando que ele faria o que fosse necessário para me manter segura, me libertar. E não pude deixar de me perguntar o que diabos eu já fiz na minha vida para merecer isso. Dele. De Connor. Do detetive Collings. Eu me sentia tão indigna de toda a sua bondade. — Você não precisa, — eu lhe assegurei, balançando a cabeça. — Querida... — O detetive Collings lidou com isso, — eu soltei, fazendo sua cabeça empurrar para trás. — O velho de Connor Collings? — Ele... Michael estava atirando na minha porta, — acrescentei, sabendo que minha história parecia louca e enrolada, o sonho febril de uma mulher histérica, mas contei mesmo assim, implorando-lhe com a minha convicção que ele acreditasse em mim quando disse a ele sobre os cotonetes, a história, a viagem ao centro da cidade onde eu, bem, emoldurei meu irmão por assassinato. — Jesus Cristo, — Charlie disse quando eu terminei, sentindo como se tudo tivesse sido drenado de mim, como se fosse uma esponja

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seca. — Querida, — ele disse, observando enquanto eu mordia meu lábio inferior com os dentes. — É isso. — ele declarou. — O quê? — É isso aí. Você está livre. Livre. Era um conceito tão estranho. Mesmo quando sonhava em fugir, acho que sempre houve uma parte de mim que sabia que nunca seria livre. Na verdade, não. Eu estaria correndo a minha vida inteira, olhando por cima do ombro, me preocupando quando pensei ter ouvido o meu nome ser chamado. Não havia liberdade em fugir. Não quando havia sempre um rastro para ser descoberto. Não quando alguém com um nariz de cão de caça pode segui-lo e encontrá-lo a qualquer momento. Esse tipo de liberdade ainda tinha uma espécie de gaiola. Mas isso... essa era a única maneira pela qual eu poderia ser verdadeiramente livre. Através da morte e da detenção. — Se ele for condenado. — Oh, ele vai ser condenado. — Vou ter que testemunhar? — Mentir sob juramento. Eu não tinha certeza se estava nas boas graças de um poder superior como estava agora, mas não podia imaginar que conseguiria melhorar depois de jurar sobre a Bíblia, depois mentir entre os dentes. — Provavelmente. A menos que ele faça um acordo para pegar menos tempo. O peso disso pressionou, tomando a pouca força que eu tinha quando me aproximei da cama, engatinhando de quatro, caindo no material áspero das fronhas. — Helen, — a voz de Charlie chamou, seguido por um silvo quando ele tentou se virar para mim, sua mão pousando na minha coxa, dando-lhe um aperto. — Eu matei alguém, — eu disse a ele, voz baixa. — Eu o observei enquanto ele engasgava com sangue e uma bala. E depois morrer. ~ 111 ~


— Helen, você não teve escolha. — Há sempre uma escolha, — eu me opus. Talvez se eu tivesse escolhido de outra forma, Helga ainda estaria viva. — Qual era a outra opção, querida? Você sendo presa em uma cama, estuprada todos os dias e noites por anos? É realmente o que você acha que prefere? — Eu seria inocente. — Ninguém é inocente. Nem um único adulto caminhando pela face desta terra. Todos fazemos coisas feias, dizemos coisas feias, voltamos feios a esse mundo. Do jeito que eu vejo, você é culpada de matar, mas ao fazê-lo, você tirou um pouco de feio do mundo. Você culpa um policial quando eles colocam uma bala entre os olhos de um ladrão armado? Ou uma mulher que envenena o homem que estava abusando de sua filha? — Não. — Exatamente. Alguma merda é para o bem maior. Você tirou seu pai, que foi para o bem maior. Porque, Helen, você não sabe a metade do que aquele homem era culpado. Se você soubesse, você desejaria tê-lo feito sofrer um pouco mais. Você fez o que tinha que fazer para sair de uma situação de merda que só iria piorar se você não lutasse. É o seu maldito direito de se defender, querida, eu não dou a mínima para o que a lei diz. Não muito de acordo com ele, mas muito drenada para uma discussão, mudei de tática. — O que eu devo fazer agora? — Nós. — O quê? — O que nós devemos fazer agora é a questão. E agora, querida, eu acho que nós dois precisamos dormir um pouco, — ele me disse, grunhindo quando ficou de pé, atravessou a sala, verificou do lado de fora da porta, então deslizou todas as fechaduras no lugar antes de voltar para a cama, abaixando-se de costas, a única posição que parecia oferecer-lhe qualquer tipo de alívio. Seu braço deslizou sob o meu travesseiro, enrolando-me firmemente ao seu lado, mas apenas o suficiente para que eu não empurrasse suas costelas. — Há muito tempo para pensar no amanhã. Hoje à noite, vamos dormir. ~ 112 ~


EntĂŁo foi isso que fizemos.

~ 113 ~


Sete CHARLIE Helen dormiu. Eu nunca pensei que ela faria. Ela ficou lá, mordendo sua bochecha, rangendo os dentes, trabalhando em alguma merda, sem compartilhar isso por horas antes de seus olhos finalmente ficarem pesados demais para serem ignorados, e se fecharam. Sua respiração se estabilizou em um sono abençoadamente sem sonhos. Ela dormiu. Fiquei acordado, olhando para o teto pipocado, observando um semicírculo marrom no canto onde devia haver um vazamento no teto que ninguém se importou em consertar, porque aquele não era o tipo de lugar que se orgulhava das aparências. Foi simplesmente o mais longe que consegui de Alberry Park antes que a dor ameaçasse apagar minha visão. Eu mal tinha conseguido me arrastar para dentro, jogando o conteúdo do meu estômago no banheiro antes de conseguir limpar o pior do sangue no meu rosto, bater um pouco de água ao redor da minha boca para tentar manter o local do dente perdido limpo. Eu precisava de água salgada ou, no mínimo, um pouco de enxague bucal, mas não estava em condições de dirigir para conseguir mais suprimentos. Eu tinha certeza de que, quando me colocasse de costas na cama, não conseguiria me levantar por um dia inteiro. Mas então eu ouvi isso. Eu a ouvi. Implorando para eu deixá-la entrar. Eu gostaria de dizer que a dor foi esquecida ou entorpecida. Mas isso seria uma mentira. Cada maldita polegada do meu corpo gritou ~ 114 ~


quando empurrei para cima, quase dobrando, arrastando meu caminho até a porta. E então eu abri. E ela se despedaçou. Ela sempre foi mais forte do que pensava, mais forte do que qualquer um lhe deu crédito. Ela teria que ser para passar sua vida cercada de feiura, e ainda conseguir ser boa, suave, mas também determinada a fugir e começar de novo. Simplesmente nunca houve um teste para sua força antes. Mas no primeiro, ela fez o que precisava ser feito. Até e através da morte. Veja, eu estava certo sobre ela naquela tarde no escritório de seu pai. Uma criatura só poderia suportar um certo tanto abuso. Antes de ser quebrado. Antes de arrancar sua garganta. No caso de Helen... literalmente. Havia algo de poético nisso, algo que eu não disse a ela, sabendo que ela estava atormentada com incerteza, medo e culpa. Mesmo que não apenas eu, mas um membro da polícia local, achasse que ela havia feito o que precisava, que não era culpada no sentido tradicional. Francamente, como eu estava sentado sozinho no meu quarto de motel com dor, eu já tinha tomado a decisão de lidar com isso. De uma maneira permanente. De um jeito que terminava com armas, balas e feridas abertas que nunca poderiam ser consertadas. Assim que eu estivesse bem o suficiente. Porque não haveria liberdade para nenhum de nós enquanto Christopher e Michael Eames respirassem. Michael ainda está respirando com certeza, mas duvidava que eles o deixassem voltar às ruas. Não quando estavam querendo derrubá-lo por anos, desde quando ele espancou e colocou um homem

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em coma quando tinha apenas dezessete anos, mas ninguém tinha sido capaz de fazer qualquer tipo de denúncia. Um duplo homicídio com provas que eram irrefutáveis para qualquer júri e juiz, sim, isso significava que ele provavelmente passaria os próximos cinquenta anos atrás das grades. Salvo por uma fuga da prisão, ela nunca teria que se preocupar novamente. Nós nunca teríamos que nos preocupar novamente. Nós poderíamos finalmente avançar, começar algo, algo sem medo ou preocupação em torno dele. Algo real. Duradouro. Isso levaria algum trabalho. Além dos relógios que ela roubou, Helen não tinha nada em seu nome além de roupas. Eu tinha uma boa poupança, mas uma boa quantidade de dinheiro que recebi de Eames foi para os ternos que ele exigiu que usássemos, hospedagem e conserto de carros. Talvez os relógios pudessem nos trazer alguma mobília, comida para nos segurar até que eu conseguisse um emprego. Odiava a ideia de que teríamos que começar com tão pouco. Mas, eu me lembrei, Helen não era mimada como seu irmão. A luta não iria afetá-la da mesma forma que uma princesa mimada que usava roupas de grife e férias anuais, presentes enormes a cada feriado. Algum dia, eu daria a ela tudo isso. E mais. Ela nunca precisaria de nada. Ela não teria que trabalhar se não quisesse. Ela poderia ficar em casa criando os bebês que me disse que quer, que eu também quero. Em uma casa grande que seria nossa completamente. Cheia do amor que ela nunca conheceu, que eu ansiava também. Eu me mataria de trabalhar dia e noite para dar isso a ela. Para dar a mim também. ~ 116 ~


Porque, francamente, eu não conseguia pensar em nada melhor do que voltar para casa depois de um dia de trabalho para vê-la na cozinha esperando por mim. Eu a abraçaria por trás, a beijaria como se tivesse acabado de voltar de uma guerra, então subiria as escadas para dar beijos de boa noite aos meus filhos. Esse era o sonho. Não. O objetivo. Os sonhos eram esses desejos aquosos e indefinidos. Isso não era um desejo, uma esperança. Isso era algo em que eu trabalharia. Todo dia. Toda noite. Até que eu fizesse disso uma realidade. Essa mulher, eu decidi, virando minha cabeça no travesseiro, mesmo um pequeno movimento enviava um choque de dor através do meu sistema, para olhar para ela, seu cabelo acenando um pouco agora que estava completamente seco, seus lábios separados ligeiramente. Seus cílios escuros repousando suavemente em suas bochechas, minha futura esposa, sim, ela teria a vida que merecia. — Como assim não? — na manhã seguinte, perguntei sobre os pacotes gratuitos de aveia instantânea e café instantâneo pouco atraente, observando-a revirar os olhos para mim. Revirou seus olhos. Como conversar sobre o aluguel de um apartamento era a ideia mais idiota que já ouvira. — Eu acho que é um desperdício de uma grande quantidade desse dinheiro. — Um telhado é um desperdício de dinheiro. — Temos um teto aqui, — ela disse, encolhendo os ombros. — Este é um motel para dormir e foder, querida, — eu me opus, imaginando se talvez ela ainda estivesse um pouco chocada. Se ela estivesse se sentindo segura aqui, e foi por isso que parecia relutante em partir. — Enquanto eu estava nos fazendo este grande café da manhã, — ela disse, me enviando um sorriso irônico, — eu tive um tempo para pensar. ~ 117 ~


— Sobre? — Opções. Uma é o que você sugeriu. A coisa típica que alguém faz nessa situação. — Você tem uma ideia mas não é convencional, — adivinhei. — Exatamente. — Importa de compartilhar? — Este adorável motel, — ela começou, sarcasmo pesado em suas palavras, pelo menos me assegurando que ela não estava perdendo a porra da sua mente, — custa trinta dólares por noite. Trinta dólares por noite é o que eu faço servindo mesas. Às vezes mais no bar. — Tudo bem, — eu disse, as sobrancelhas se abaixando, sem ter certeza de onde ela estava indo com isso. Mas parecia que ela planejava trabalhar sete noites por semana só para pagar para ter um teto e uma cama. E... foda-se não. — Consegui pegar dois Rolexes, um conjunto de abotoaduras de diamante e uma corrente de ouro do quarto do meu pai enquanto o detetive Collings amarrava o sapato, — ela prosseguiu. — Eu acho que valeria uns bons três ou quatro mil ao todo. — Parece certo, — eu concordei. — Por que não colocar esse dinheiro para trabalhar para nós? — O quê? Como em Atlantic City? — eu perguntei com um sorriso, nunca tendo sido o melhor jogador do mundo. — O que você planejou fazer como trabalho, Charlie? — ela perguntou, abaixando a cabeça para que sua orelha quase tocasse seu ombro. — Prateleiras de estoque na mercearia? Bombear o combustível? — O que for preciso, — eu disse com um encolher de ombros. — Por que fazer isso quando você pode ... colocar seus talentos em particular em uso. — Em uso como? — eu perguntei, a ideia de ter que encontrar outro chefe do crime fez meu estômago revirar. Eu não tive nada além de azar com isso. — Leve os três mil e empreste-os. Com juros. Se alguém não fizer os pagamentos... — ela parou, deixando meus “talentos particulares” falarem por si mesmos.

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— Você quer que eu seja um agiota? — eu perguntei, balançando a cabeça. — Você não teve o suficiente de crime em sua vida? — Eu já tive muitos caras maus na minha vida. Coisas que são tecnicamente um crime não são necessariamente ruins se você realmente pensar nisso. Pessoas desesperadas precisam de dinheiro. Elas precisam que as pessoas deem a elas. — Sim, baby, mas se eles não pagarem, eles terão suas bundas chutadas. — Essa é uma escolha que eles fariam, não é? Existem outras maneiras de ganhar dinheiro. Ou pedir dinheiro emprestado. Eles escolhem não seguir esse caminho. Eles escolhem assumir esses riscos. Eles escolhem não pagar de volta, sabendo, bem, as repercussões disso. Você não é como um criminoso normal, Charlie. Você não é frio e sem coração. É um negócio puro e simples. Pondo dessa maneira, eu quase podia ver, acreditar. Eu nunca tinha pensado em trabalhar para mim mesmo, nunca tendo o dinheiro para começar, ou o interesse em lidar com drogas ou armas. Além disso, esta cidade, se decidíssemos ficar aqui, tinha uma forte gangue de drogas. E o sempre presente clube de motoqueiros Henchmen lidando com armas do mercado negro. A máfia estava entrando em importações. Mas, até onde eu sabia, não havia nenhum agiota. Era plausível. Possível. — Eu entendo se você quiser sair, — ela se apressou em acrescentar, interpretando mal o meu silêncio. — Se você já teve o suficiente desta vida. Eu só queria que pesássemos todas as opções possíveis. — Eu não tenho nenhum problema com este estilo de vida, — eu disse com cuidado. — Então acho que a melhor aposta é trabalhar para si mesmo. Não é? Ninguém para te derrotar ou te matar se cansarem de você. Ninguém para responder. E porque nossas despesas de vida seriam mínimas, e eu poderia cobri-las, qualquer lucro que você receba dos empréstimos, você pode reinvestir de volta nos negócios, continuar construindo até que estejamos seguros. Até que tenhamos um ~ 119 ~


excedente grande o suficiente para nos mudarmos para algum lugar mais permanente. — Você cuidaria de mim, — eu me opus, pensando nela de pé horas e horas servindo bêbados e idiotas no bar e no restaurante. — Nós estaríamos cuidando um do outro, — ela corrigiu, estendendo a mão através da mesa para fechar a mão ao redor da minha, dando um aperto. — Eu não me importo de trabalhar. Acho que não é uma coisa boa agora eu ficar sentada em um quarto de motel, deixando minha mente vagar. Ela não falava sobre isso desde que se levantara, fora ao banheiro tomar um longo banho, depois me disse que ia preparar um café da manhã na pequena cozinha que o quarto oferecia. Não querendo empurrá-la, eu a deixei escapar, imaginando que ela se abriria quando estivesse pronta. Eu não poderia alegar ter muita experiência com emoções femininas, então eu nem sabia se esse era o caminho certo. Ou se deveria dizer a ela para falar sobre isso, para se abrir, para me deixar entrar. Helen era uma mistura estranha de dura e suave, não tinha ideia de como lidar com suas emoções. Pelo menos não como elas pertencem a algo tão grande quanto isso. A perda de sua figura materna. O assassinato do pai dela. O enquadramento do irmão. Sangue nas mãos não era algo novo para mim, mas era para ela. Ela estava pirando? Ela estava segura com suas ações, dado que ela não tinha muita escolha no assunto? Eu estava no escuro. E esta foi a primeira vez que ela sugeriu, pensando nisso, se preocupando com isso. — Como você está lidando com tudo isso? — eu perguntei, recostando-se na minha cadeira, imaginando que isso lhe dava distância física mesmo se eu estivesse invadindo seus pensamentos e emoções. ~ 120 ~


— Honestamente? — ela perguntou, segurando seu copo de papel entre as duas mãos como se precisasse do calor. — Eu não sei. Acho que estou um pouco entorpecida agora. — Choque, — eu concordei. — Eu odeio esse termo, — ela me disse, suspirando o ar. — Isso faz parecer que eu sou muito fraca para lidar com o que aconteceu. — É apenas a resposta do seu corpo ao estresse. Não é nada pessoal. — A polícia continuou usando o termo com pena em seus olhos. — É melhor pena do que escrutínio, certo? — eu perguntei, sabendo que poucos outros receberiam o luxo de pena em tal situação. Todo mundo teria sido um suspeito. Mas ela era a filha sofredora. Ela tinha amigos em lugares altos, mesmo que não tivesse percebido isso. E, vamos encarar, ela era incrivelmente linda. Foi um fator. A força policial poderia estar integrando mais mulheres, mas ainda era uma profissão dominada por homens, com a maioria desses homens sendo de meia-idade e com fome de sexo. Uma mulher bonita em seu escritório com aqueles olhos grandes e seu cabelo molhado e seu tremor de medo? Sim, as mentes deles não estavam nos casos. Eles estavam em lençóis e fazendo-a se sentir melhor. Eu lutei contra um sorriso ao perceber que esse era o meu lugar. Que depois de meses a conhecendo, dando prazer em coisas físicas, finalmente a tive no meu quarto. Eu até a tive em minha cama, confortando-a com a minha presença, porque estava muito ruim para tornar a experiência completa, o que precisava ser depois da espera, da expectativa. E pela primeira vez, havia certeza sobre essa inevitabilidade. Porque nós éramos livres. Porque nós estávamos discutindo um futuro juntos. — Estou bem, — ela me disse, encolhendo os ombros, interpretando mal o meu silêncio, fazendo-me sentir culpado por deixar minha mente vagar por ali quando havia outros problemas à mão. — Acho que chegar a um acordo com o que aconteceu com meu pai é fácil de compartimentar. É só... — Helga, — eu forneci, deixando os pés da minha cadeira encontrarem o chão para que eu pudesse alcançar a mesa, agarrando seu pulso, puxando até que ela se levantasse, se movesse em volta da pequena mesa e descesse para o meu colo. Meus braços se fecharam ao ~ 121 ~


redor dela, cheirando a morangos mesmo depois de um banho usando os artigos de toalete de cortesia do quarto do motel enquanto ela se aninhava debaixo do meu queixo, seus dedos se enrolando para ajeitar minha camisa em suas mãos. — Sinto muito, baby, — eu disse a ela, pressionando meus lábios em seu cabelo, respirando seu perfume quando seu ar engatou, depois se estabilizou. Como se ela estivesse lutando contra a dor. — Você tem que deixar sair, — eu adicionei, dando-lhe um aperto. — Tenho medo de começar a chorar, e nunca parar. — E, então? — eu perguntei, a mão subindo e descendo o comprimento de sua espinha. — Vamos apenas dizer aos meninos que a mãe é como uma torneira pingando. Ela bufou, virando a cabeça para pegar meus olhos. — Você não sabe se serão garotos. — Eles serão garotos, — eu disse a ela com autoridade. — Você será feliz com as meninas também, — ela me disse, a voz um pouco firme. — Não vejo como eles serão meninas. — Você é ridículo, — ela declarou, batendo a mão no meio do meu peito, esquecendo que eu ainda não estava cem por cento, fazendo minha respiração escapar com uma maldição. — Eu esqueci! — ela gritou, olhos enormes. — Eu sinto muito, — ela disse, pulando do meu colo para pegar a garrafa de ibuprofeno, balançando três em suas mãos, em seguida, colocando-as nas minhas. Eu os peguei, de bom grado, porque enquanto não queria fazê-la se sentir mal mostrando isso, minhas costelas ainda estavam gritando. — Tudo bem, querida, — eu disse a ela, tentando não soar como se estivesse rangendo os dentes. — O que eu posso fazer? — ela perguntou. — Obter um pouco de gelo? Ou... — ela parou, balançando a cabeça, impotente, enquanto seus olhos estudavam a cama. Quando seu olhar voltou para mim, porém, suas pálpebras estavam pesadas, os olhos segurando uma promessa. — Eu tenho uma ideia, — ela declarou, movendo-se para frente até que suas pernas roçaram contra meus joelhos. Então eu observei enquanto ela lentamente abaixava-se entre as minhas coxas, a cabeça levantada para manter contato visual, para ver a realização atravessar meu rosto. ~ 122 ~


Inferno, ela nem precisava fazer isso. A promessa disso embotou a dor do meu lado quando meu sangue correu para o meu pau, endurecendo antes que ela sequer alcançasse o botão e o zíper do meu jeans, trabalhando-os para baixo com dedos lentos, seus movimentos cuidadosos com a insegurança. Mas havia uma determinação subjacente quando ela chegou lá dentro, puxando meu pau para fora da minha cueca boxer, acariciandoo como ela tinha feito muitas vezes antes, muitas vezes o suficiente para que ela aprendesse como eu gostava, duro e lento, acariciar o dedo na cabeça em cada passagem. Ela acariciou várias vezes, me observando quando minha respiração ficou mais rasa, quando a necessidade começou a apertar meu sistema. Então, e só então, ela se inclinou para frente, timidamente passando a língua pela cabeça, lambendo as primeiras pérolas de prégozo, os olhos nos meus enquanto ela fazia seus lábios se fecharem em volta de mim, lentamente me sugando em sua boca. Um gemido baixo escapou dela, vibrando através do meu pau, fazendo-o endurecer impossivelmente ainda mais enquanto ela lutava contra o seu reflexo de ânsia para me levar um pouco mais fundo, sua mão segurando a base. Seus olhos angularam de volta então. Eu fui enterrado profundamente, olhando para o olhar inseguro em seus olhos. — Porra, — eu assobiei, a mão se movendo para enquadrar sua mandíbula. — É bom, baby, — eu disse a ela, acariciando sua bochecha por um segundo antes que ela parecesse encontrar a confiança de que precisava, trabalhando-me com os lábios e a língua até minhas bolas parecerem apertadas, ameaçando o inevitável. — Eu vou gozar, baby, — disse a ela, com voz rouca e segurando um aviso no caso de ela não querer que eu desça pela sua garganta. Mas tudo o que ela fez foi fazer aquele maldito gemido sexy de novo, sua mão livre movendo-se para provocar minhas bolas enquanto ela me trabalhava com mais força, mais rápido, até que eu não podia, e não queria, lutar contra o inevitável. Eu gozei com uma maldição, minha mão caindo sobre o ombro dela, os dedos se curvando enquanto eu sentia o meu esperma me

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deixando, tendo muito prazer na ideia de ele deslizar pela sua garganta, se tornando uma parte dela. Ela me lambei por um momento mais antes de me liberar, plantando um beijo fofo na cabeça antes de olhar para mim um pouco timidamente. — Se é assim que você vai me tratar, querida, eu planejo me machucar muito no futuro, — eu disse a ela, observando enquanto a timidez desaparecia, fazendo-a inclinar a testa para o meu joelho enquanto ela ria. — Vou retribuir esse favor assim que eu estiver me movendo sem reclamar de novo. — Eu disse, passando meus dedos pelos cabelos macios dela enquanto ela balançava a cabeça, a testa esfregando o material do meu jeans. — Hum, porra, sim, eu vou, — eu informei a ela, estendendo a mão para agarrar seu queixo, levantando o rosto. — E eu vou aproveitar cada segundo de degustação da sua boceta doce, baby, — eu informei a ela, certificando-me de que não havia como ela duvidar da minha convicção. Suas bochechas ficaram rosadas com isso, mas não havia como confundir o calor em seus olhos com a promessa. — Até então, por que você não pula aqui de novo, sugeri, acariciando minha coxa. — Não. De frente para mim, — eu disse quando ela se sentou de novo em mim. Com uma sobrancelha franzida, ela subiu, incapaz de sustentar seus joelhos, então todo o seu peso caiu sobre as minhas pernas, as contusões por baixo sofrendo um pouco, mas minha mente estava em outras coisas. Como assistir seus olhos ficarem doces quando minha mão se moveu entre nós, pressionando sua boceta sobre suas calças e calcinhas. — Posso fazer você gozar assim, — eu disse a ela, o dedo deslizando por sua fenda, encontrando seu clitóris mesmo através das camadas, sorrindo quando sua testa bateu no meu ombro em um gemido. Eu a trabalhei dessa maneira, como se fôssemos um casal de calouros, mas não havia nada de hesitante ou inseguro em nenhum de nós, enquanto eu a levava para cima, enquanto ela descaradamente gritava quando a necessidade a agarrou. Então gemeu meu nome quando gozou, estremecendo contra mim. Ela ficou quieta por um longo tempo, tentando equilibrar sua respiração antes que seu corpo começasse a tremer um pouco, fazendome pensar que ela estava finalmente cedendo, deixando escapar a dor, ~ 124 ~


encontrando catarse através de um orgasmo como todos nós estávamos programados para fazer. Levei um longo e embaraçoso momento para perceber que ela não estava chorando. Ela estava rindo. — O quê? — eu perguntei, confuso. — Você não pode simplesmente usar coisas sexy para me distrair de nossas coisas da vida, — ela me disse, empurrando para trás para olhar para mim, os lábios curvados para cima. — Quer apostar? — eu perguntei, encolhendo os ombros um pouco. — Seja sério. — Baby, não há nada que eu seja mais sério do que fazer você gritar meu nome. — Nós precisamos conversar. — Você vai aprender a ser multitarefa, — eu assegurei a ela, sorrindo quando ela revirou os olhos para mim. — Nunca vamos fazer nada, — ela me disse. — Eu estou bem com isso. — Bem, — ela tentou, arrancando os cabelos do rosto, me fazendo levantar e colocar atrás da orelha. — Desde que você está de cama agora, e você... nós não podemos... fazer isso. Acho que este é o momento perfeito para descobrir os detalhes, já que estaremos muito ocupados quando você estiver se sentindo melhor. Ela queria garantias. Um plano. A estabilidade de saber com o que ela estava concordando. — Eu gosto do seu plano, — eu disse a ela. — Trabalhar para mim mesmo. Acho que isso pode ser um bom plano. Mas tenho que colocar algumas antenas, se quisermos ficar aqui. — Eu gostaria de ficar aqui, — ela me disse, palavras quase tropeçando umas nas outras para sair. — Por quê?

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— Porque eu parei aqui pela gasolina. E essa é a única razão pela qual eu vi o seu carro no motel. Foi o destino. Estou tomando isso como um sinal. Destino. Sinais. Eu nunca acreditei neles. Mas se minha mulher acreditasse neles, então acho que poderia ficar atrás disso também. — Meio que dá certo. Eu trabalhei nas docas aqui antes que a máfia assumisse, — eu disse a ela. — Me dá uma vantagem. Eu saí em bons termos. Acho que Grassi vai me ouvir, concordar em ficar fora do meu caminho se eu ficar fora do dele. Então eu só preciso ter uma conversa com os motoqueiros e os caras da Third Street. Jogar meu peso um pouco. Deixá-los saber que há um novo jogador na cidade. Seus lábios se curvaram para um lado. — O quê? — Parece que você está deliberadamente tentando se machucar. Você sabe... para, ah, suportar meus cuidados de enfermagem. Meus lábios se curvaram para combinar com os dela, os olhos dançando. — Mulher, eu vou passar a minha vida me machucando só para sentir sua boca em mim. — O que eu tenho que fazer para... sentir a sua em mim? — ela perguntou, tentando o seu melhor para dizer isso com alguma confiança, e principalmente tendo sucesso. — Respire, baby. Você só tem que respirar porra. — Bem, — ela disse, sorrindo. — Eu certamente posso fazer isso.

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Oito HELEN Foi o elefante no quarto durante os próximos dias, gigante e na cara a cada momento que estávamos dentro do quarto. Que, dada a condição de Charlie, era a maior parte do tempo. A cama. Parecendo grande e sugestivo ali enquanto fingíamos ignorá-lo, para agir como se tudo aquilo fosse um lugar para descansar nossos ossos quando se cansassem. Nos primeiros dias, isso era apenas uma coisa para mim, pois eu estava sem trabalhar por causa do luto, algo insistido pelos três chefes que ouviram as notícias nos jornais ou leram nos jornais. Irmão atirou no pai. Foi praticamente bíblico. E, eles pensaram, traumatizante para mim, perdendo toda a minha família em uma única noite. Eles estavam certos e errados, é claro. Eu perdi minha família inteira. Mas essa família consistia em uma pessoa. Helga. Cujo corpo estava no consultório do médico legista, aguardando o término da investigação. E então, para que os arranjos fossem feitos. Eu tive que encontrar uma maneira de lidar com isso. Eu não tinha exatamente o crédito para pegar um empréstimo. Ou, obviamente, o dinheiro para pagá-lo imediatamente. Eu não ia contar para Charlie, mas estava me debatendo em ir à casa do meu pai uma última vez, pegar apenas o suficiente para pagar pelo enterro dela. Um bom. Com um lindo caixão, flores e uma bela lápide. ~ 127 ~


Mas esses eram problemas para outro dia. A cama, e as coisas que queríamos fazer nela, eram o que dificultava a concentração. Mesmo quando voltei ao trabalho, caindo em velhas rotinas, ganhando o dinheiro que garantiria que tivéssemos um lugar para ficar enquanto Charlie se curasse, então, enquanto ele montava um negócio em funcionamento, era tudo o que estava em minha mente. Talvez porque eu tivesse caído sobre ele. Mais de uma vez. E ele brincou comigo. E nós dois estávamos sentindo isso. A sensação de precisar “mais”. De precisar de tudo. Já esperávamos tanto tempo e subíamos na mesma cama todas as noites, frescos do banho, onde ambos tínhamos tentado acalmar a necessidade que crescia por dentro, aconchegando-nos perto, sim, só estava agravando o problema. Charlie estava melhorando. A maioria dos cortes dele havia se curado. O dente perdido, por sorte, não ficou infectado. As contusões estavam ainda mais leves. Mas suas costelas ainda estavam lhe dando problemas. Não foi como se fosse a primeira noite ou duas, quando qualquer movimento o fez silvar de dor. Mas ainda havia momentos em que ele tentava se virar rápido demais, ou passar a camiseta por cima da cabeça, ou se inclinar para frente, que eu poderia dizer que ainda era uma luta, ainda um incômodo. E para alguém como Charlie, toda ação, os ferimentos estavam chegando até ele. Eu tenho que sair todos os dias, respirar ar diferente, ver pessoas diferentes, fazer coisas diferentes. Ele estava preso em um quarto de motel sujo, sem nada para fazer além de folhear programas de televisão e se sentir inútil. Tentei lembrá-lo que era temporário toda noite quando ele me dava aquele olhar quando eu saía para trabalhar, e ele tinha que ficar para trás. O olhar que dizia que odiava isso, odiava que eu fosse a provedora, um trabalho que ele queria manter. ~ 128 ~


Eu levava refeições para a casa que Ed fazia para mim, dobrando as porções porque ele se sentia mal por mim, morando em um motel com um pai morto e irmão encarcerado. Me senti culpada aproveitando sua boa vontade, mas todo mundo ignorou, me disse que eu tinha passado por tanto, que um pouco de gentileza era exatamente o que eu precisava. Eles também não estavam errados. Eu tinha passado por muita coisa. Muito que eu estava tentando não focar muito, sabendo que não era um estado de espirito no qual eu queria estar naquele momento. Eu não queria analisar o que dizia sobre mim, que eu tinha atirado em meu próprio pai, que eu havia levado meu irmão a prisão. Então eu aceitei as refeições extras. Tomei os turnos extras quando Vicky alegava que queria um tempo livre, quando eu realmente sabia que ela só queria me dar algum dinheiro extra. E eu precisava disso. Então eu peguei. No bar, alguns dos frequentadores regulares me deram gorjeta generosas. Os garçons me levaram mais para baixo de suas asas, ensinando-me as coisas, dizendo que falaria por mim assim que o dono voltasse de férias, para que eu pudesse ganhar mais dinheiro como eles. Eu levei minhas refeições do turno de volta para o motel também, junto com qualquer comida que “sobrasse”. Nós estávamos indo bem. Nossas barrigas estavam cheias. Nosso quarto foi pago. Charlie estava curando. E nós estávamos a caminho. — Helen, venha para a cama, — Charlie chamou, com voz lenta porque era quase quatro da manhã, e ele tinha desmaiado algumas horas atrás, enquanto eu me sentei na pequena mesa que balançava no tapete felpudo, olhando pela fenda das cortinas, observando as pessoas entrando e saindo do posto de gasolina. Tentando evitar a cama. ~ 129 ~


E a maneira como seu corpo se sentia muito bem ao lado do meu. E a maneira como meu corpo se recusava a se acalmar quando chegava perto demais. — Eu não estou cansada, — eu menti, incapaz de encontrar seus olhos como eu fiz. — Besteira. Você estava cochilando aí. Eu vi você, — respondeu, fazendo o meu olhar culpado atirar no dele enquanto ele lentamente empurrava para cima na cama, me fazendo dolorosamente ciente do fato de que não tinha uma camiseta porque todas as suas camisetas estavam na lavagem que ele iria lidar amanhã, enquanto eu puxava um turno da tarde na barraca de sorvete. Eles estavam fechando em uma semana. Imaginei que conseguiria o último centavo enquanto eu pudesse. E Charlie sem camisa? Sim. Era problemático para mim. Especialmente agora que a maioria de seus ferimentos foram curados, só havia um pequeno punhado de púrpura no lado esquerdo de suas costelas. Era mais fácil me controlar quando seu corpo estava machucado, cortado e meio quebrado. Mas assim? Principalmente curado? Com muito pouco para mascarar a maneira estonteante que seus músculos abdominais gravaram, mudou enquanto se movia, nunca perdendo nenhuma de suas definições, sim... isso foi um teste para o meu autocontrole. E esta noite eu sabia que estava falhando. Foi por isso que eu ia dormir na mesa, sentada em vez de enrolada no colchão ao lado dele. — Estou bem. Sério. Volte a dormir. — Você não está bem, — ele respondeu, levantando a testa com a minha mentira óbvia. — Algo está errado entre nós, se não pode me dizer o que está fazendo você se sentar tão longe de mim quanto você pode conseguir, — ele continuou, fazendo uma pontada de culpa ~ 130 ~


perfurar meu estômago. — Você está mudando de ideia? — ele perguntou, seu olhar em mim, voz áspera. Mais rude do que eu já tinha ouvido, fazendo meus olhos dispararem para ele, preocupada. — Mudando de ideia sobre o quê? — Sobre o futuro. Sobre mim, — ele continuou, olhando para mim, e havia uma dor crua ali na própria ideia. — O quê? não! — eu gritei, sacudindo a cabeça com tanta força que o quarto balançou um pouco quando parei. — Isso não é nada disso. — Cansada de trabalhar pra caralho enquanto eu me sento aqui e não faço nada? — Charlie, — interrompo, com voz razoável. — Não faça isso. — Não faça o quê? Diga a verdade? — Não coloque suas inseguranças em mim, e tentar me fazer possuí-las também, — eu atirei de volta, observando o queixo dele levantar um pouco, pegando o golpe. Como eu pretendia. Ele uma vez me disse para não me censurar, me silenciar como eu tive que fazer toda a minha vida, que ele era homem o suficiente para pegar o que eu estava pensando, mesmo que isso machucasse um pouco o orgulho dele. E eu estava fazendo o meu melhor para acreditar nele, para falar o que pensava quando pensava que tinha algo a dizer, para contribuir. Eu encontrei um poder nesses gostos que nunca tinha conhecido antes, a liberdade de ser uma pessoa inteira, funcionando com desejos, necessidades, ideias. E até agora, nada que eu tivesse dito havia penetrado. Ficou claro, porém, que o que acabei de fazer fez. Eu o atingi. Isso era novo para ele. E eu. Mas isso tinha que ser feito. — Eu entendo que você odeia isso, — eu continuei, mantendo contato visual, quase desafiando-o a quebrá-lo. — Mas isso não é uma dificuldade para mim. Eu não estou ‘carregando’ você, ou seja, lá o que

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você tem pensado. Eu trabalho tanto quanto, quando eu vivia em casa também. Isso não é novidade para mim. — Então, qual é o problema? — meu olhar caiu então, estudando o padrão xadrez azul e branco das minhas calças de pijama. — Helen, — ele disse, a voz um pouco exigente, um tom que raramente falava comigo. Eu engoli em seco, sabendo que tinha que dizer, sabendo que não haveria como passar, não quando ele me ficava assim, até discutirmos. Não deveria ter sido difícil. Nada nunca foi quando compartilhava com ele. Mas isso era novo. Desajeitado. — Querida? Ugh. Sua voz estava fazendo aquela coisa suave e sexy também. O que não estava ajudando. — É difícil estar em uma cama com você agora, — eu soltei antes que eu pudesse pensar muito sobre isso. — Tudo bem, — ele concordou, mas suas sobrancelhas estavam juntas. — Ah... eu ronco? — ele perguntou, o rosto amassado quando eu bufei e balancei a cabeça. — Tem um problema de B.O. acontecendo? — ele continuou, parecendo cada vez mais perdido. — Helen, querida, você não está me dando nada aqui. Por que você não pode estar em uma cama comigo? Minha cabeça recuou, os olhos estudando o teto e respirei fundo, procurando, então encontrando coragem para encará-lo enquanto dizia. — Porque tudo o que podemos fazer é dormir, — eu disse a ele, observando a sua compreensão. — Querida, — ele disse, correndo para o final da cama, em seguida, segurando um braço em minha direção, agarrando minha mão, puxando até que eu estava de pé, e movi para ficar na frente dele. — Se você está frustrada, você me diz. — Certo, — eu disse, balançando a cabeça. — É uma coisa tão fácil de se fazer. ~ 132 ~


— Deve ser, — ele me disse, polegar traçando sobre o ponto de pulsação no meu pulso, um toque inocente que de alguma forma criava o caos através do meu sistema. — Algum dia será, — ele prometeu. — E eu posso não estar cem por cento, querida, mas eu posso com certeza cuidar da minha mulher. Minha mulher. Uma frase tão simples fez minha barriga balançar, meu coração apertar dentro do meu peito. Eu tinha certeza de que nunca gostei de nada na minha vida nem tanto quanto gostava de ser sua mulher. — Charlie, não, — eu disse, balançando a cabeça enquanto ele me puxava para mais perto, até que meu corpo estava entre suas pernas, seu rosto bem na junção das minhas coxas, fazendo uma onda de calor me invadir, uma mistura de desejo e embaraço. — Por que não? — ele perguntou, a mão deslizando pela minha coxa, movendo-se ao redor, dando um aperto forte em minhas costas. — Eu não quero que você machuque suas costelas. — Deixe eu me preocupar com minhas costelas, — ele sugeriu. — Você só se preocupa em conseguir o que te deixou tão tensa nos últimos dias, — ele me disse, pressionando com força no meu clitóris, enviando um choque através do meu corpo tão forte que vacilei em meus pés por um segundo. — Charlie... — Sim, querida, — ele falou quando a minha mão perdeu a sua, para que ele pudesse abaixar a minha calça e calcinha, arrastando-as pelas minhas coxas. Houve um momento de insegurança, seu rosto no mesmo nível com a minha parte mais íntima, mas isso foi esmagado pela necessidade de gozar, a pressão na minha parte inferior do estômago, o grunhido de apreciação que ele soltou quando se inclinou para frente, como sua língua traçou meu clitóris. — Oh, meu Deus, — eu choraminguei, com as mãos batendo em seus ombros por estabilidade enquanto ele trabalhava em pequenos círculos ao redor do botão sensível, apenas acariciando aqui e ali. — Charlie, eu não posso... — Eu choraminguei, unhas cavando em suas omoplatas com tanta força que eu tinha certeza que devo ter tirado sangue, mas ele não disse nada enquanto sua mão encontrava minha ~ 133 ~


bunda, me incitando para frente enquanto ele se movia para trás, até que ele me guiou para montar seu rosto. Eu estava muito perdida nas sensações para sentir qualquer coisa parecida com incerteza, vergonha na posição enquanto sua língua me devastava, enquanto sua mão se movia entre a abertura do meu corpo antes de deslizar languidamente, empurrando devagar, preguiçosamente, construindo a pressão enquanto minhas paredes se apertavam ao redor dele, em seguida, girando, passando por cima da minha parede superior, assim como sua língua pressionou em meu clitóris. O mundo ficou branco. O som que saiu de mim foi um grito abafado que saiu como um suspiro, meus músculos da coxa tremendo tanto que eu estava preocupada que eles não me segurariam enquanto Charlie continuava trabalhando em mim. Assim que as ondas pararam de bater, levantei uma perna para o outro lado para encontrar a outra, caindo ao lado dele na cama, uma bola enrolada de inutilidade. — Porra, mais doce do que eu imaginava, — ele me informou, enrolando-se mais perto de mim, acariciando um dedo na minha coxa nua, deixando arrepios e tremores em seu rastro. — Respire, — ele me lembrou, quase me fazendo revirar os olhos até que percebi que ele estava certo, eu não estava respirando. — Veja, querida? — ele perguntou, o dedo serpenteando para o meu lado, sobre minhas costelas, empurrando suavemente até que eu estava de costas, com as mãos levantando a minha camiseta sobre a minha barriga. — Você leva essa frustração, dá para mim, e eu vou cuidar disso. Ele disse isso como um voto, como palavras que ele sempre faria bem. Não importa o que. — Charlie, — eu suspirei quando senti seu dedo traçar a parte inferior sensível do meu seio, fazendo o mamilo se contrair mais forte. — Eu estou apenas começando, — ele me informou enquanto seus dedos continuavam avançando para cima da minha camiseta, o algodão macio sentindo-se áspero enquanto raspava meus mamilos endurecidos para se agrupar perto das minhas clavículas. — Eu estou bem agora, — eu disse a ele com uma voz trêmula, traindo a maneira como minha necessidade já estava se tornando esmagadora. ~ 134 ~


— Ah, mas tudo bem, não é bom o suficiente, — ele me disse, o rosto abaixando, o hálito quente fazendo cócegas na coluna do meu pescoço. — Charlie... — Eu comecei, rompendo com um suspiro enquanto sua raspada fazia cócegas sob a minha clavícula antes de me mover para escovar meu mamilo endurecido. Houve apenas um momento para se deleitar com essa sensação antes que uma nova a substituísse, sua língua aveludada deslizava ao redor do pico endurecido, fazendo minhas costas arquearem o colchão em direção a ele, implorando por mais. Ele obedeceu, sugando-o profundamente em sua boca com um grunhido vibrante. Minhas pernas apertaram ao redor de seus lados, querendo pressionar juntas para conter o caos que se formava ali. Incapaz, meus pés foram plantados em vez disso, permitindo que meus quadris se levantassem, esfregando contra ele pelo pequeno alívio que permitia. O ar de Charlie sibilou para fora dele quando meu calor deslizou através de seu comprimento duro, a mistura de sua luta por controle se misturou com a minha própria causando um arrepio percorrendo através de mim. Em punição, seus dentes afundaram em meu mamilo, levantando levemente, a mistura de dor e prazer criando uma sensação dentro da qual eu não tinha nome, mas fazia com que cada centímetro da minha pele estivesse ciente de cada toque como sua boca e língua. Ele se afastou dos meus seios, para baixo sobre a minha barriga, mudando no último momento possível para percorrer a parte interna da coxa, a dobra do joelho até o tornozelo, depois de volta para o outro antes de finalmente sentir sua boca em mim, fechando sobre o meu clitóris, e chupando forte. O mundo piscou dentro e fora de foco por um longo momento, enquanto seus lábios continuavam sugando um estranho movimento estroboscópio. Seu dedo deslizou pela minha fenda para deslizar dentro de mim, acariciando suavemente, languidamente, como se tivéssemos todo o tempo do mundo, como se ele estivesse alegremente inconsciente do tormento inflexível do desejo lento de construindo.

~ 135 ~


Sua cabeça levantou como se sentisse o pensamento, os lábios puxados para cima, os olhos quase sonhadores quando outro dedo deslizou dentro de mim. Meu corpo, desacostumado à invasão, se esticou com uma ligeira pressão enquanto Charlie gentilmente trabalhava seus dedos em círculos, acariciando suavemente minhas paredes antes de empurrar. Tentativa no início, ele aumentou a demanda enquanto eu ficava impaciente com a necessidade, a pressão na minha parte inferior do estômago se tornando dolorosa a cada momento que passava. — Charlie, por favor, — eu choraminguei, os dedos se curvando em seus braços enquanto seus dedos ficavam mais insistentes, mais selvagens, mais ásperos. — Por favor, o que, baby? — ele perguntou, pálpebras pesadas, voz áspera com seu próprio desejo, eu ainda me sentia pressionando contra mim. Eu não poderia reivindicar saber as palavras certas, as palavras sensuais, as palavras que me fariam parecer confiante e experiente. Tudo que eu tinha era a verdade do que eu precisava. — Eu preciso sentir você dentro de mim, — eu disse a ele, minha voz mais forte do que eu esperava. Não importava que não fossem as palavras certas, as sensuais, as confiantes ou experientes. Mas elas funcionaram independentemente. Um ruído baixo e profundo rosnou através de seu corpo e vibrou no meu, um som primal, animalesco, que meu corpo respondeu em espécie, ficando mais molhado, mais necessitado, meus seios ficando mais pesados, minha pele mais sensível. Seu corpo mudou, mãos plantando do outro lado de mim. Ele se moveu sobre mim, colocando seu corpo entre minhas coxas de boas-vindas, sua dureza pressionando contra mim através da fina barreira de suas calças de pijama. — Mal consegui funcionar pensando em estar dentro de você, — ele me disse, os lábios roçando minha orelha enquanto ele fazia isso, a proximidade de nossos corpos assegurando que ele sentisse o tremor enquanto se movia através de mim.

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Seus quadris se afastaram, em seguida, empurrando para frente, fazendo seu pênis deslizar pela minha fenda, pressionando com força contra o meu clitóris sensível, arrastando um gemido profundo de mim. Seus braços o empurraram para cima, aqueles olhos marcantes perfurando os meus, mesmo na escuridão. Seus quadris se apertaram mais uma vez, fazendo minhas mãos baterem em suas costas nuas, deslizando pelo comprimento forte de sua espinha para afundar em sua bunda, segurando-o contra mim, implorando por mais da sensação. Abaixando-se em seu antebraço, sua mão livre se moveu entre nós para afastar a barreira final entre nós. Quando seus quadris pressionaram novamente, foi o seu comprimento quente e firme que senti contra o meu calor, tanto tentador e levemente aterrorizante, dado o seu tamanho. — Você quer parar? — ele perguntou, a voz rouca, como se a ideia tivesse a força para ele se afastar. Mas isso provou mais uma vez quão atento ele estava sobre mim, sendo capaz de ler a minha preocupação sem uma palavra minha sobre isso. — Estou apenas nervosa, — eu disse a ele, balançando a cabeça, minha mão deslizando por suas costas, estabelecendo-se ao lado de seu pescoço, meu polegar acariciando o sólido jugo de sua mandíbula. — Eu só fiz isso uma vez antes, — eu admiti, encolhendo os ombros. — E claramente com alguém que não tinha ideia do que estava fazendo, — Charlie concordou, sorrindo suavemente enquanto abaixava a cabeça mais perto da minha. — Nós vamos no seu ritmo, — ele me disse, selando seus lábios nos meus, me beijando longo e profundamente até que todos os pensamentos de medo ou incerteza se dissiparam sob a necessidade de sentir tudo o que ele tinha para me oferecer. — Charlie, por favor, — eu choraminguei, quadris moendo para ele. Um gemido escapou dele quando ele se equilibrou em um braço novamente, alcançando a mesa de cabeceira do seu lado da cama, pegando uma embalagem de camisinha, em seguida, fazendo o trabalho de proteger nós dois. A hesitação voltou, fazendo meus músculos ficarem tensos, meu corpo repentinamente inseguro sobre a invasão. ~ 137 ~


Mas Charlie diminuiu a velocidade, sua cabeça abaixando para que seus lábios, língua e nuca pudessem provocar meu pescoço, meus seios, antes de voltar a subir, reivindicando meus lábios mais uma vez. Só então senti seu corpo se mover, seu pênis deslizando pela minha fenda para pressionar contra a entrada do meu corpo. Sua cabeça levantou, olhos procurando os meus enquanto ele timidamente avançava, seu pênis deslizando levemente dentro de mim com uma ligeira pontada de dor enquanto meu corpo tentava se ajustar à invasão, ao seu tamanho. — Respire, — ele me lembrou, fazendo-me perceber que meu peito estava apertado. Eu lentamente chupei o ar. — Boa menina, — ele cantou na minha expiração quando pressionou mais fundo, a dor um pouco menos intensa, apenas uma pitada que dizia que ninguém nunca tinha me enchido do jeito que podia. — Você é tão apertada, querida, — ele acrescentou enquanto avançava mais uma vez, reivindicando cada última polegada de mim, estabelecendo-se tão profundamente que beliscou de uma maneira inteiramente nova, uma que era quase meio prazer, uma que eu perversamente esperava que nunca parasse. Totalmente dentro de mim, seus lábios reivindicaram os meus novamente, mas não tão pacientes, tão exploradores. Mais difíceis. Mais fome. Mais carente Como eu sabia que seu corpo deve ter sido. Porque o meu também estava. A necessidade primitiva e instintiva de me mover passou por cima de mim antes de fazê-lo, fazendo meus quadris balançarem contra os dele, tentando obter alívio da necessidade de garras no fundo. — Por favor, — eu implorei, as mãos cavando a carne firme de suas costas. — Charlie... — Eu adicionei em um gemido como uma pressão construída lentamente, prometendo o tipo de esquecimento que eu ainda tinha que saber. Se ele cooperasse. Ele sorriu suavemente para mim por um momento, os olhos cheios de algo que eu não conseguia colocar, orgulho ou prazer ou uma mistura dos dois. — Boceta gananciosa, — ele gemeu para mim quando seu pênis deslizou para fora, então pressionou de volta, o ritmo sem pressa, calculado, enquanto ele olhava para mim para avaliar minha reação. Minhas pernas se enrolaram ao redor dele, envolvendo-o com todos os meus membros enquanto ele continuava empurrando, lento e controlado, mas mais poderoso a cada golpe, construindo a pressão ~ 138 ~


dentro de mim até que eu senti que ele me ultrapassou completamente, tornando impossível puxar a respiração para gemer, fazendo meus sons de necessidade saírem como gemidos sufocados. — Perto, — ele murmurou, sentindo minhas paredes apertarem em torno dele. — Você vai gozar para mim? — ele perguntou, a voz mais áspera do que eu já tinha ouvido. — Sim... sim, — eu chorei, as pontas dos dedos sentindo molhadas pelo suor, sangue ou ambos, algo parecendo me dar aquele empurrão final em direção ao orgasmo. Quando Charlie empurrou para frente, seu pênis enterrando tão profundo quanto o meu corpo poderia aguentar, era isso. Eu me despedacei. Seu nome veio gritando fora de mim quando o orgasmo rasgou o meu sistema, deixando nada além de confusão no rastro do prazer enquanto Charlie continuou empurrando através dele, arrastando-o para fora, antes de bater fundo, e vindo com meu nome como uma oração em sua língua. Seu peso desceu sobre mim, seu rosto pressionado na curva do meu pescoço enquanto nós dois lutávamos por ar, por batimentos cardíacos relaxados, tropeçando de volta à realidade depois de algo que parecia algo completamente diferente, algo sagrado, algo quase espiritual. Foi um longo tempo, nossos corpos esfriando, nossa respiração noturna, antes de ele se levantar nos braços que devem ter parecido vacilantes, embora ele não mostrasse nenhum sinal de queixa ou fraqueza, olhos intensos, entediados em mim, procurando, talvez, encontrar algo, algo que ele sentiu e precisava de confirmação de mim. E estava lá. Estava lá. Não dito por semanas, enterrado sob o medo da perda, da vulnerabilidade, das repercussões de me abrir de tal maneira, de confiar essa verdade a outro ser humano. Um homem especialmente. Minha mão subiu, tremendo de exaustão e talvez um pouco de medo quando pousou em sua bochecha, observando sua tensão se abrandar. — Eu te amo. ~ 139 ~


Onde eu esperava sentir incerteza, tudo o que senti quando as palavras saíram dos meus lábios foi certeza. Nada, nada nunca pareceu tão certo quanto amar Charlie Mallick. E, como se viu, ser amada em troca. — Eu também te amo.

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Nove HELEN Um ano e meio Foi no nosso primeiro aniversário quando ele finalmente me contou a história. Sobre o cachorro. Sobre como o olhar em seus olhos era o mesmo olhar que ele viu no meu quando me conheceu pela primeira vez. Aquele que disse que ela teve o suficiente. Aquele que disse que ela iria arrancar a garganta de alguém assim que tivesse a chance. Foi estranho, eu decidi, enquanto permanecia sentada em silêncio ouvindo a história dele. Estranho por causa do que acabou acontecendo. Talvez eu não tivesse mordido a garganta dele com os dentes, mas tinha atirado nele com sua própria arma. Eu não tinha visto na época. Como uma pessoa pode ficar furiosa como um cachorro. Como isso poderia se tornar uma parte de você, algo que você sempre seria, algo que poderia ser desencadeado de maneiras inesperadas. Mas eu era uma pessoa, não um cachorro. Ninguém me colocava para baixo e cortava minha cabeça para espiar dentro. Então ninguém poderia saber. Que havia algo diferente em mim depois daquela noite. Isso nem me ocorreu por um longo tempo. Aqueles dias e noites estavam cheios de trabalho duro e inflexível, pés cansados, dor nas costas e preocupação. ~ 141 ~


Porque assim que Charlie finalmente se levantou da cama, ele começou a trabalhar. Ele teve reuniões com as famílias criminosas locais para informálos que ele estava na cidade, que não era uma ameaça para eles desde que ficassem longe de mim. Então ele encontrou pessoas sem sorte, ofereceu empréstimos com juros. Tudo correu bem por alguns meses. Todos pagaram seus empréstimos, todos no mundo aparentemente cientes do que aconteceria com aqueles que não pagavam um agiota. Mas nada de bom pode durar para sempre. E uma noite, alguém perdeu uma reunião. Foi impossível encontrar. Foi a primeira vez em meses que eu o vi como algo diferente do homem com quem havia passado a viver, desviar do seu caminho quando eu estava tentando escovar os dentes pela manhã, rir com os filmes, ficar suado à noite. Ele não era mais apenas Charlie, o homem que eu amava. Ele era Charlie, um agiota. Um chefe de seu próprio império em construção lenta. E ele estava em busca de sangue. Literalmente. O medo era um nó amarrado na minha barriga enquanto eu trabalhava no meu turno no bar, tendo desistido do meu trabalho do restaurante cerca de um mês antes, finalmente tinha sido promovida a bartender e ganhava mais do que dinheiro suficiente para cobrir nossas despesas. Eu esperava ver o carro dele quando voltei para o motel. Para sentir aquela onda de alívio que dizia que tudo estava bem. Ele estava bem. Não havia como negar o fato de que o nó se apertou ainda mais ao ver seu lugar vazio. Eram quase quatro da manhã. ~ 142 ~


Eu nunca cheguei em casa para não o encontrar lá. Não a essa hora. Normalmente, ele estava esperando por mim com uma xícara de café e uma massagem nos pés sempre muito necessária. Isso sempre levava a outra coisa, o que significava que muitas vezes não conseguíamos dormir até o sol começar a nascer. Eu respirei, lembrando-me que esta era a vida que eu tinha proposto, que precisava me endurecer, que não podia me preocupar com urticarias quando meu homem não voltava para casa quando eu esperava que ele fizesse isso. Essa foi a vida que escolhemos. Com todos os altos e baixos que vieram com isso. E quando se tratava de baixos, um homem que estava um pouco atrasado não era tão ruim no geral. Especialmente quando foi uma vez. Em mais de um ano. — Hey, Helen, — Bobby, um homem que vivia no motel como nós, embora no caso dele devido a um divórcio vicioso causado por seu vício em jogos de azar, chamou de onde estava empoleirado no parapeito da rampa que levava até o prédio principal, um cigarro pendurado entre os lábios. — Sabe quando Charlie estará em casa? Provavelmente porque ele passou o dia no AC e as mesas estavam frias para ele, e ele queria voltar para ver se conseguia pegar algumas mãos quentes. — Ele vai se atrasar. Mas vou deixá-lo saber que você estava procurando por ele, — eu disse a ele, puxando minha bolsa de volta no meu ombro depois de pegar a chave da porta. Eu deslizei a corrente quando entrei, decidindo que se eu não pudesse ter uma massagem nos pés e algum sexo para aliviar a dor, então um banho quente teria que funcionar. Veja, o engraçado é que às vezes você não tem uma vibração. Às vezes não há instinto. Às vezes as pessoas não te colocam no limite. Mas isso não significava que eles eram bons. Isso não significa que eles não eram perigosos. Significava apenas que você nunca poderia baixar a guarda. ~ 143 ~


Mas eu tinha. Dezenas de vezes ao longo dos meses desde que eu o conheci. E eu tinha posto a trava na porta. O primeiro pensamento quando senti uma mão rasgar o nó da minha toalha e arrancá-la do meu corpo nu, a pele ainda rosa da água excessivamente quente, foi uma de me culpar. Por não virar a trava. Por não ser suficientemente sensata na rua para sentir uma ameaça. Mas depois tudo o que havia era o pânico. O tipo que se enraizava na barriga e crescia para cima, vinhas fortes e grossas que se enrolavam em volta do pescoço até que você sentia como se estivesse engasgando por ar, parecia que seu rosto estava formigando, como se seu cérebro estivesse ficando pesado e lento. — Porra sonhei com esse momento desde o primeiro dia em que te conheci. Bobby. Bobby estava no meu quarto. Bobby foi quem arrancou minha toalha. Bobby, nosso simpático apostador da vizinhança. Exceto que não havia nada de amistoso em desnudar uma mulher em seu quarto, olhando para ela com desejo em seus olhos. Com as mãos que estavam claramente empenhadas em tomar o que ele queria mas que não foi oferecido. — Charlie vai te matar por isso, — eu disse a ele, correndo em direção à cama para pegar o lençol, mais consciente da minha nudez do que da minha proximidade com a porta. — Bem, agora. Charlie não está aqui, está? — ele perguntou, aproximando-se, a respiração do cigarro parecia pairar no ar ao redor dele, tornando-se tóxico respirar enquanto eu me arrastava para longe, me apoiando na mesa onde minha bolsa ainda estava. — Eu vou gritar, — eu tentei.

~ 144 ~


— Não se o seu rosto estiver no colchão, — ele disse, a mão agarrando meu pulso, fechando-o em volta dele, um aperto que certamente deixaria hematomas em seu rastro, forçando-me a reviver esse momento no futuro. E enquanto meu corpo se movia para frente, colidindo com o dele, quando seu pau duro pressionou meu osso ilíaco, percebi que ele estava certo. Charlie não estava aqui. Eu estava sozinha. Mas não estava desamparada. Eu não era a menina de cinco anos que não podia salvar sua mãe. Eu não era a moça que apanhava no traseiro de um homem adulto, nem sequer pensava em chamar os serviços de proteção de crianças. Eu não era uma garota mansa e indefesa. Eu era uma mulher que atirou em seu próprio pai. Que matou seu agressor. Que mandou seu irmão para a cadeia por isso. Eu não me encolhi. Eu não desisti. Eu permaneci firme. E eu arrancaria suas malditas gargantas por ousar pensar que poderiam me machucar. Senti uma mão perto da minha garganta, apertando. Mas o pânico se dissipou como um nevoeiro antes do amanhecer para o inflexível sol da manhã. Porque talvez Charlie fosse um novo homem. Um homem que vivia a vida por seus próprios termos. Mas eu também era uma nova mulher. Aquela que se recusava a ser usada novamente, jamais será aproveitada novamente. E isto? ~ 145 ~


Isso seria um não do caralho. Minha mão subiu, o cotovelo o pegou debaixo do queixo, enviando-o de volta um pé com uma maldição selvagem. Talvez a coisa mais inteligente tenha sido recuar, correr para a porta, procurar ajuda. Mas inteligente não era o que eu queria ser. Eu queria ser selvagem. Cruel. Eu queria ser uma maldita Mallick. Não apenas pelo nome, como o anel no meu dedo sugeria, alguém que como Charlie vivia em um lugar de segunda mão até que pudesse me levar para um que ele achava que eu merecia. Não. Não apenas pelo nome. Pela reputação também. Então eu não recuei. Eu ataquei. Dei um soco, chutei, bati, arranhei, mordi. Despreparada pela luta, ele congelou antes de vir a mim. Eu não estava treinada. Desajeitada e previsível. Irritada, mas fraca. Comparada a sua força compacta. Senti um soco na minha estilhaçando, de dar água nos olhos.

bochecha,

a

dor

uma

coisa

Outro na minha boca, meus lábios parecendo inchar imediatamente, e incapaz de conter o fio de sangue que escorria. — Puta do caralho. Você vai pagar por isso, — ele rugiu quando meu joelho mal deu um golpe em sua virilha. Ele parou para respirar antes de atacar. Tempo suficiente. Apenas o suficiente. ~ 146 ~


Para minha mão se fechar em torno da base de vidro resistente da lâmpada do criado-mudo, rasgando-a rapidamente, o cabo arrancando da tomada bem a tempo de eu levantá-la e jogar. O estalo foi uma coisa doentia e satisfatória. Eu assisti com prazer perverso quando o sangue floresceu em sua têmpora antes que ele caísse no chão, os joelhos batendo primeiro, depois o rosto em seguida, outro som assombrosamente bem-vindo que dizia que eu fiz isso. Eu me salvei. Eu me provei. Eu amava o Charlie. Eu adorava que sua reputação estivesse crescendo, que ele seria um homem a ser temido e respeitado. Mas eu não queria viver em sua sombra, ser protegida por seu nome. Eu queria ser temida por mim mesma. Eu queria que os homens desta cidade dessem um passo para longe de mim com medo de que um roçar no meu ombro pudesse significar uma mandíbula quebrada, comendo por um canudo por meses. Eu queria que todos soubessem que eu não era alguém com quem ferrar. Esse pensamento ainda estava criando raízes na minha cabeça quando eu vi. A maneira como o quarto estava iluminando de vermelho e azul. Meu coração voou para a minha garganta enquanto eu procurava o edredom, mal conseguindo arrancá-lo quando a porta se abriu, e dois homens correram para dentro, lanternas e armas levantadas, uma cruzada sobre a outra. — Mãos onde... — Connor? O nome coaxou fora de mim, choque e admiração. Como se estivesse vendo um fantasma. E acho que, de certa forma, eu estava. Um fantasma do meu passado. Um que não pertence aqui. — Helen? — ele perguntou, a voz cheia de admiração, e incerteza. ~ 147 ~


Seus olhos correram sobre mim por alguns segundos, absorvendo minha quase nudez antes de encontrar o corpo no chão, parecendo entender as coisas em um segundo. — Leve-o, — ele exigiu de seu parceiro enquanto se movia de volta e fechando a porta, sacudindo a parede que eu odiava porque o ventilador ligado fazia a luz tremeluzir, algo que me dava nos nervos. A aspereza fez meus olhos apertarem quando vi o meu estuprador ser arrastado para fora da porta antes que eu pudesse forçar meus olhos a se concentrar em Connor novamente. Oficial Collings. Do Departamento de Polícia de Navesink Bank. — Helen, o que você está fazendo aqui? — ele perguntou enquanto guardava a lanterna e a arma, os olhos em mim o tempo todo enquanto eu me sentei na cama com as pernas trêmulas, a adrenalina se esvaindo, deixando apenas uma mistura de medo e confusão em seu rastro. — O quê? — eu perguntei, balançando a cabeça. — Quando meu pai me falou sobre... sobre o que aconteceu, eu pensei que você tinha finalmente feito isso. Ido embora. Mas aqui está você. Cinco cidades a mais. — Eu... eu parei para abastecer. E ... consegui um quarto, — eu disse, sem saber por que não estava contando toda a verdade. — Eu só ... decidi ficar. Era seguro. Depois que um júri decidiu que o filho assassino de um filho da puta assassino pertencia atrás das grades por toda a vida. Este lugar era tão seguro quanto qualquer outro. — Helen, — ele disse um segundo depois, a voz fazendo a coisa policial. Toda firme e persuasivo de uma só vez. — Eu tenho que perguntar. Você não está vestida... — Ele não me estuprou, — eu o interrompi, observando enquanto ele ficava chocado com as palavras. Me perguntei então se era porque ele ainda era verde na polícia. Ou porque era eu. — Ele estava tentando. Eu o parei. Eu tenho o direito de me proteger, — acrescentei ao silêncio seguindo minhas palavras, pesado com o que parecia julgamento, como condenação.

~ 148 ~


— Sim, você tem, — ele concordou, abaixando o queixo um pouco para pegar meu olhar. — Você, toda mulher, tem o direito de se defender contra isso. — Então por que você está olhando para mim como se essas algemas pertencessem ao redor dos meus pulsos em vez dos dele? — Estou preocupado com você, — ele admitiu, sentando-se no final da cama. — Depois do que aconteceu com seu pai. E irmão. Depois... você sabe. E agora você deixou um homem inconsciente. Só estou preocupado sobre onde sua cabeça está. — Minha cabeça está no lugar onde eu decidi que não seria estuprada por aquele filho da puta, que valeu a dor de cabeça que ele terá quando acordar. É aí que minha cabeça está, Collings. — Não faça isso, — ele disse, esfregando a mão no peito. Como se minhas palavras doessem. Como se elas ainda fossem capazes de fazer isso. Eu deveria ter me sentido culpada por isso. Ferindo este homem que tinha sido tão bom para mim, que me salvou através de seu pai, que cuidou de mim quando ninguém mais tinha. Mas eu não era mais a garota das listras rosa e verde, a garota na saia amarela mostarda, a garota que se agachava e forçava sorrisos que não sentia. Não me senti mal por minhas palavras terem farpas, que elas o prenderam por se aproximarem. — Não faça o quê? — eu perguntei em vez de reconhecer o movimento que ele fez em seu coração. — Falar comigo como se eu fosse apenas um distintivo. — Mas você é um distintivo, — eu me opus, sacudindo meu queixo para seu peito. — Mas não apenas um distintivo. Você sabe disso, Helen. Não olhe para mim como se eu fosse seu inimigo. Eu não fiz nada além de tentar protegê-la. — Eu nunca agradeci... — Helen! — a voz de Charlie rugiu do lado de fora, os sons de uma luta inegável, alta para os meus ouvidos, enquanto uma mistura de preocupação e alívio inundava meu sistema já transbordante. ~ 149 ~


— Oh, — disse Connor, o som suspirando, sua cabeça assentindo com compreensão. — Agora eu entendi. — Entendeu o quê? — eu perguntei, observando enquanto ele se movia para ficar em pé. — O desdém por mim, — ele disse, fazendo uma pequena parte do meu coração afundar. — Eu não tenho nenhum desdém por você, — eu me opus. — Nós sabemos sobre Charlie, — ele me disse, fazendo meu estômago afundar. — Sabe o que sobre Charlie? — Você sabe, — ele disse, dando-me um aperto de cabeça desaprovador. — Eu pensei que você tivesse tido o suficiente desta vida, mas... Ele não conseguiu terminar a frase porque Charlie estava passando pela porta, o rosto um pouco maltratado. Seja do trabalho. Ou a briga com o policial do lado de fora. Ou ambos. Seus olhos azuis estavam frenéticos, seu corpo apertado. Seus olhos foram para mim, absorvendo minha nudez. — Não, — ele disse, a palavra baixa, sussurrou, mas selvagem. Suas mãos estavam fechando em punhos mesmo quando ele se virou para a porta. — Não, — exigiu Connor, movendo-se para bloquear o caminho, fazendo Charlie retroceder um pouco. — Eu recebi a chamada, mas não foi eu. Ela o impediu, — ele acrescentou, com voz um pouco menos firme. — Nada aconteceu. — Nada aconteceu? — Charlie assobiou. — Você viu o rosto dela? O pescoço? O pulso? — Eu vi. E acho que ela precisa mais de você do que apenas para notar essas coisas. A inflexão estava lá. E o corpo de Charlie se suavizou quando a raiva foi substituída por outra coisa. Ele se virou, andando de volta para mim em dois passos, baixando até os joelhos na minha frente, as mãos chegando a suavemente para enquadrar meu rosto. ~ 150 ~


— Querida... — Eu estou bem, — eu assegurei a ele, sentindo meu coração palpitar com a crueza em sua voz quando ele disse aquela palavra. — Helen... — ele tentou novamente. — Estou bem. Como Connor disse, nada aconteceu. Eu o parei. — Eu deveria ter estado aqui, — ele disse, levando a culpa em seus ombros, onde não pertencia. — Eu posso cuidar de mim mesma, — eu assegurei a ele, colocando um pouco de aço em minha voz, mesmo sabendo que podia confiar nele com toda a minha suavidade e moleza. — Você não deveria, — ele insistiu. — Em que mundo isso seria uma possibilidade remota? — eu atirei de volta. — Isso não era sobre você, — eu disse a ele. — Isso foi sobre um idiota que acha que pode ter o que deseja simplesmente porque é mais forte. Eu mostrei a ele que não pode. É isso. — Isto é... — Charlie, — a voz de Connor interrompeu, — Você pode sair por um momento? Eu preciso da declaração oficial de Helen. Charlie me deu um longo olhar. — Tudo bem. Eu ficarei bem, — eu assegurei a ele. — Apenas alguns minutos, — acrescentou Connor enquanto Charlie passava, os dois segurando olhares por um tempo quase desconfortável, falando naquela linguagem silenciosa de homem em que as mulheres geralmente não são fluentes, mas eu pareci perceber algumas posturas, algum aviso, antes de Charlie finalmente sair, fechando a porta apenas pela metade. — Onde devo começar? — eu perguntei, envolvendo o cobertor mais firmemente em torno do meu corpo, meu cabelo molhado ainda escorrendo pelas minhas costas, me esfriando. — Do começo, — ele sugeriu, tirando um bloco. Então contei desde o começo, a saudação que Bobby me deu, como ele sabia que eu estava sozinha, editando as partes que poderiam incriminar Charlie, e terminando com as luzes piscando através do quarto. Connor afastou o bloco, movendo-se pela sala em minha direção. — Eu espero que você entenda no que você está se metendo aqui, Helen. Esta não será uma vida fácil. ~ 151 ~


— Eu não espero que seja, — eu concordei. — O trabalho dele pode explodir em você. — Eu percebo isso também, — eu concordei, deixando de fora a parte sobre como eu era a mentora de tudo isso. — É um risco que você está disposta a tomar? — É um risco que eu quero correr, esclareci. Não havia como confundir o olhar de dor em seus olhos, velhas feridas sempre sendo do tipo que deixava uma pontada, mesmo anos depois. — Eu não te mereço, Connor, — eu disse a ele, balançando a cabeça. — Você é um homem bom demais. Você merece mais do que eu. — Não tenho certeza se tal coisa existe, Helen, — ele me disse com um sorriso agridoce. — Mas estou feliz por você. Você merece alguma felicidade. Mesmo que isso aconteça com risco. Eu não posso quebrar a lei por você, mas vou tentar fazer o meu melhor para garantir que a bagunça dele não vá espirrar em cima de você. — Eu nunca pediria... — Eu comecei, me movendo para ficar de pé. — Você nunca terá que fazer isso. Com isso, Connor Collings saiu da minha vida tão abruptamente quanto entrou. Quase três segundos depois, Charlie voltou correndo, sem hesitar em me envolver. Mas com cuidado. Como se eu pudesse quebrar. Mas eu parei de quebrar. A vida havia me batido com tanta força ao longo de tantos anos. Eu não tinha ideia do que estava fazendo. Me derrubando para me reconstruir. Em uma nova forma, feita de material mais forte. Coisas inquebráveis. — Tudo bem, — eu assegurei a ele, com as mãos deslizando para cima e para baixo nas costas. — Estou bem. ~ 152 ~


— Aquele filho da puta, espero que ele fique trancado por um tempo, — ele rosnou, me apertando mais forte. — Ele vai pagar por isso. — Acabou, — eu respondi, as palavras de Connor pesando sobre mim. Sobre Charlie. Sobre esse estilo de vida. Sobre o que poderia acontecer com ele por causa disso. Eu poderia pelo menos protegê-lo das repercussões desse plano de revanche em sua cabeça. — Vamos deixar onde está, — sugeri, afastando-me. — Eu tenho outra coisa para lhe dizer. As sobrancelhas de Charlie se entrelaçaram. — Vamos limpar seu rosto primeiro, — ele sugeriu, virando-se para me levar de volta ao banheiro. Eu corri na frente, a mão alcançando o balcão, e me virei antes que ele pudesse adivinhar o que estava me fazendo agir tão erraticamente. Respirando fundo, eu segurei. Duas linhas rosa. Foi engraçado perceber que todo o seu futuro se resumia a algo assim. Linhas em um fundo branco. Nos dizendo que nada seria o mesmo novamente. — Você tem certeza? — ele perguntou, com voz lenta, cuidadosa, como se tivesse medo de aumentar suas esperanças. — Tenho certeza, — eu concordei, tendo perdido minha menstruação por quase três semanas antes de finalmente comprar um teste. E este foi o terceiro. O infalível. O que deveria ser uma surpresa feliz para melhorar seu humor depois de seu primeiro dia duro em seu novo trabalho. — Mulher, — ele disse, balançando a cabeça, mas estava sorrindo. — Você está tentando me matar hoje à noite? — ele acrescentou, olhando para cima, com os olhos quentes. Feliz. Animado. Eu conhecia muito bem esses sentimentos. Misturado com os outros. Porque o tempo estava errado. Porque estávamos nos pondo de pé. Porque ainda não tínhamos um lugar nosso. ~ 153 ~


Porque não éramos casados. Porque eu não tinha certeza se sabia ser mãe, não tendo tido muito tempo com a minha. Havia tantas preocupações a ponderar. Mas Charlie cortou meus pensamentos como era tão frequentemente conhecido por fazer, me afastando de seu peso opressivo, me levantando. — O que você acha do nome Ryan? — ele perguntou, a cabeça se inclinando para o lado. — Não vai funcionar se for uma menina, — eu disse a ele, sentindo meus lábios inchados se contraírem, mesmo quando disse as palavras, porque eu sabia o que diria a seguir. — Tudo bem. Porque estamos tendo meninos. Todos meninos, — ele me disse enquanto seus braços se moviam para me abraçar. — Todos, huh? — eu perguntei, inclinando a cabeça para trás para manter contato visual. — Estou pensando em cinco. Eu bufei com isso, revirando os olhos. — Fácil para você dizer. Você não é o único que tem que carregá-los e tê-los. — Ah, vamos lá. Cinco garotos. Porque não seria bom? — Narizes sangrentos, má pontaria e pés fedidos? — sugeri, com a cabeça pendendo para o lado um pouco enquanto seus dedos encontravam os pontos doloridos exatos nas minhas costas, pressionando os nós com a precisão que vinha da experiência. Meu próprio massagista pessoal. Eu poderia me acostumar com uma vida inteira de seus dedos mágicos. Entre outras coisas. Que foi bom. Porque uma vida inteira era o que eu planejava ter com ele. — Será uma aventura. — E se eu quiser meninas também? — Eu perguntei, levantando a sobrancelha. — Eu não sei. Algum dia eles envelhecerão, se estabelecerão e trarão algumas garotas por perto. — Em quê? Trinta anos? — Nós não temos nada além de tempo, baby, — ele me disse, olhos quentes, mente claramente na mesma faixa que a minha, uma ~ 154 ~


percepção que fez meu coração inchar no meu peito. — Precisamos nos mexer, — ele acrescentou alguns momentos depois, quando finalmente cedi ao conforto em suas mãos, apoiando-se em seu peito, deixando que ele tirasse toda a tensão do meu corpo. — Sim, — eu concordei, não querendo admitir isso em voz alta, mas sentindo que todo o espaço estava contaminado por Bobby e suas más ideias. — Vou começar a procurar apartamentos amanhã. Precisamos começar em algum lugar. Especialmente com um bebê a caminho. E os vizinhos seriam uma coisa boa se eu tivesse mais noites fora no futuro. — Ele parou por um momento, depois deu um beijo na minha testa. — Vou te dar uma casa antes que o bebê nasça, — ele me assegurou. — Prometa-me uma coisa, — eu disse, virando minha cabeça em seu pescoço, respirando seu perfume, algo que nunca deixou de fazer meu coração inchar no meu peito. — Qualquer coisa. — Você sempre estará em casa para o jantar de domingo. Eu não sei de onde veio, nunca tendo conhecido a tradição em minha própria vida. Mas talvez fosse exatamente isso. Era uma coisa que as pessoas faziam. Pessoas normais. E se houvesse uma coisa que pudéssemos usar nesta vida que seria repleta de preocupação, inquietação e atividade ilegal, policiais e incertezas... era um pouco de normalidade. Eu não tinha ideia no momento o que aquilo acabaria sendo. Era apenas um desejo de uma mulher prestes a ser uma esposa, prestes a ser mãe, feita para o homem com quem queria construir uma vida, por mais incomum que fosse. — Eu nunca vou perder um único, — ele me assegurou, com voz firme. O tempo diria que ele cumpriria essa promessa. Ele nunca perdeu um deles. Nem um único.

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E eu nunca parei para perguntar o que diabos aconteceu com Bobby.

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Dez CHARLIE Três Anos Esses primeiros anos não foram fáceis. Para o negócio. Para mim. Para Helen. Uma coisa era lutar. Como uma pessoa solteira. Com ninguém para afetar, a não ser você mesmo. Outra era saber que minhas lutas eram as lutas dela, eram as dificuldades de Ryan, eram as lutas de Eli quando nasceu não muito depois de Ryan. Eu tinha três bocas além da minha para alimentar, tinha quatro pessoas morando em uma casa pequena demais em um bairro miserável porque quando havia dinheiro extra, tinha que ser reinvestido no negócio. — Temos uma casa, Charlie, — Helen me disse enquanto eu me recostava no balcão da cozinha, uma xícara de café meio escorrida pendurada nos dedos cansados, os nós dos dedos cobertos de crostas, uma sugestão de sangue sob uma das minhas unhas, onde eu perdi enquanto raspava quando cheguei em casa. — As escolas deste lado da cidade são uma droga. — Os meninos não estão na escola ainda, — ela me lembrou, enviando-me um sorriso suave, mesmo que suas palavras fossem firmes. Ela ficou boa nisso. Adaptando. Mas a coisa era que eu não queria que ela apenas vivesse com a vida que poderia fornecer a ela. Eu queria que ela florescesse. Queria que ela tivesse a banheira de imersão que a vi olhando quando passava ~ 157 ~


em uma revista pela casa uma vez, em vez da banheira/ducha que tínhamos com as portas de correr de vidro e detalhes de latão que a ouvia xingando nos dias de limpeza. Queria que ela fosse capaz de ver os garotos correrem loucos no quintal, não o pequeno pedaço de grama que tínhamos atualmente. Queria que ela não tivesse que invadir a casa do vizinho que estava quase encostado na nossa, bater na porta, e dizer-lhes para calarem a porra da boca quando estava tentando colocar os meninos para dormir. Parecia mais fácil quando eu assisti outros homens subir ao topo de seus respectivos impérios. O maldito Grassi estava morando em uma mansão maior do que qualquer outra que eu já tivesse visto antes. Seu restaurante estava quase construído. Ele dirigia um carro novo a cada dois anos. Ele veio com o dinheiro da máfia, Helen me lembrou quando me pegou em um momento baixo, reclamando sobre a luta. Você não pode comparar nossas vidas aos outros. Você veio do nada. Nós começamos com nada. Eu acho incrível o que você fez em um curto período de tempo. E, quando você coloca dessa maneira, em termos do que eu ganhei, não do que tinha no banco, então sim, tinha ganhado mais dinheiro do que muitos homens veriam em suas vidas. Mas precisava continuar sendo reinvestido, ganhando mais interesse, garantindo minha reputação de sempre tê-lo quando alguém precisava dele. Uma coisa era recusar alguém porque você não confiava neles para pagar, mas era outro recusá-los porque você não tinha dinheiro. Não parecia bom. Isso não ajudava sua reputação. E neste negócio, sua reputação era tudo. Era por isso que eu ficava salpicado de sangue com mais frequência do que não. — Você deveria estar envolta em diamantes, — eu disse a ela, colocando a caneca no balcão. — E você está comprando pão com cupons. — Em primeiro lugar, você sabe como me sinto sobre os diamantes, — ela disse, acenando com o anel de noivado, uma pedra água-marinha, porque disse que me lembrava seus olhos e se recusava a fazer parte de crianças escravizadas na África. — Em segundo lugar, é estúpido desperdiçar um cupom. Eu não ligo se você tem um milhão de ~ 158 ~


dólares no banco. Esse pão era praticamente de graça. Apenas um idiota vira as costas para comida praticamente grátis. — Você sabe o que eu quero dizer, baby, — eu disse a ela, minha respiração suspirando mesmo que meus lábios estivessem curvados para cima. Porque eu podia vê-la. Chegando à mercearia em um Mercedes com um punhado de cupons, a sobrancelha erguida como se estivesse desafiando alguém a dizer alguma coisa sobre isso. — Eu sei que você precisa parar de ser tão duro consigo mesmo, — ela me disse, levantando o queixo, cruzando os braços, me dando um olhar duro que normalmente só mostrava para as pessoas fora de casa, ou Ryan quando ele dava a ela um tempo difícil sobre comer seus legumes. — E eu sei que temos tudo o que precisamos. Se você quer mais, é só isso. Quero. E é bom querer coisas. Mas não se atreva a diminuir o que temos aqui. Suas palavras eram uma faca, cortando minha besteira do jeito que só ela parecia capaz de fazer. Minha Helen. Vida, tempo, liberdade, maternidade, eles a moldaram em uma mulher muito diferente da garota assustada na prisão que ela chamava de vida. E, vamos encarar, esse mundo em que vivemos também a mudou. Começando, eu tinha quase certeza naquela noite. A noite eu não estava lá para ela por causa da carreira que eu tinha escolhido, quando um homem a pegou sozinha, vulnerável e desarmada. E ela precisava lutar para sair. Isso nos mostrou um lado dela que não conhecíamos antes. Ou quando ele apareceu, quando ela apontou uma arma para o pai, atribuído pelo instinto de sobrevivência. Mas foi mais que isso. Era algo codificado em seu DNA. Era algo, tanto quanto odiava pensar, que vinha de seu pai. Uma crueldade. Uma determinação para pertencer a si mesma. Aquele que tinha respeito, era capaz de incutir medo. ~ 159 ~


E foi completamente ativado na noite no motel quando aquele idiota pensou que poderia colocar as mãos sobre ela sem permissão. Daquele dia em diante, havia uma determinação nela, uma confiança, uma aura quase intimidadora que carregava em sua volta. A mulher, apenas a noiva de um agiota emergente, tinha a atitude de uma esposa de um chefão. Um dos homens que me devia dinheiro uma vez veio até nós enquanto empurrávamos Ryan em um carrinho pela rua tarde da noite porque era a única coisa que o fazia dormir às vezes. Eu nem consegui falar uma palavra da minha boca antes que ela estivesse em volta do carrinho, passando entre Ryan e o homem, em plena forma de mamãe-urso, inclinando-se para que seu nariz ficasse a centímetros do dele, dizendo em uma voz que me dava calafrios que ele nunca mais iria se aproximar de sua família assim, se esperasse ver outro dia. A parte mais assustadora disso, ela quis dizer aquilo. E queria dizer que ela tiraria o resto de seus dias de vida. Não eu. Ele me pagou dois dias após, depois de duas semanas de eu ameaçando-o. Uma conversa com minha mulher e o homem estava vendendo plasma e sêmen para conseguir o dinheiro de que precisava. Ela tinha esse efeito quando precisava. Mas ela raramente precisava disso comigo. Então, se estava usando, ela estava genuinamente chateada. E porque Helen não era uma para ser governada por suas emoções, isso significava que ela sentia que tinha o direito de estar. Olhei em volta, vendo desenhos de dedadas onde eu normalmente veria a geladeira, em vez do fato de que a geladeira precisava ser substituída. Eu vi a foto de Helen e eu na praia na noite do nosso casamento, focando na maneira como estávamos nos olhando em vez do fato de que eu queria dar a ela um casamento melhor do que isso. Eu vi o jantar em um prato no fogão que Helen tinha cozinhado enquanto cantarolava como costumava fazer, talvez com um dos garotos em seu quadril, puxando seu cabelo ou brincos, em vez do fato de que o que estava no prato foi comprado com desconto. Ela estava certa. ~ 160 ~


Era bom querer mais. Contanto que você apreciasse o que você tinha. Primeiro. — Você está realmente tentando me dizer que isso não é suficiente? — ela perguntou, a dureza escorregou um pouco, a mágoa brilhou. Porque isso não era só minha casa, minha vida. Era dela também. E ela colocou tudo o que podia nela, ficando acordada até tarde para pintar as paredes enquanto os meninos dormiam, levantando cedo nos finais de semana para chegar aos mercados de segunda mão ou vendas de garagem para comprar mobília que pudesse pintar. Ela colocou fotos e decorações de Natal e fez jantares de domingo. Dizer que isso não era o que eu queria era dizer que o que ela fez não foi bom o suficiente. E isso não poderia estar mais longe da verdade. — Não, baby, — eu disse, estendendo a mão para ela, puxando-a para perto. — O que temos aqui é bastante. É tudo. — Com certeza, — ela disse, tentando firme, mas o sorriso seu rosto a traiu.

HELEN Seis Anos — Eli, tire essa areia da sua boca, — eu disse pela quinta vez, as palavras saindo mais como um suspiro do que uma ordem, já que só havia tantas vezes que você poderia dizer ao seu filho que a areia no parque público estava provavelmente cheia de xixi de gato antes de você meio que só ter que desistir e salvar a si mesma. Eu tinha certeza que ninguém morreu por ingerir urina de gato antes. E às vezes, era por isso que a maternidade cansava. Ter a certeza que a coisa que seu filho está fazendo nunca o levasse à morte. Escolhendo suas batalhas, as outras mães diriam. ~ 161 ~


Salvar minha sanidade era mais como isso. Eu tinha quatro garotos. Quatro. E outro a caminho, parecendo provar que Charlie estava certo, muito para meu desgosto. Estava chegando ao ponto em que eu queria uma garota só para provar que ele estava errado pela primeira vez. Mas o ultrassom mostrou outro menino apenas na semana anterior. Se eu pretendesse que eles chegassem à idade adulta, precisava me importar menos com a ingestão de coisas potencialmente nojentas. Porque como eles provaram uma e outra vez, eles não tinham intenção de parar de colocar merda na boca. Talvez outra mãe, digamos, uma com apenas um filho, pudesse ter corrido quando ele começou a vomitar a areia que disse a ele cinco vezes para parar de comer. Mas minha barriga estava redonda, e eu levaria pelo menos quatro tentativas para ficar de pé. Até então, ele teria acabado, enxugado a boca na manga e abordado um de seus irmãos. Então eu levantei meu café, ignorando o olhar de lado de uma daquelas mães no banco ao lado do meu. Você conhece essas mães. Aquelas que fazem tudo pelo livro. Nenhum peixe, queijo em pasta, apresuntado ou cafeína. Bem. Sim. Ela tinha uma garotinha mansa, suave e claramente boa. Eu tinha quatro garotos grosseiros que pareciam determinados a quebrar o recorde mundial de brigas diárias em vez de blocos, caminhões e bonecos de ação. Eu era uma veterana nessa coisa de mãe. Aquelas mães perfeitas poderiam beijar minha bunda por escolha de batalha. Eu mal resisti à vontade de abrir a caixa térmica que trouxe comigo para o almoço, já que meu plano era ficar neste parque até que seu pai estivesse em casa para levá-los para a cama e morder os sanduíches que eu trouxe conosco, carregados com apresuntado. — Seu filho está sangrando, — Senhora Perfeita me informou, o rosto para cima em desaprovação como se eu não tivesse notado. ~ 162 ~


— Ah sim? Deve ser terça-feira, — eu disse, encolhendo os ombros, dando um longo segundo antes de olhar para minha horda de diabos para ver quem estava sangrando e onde. Um pequeno arranhão no joelho provavelmente não me autorizaria a sair deste banco. Ele provavelmente esfregaria um pouco de terra, seguindo o conselho de seu pai literalmente, e continuaria com seu dia. Mas se algo estivesse escancarado ou pendurado, eu teria que fazer uma viagem ao hospital. Se você já teve um filho recebendo tratamento e três outros entediados e insuportáveis, tentando brincar com o equipamento do hospital, você entenderia o abismo de medo na minha barriga então. O que vi foi Mark lambendo um arranhão em seu braço como um gato limpando o pelo, e depois continuando a brincar. — Você não vai tratá-lo? — Senhora perfeita perguntou, olhos cheios de nojo. — Como ele está machucado quando não está? Eu realmente não vou fazer isso, — eu respondi, desviando o olhar novamente. Além de constantemente ter roupas manchadas de Deus sabia o que, um dos meninos me esfregava, a única coisa sobre a maternidade que eu realmente não gostava era, bem, muitas das minhas companheiras. Eu tinha tentado no começo fazer a coisa certa e fazer as conexões de mãe, arranjar encontros de brincadeiras. Por cerca de, digamos, três dias inteiros antes de eu decidir que elas eram o grupo de pessoas mais críticas que eu já havia encontrado. Eu não usei os sabonetes certos, não cuidei corretamente, não atendia meu bebê imediatamente; a lista continuava e continuava. Percebi que estava melhor sozinha. — Oh, não! Baby! Mamãe está chegando! — Senhora Perfeita gritou, fazendo minha cabeça se mover na direção das crianças mais uma vez, encontrando Ryan correndo para a menininha que tinha acabado de cair em sua bunda com fralda no trepa-trepa, olhando para cima em um choque inseguro. Ele a agarrou-a sob a frada, levantando-a de volta aos seus pés como havia feito por seus irmãos inúmeras vezes no passado. Ela estava começando a sorrir tremulamente para ele quando sua mãe entrou em cena, jogando os braços ao redor da menina que imediatamente começou a chorar, tomando sua sugestão de sua mãe super protetora. ~ 163 ~


Ryan olhou para mim, dando-me um encolher de ombros antes de correr de volta para seus irmãos que pareciam encontrar uma bola de futebol velha em algum lugar, os lados rasgados e sujos. Podia muito bem ter sido nova com o quão animados eles estavam sobre isso. — Por nada, — eu disse baixinho enquanto a Senhora Perfeita corria com a filha. Provável para o centro de atendimento de emergência local. — Eles se parecem com você. Essa era uma voz que eu não ouvia há muito tempo. Anos, na verdade. Não desde aquele quarto de motel todos aqueles anos atrás. Outra vida, senti. — Connor, — eu disse, virando a cabeça para olhar para ele, encontrando-o parado a poucos metros de distância, ainda de uniforme azul, os anos transformando suas feições de menino em homem, bonito, seguro de si mesmo. — Eu não vejo isso, — acrescentei, olhando para os meus meninos que, para mim, eram cópias em miniatura de seu pai. — Nem um só conseguiu meus olhos, — acrescentei, mas sem me aborrecer, porque preferia olhar quatro conjuntos de olhos de Charlie. — Talvez este aqui, — ele sugeriu, acenando para a minha barriga enquanto se movia para sentar, mas o mais longe possível e ainda no mesmo banco. — Como você esteve, Connor? — eu perguntei, percebendo que realmente queria saber. — Bom. Bom. Papai partiu no ano passado, — ele admitiu, um pouco de dor escorregando em sua voz. — Eu sinto muito em ouvir isso, — eu disse a ele, genuína tristeza deslizando em minha voz, assim como eu estendi a mão para apertar sua mão. — Ele era um bom homem. — Ele era, — concordou Connor. — Você conseguiu isso dele, — acrescentei. — Espero que sim, — ele concordou, assentindo. — Eu sei de fato. — Como está a vida, Helen? — ele perguntou, olhando para os garotos, em seguida, de volta para mim, segurando o olhar. ~ 164 ~


— Louca. Caótica. Como você esperaria quando você está em desvantagem com seus filhos. — Como está Charlie? — ele perguntou, a voz um pouco tensa. Mesmo depois dos anos. Eu não estava, no entanto, como poderia ter estado nos velhos tempos, assumindo a posição de presunção, imaginar que a tensão tinha algo a ver com sentimentos por mim. Era provavelmente a maneira como nossas vidas estavam em conflito umas com as outras. Ele era um policial, destinado a impor leis. Eu era casada com um agiota que ganhava a vida espancando os maus pagadores. — Ele está bem também. Melhor que bem. Nós tínhamos vendido nossa primeira casa no ano anterior, mudando para uma de quatro quartos com um quintal. O trabalho havia aumentado. O suficiente para que ele finalmente contratasse um executor para aumentar o trabalho, dando-lhe mais tempo conosco. — Posso, talvez, dar-lhe um conselho? — ele perguntou cuidadosamente. — Você pode dar, — eu concordei, a inflexão clara. Mas eu não posso aceitar. — Ele está começando a ser notado. Por pessoas que você não quer que ele seja notado. — Policiais — Isso levou muito tempo. — Tenho muita coisa acontecendo nesta cidade ultimamente, — ele me disse, me dando um pequeno sorriso, nós dois sabendo que a cidade que estávamos chamando de casa era complicada, para dizer o mínimo. Havia uma teia intricada cheia de aranhas venenosas. Traficantes. Máfia. Negociantes de armas. Os policiais estavam ocupados com as organizações maiores. Foi fácil para Charlie ficar fora do radar. Mas nenhum criminoso evitava a lei para sempre. — A casa, os carros, — continuou Connor. — Talvez seja a hora de Charlie pensar em algo legítimo para explicar sua capacidade de ter essas coisas. Charlie tinha o dinheiro limpo, sempre tinha. ~ 165 ~


Mas isso claramente não era mais suficiente. E como eu estava totalmente comprometida em ser esposa e mãe, não havia como explicar nossa renda. Eu balancei a cabeça para isso. — Existe um cronograma para isso? — Eu sugeriria no próximo ano. Há alguma curiosidade entre um detetive ou dois, mas eles têm arquivos empilhados em suas mesas que precisam de mais atenção. Mas se ele continuar subindo, eles não serão mais capazes de ignorá-lo. — Obrigado, — eu disse, palavras pesadas com genuína gratidão. — Connor, posso te perguntar uma coisa? — Sempre. — Por que você está me contando isso? Seu sorriso era doce, quase um pouco sonhador. — Por amor nostálgico. Porque eu sei que Charlie é um bom homem. — Como você sabe disso? — eu perguntei, balançando a cabeça. — Porque você o ama, — ele me disse, me dando outro sorriso, lançando um último olhar para os garotos, depois se afastando tão de repente quanto chegara.

***

— Tem estado em minha mente também, — Charlie me disse mais tarde, enquanto os meninos estavam no quintal brincando em uma poça de lama gigante que eu não pensei em negá-los desde que era noite de banho de qualquer maneira. — Quero dizer, a evasão fiscal foi o que derrubou Al Capone depois de toda a merda que ele conseguiu. Se quisermos sobreviver, precisamos ter algo legítimo. — Podemos pagar isso? — eu perguntei, encolhendo-me um pouco por dentro ao fazer essa pergunta. Isso me fez soar como uma daquelas esposas. Aquelas que deixam seus maridos controlar tudo, que não tinham ideia de qual era a situação financeira. Eu sabia, é claro, exatamente o que estava na conta bancária. E o que estava guardado em nosso galpão, sob uma tábua no banheiro, em um par de botas de chuva velhas no porão. Eu sabia o que tínhamos que gastar para coisas da vida. ~ 166 ~


Mas não tanto o que tínhamos no negócio. Porque esse número mudava diariamente dependendo de quem fosse bom ou de quem precisava de um empréstimo maior. Charlie tinha uma boa mente para os números, para os pesos e medidas de tudo. Eu honestamente fiz minha cabeça girar para tentar resolver tudo. — Se não ficarmos muito ambiciosos, sim. Começar pequeno, construí-lo. — Parece um bom plano. Gostei da ideia de legítimo, de ter outra rede de segurança. De ter menos suspeita em nossa direção. Para Charlie. Para mim. Mas especialmente para os meninos. — Felizmente, quase todos os edifícios da cidade estão à venda, eu disse, dando-lhe um sorriso. A área principal de Navesink Bank era um pouco desagradável, a maioria das lojas e restaurantes fecharam anos atrás, e ninguém parecia ter dinheiro líquido para começar algo novo. Isso significava que as compras muitas vezes me levavam a algumas cidades para conseguir tudo o que eu precisava, o que sempre foi irritante. Mas agora, bem, eu estava olhando para isso como uma bênção. O aluguel seria ridiculamente baixo, a demanda dos habitantes locais seria alta. — Sabe o que eu estava pensando? — Charlie perguntou, a cabeça ligeiramente inclinada para o lado. — Nenhuma pista, — eu admiti, observando enquanto ele se levantava da cadeira, sempre fazendo isso com essa graça masculina robusta que nunca deixava de me atingir. Especialmente com hormônios da gravidez me fazendo ser todo tipo de devassa. — Que tal um bar? — ele perguntou. — Sempre foi o sonho do meu velho. E você conhece o negócio por dentro e por fora. A cidade precisa desesperadamente de um bar decente. Pode ser uma coisa boa. — Não, — eu disse, deixando seu rosto cair um pouco antes de envolver meus braços ao redor dele. — Poderia ser uma grande coisa, — eu especifiquei, observando seus olhos brilharem antes que ele pressionasse sua testa na minha docemente, fazendo cócegas no meu nariz com o dele. ~ 167 ~


Então a porta de tela se chocou contra a parede apenas uma fração de segundo antes de um pequeno, mas poderoso, corpo batendo em nós dois do lado, envolvendo os braços em volta de nós para se juntar ao abraço. E esfregando lama em nós do nível da coxa e para baixo. Uma bagunça. Isso foi o que nossa vida costumava ser. E eu não faria de outra maneira.

CHARLIE Sete Anos Nós raramente tivemos uma noite longe das crianças. As babás não eram difíceis de encontrar por si só, mas era raro encontrar alguém disposto a cuidar de cinco delinquentes juvenis. Então não tivemos uma. Nós tínhamos quatro garotas adolescentes em nossa casa disputando os garotos, só para ter algumas horas de distância. — Você não acha que é muito escuro? — eu perguntei, observando Helen andar pelo espaço, com os saltos estalando quando ela caminhava. Shane tinha começado a dormir durante a noite algumas semanas antes, tirando-a de seu uniforme de mamãe de recém-nascido, moletons velhos que nunca combinavam, cabelo puxado para trás, e o único adorno em seu rosto sendo suas olheiras para uma mulher que levava trinta minutos para si mesma todas as manhãs para se cuidar enquanto eu me sentava com os meninos durante o café da manhã. Eu me sinto melhor quando meu cabelo e maquiagem estão prontos, ela me informou sem que eu não tivesse perguntado, imaginando que o que quer que ela fizesse, ela tinha o direito de lidar com os meninos e a casa o dia todo sem reclamar. Eu tinha que admitir, ela parecia bem pra caralho. Quero dizer, eu pensaria que ela parecia bem com uma porcaria de espeto sobre o ombro e cabelos oleosos, mas havia algo sobre essa Helen que fez meu ~ 168 ~


pau se mexer de forma inadequada enquanto a observava. Ela nem estava arrumada, com um simples par de jeans e uma camiseta. Não era sobre o olhar. Era sobre como ela se sentia, sua confiança flutuando no ar ao redor dela enquanto passava a mão sobre a superfície do bar, fortemente envernizada, pronta para receber incontáveis copos de bebida quando abrimos em poucos meses. Não foi difícil, tudo dito e feito. A bebida alcoólica licenciada tendo sido um investimento maior do que o aluguel ou as renovações. — Os bares deveriam ser escuros. Ninguém irá para casa com alguém se elas as virem sob a luz dura e real, — ela me disse, com os lábios se contorcendo. — Você é a especialista, — eu disse a ela, atravessando a sala, apoiando-a no balcão, gostando demais quando seus olhos imediatamente ficaram encobertos. — Oh, caramba, eu não acho que você deveria estar tão perto de mim. O chefe pode entrar a qualquer momento, — ela ronronou para mim, olhos perversos. — É melhor sermos rápidos então, — eu sugeri, virando-a, empurrando-a para frente sobre o balcão, sua bunda saindo em minha direção. Eu conhecia seu corpo tão bem quanto conhecia o meu próprio. Melhor mesmo. E eu sabia pelo jeito que ela estava esfregando suas coxas mais próximas que sua vagina já estava escorregadia com a necessidade de mim. Mas isso não significava que eu iria dar o que ela queria. Ainda não pelo menos. Meu corpo se moveu atrás dela, meus quadris pressionando em sua bunda, o pênis duro deslizando contra sua fenda, mas o material grosso de nossos jeans, tornando impossível para ela conseguir o contato que precisava. Minha mão seguiu sua espinha, sentindo os pequenos entalhes contra minha palma antes que meus dedos encontrassem seu cabelo, suave e livre, quase caindo em sua bunda. Recolhendo-o, envolvi-o duas vezes ao redor da minha mão, usando-o para puxá-la de volta, suas costas arqueando para cima, seu ar sibilando para fora dela na mistura dor / prazer. ~ 169 ~


— Charlie, por favor, — ela implorou, descaradamente moendo sua bunda de volta para mim. Não importava quantas vezes eu tivesse ouvido aquela frase exata, ela nunca perdeu sua vantagem, nunca facilitou a tentativa de me controlar, tomar meu tempo com ela. Especialmente nas raras ocasiões em que sabíamos que não seríamos interrompidos. Não havia ninguém aqui para entrar em brigas, para subir e depois cair da mesa de jantar, para bater na porta exigindo seu quinto lanche da noite. A porta da frente estava trancada. Não havia ninguém dentro. Nós estávamos completamente sozinhos. Eu planejei tomar o meu tempo com ela. Conduzi-a selvagemente. Apreciei ela chegando em volta dos meus dedos, boca, e finalmente, pau. Minha mão livre seguiu pelas costas dela, prendendo sua calça jeans e calcinha no cós e arrastando-os para baixo. Apenas sobre a bunda, apenas me dando o acesso que eu precisava. — Charlie, — ela choramingou, arqueando sua bunda em minha direção, implorando por satisfação. Minha mão moveu-se sobre seus quadris, puxando para trás, depois batendo com força, o som que ecoou pelo espaço vazio, tão sedutor quanto seu silvo de dor e gemido de prazer quando se mexeu um pouco, silenciosamente implorando por mais. Eu dei-lhe outro tapa antes de empurrar dois dedos inesperadamente dentro de sua boceta molhada, sentindo suas paredes apertarem em torno de mim em um prazer surpreso. — Charlie, por favor, — ela choramingou, mãos cerradas em punhos na superfície lisa do bar, a cabeça ainda arqueada para trás por causa do meu punho em seu cabelo. — Você quer, pegue, — eu disse a ela, mantendo meus dedos teimosamente ainda dentro dela.

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Tantos anos juntos, vendo um ao outro em nosso melhor, pior, e tudo no meio a tinha tirado da timidez que ela costumava ter em relação ao sexo. Ela descaradamente balançou os quadris, conseguindo o pequeno movimento que a posição permitia, mas o suficiente. Suficiente que suas paredes começaram a apertar em torno de mim, sua respiração ficando superficial e engatada, seus gemidos se transformando em gemidos. Eu dei o que ela precisava, enrolando meus dedos dentro dela para que a próxima vez que ela se movesse, eles raspassem contra o ponto G, fazendo-a gozar com um grito sufocado, suas paredes se espalhando ao redor dos meus dedos, suas pernas cedendo um pouco, o corpo inteiro sustentado por seu abdômen sendo colocado sobre o balcão. Recuperando, ela tentou puxar contra o meu aperto, tentou chegar até mim. Porque Helen sempre foi uma mulher que dava tão bem quanto recebia, e eu sabia que sua mente estava me levando em sua boca. Era uma coisa rara que eu recusasse a chance de sentir sua boca em mim, mas desta vez tinha outros planos, o que significava que tinha que soltar o cabelo dela para que eu pudesse me abaixar atrás dela, chupando seu clitóris na minha boca antes que ela pudesse pensar em tirar proveito de sua liberdade. Suas palmas das mãos batiam no balcão enquanto seus músculos internos da coxa tremiam, seu clitóris já excessivamente sensível enquanto eu lambia, chupava e atormentava até que seus gemidos eram algo completamente diferente, algo selvagem, primitivo e descontrolado. Então e só então eu pressionei minha língua contra o clitóris, sentindo meus lábios se curvarem um pouco quando outro orgasmo rasgou seu corpo. Eu me movi para ficar de pé enquanto ela tentava descer, abrindo o zíper da minha calça, acariciando meu pau algumas vezes enquanto olhava sua umidade cobrindo suas coxas, fazendo um arrepio de antecipação se mover através de mim quando avancei, correndo a cabeça entre seus lábios, revestindo-me em sua necessidade. Helen se levantou, as palmas das mãos no balcão, seus quadris balançando contra mim, me convidando para entrar. E, bem, você não negava a sua mulher o seu pau quando ela queria, não é?

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Eu bati profundamente, sibilando uma maldição quando sua boceta quente e molhada me acolheu. Sempre me senti assim. Mesmo quando não era lento, doce ou amoroso. Mesmo quando foi duro, rápido. Parecia voltar para casa para estar dentro dela, como se não houvesse nada mais certo do que nossos corpos estarem juntos. Helen não estava me dando tempo para me maravilhar com a sensação, no entanto, quando voltou para mim, exigiu mais. — Boceta gananciosa, — eu rosnei para ela, a mão afundando em seus quadris para afastá-la, em seguida, puxá-la para trás, enquanto eu empurrava, fazendo-a tomar cada centímetro de mim, o movimento brutal. Mas esta mulher, minha mulher, tudo o que ela fez foi implorar por mais. Então dei mais a ela. Até que ambos os nossos corpos estavam escorregadios de suor, até que suas paredes foram um aperto forte ao meu redor, até que seus gemidos silenciaram para simples suspiros. — Não! — ela choramingou quando puxei meu pau para fora dela, sentindo suas paredes começarem a tremer, ameaçar um orgasmo que eu não queria que ela tivesse ainda. Eu soquei a base do meu pau, observando como a umidade dela gotejava, abaixo de suas coxas, antes de deslizá-lo até o clitóris, então para baixo, para trás, para cima, pressionando a cabeça contra sua bunda, ouvindo-a tomar uma respiração lenta e profunda, como ela era conhecida por fazer antes de eu tomar a bunda dela. Como eu fiz então, deslizando enquanto o ar dela corria para fora dela em um suspiro quando meu pau se estabeleceu profundamente. — Foda-se, — ela sussurrou, empurrando contra o balcão enquanto minha mão deslizava em torno de sua barriga, ajudando-a a se mover, pressionar as costas contra o meu peito, seu rosto curvado na curva do meu pescoço. — Isso é bom, — ela acrescentou, um braço se movendo acima da cabeça para envolver meu pescoço enquanto o outro pendia frouxamente ao lado dela. — Pode ficar muito melhor, — eu prometi a ela, agarrando o braço dela no pulso, deslizando-a para baixo de sua barriga, pressionando os dedos contra seu clitóris, meus dedos empurrando os dela até que ela começou a trabalhar sozinha. — Boa menina, — eu ~ 172 ~


rosnei quando a pressão dentro tornou-se demais para ignorar, soltando meus quadris, em seguida, balançando para dentro dela, o ritmo sem pressa, mas não exatamente gentil. Helen não precisava de gentileza. Ela precisava de liberação. Seus dedos trabalharam seu clitóris implacavelmente, buscando um fim para a necessidade que agarra seu sistema. Minha mão moveu-se para deslizar sobre a dela e de volta. Seu corpo se aquietou completamente, antecipando-se, então choramingando quando dois dedos se curvaram dentro dela, arrastando contra a parede superior enquanto meu pau ficava mais duro, mais rápido, mais insistente. Seus dedos começaram a trabalhar seu clitóris novamente quando seu corpo subiu, suas paredes apertando, sua bunda moendo contra mim enquanto eu bati para frente. Minutos. Foram talvez dois minutos antes de eu começar. — Charlie, — ela sussurrou um segundo antes dos orgasmos de zona tripla devastarem seu sistema, teria enviado seu rosto contra o balcão se eu não a tivesse pegado, a segurado para mim, enquanto meu pau e seus dedos continuavam trabalhando nela, ordenhava tudo o que valia a pena antes de eu puxar para fora, inclinei-a para frente, e deixei a sua bunda rosa. Eu quase me bati a cara eu mesmo, meu punho batendo no balcão para me segurar enquanto meu sistema esvaziava, enquanto amaldiçoava o nome dela. — Porra, — eu rosnei um longo momento depois que ambos recuperamos um pouco da nossa compostura. — Fique, — eu exigi, apertando sua bunda antes de sair para encontrar um pano, esquentando e ensaboando, depois limpando-a antes de fazer o mesmo a mim, descartando o pano, gentilmente puxando sua calça jeans e calcinha para o lugar, em seguida, puxando-a de volta para cima, virando-a, jogando-a no balcão, e movendo-se para o espaço entre as pernas. — Eu precisava disso, — ela admitiu, me dando um sorriso caloroso, os olhos ainda um pouco confusos e sonhadores, um olhar que um homem poderia se orgulhar. — Eu também, — eu concordei. ~ 173 ~


— Nenhum garoto batendo na porta. Ninguém gritando por comida, brigando, ou choramingando sobre alguém roubando algo... — Eles não serão tão jovens para sempre. Então vou poder te foder do jeito que eu quiser, em qualquer lugar que quiser, E tão alto quanto eu quero, — eu disse a ela, sorrindo enquanto minha mente vagava para a noite que Hunter perguntou o que eu estava fazendo a mamãe para fazê-la chorar depois que saímos do quarto. Nós aprendemos a ser um pouco mais quietos a partir de então. Ou, às vezes, eu voltava para casa do trabalho no meio do dia, quando os meninos ainda estavam na escola, andava atrás dela enquanto ela esfregava o chão, fodendo-a de quatro, ou saltando sobre a secadora enquanto funcionava, descobrindo que adicionava um novo elemento divertido, e até mesmo uma vez, jogando-a no porta-malas aberto de seu novo SUV, cercado por sacolas de mantimentos e comendo-a bem ali na calçada, não dando uma única foda sobre alguém possivelmente vendo. Nós precisávamos ser inventivos ao longo dos anos, sofremos períodos de seca quando a vida ficou muito caótica, mas sempre encontramos nosso caminho de volta um para o outro, para a felicidade que encontramos no corpo um do outro. — Nós deveríamos ligar para casa, — ela me disse depois que eu me inclinei e a beijei até que nossas bocas se sentiram inchadas e supersensíveis. — Nós temos quatro babás, — eu a lembro. — Charlie... — ela disse, arrastando o som final, me dando uma sobrancelha erguida. — Você está certa. A casa pode estar em chamas, — eu concordei, me afastando dela para encontrar o telefone que tinha acabado de ser instalado naquela manhã. Acontece que não havia fogo na casa. Apenas uma pequena concussão e um nariz sangrando. E quatro babás que nunca mais voltariam à nossa casa, por mais que nos oferecêssemos para pagá-las.

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HELEN Dezoito Anos Quando meus meninos algum dia falassem sobre mim e meus cuidados maternos, tinha a sensação de que eles se concentrariam nos momentos em que eu ficava um pouco apreensiva, quando perdia a calma, quando me tornava um pouco inventiva com minhas punições. Eles não explicariam, no entanto, como eu lhes disse dez vezes para parar de fazer algo antes de bater com uma colher com a qual eu estava misturando macarrão neles. Ou como eles perderam o toque de recolher quatro vezes em uma única semana antes de eu os trancar na varanda da frente. Sim, no auge do inverno. Sim, arriscando o frio. Mas a partir de ideias sobre como mais levar a questão para casa, havia regras que precisavam ser obedecidas por respeito às pessoas que as criaram. Será que ocasionalmente me preocupo com a possibilidade de os vizinhos chamarem o serviço de proteção infantil quando as janelas se abrirem na primavera, e eles me ouvirem gritando como uma alma penada sobre coloque o assento no chão, coloque os pratos na pia, não apenas empilha no balcão? ou pare de bater uns nos outros? Sim, sim eu fiz. Mas qualquer assistente social que passasse dez minutos com meus filhos adolescentes entenderia completamente por que precisavam passar uma noite em temperaturas abaixo de zero ou fazer uma festa aqui e ali. Charlie e eu sempre nos consideramos firmes, mas justos. O respeito pelos pais e outros adultos era a regra número um. Depois disso, jantares de domingo. Depois disso, não ser expulso da escola, embora admitamos que algumas detenções e suspensões eram inevitáveis. Então, quando chegaram a essas idades, o respeito pelas meninas que namoravam. Em algum lugar, no fundo não estar se matando. Então eles se deram muito bem com base na hierarquia das regras, mas as grandes que eles quebrassem, sim, essas foram punidas rápidas e implacáveis. Eu não era lunática delirante que algumas de suas histórias poderiam me pintar para ser. Eu era apenas uma mulher que só conseguia tirar muito de seus filhos, uma mulher que entendia que, se ~ 175 ~


não me respeitassem e se respeitassem, nunca poderiam respeitar e se importar com outras mulheres. Uma pessoa que estava em desvantagem numérica, sobrecarregada, e em constante necessidade de um refil de vinho. Eu pensei que uma vez que eles passassem pelo estágio de criança carente e arrumada, as coisas seriam tranquilas. Eu não estava, claramente, preparada para meninos adolescentes cujos punhos começaram a causar muito mais danos do que costumavam, que se atiravam em todas as situações perigosas ou potencialmente ilegais uma após a outra, que coçavam nos confins da adolescência, ansiando pela liberdade da vida adulta. — Isso certamente soa muito parecido com a putaria para mim, — eu disse, de volta para Mark enquanto eu mexia o molho de macarrão para a lasanha que eu estava fazendo para o jantar. — Eu disse a Colton que iria com ele. — E você deveria ter consultado seu horário de trabalho antes de concordar em ir a qualquer lugar com Colt, — eu lembrei a ele, encolhendo os ombros. — Você é a única que faz o cronograma. — Sim, sou eu. — Você poderia mudar isso. — Eu poderia. Mas não vou. — Isso não é justo. — O que não é justo é mudar a agenda de Andrew, que tem uma esposa e um bebê em casa que esperam vê-lo na quarta à noite. Você não recebe tratamento preferencial só porque é nosso filho. — Então, que diabos é o ponto de trabalhar no Chaz's? — Cuidado, — eu retruquei, girando no meu calcanhar, o queixo erguido, a mandíbula firme, em plena posição, não foda com o modo mãe. — Você não quer este trabalho, se demita e trabalhe suas duas semanas de aviso como você faria com qualquer outro trabalho. Mas não importa o caminho, ficar ou sair, sua bunda estará naquela porra de bar na noite de quarta-feira. Entendido? — Isso é be... — Essa resposta é melhor, isso é exatamente o que eu mereço por não ter previsto e a ética no trabalho, e tentarei no futuro garantir que os ~ 176 ~


planos que eu faço funcionem em torno do meu horário de trabalho, e não ao contrário. Veneno tinha escorregado em minhas palavras, algo que ele sabiamente pegou. — Desinflar esse peito seria uma boa ideia agora, — Charlie disse enquanto entrava, sem ter ideia do que estávamos falando, mas não gostando de ver seus filhos enfrentando sua mãe. Mark recuou um pouco enquanto seu pai beijava minha têmpora no caminho para lavar o sangue de suas mãos. De outra pessoa. Raramente era dele hoje em dia. — Existe algum problema? — A ética de trabalho de seu filho poderia precisar de algum... reforço, — eu concordei, vendo o medo inundar o rosto do meu filho, e não ser uma pessoa tão boa que não aproveitei muito. — É isso mesmo? — Charlie perguntou, virando-se devagar enquanto limpava a mão em toalhas de papel. Veja, Charlie teve que trabalhar pra caralho toda a sua vida para chegar onde estava agora. A ideia de seus filhos pensarem que tinham direito, de que não precisariam se esforçar muito para progredir na vida, roçava-o o caminho errado. — Parece que você precisa fazer um duplo neste fim de semana. — Ryan trabalha nos finais de semana. — E ele nunca se queixa disso, — Charlie concordou. Ele não estava errado. Ryan estava no caminho certo para ser um viciado em trabalho, uma vez que se formasse. Como Charlie, ele queria provar a si mesmo. Ele queria trabalhar duro pelo que conseguisse. Ele não tinha pedido dinheiro para a gasolina desde que completou dezesseis anos e começou a arrumar as mesas no Chaz's. Eli também cumpria seu dever antes de suas obrigatórias duas semanas para conseguir um emprego mais adequado à sua personalidade, trabalhando em uma galeria de arte local. O dinheiro não era nada comparado ao que ele fazia graças ao Chaz, aos servidores que compartilhavam gorjetas com a equipe de funcionários, mas não era sobre isso para ele. Era sobre sua paixão. Ele não seria como Ryan, ambicioso. Mas também não me preocupava que ele acabasse encontrando o caminho. Hunter talvez tenha se distraído no trabalho, rabiscando desenhos nos porta-pratos ou guardanapos, mas ele fez sua parte com uma pequena lembrança aqui e ali. ~ 177 ~


Mark não era uma criança problemática por si só. Ele era apenas jovem, popular, mais interessado em festejar do que seus irmãos. Ele não era conhecido por afrouxar o trabalho. Este foi um incidente isolado. Mas Charlie queria ter certeza de que fosse tudo. E Shane, bem, não tinha começado ainda. Embora logo começaria. Eu não me preocupava com ele também. Mais do que qualquer um dos seus irmãos, ele estava preocupado em obter a aprovação do pai, queria que ele pensasse bem dele, fosse qual fosse o custo. Ele iria rebentar com a bunda dele, ser o melhor funcionário que já tivemos. — Pai... — Mark tentou ser charmoso. Infelizmente, seu pai era imune. Seu destino foi selado. E Ryan provavelmente ficaria chateado que não trabalharia o fim de semana. Mas, felizmente, acreditávamos que, se pelo menos metade de nossos filhos estivesse descontente conosco, provavelmente estaríamos fazendo nosso trabalho corretamente. — Mark, pode... — Eu comecei a pedir, o telefone de repente gritando da parede, exigindo resposta. Com um suspiro, sabendo que todos os homens da minha vida provavelmente atenderiam o telefone com um tom muito rude. Charlie inclusive, eu caminhei em direção a ele. Não sabendo. O que seria dito? Que repercussões viriam. Que fantasmas eu teria que enfrentar. — Olá? — eu disse, meio distraída por Charlie contando a Ryan seu destino, sentindo meus lábios se curvarem com a indignação absoluta em seu rosto com a ideia de tirar alguns dias de folga. — Olá Helen. Eu nem deveria ter conhecido essa voz. Não depois de todos os anos. Não depois de como o tempo mudou de forma sutil. Mas eu conhecia.

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Eu sabia disso e minha mão voou para fora, dando um tapa no peito de Charlie, observando quando ele se virou, com a preocupação inclinando os lábios para baixo. Meus lábios formaram o nome que fez seus olhos ficarem duros, tão duros quanto meu coração parecia certo naquele momento. Michael. — O que você quer? — eu perguntei, com cuidado para manter o estranho buraco de medo fora da minha voz. O tempo tinha embaçado as bordas dessas memórias, substituindo-as por outras melhores, mais felizes, que eu estava feliz em ter na minha cabeça. Eu nunca esqueci o que tinha acontecido todos aqueles anos atrás, mas poderia passar semanas sem que elas voltassem, me fazendo parar no meio do meu dia, lembrando de onde viemos. E Michael, em particular, era a menor das minhas preocupações. Após o silêncio por quase duas décadas, não havia razão para pensar nele. Ele estava cumprindo pena por todo o mal que havia cometido, mesmo se o crime pelo qual estava preso não fosse do qual ele era culpado. — Então você não ouviu a notícia. Aqueles contatos que você tem na força policial não têm mais as suas costas, huh? As notícias. Eu não tinha ouvido isso. Eu não tinha ouvido nada. Mas isso não foi surpreendente. Como Charlie cresceu o negócio, Connor manteve sua distância. Eu o via de passagem às vezes. Uma vez com uma garotinha de cabelo loiro bonita, vestida com uma camisa de futebol com o chapéu virado para trás, a mocinha perfeita. Mas nunca nos falamos. Não desde aquele dia que ele sugeriu que abríssemos um negócio legítimo. Eu não tinha ninguém para me dizer nada, mesmo que houvesse algo para contar. — Siga em frente, Michael, — sugeri, colocando um tédio que eu certamente não sentia na minha voz. Porque eu sabia. ~ 179 ~


Eu sabia exatamente o que ele estava prestes a me dizer. — Eu estou fora, Pudge. E estou no meu caminho de volta para reivindicar o meu lugar. Você e aquele fodido, sem dúvida, com a sua vida está prestes a ser muito diferente. A linha ficou inoperante antes que as palavras afundassem inteiramente. — Rapazes, nos dê um minuto, — disse Charlie, com a voz quase um sussurro, mas todos pularam e saíram, parecendo sentir alguma coisa acontecendo. — O que ele disse? — Que ele está fora e está voltando. E nossas vidas estão prestes a ser muito diferentes. Charlie respirou fundo, assentindo. — Vamos nos proteger. — ele disse imediatamente, referindo-se a ele e aos homens que trabalhavam com ele. Os policiais que ele precisava empregar. — Vamos ter mais cuidado por aqui. Vou pegar algumas orelhas na rua. Grassi vai saber o que está acontecendo. Lyons vai querer saber sobre um traficante de cocaína tentando entrar de novo na área. Lyons. Era um dia um pouco triste quando o seu melhor aliado em uma briga era um traficante de cocaína que empregava um pequeno exército. Mas teríamos que pegar o que pudéssemos conseguir. — Tudo vai ficar bem, Helen. — Você não sabe disso. Ele não poderia. Ele não saberia E não sabe. Uma semana depois, dois dos policiais de Charlie estavam mortos, sendo mortos ao estilo de execução durante o trabalho. Na semana seguinte, o último foi morto. Grassi nos informou que Michael tinha montado uma loja em Alberry Park, na verdade comprando o atual proprietário de nossa antiga casa com dinheiro de nosso pai que ele deve ter escondido em algum lugar. ~ 180 ~


Lyons nos disse que estávamos sozinhos porque Michael não veio atrás do comércio de cocaína, nem mesmo do comércio de heroína pelo qual a Third Street era conhecida distribuir. Não. Ele lidava com as coisas de especialidade, as coisas mais difíceis de encontrar, as coisas que as crianças jovens pagariam pra caralho para ter. Ácido. Cogumelos. Mesmo o fodido ópio. Drogas de festa. Drogas psicodélicas. O mercado não estava saturado. E como as pessoas que usavam drogas como a heroína e a cocaína não usaria coisas como cogumelos e ácido, não havia concorrência. Ele não nos ajudaria. Nós estávamos completamente sozinhos contra alguém que havia reunido seu próprio exército em semanas, já havia dizimado nossos números, que tinham uma cruz contra nós. A parte mais assustadora era que ele não tinha feito nada. A ameaça dele era uma névoa pesada sobre nossas vidas, me deixando nervosa e paranoica, deixando Charlie tenso, gastando cada momento livre tentando reunir informações sobre o império de Michael construído rapidamente. Ele viria atrás de mim? Charlie? O negócio? Ou, Deus me livre, os meninos? Os garotos que nem sabiam que ele existia, que nós mantivemos no escuro sobre toda a provação feia. Nós pretendíamos dizer a eles. Algum dia. Quando eles fossem mais velhos. Quando eles entendessem mais nosso estilo de vida, tivessem mais experiência de vida, entenderiam como coisas terríveis como essa eram necessárias. Eles nunca mais me olhariam da mesma forma. Eu acho que foi a isso que tudo se resumiria. Eles entendiam o que Charlie fazia, por que fazia isso, o código de honra que tinha sobre isso. Mas eu? Eu era apenas mãe. A cozinheira. Empregada. ~ 181 ~


A ditadora de suas vidas. E, claro, o estilo de vida me tocava da maneira que os tocava. Por associação. Eles não tinham ideia de quão profundamente eu estava entrincheirada. Como eu tinha sido batizada no mundo das drogas, criada por monstros, forçada a aprender a revidar quando eles sacudiam minha gaiola. Sua mãe era uma assassina. Não haveria volta dessa revelação. Claro, eles ainda me amariam. Não havia como parar isso. Nós tivemos suas vidas inteiras de memórias. Mas eles me veriam através de uma lente diferente, questionariam partes de nossas vidas nas quais nunca teriam pensado antes, pensariam sobre o que significa estar relacionados a uma assassina. Essa era a minha cruz para suportar. Eu não queria que fosse a deles. Pelo menos não até a vida lhes dar alguns socos. Quando eles cometessem seus próprios erros, fossem apoiados em seus próprios apuros, que precisassem lutar para sair. Era egoísta mantê-los no escuro. Mas eu fui altruísta a minha vida inteira, tinha escolhido o melhor interesse deles sobre meus desejos, necessidades ou conforto. Só desta vez, uma vez eu seria egoísta. E não me arrependi dessa decisão. Não a princípio. Não até duas semanas depois, quando cheguei em casa, pegando selos nos correios, nunca pensando em nada, que qualquer coisa pudesse dar errado enquanto eu fazia uma tarefa tão boba. Ryan, Mark e Eli estavam no trabalho. Hunter estava fora com Colt em algum lugar levantando o inferno, sem dúvida. Shane era o único em casa, preso lá porque seu professor o ameaçou com um D em artes da linguagem, e foi forçado a fazer um relatório de livro para crédito extra. ~ 182 ~


Charlie e eu aceitaríamos um C honesto, sabendo que nem todas as crianças se destacavam em todas as coisas. Mas um D era inaceitável, era um sinal de absoluta preguiça por parte de Shane. Preguiça era outra coisa que não tolerávamos. Então ele estava lá dentro lendo Great Expectations, gostando ou não. Ou então eu pensei. Até que eu abri a porta dos fundos para a cozinha. E porra. Não havia como negar. Meu coração parou. Eu travei. Por quanto tempo eu não sei. Mas isso aconteceu. Porque lá sentado na minha mesa da cozinha com uma xícara de café nas mãos... e ao lado do meu filho estava Michael. — Seu filho tem boas maneiras, — Michael disse, com os olhos em mim. Os olhos dele muito parecidos com os meus, exceto que não havia um toque de calor neles, absolutamente nada para torná-los verdadeiramente humanos. Apenas um monstro em um terno. — Convidou-me e ofereceu café. Eu podia sentir os olhos de Shane em mim, tão parecido com o do seu pai, abaixando as sobrancelhas enquanto percebia minha tensão, provavelmente se preocupando que ele tinha feito algo errado. Não foi culpa dele. Michael era esperto. E ele não era alguém que você olharia e pensaria como uma ameaça. Os anos tinham deixado seus cabelos escuros, cinzentos, que só conseguiu fazê-lo parecer distinto, não velho. A prisão lhe dera bastante tempo para trabalhar em seu corpo, preenchendo-o com um pouco mais de firmeza do que quando o conheci. E vestido com um terno cinza caro, ele parecia um homem de negócios, como alguém que Shane tinha visto na casa inúmeras vezes antes. ~ 183 ~


Ele provavelmente pensou que ele estava aqui apenas para ver seu pai. — Shane, querido, — eu disse com cuidado, observando enquanto ele se endireitava. — Por que você não vai em seu quarto? Veja onde o papai está. Diga a ele que Michael está visitando. Ele saiu correndo, contornando Michael, como se de repente ele sentisse um problema. — Você fica longe dos meus filhos, — eu explodi, calculando quantos passos eu teria que dar para alcançar meu faqueiro cheio de facas. — Você me roubou a oportunidade de ter os meus. Eu bufei com isso, balançando a cabeça, tomando o meu tempo, sabendo que cada segundo que passava era uma chance para Charlie se aproximar de casa. — Monstros não procriam. Eles rastejam para fora do limo primordial. — Depois do que você fez, você realmente acha que somos diferentes? — Eu me protegi contra um homem que matou nossa mãe. Então a mulher que agiu como minha mãe em sua ausência. E incontáveis outras que eu nem conheço, tenho certeza. — E eu? — ele perguntou, inclinando a cabeça para cima, queixo levantado mais alto do que o resto do rosto, algo que nosso pai sempre fez, algo que fez meu sangue ficar frio. — Você, — eu bufei. — Eu ouvi tudo sobre as coisas terríveis que você tinha feito. O que eu fiz para você? Colocar você em uma gaiola na qual você pertencia por anos antes que eu te colocar lá. — Você levou vinte anos da minha vida! — Ele rugiu, levantandose da cadeira, batendo a xícara com tanta força na mesa que quebrou, café preto acumulado, pingando no chão. — Você deveria ir embora. Esse foi Shane. Meu mais novo. Mas grande para a idade dele. Um metro e oitenta e três já, largo como um zagueiro. Ele seria um mamute de homem algum dia. Como estava, ele superava o homem que era tecnicamente seu tio. ~ 184 ~


E no modo de proteção total, ele era uma visão temível de se ver. — Shane, volte para o seu quarto, — eu exigi, arrastando alguns pés para o quarto. Mais perto das facas. Mais perto do meu filho que estava quase ao alcance de Michael. Ao contrário de Shane, eu não tinha dúvidas de que Michael tinha uma arma com ele. E ficaria feliz usá-la para me machucar, machucando-o. — Nem fodendo, — ele atirou de volta, com as mãos fechadas em punhos. — Eu preciso te mostrar a porta? — ele perguntou, canalizando seu pai. E foi talvez a primeira vez que eu realmente vi seu futuro. Ele assumiria o negócio da família. Eu não via isso muito nos outros, apesar de sua propensão para bater nas bundas uns dos outros, entrar em brigas com os outros. Ryan, imaginei, assumiria o fim das coisas, parecendo realmente gostar dos livros. Eli, imaginei que sua única contribuição para o negócio da família seria projetar logotipos ou cardápios para os negócios legítimos. Hunter e Mark ainda estavam para ser vistos. Mas Shane? Shane ia impor. Assim que o pai permitisse. A ideia me encheu de igual orgulho e terror. O olhar de Michael me deixou, movendo-se em direção ao meu filho, olhando para ele como se fosse a primeira vez, avaliando-o não como um menino, mas como o homem que ele seria, o trunfo que ele seria para nossa família. E eu, bem, aproveitei a oportunidade. Eu me joguei em direção ao balcão, pegando as facas. Minha mão roçou o cabo, frio e reconfortante, quando de repente senti meu cabelo preso, então meu corpo batendo para frente, minha cabeça quebrando o armário suspenso. A dor era uma coisa contundente e cega, apagando minha visão por um longo momento. Houve um rugido e a mão deixou meu cabelo, a dor aguda diminuindo instantaneamente. ~ 185 ~


A batida e os grunhidos romperam a névoa de dor, fazendo-me virar meu calcanhar, olhando para o chão. Mas não vendo Shane. Ah não. Eli havia derrubado Michael, reorganizando suas características faciais com esta visão escura de sede de sangue que você nunca poderia ter me convencido de que ele era capaz se não tivesse visto com meus próprios olhos. — Porra, — a voz de Charlie entrou em cena, avançando, agarrando Eli por baixo dos braços, arrastando o garoto ainda oscilante para longe de Michael, empurrando-o contra o balcão. — Pare isso, — ele retrucou, empurrando Eli nos ombros, com força, com força suficiente para que a dor tivesse disparado através de suas costas e cabeça de onde ele colidiu com os armários e balcões. — Charlie... — Nós temos de tê-lo fora daqui, — Charlie me disse, indo em direção ao corpo inconsciente do meu irmão, com um halo de sangue ao redor dele, encharcando seu terno caro completamente. — Papai... — Eli disse, a voz soando assombrada, as mãos trêmulas enquanto ele as levantava para olhar o sangue. — Não há tempo para isso agora. Vá se limpar. Jogue essas roupas na lavadora — Charlie exigiu, todo negócio. — Shane, certifiquese que ele faça isso, — acrescentou, estendendo a mão para agarrar o corpo de bruços. — Helen, — ele chamou, voz de aço, fazendo-me sair da preocupação com a saúde mental de Eli. Havia coisas maiores para se preocupar. Como ele não ser preso por agressão. Eu baixei, agarrando os pés de Michael, levantando-os enquanto Charlie levantava sua parte superior do corpo. — O carro dele, — ele me disse. — Porta-malas, — ele especificou. — Eu vou levá-lo para algum lugar. Siga-me no meu carro, então posso ter uma carona de volta. — Charlie... — Eu sei. Precisamos pensar e conversar. Mas agora não é a hora. Agora é a hora de tirar um corpo ensanguentado de nossa casa. Vendo a lógica lá, eu o ajudei a jogar o corpo no porta-malas, pulei em seu carro ainda em funcionamento e o segui enquanto ~ 186 ~


dirigíamos Michael de volta para Alberry Park, deixando-o mesmo quando ele começou a grunhir no porta-malas. Meu coração estava frenético quando me joguei no banco do passageiro, deixando Charlie dirigir de volta para o Navesink Bank. — Eli... — eu comecei. — Nunca vi aquilo acontecer, — ele concordou, estendendo a mão para agarrar meu joelho, dando um aperto, deixando uma marca de sua mão suja de sangue no material leve de jeans. — Achei que se alguém iria derrubá-lo, seria Shane. — Era como se ele não tivesse controle sobre si mesmo, — eu disse, meu estômago se contorcendo com a lembrança de como ele ainda estava atacando um homem inconsciente. — Eu vou assumir que seu olho negro foi aquele porra. — Estava indo pegar uma faca. Ele me bateu no armário. — Então Eli agiu. Para proteger a mãe dele. Não posso reclamar disso. — Eu nem o ouvi entrar. Ele veio do nada. — Ele estava a caminho de casa. Boss o deixou ir mais cedo. Eu tinha acabado de falar com ele antes de Shane ligar. Shane se sente culpado, — acrescentou. — Por deixá-lo entrar. Aposto que agora isso amplificou, — ele disse, parando em um sinal vermelho, pegando meu queixo, acariciando o polegar na bochecha, a ponta tocando sob meus olhos, onde imaginei que deveria ter sido um belo tom de azul até então. — Ele não tem nada para se sentir culpado. Ele não poderia saber. E se Eli não viesse como um morcego fora do inferno, eu sei que ele teria feito alguma coisa. — O que ele queria? — Charlie perguntou, virando a nossa rua. — Eu nem sei realmente. Tudo sobre ele parecia uma ameaça, mas ele nunca colocou para fora. — Eu aposto que vamos ouvir uma agora depois disso. Não foi reconfortante. Não era para ser. Charlie sabia melhor do que adoçar as coisas comigo. Coisas não importantes. Coisas perigosas. Era estupido. Para ambas as nossas partes. E os meninos. ~ 187 ~


Oh Deus. Os meninos. O que diabos nós deveríamos dizer a eles? A verdade? Mesmo depois de tudo isso, o pensamento disso fez minha saliva ter um gosto amargo quando tentei engolir. — Ele é um inimigo. Caso encerrado. Michael. Michael o traficante de drogas. Tem um osso atravessado comigo desde os velhos tempos. Essa pode ser a história. E assim foi. Embora Ryan tivesse me observado com olhos incrédulos, Shane tinha falado abertamente sobre nós, e os outros pareciam mais confusos do que qualquer coisa. Mas eles concordaram com isso, adotando um rigoroso, e absurdo, dado as suas idades, quando trabalhavam ou mesmo quando saíam para qualquer lugar. Charlie lhe entregou canivetes pensando que eu não veria. E a menos que pelo menos dois dos meninos estivessem em casa comigo, eu estava no Chaz's. Ficamos ansiosos por uma semana, esperando uma emboscada, um movimento, uma ameaça, alguma coisa. Mas nada veio. Nada veio por uma semana. Então outra. Então uma terceira. Estávamos entrando no Chaz antes de abrirmos para lavar parte do dinheiro dos outros negócios de Charlie através do dinheiro da caixa registradora antes da entrega ao banco quando os negócios se abriram oficialmente, eu indo junto porque Charlie ainda se recusava a me tirar de vista, tão ridículo quanto isso fosse. Eu tinha acabado de acender a luz para iluminar o espaço escuro. Levou tudo em mim para conter um grito, embora não houvesse nada que eu pudesse fazer sobre o modo como meu corpo saltou. Charlie, no entanto, apenas endureceu. ~ 188 ~


Porque ali estava Michael. Sentado à nossa primeira mesa, segurando um dos nossos copos de pedras, um líquido âmbar enchendo-o pela metade. Uísque de uma das nossas garrafas. Ele estava recostado casualmente em seu terno de carvão, lembrando-me tanto o nosso pai que era arrepiante. Arrepios na verdade subiram sobre a minha pele quando a mão de Charlie alcançou a minha, deu um aperto reconfortante. — Estive esperando por você, — Charlie falou primeiro, cortando as besteiras. — Eu notei. Você acha que a ideia do sistema de amigos protegeria seus garotos? Meu estômago caiu com a ideia de que ele tinha chegado a eles antes que eu me lembrasse que eles estavam todos em casa junto com Colt e três outras crianças cujos nomes eu mal conhecia da área, mas todos adolescentes altos, fortes e capazes de se unir e derrubar uma ameaça se surgisse. Contanto que essa ameaça não fosse um veículo com arma automática, fazendo buracos em nossa casa e nossos filhos. Os meninos que não estavam relacionados a nós meros danos colaterais em alguma guerra maior que eles nem conheciam. Eu fiz uma oração silenciosa, lembrando-me que se Michael quisesse falar conosco, não havia como eu sair daqui para ligar para meus filhos. — Nós achamos que você fosse baixo o suficiente para vir até nós através de nossos filhos, — eu falei quando Charlie não falou. — Bem, Pudge, você não está errada sobre isso, — ele concordou, os olhos sorrindo enquanto seus lábios permaneciam pressionados em uma linha reta, de alguma forma sabendo que um apelido tão idiota ainda conseguia fazer minhas sobrancelhas se erguerem. Mas se ele estava procurando por algum tipo de reação externa, ele claramente não me conhecia mais. — Não está errada sobre o quê? Corte a porra da rotina de vilão de filme, e continue com a ameaça, Eames, — Charlie exigiu, tom decepcionantemente impaciente. — O que você quer com a gente? — O que você tentou me dar, — ele nos disse, encolhendo os ombros, mas eu ainda o conhecia bem o suficiente para saber que não ~ 189 ~


havia nada calmo ou indiferente sobre como ele queria retratar para nós. Não, ele estava fervendo, planejando. — E o que eu tentei dar a você? — eu perguntei, impaciente. — Uma sentença de prisão perpétua, — ele disparou de volta com a mesma rapidez. — O que, exatamente, você está tentando fazer? Nos moldar para algo? — Não. Não pense que uma gaiola roubaria tanto de você quanto de mim. Senti meus olhos rolarem com sua arrogância, com sua tentativa de arrastar isso, torná-lo o mais cheio de suspense possível. Mas eu não era mais a pequena Pudge que não falava nada. — Cuspa, Michael. Eu tenho coisas melhores para fazer do que ficar aqui ouvindo o seu discurso. — O quê? Um bolo no forno? — ele perguntou, pensando que jogar meu caminho escolhido de esposa e mãe na minha cara iria de alguma forma me ferir. O idiota. — Um bolo no forno definitivamente teria precedência sobre você. — Eu não estou te dando uma sentença de prisão perpétua. Não é bom o suficiente. Não vai te machucar o suficiente. Eu estou dando uma para seus filhos. Ele fez isso. Encontrou meu ponto fraco. Usando a única coisa que ele podia para conseguir que eu concordasse com o que ele quisesse, se ele deixasse meus filhos em paz. — O que você quer com eles? — Charlie perguntou, tom ainda aveludado, mas ouvi algo embaixo dele que eu não tinha certeza se tinha ouvido falar de verdade, não em quase vinte anos juntos. — Eu quero que você faça eles sofrerem. Minhas sobrancelhas se franziram, minha cabeça tremendo. — O quê?

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— Você ama seus filhos. Penso que você é tão superior aos crimes que lhe deram o estilo de vida que você gosta tanto. Imaginei que você quer coisas boas para eles. Especialmente aqueles mais sensíveis. Não precisei perguntar a quem ele se referia. Eli e Hunter. O que mais me surpreendeu foi que ele havia descoberto essas coisas. Especialmente depois do espancamento brutal que havia tomado nas mãos de um. Ele estava nos observando. Por quanto tempo, eu não tinha ideia. Mas frequentemente e perto. O suficiente para conhecer as personalidades de nossos filhos, o que eles eram e não eram adequados para nosso negócio, o que seus pais queriam para eles. — E? — Charlie perguntou, sua mão quase esmagando a minha. — E eu acho que eles precisam de um empurrãozinho nos negócios da família. — O quê? — eu perguntei, sobrancelhas puxando para baixo. — Essa é a decisão deles. — Um Ryan e Shane praticamente já tinham feito. Mas os outros, eles tinham seus próprios destinos para decidir. — Não mais. Agora é meu. E através de você. — E se dissermos não? — Charlie perguntou. — Se você disser não, se um deles desistir, todos pegam uma bala. E você pode viver para enterrá-los. Eu sabia melhor do que perguntar se ele estava falando sério, se havia outra opção. Michael não era do tipo que se curvava. — E você estará empregando Leon aqui, — continuou Michael, realmente estalando os malditos dedos, fazendo um homem entrar pelos fundos, alto, forte em seu terno preto, com olhos castanhos mortos e um cavanhaque asinino. — Como? — Charlie perguntou, a voz áspera. Porque ele sabia que estávamos fodidos. Porque não importava a reputação que Charlie tinha construído ao longo dos anos, a dele era uma pequena operação. Pelo som das coisas, Michael estava acumulando um exército que envergonharia nosso pai. ~ 191 ~


Não teria chance de nos mover contra ele. Nós sabíamos disso. E, pior ainda, ele sabia que sabíamos disso. Isso estava irritando Charlie. Tinha que ferir seu orgulho. Como um homem de negócios. Como homem em geral. Como um pai que não tinha como proteger seus filhos contra esse desgraçado. — Um executor, é claro. Para garantir que tudo seja feito de acordo com o padrão. Seu padrão. Até eu sabia o que isso significava. Os meninos não receberiam tratamento especial. Esperavam que fossem governados por um punho de ferro. E, pior ainda, ele esperava que Charlie participasse da prática mais feia do lado criminoso. Bater. Ele queria que nós batêssemos em nossos malditos filhos. O que é pior... não tínhamos escolha.

CHARLIE Vinte e Oito Anos Aconteceu. Eventualmente. A culpa se esvaiu quando os meninos começaram a florescer, fizeram nome para si mesmos, eventualmente começaram a usar seu dinheiro para investir em negócios legítimos que tomavam muito do seu ~ 192 ~


tempo, a agiotagem se tornava apenas parte de suas vidas, não a coisa toda como tinha que ser para mim por um tempo no começo. Leon tinha sido uma presença constante e chata que eu nunca poderia dar as costas, nunca poderia tropeçar na frente. Todo o tempo, Michael apenas continuou acumulando sua fortuna, seu exército. Mas ele manteve distância. Apenas usando seu espião para garantir que mantivéssemos o acordo. Tudo estava bem. Até que Hunt desapareceu. Nós tínhamos ficado doentes no começo, incapazes de entrar em contato com ele, não tendo certeza se tínhamos feito alguma coisa que tinha deixado Michael puto, afinal, que ele estava cumprindo suas ameaças. Não foi até que fomos a sua casa para encontrar seus armários vazios que finalmente entendemos. Ele teve o suficiente. Ele nunca foi feito para esse estilo de vida, estava se afogando, sufocando, se perdendo. E ele finalmente teve isto. E fugiu. — Charlie... — a voz de Helen chamava, aérea e espessa de alguma forma ao mesmo tempo, me dando um soco no estômago. Porque nós dois estávamos pensando a mesma coisa. Se Hunt fosse embora, Michael pensaria que estávamos ferrando com o negócio. Ele colocaria uma bala nas cabeças de Ryan, Eli, Mark e Shane por isso. — Eu sei, baby, — eu disse, passando um braço ao redor dela, puxando-a para perto. — Vamos manter isso somente entre nós. Peça para os garotos tentarem encontrá-lo. Diga a Leon que está doente ou fora da cidade em um trabalho. — Se não o encontrarmos rapidamente...

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— Eu sei, — eu concordei, respirando fundo. — Eu acho que é hora de contar aos garotos. — Sobre Leon? — Sobre tudo isso. É hora de eles saberem. É a vida deles que está em jogo, afinal de contas. Eu sabia que ela não queria que eles soubessem. Era a única coisa em que ela realmente punha o pé no casamento, intransigente, sem vontade de ouvir argumentos opostos. Ela estava apavorada com os garotos pensando diferente dela. Por matar o pai dela. Por enquadrar o irmão dela. Então, por mentir sobre isso. — Eu sei, — ela concordou, exalando tanto que só poderia ser chamado de suspiro quando ela enfiou a cabeça debaixo do meu queixo. — Eles não vão pensar em você de forma diferente, — eu prometi, mesmo que não tivesse ideia se isso era verdade.

HELEN Alguns meses depois Eles não tinham pensado de forma diferente de mim, esses homens que frequentemente tinham sangue sob as unhas. Mas eu pensei diferente de mim. Não é certo no início, envolvida no abraço carinhoso de filhos que finalmente me entenderam, minhas raízes, minhas motivações na vida. Mas quando Shane encontrou Hunt. Quando ele o encontrou e o arrastou para casa. Quando fomos forçados pela presença sempre constante de Leon em espancá-lo por pensar que ele poderia sair, fazer nossos filhos espancarem um irmão que amavam. Quando ele nos contou o quão infeliz ele tinha sido, o quanto se ressentia de ter sido forçado a um estilo de vida que não lhe convinha, como havia encontrado o amor. ~ 194 ~


Uma parte do meu coração desmoronou. E percebi que Michael tinha feito exatamente o que pretendia. Ele nos obrigou a colocar uma sentença de prisão perpétua nos meninos. Eu não era muito de chorar. Mas eu chorei nos braços de Charlie naquela noite, odiando a mim mesma, odiando meu irmão, odiando essa maldita vida que eu tinha sido a única a sugerir em primeiro lugar. Eu acordei cedo, com Charlie ainda dormindo profundamente. Eu coloquei gelo nas minhas pálpebras, olhando para o meu rosto até que ficou borrada em torno das bordas, até que eu parecia estranha. Então peguei minha bolsa, entrei no carro e dirigi. Eu fiz questão de nunca passar pela minha casa de infância, nunca deixar essas memórias me ultrapassarem. Helga na cozinha fazendo madalenas Earl Grey que eu acabei fazendo para o meu marido e filhos. Minha mãe borrifando spray contra monstro debaixo da minha cama durante a noite. E então, é claro, as memórias muito mais frequentes, vivas e feias. Muitos delas envolviam o homem que eu pedi para ver quando estacionei na garagem onde costumava estacionar meu Firebird de segunda mão ao lado dos carros mais novos e brilhantes do meu pai e do irmão. — Quem é você? — perguntou um dos guardas na porta. — Irmã dele, — eu disse, a voz fervendo, observando como ele estava ereto, correu para dentro para dizer a Michael que eu estava lá. Leon foi quem saiu para me receber. Fui levada por corredores, outrora familiares, mas redecorados para se adequar ao gosto reconhecidamente melhor de Michael, combinando com o estilo de casa de campo espanhola, mas onde isso deveria ter me tornado quente e convidativa, tudo que senti foi frio quando entrei.

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Eu avistei uma mulher na cozinha, cantarolando enquanto ela rolava a massa sobre o balcão, e não pude deixar de me perguntar se seu destino seria muito parecido com o de Helga, uma vida inteira limpando o sangue apenas para acabar com uma bala no cérebro em agradecimento. Mas eu reduzi esses pensamentos quando fui conduzido para o que costumava ser o escritório de meu pai, as cores profundas e opressivas. Michael arrancara as estantes de livros, arrancara os lambris, pintando todo o espaço com uma cor creme e arejada. O chão tinha sido arrancado também, pintado de um bordo mais quente que combinava com a enorme mesa executiva que ele agora estava atrás, erguendo o queixo, observando-me entrar como se ele fosse algum grande rei e eu o humilde servo. Que, considerando quantas vidas ele controlava, a minha e dos meus filhos, incluídas, não estava tão longe assim. — Helen, — ele cumprimentou, acenando com a mão para seu homem sair, fechando a porta atrás dele. — Eu assisti meu filho ter uma surra na noite passada. — Eu comecei, a voz tão morta quanto o meu coração estava sentindo naquele momento. — E não fiz nada para impedir isso. — De acordo com o nosso acordo. — Sim, sobre isso, — eu disse, levantando o queixo um pouco. — Não vai mais funcionar para mim. Ele começou a rir antes de perceber que eu estava falando sério, fazendo seus lábios se curvarem em um sorriso de escárnio. — Bem, para ser franco, isso é muito ruim. Senti então como me senti no quarto do motel que, uma noite, quando estava sozinha e alguém pensou que poderia tirar vantagem de mim. Como me senti quando um dos clientes de Charlie chegou ameaçadoramente perto do meu bebê. Como eu tinha me sentido quando estive nesta sala pela última vez, quase trinta anos antes. Esse desejo animalesco. Muito parecido com o cachorro que Charlie uma vez me comparou também. ~ 196 ~


Selvagem. Raivoso. E se houvesse uma coisa que todos nós sabíamos sobre cachorros, as mães não parariam em nada para proteger seus filhotes. Mesmo que seus filhotes tivessem cerca de trinta anos e fossem capazes de se cuidar a maior parte do tempo. Só desta vez, esta última vez, era meu trabalho garantir sua segurança. Minha mão se enrolou em si mesma, meus dedos se aproximando da minha manga perto do meu pulso, sentindo o final disso. Algo que Charlie havia dado a todos os garotos. Algo que ele me deu também. Um simples canivete. Mas resistente. Afiado. Eu tinha espetado meu dedo apenas manipulando-o uma vez, sangrando por uns bons quinze minutos, só depois de perceber que tinha cortado a ponta do meu dedo. Ainda estava branco e cheio de cicatrizes, parecia estranho ao toque. Isso causaria danos. Muito dano. Mas primeiro, eu tive que me fazer parecer menos uma ameaça. Então eu poderia chegar perto. Então eu poderia fazer o que eu precisava fazer. Não, não apenas precisava. Eu queria isso Eu queria fazer isso. O sangue percorreu minhas veias, quente o suficiente para pegar fogo. — Por favor, — eu implorei, deixando minha voz alta e histérica, um som que eu nunca poderia ter ouvido antes, mas o tirei de algum lugar de dentro de mim, junto com o brilho das lágrimas nos meus ~ 197 ~


olhos. — Por favor, apenas deixe-os viver a vida que eles querem, — eu continuei, movendo-me alguns metros ao redor do lado da mesa antes de fazer uma pausa. — Você não precisa fazer isso, — acrescentei, esticando as duas mãos, fingindo enxugar as lágrimas do rosto. — Eu não preciso. Eu quero. E essa foi a faísca que acendeu a chama no interior. Meus dedos encontraram a lâmina, puxaram e abriram antes que ele pudesse entender o movimento. Eu fechei os dois pés à esquerda entre nós, pressionando a palma da minha mão na parte inferior do queixo com uma mão enquanto mergulhava com a outra. Não cortando. Esse era o erro com a carótida. Pessoas cortavam. Elas precisavam mergulhar. Então eu mergulhei. Então observei o sangue jorrar, rápido escorrendo em meus dedos antes de me afastar.

e

incontrolável,

Eu observei por alguns segundos enquanto ele gorgolejava, a garganta se enchendo de sangue ao invés de ar. Quinze, vinte segundos no máximo. Isso foi tudo o que levou para ele desmaiar, o corpo batendo no chão. Eu não precisava ficar para ver seu peito parar de subir. Isso seria apenas mais uns quarenta segundo ou mais. Tinha acabado. Tudo finalmente acabou. Limpei o sangue da lâmina na camisa dele, enfiei-o na manga e fiz meu caminho até a porta. Leon ainda estava do lado de fora da porta, me olhando curiosamente quando saí, o nariz se contorcendo como se ele pudesse sentir o cheiro do sangue, mesmo antes de seus olhos se moverem para minhas mãos manchadas de sangue.

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— Não se preocupe. Acabou, — eu disse a ele. — Se você for esperto, você será o dono dos outros homens, reivindicará seu lugar e seguirá em frente. — Seu queixo levantou, me dizendo que eu estava certa em oferecer isso a ele. — Você nunca me viu aqui. — Viu quem aqui? — E você deixa a minha família em paz. — Eu nem sei quem você é, — ele disse, afastando os anos em que nos espionava. Mas isso era tudo que eu precisava ouvir. Com isso, saí. Quando cheguei em casa pela porta dos fundos, tomando o cuidado de usar a dobra do braço e cotovelo para fazê-lo, Charlie estava na cozinha, a testa levantada. Ele sabia. E ele sabia sem olhar. — Você está bem? — Eu estou... acabou, — eu disse a ele, dando-lhe um aceno de cabeça, mesmo quando ele colocou a caneca para baixo para que pudesse ligar a água. — Vamos. Vamos limpar, — ele disse, acenando para mim. — Cadê? — ele perguntou. Eu soltei minha manga, sacudindo, vendo o canivete cair na pia. — Eu vou me livrar disso, — ele me disse, indo para trás quando deixei a água correr pelas minhas mãos, agarrando a bainha da minha camisa. — Braços para cima, — ele exigiu. Meus braços imediatamente concordaram, e ele me despiu da minha camisa, enrola-a do avesso, enfiando-a em um saco de lixo junto com o canivete antes de se mover atrás de mim novamente, braços estendidos para me ajudar a esfregar o meu, raspando minhas unhas com as pontas dele, tendo feito isso com mais frequência do que eu, tendo assim alguma habilidade nisso. — Estamos todos livres, — eu disse a ele com uma voz pequena, sentindo o peso de outra vida em meus ombros. — Estamos, — ele concordou, enxaguando os dedos, acariciandoos em um pano de prato, em seguida, envolvendo os braços em volta de mim, pressionando um beijo no meu ombro nu. — Você fez isso, — ele me lembrou. — A mulher mais incrível que eu já conheci. A mais fodida desta família, e ninguém sabe disso.

~ 199 ~


— Você sabe disso, — eu disse a ele, sentindo suas palavras se moverem sobre mim como uma pomada de cura. — Ei Charlie, — eu disse depois de um longo momento. — Sim, baby? — Eu acho que estou precisando de alguns... cuidados, — eu disse, sentindo meus lábios puxarem para cima no profundo estrondo em seu peito. Senti sua mão deixar minha barriga, movendo-se para pressionar no meio do meu peito. — Bem, você ainda está respirando, — ele disse com um sorriso em sua voz antes de abaixar atrás de mim.

***

Foi talvez uma semana depois quando estava andando na rua quando o vi novamente. Movendo-se em minha direção, a cabeça se abaixou para o lado como tantas vezes fazia, o ouvido quase tocando seu ombro. Os anos tinham cercado Connor, devido ao estresse do trabalho e, eu imaginei, com um coração pesado, uma série de romances malsucedidos. Mas tal era o destino de muitos homens de bom coração na polícia. Homens que se casaram com os empregos, se comprometeram com eles mais plenamente do que com suas mulheres. — Helen, — ele disse, me dando um sorriso caloroso e familiar. — Connor, — eu o cumprimentei de volta, enviando-lhe um sorriso também, um, pelo amor dos velhos tempos. Ele era a minha única ponte entre a minha antiga vida e a minha nova vida, a única pessoa que me conhecia antes mesmo de eu saber que coisas como uma nova vida fossem possíveis. Para isso, ele sempre teria um lugar especial no meu coração. — Eu tenho alguns relatórios hoje sobre alguém desaparecido, — ele começou, a sobrancelha levantada. — Seu irmão. — Sério? — perguntei, fingindo ignorância, embora nós dois soubéssemos exatamente o que tinha acontecido. Ele ainda era policial. Eu estava me protegendo. E ele também. De ter que me cobrir. Pelo que Charlie disse, Collings era um dos poucos policiais justos no Departamento de Polícia de Navesink Bank. Eu não queria ser a razão pela qual ele perderia essa reputação. — Imaginei. ~ 200 ~


Seus lábios se curvaram ainda mais, aquele homem que entendia as áreas cinzentas da vida, que sabia que algumas coisas que eram ilegais ainda eram necessárias. — Você, Charlie e os meninos estão livres. — Nós estamos. — Estou feliz por você. Eu sorri, balançando a cabeça um pouco. — Gostaria que as coisas fossem diferentes. Eu gostaria que pudéssemos ser amigos, Connor. — Somos amigos, — ele corrigiu, balançando a cabeça. — De longe. Eu sempre me importo com você. E por quanto tempo eu puder, tanto quanto puder sem ultrapassar as linhas, eu vou cuidar de Charlie. E os garotos. Por você. — Você é muito bom com as palavras, Connor, — eu disse a ele, apertando o braço dele. — Eu sempre vou me importar com você também. — Mãe! — A voz de Hunt chamou, me fazendo virar. — Você precisa ir. — Hunter vai trazer uma garota para casa, — eu disse a ele, incapaz de segurar o sorriso. Mesmo se eu quisesse. O que eu não quis. — Você finalmente conhecendo-me tão bem.

terá

essas

filhas,

ele

concordou,

— Dedos cruzados. Os jantares de domingo estão prestes a ficar muito mais interessantes.

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Epílogo HELEN Jantar de domingo Presente Trinta e oito anos. Não parecia nada. Como um piscar de olhos. Como eu parei para recuperar o fôlego quando os meninos eram adolescentes, e de repente todos eles tinham suas próprias famílias. Era surreal pensar em nossas vidas em termos de anos. Tantos ainda não são suficientes. — Helen, — a voz de Fee me tirou do meu devaneio. — Você está bem? — ela perguntou, as sobrancelhas franzidas um pouco. Eu não era de me ausentar, de sonhar acordada. Mas esse jantar especial de domingo caiu no meu aniversário e de Charlie. Isso estava me deixando estranhamente sentimental. As garotas estavam aqui como sempre, ajudando-me a preparar uma refeição que tinha que alimentar mais bocas a cada ano. — Sim, apenas pensando, — eu concordei. — O que eu perdi? — Nós estávamos discutindo plugues, — Peyton anunciou em voz alta, despreocupada, como sempre fazia, com a barriga grande e crescente, coberta por uma camisa que tinha um garoto em pé em um altar cercado por seus brinquedos, um pentagrama gigante no pódio diante dele com as palavras vamos começar um culto! em negrito ao lado dele. A maternidade não a acalmaria. E eu não poderia estar mais feliz com isso. — Autumn conseguiu um novo carregamento deles na loja, — ela acrescentou, colocando vagens em uma tigela com a praticidade de incontáveis jantares de domingo fazendo exatamente a mesma coisa. ~ 202 ~


— Por que tenho a sensação de que há algo de especial nesses plugues? — eu perguntei, sorrindo pelo jeito que as bochechas de Dusty e Savvy ficaram um pouco rosadas. Mesmo depois de todas as vezes em que discutimos assuntos delicados, elas nunca conseguiram fazer isso com a facilidade das garotas como Fee, Peyton, Lea e Autumn. — Eles têm punhos de aço inoxidável, — Autumn forneceu um sorriso quando ela mostrando os dentes branco, a suavidade chegando a todos os lugares como costumava acontecer. — Punhos? — Dusty perguntou, parecendo preocupada. — Por que aço inoxidável? — Lea perguntou. — Para congelar ou aquecer antes, — Peyton nos informou. — Estou muito aberta à experimentação, — disse Scotti, com as sobrancelhas franzidas, — mas não consigo imaginar que um punho inteiro seja necessário. — Oh! Eu tenho algo para mostrar a você! — Peyton disse, o rosto radiante, pegando seu telefone. — Não, — Autumn disse automaticamente. — Não o quê? — eu perguntei, amando como essas duas sempre eram capazes de saber o que estava na mente uma da outra o tempo todo. — Ela vai mostrar o que acontece quando a penetração anal é feita com muita frequência. — Eu não quero ouvir isso, não é? — Savea perguntou, parecendo sombria, preparada para o inevitável. — Quando nossas conversas precisaram se inclinar para prolapsos? — Lea perguntou, franzindo o rosto. — E Peyt, querida, por que você acha que alguma de nós quer ver isso? — Você está perguntando isso a alguém que colocou 2 Hookers e 8 Ball em sua lista de entrega, — Scotti nos disse. — Ei, — disse Peyton, apontando uma vagem para Dusty. — Ela é a única que exigiu que eu tivesse este “plano de parto” para começar. — Sim, mas a música deveria ser reconfortante, — lembrou Dusty. — O que não é reconfortante sobre a Mindless Self Indulgence? — ela atirou de volta, olhando-a com atenção. — Eu acho que você nunca chegou ao Pussy Liquor, não é? ~ 203 ~


— Você será a primeira mulher expulsa de um hospital no meio de seu parto, — declarou Autumn. — Os garotos já fizeram suas apostas no sexo? — Perguntou Savvy. — Seja qual for a aposta de Mark, escolha o oposto, — disse Scotti, sorrindo, todos nós conhecendo seu histórico terrível de perder a aposta no gênero a cada maldito tempo. — Ei, você ouviu? — Peyton perguntou, querendo mudar de assunto. Ela não gostava de falar sobre gravidez depois que descobriu como o parto poderia ser. Eu pensei que tinha mais cinquenta anos antes de alguém me ver ir ao banheiro. Isso foi o que ela disse depois de ler um dos livros que Dusty lhe dera. Oh, querida, Fee interveio: Você está prestes a ser uma mãe. Você não vai ao banheiro sozinha pelos próximos oito anos ou mais. — Nós ouvimos o quê? — Savvs perguntou, olhando para cima do anel em seu dedo, ainda não acostumada a ver o diamante brilhante lá. — Nixon está trazendo sobrancelhas levantadas.

um

encontro,

ela

declarou,

Porque, bem, ninguém pensou que veríamos o dia. Kingston e Rush? Certo. Mas Atlas e Nixon? Não muito. Então, novamente, eu comecei a pensar exatamente sobre meus filhos, antes que eles me trouxessem para casa mais filhas para amar, para ensinar como assar madalenas Earl Grey. E fale sobre plugue anal. Porque essas eram as garotas que meus garotos trouxeram para casa. E eu amei muito isto. Meninas fodidas em suas próprias maneiras, criando outra geração de garotos infernais e, bem, garotas infernais também, se tivéssemos algo a dizer sobre o assunto. — Eu estou velha demais para ficar presa lá fora, — declarou Becca, entrando com toda a exasperação que uma garota de quatorze ~ 204 ~


anos poderia fazer. Que, como qualquer um que conhecesse uma garota de 14 anos, era muito. — Eu quero estar aqui onde é divertido. — Divertido? Estamos fugindo, — declarou Fee, levantando o copo de vinho, tomando um gole exagerado. — Eu ouvi você rindo do porão, — Becca disse a ela, levantando o queixo um pouquinho. — O que foi tão engraçado? Poderíamos ser um bando de mente aberta, mas todos concordaram em silêncio que quatorze era um pouco jovem demais para saber que tínhamos quase nos ridicularizado sobre a história de Fee sobre a peripécia de Hunt no corredor de atendimento feminino enquanto tentava descobrir que suprimentos conseguiria para ela. Não, não, Fee ofegou, segurando seu estômago, o melhor foi quando ele me mostrou a caixa para o copo menstrual pensando que era... ela parou, rindo demais para ir em frente, algum tipo de plugue para que você possa apenas colocar o dedo no meio, empurrá-lo e segurar todo o sangue durante todo o dia. Como se fosse uma represa, você pode simplesmente parar. Eu cuidadosamente expliquei como isso realmente funcionava, perguntando como ele achava que poderia funcionar de outra maneira. Ele disse que achava que era alguma inovação nova e me disse para cuidar do meu “suporte vaginal místico”, e essas foram suas palavras, itens para mim da próxima vez. — Tudo bem. Não me diga, — disse Becca, jogando o cabelo por cima do ombro. — O tio Shane me disse para lhe pedir que explicasse o seu trabalho para mim, — continuou, fazendo o braço de Fee parar com o vinho até a boca. — Então, — ela começou, a experiência com essa coisa de mãe, tão difícil de tropeçar. — Você sabe como mamãe é uma mulher jovem e vibrante no auge de sua vida? — Mãe... — Becca gemeu, já envergonhada. — E ela ainda fica menstruada todos os meses. — Oh, Deus... mãe... pare. — Bem, às vezes pega a mamãe desprevenida ainda. E precisada desesperadamente de uma pilha de Kit-Kats, e ela precisa que o papai vá até a loja para... — Ok, ok. Eu vou! — Becca disse, erguendo as mãos enquanto saía da cozinha.

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— É divertido quando elas estão na idade em que você pode constrangê-las, — declarou Fee. — Na semana passada eu cumprimentei seu grupo de amigos em uma túnica de seda felpudo com o meu Não, policial, eu não matei meu marido rico, de salto alto, e fui pegar uma lata de chantilly da geladeira. Ela ficou da cor de beterraba. Eu e Hunt apenas revezamos o spray em nossas bocas junto com xarope de chocolate enquanto assistíamos reprises de Dragnet, mas, Deus, foi a sugestão disso que valeu a pena o olhar em seu rosto, eu queria ter tirado uma foto para provocá-la para sempre. — Mãe, — disse Shane, parado na porta, sabendo que era uma zona proibida para homens enquanto estávamos nos preparando. — Sim, bebê? — eu perguntei, olhando para cima das batatas que estava descascando. — Tem alguém na porta. — E... — eu disse, revirando os olhos. — Ele diz que está aqui para o jantar. — De novo, e? — eu perguntei, sabendo exatamente quem era, mas aproveitando o desconforto do meu filho. Como Fee, nunca me cansaria disso. — É Collings. Detetive Collings. — Da última vez que verifiquei, ele estava aposentado, — eu disse, encolhendo os ombros. — Então ele é apenas Connor agora. — Você realmente o convidou? — Eu realmente o convidei, — eu concordei, assentindo. A confusão de Shane apenas se aprofundou. — Ele trouxe um encontro. — Quanto mais, melhor, — eu concordei, mas senti meu coração inchando com a ideia de que ele finalmente encontrou alguém digno dele. — Por que você está aqui quando deveria estar servindo uma bebida? — eu perguntei. — Eu te criei sem boas maneiras? — Não, senhora, — ele disse, correndo para fazer o que fora instruído. Peyton soltou um suspiro sonhador.

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— Um dia, espero que meus filhos adultos se mijem com medo de mim, — ela disse, sorrindo um pouco quando joguei uma casca de batata nela. Foi uma hora depois, quando finalmente todos começamos a entrar na sala de jantar, a mesa já estava cheia de pilhas de comida. Meus meninos nunca pareciam perder o apetite, e tínhamos vários meninos crescendo com ossos ocos que precisavam de recheio constante. Nós quase nunca tivemos muitas sobras. — Feliz Aniversário, baby, — Charlie disse, chegando por trás de mim, colocando a cabeça no meu ombro, seus braços se apertando em volta da minha cintura. Minhas mãos se fecharam sobre as dele, apertando. Nós não dissemos nada, apenas ficamos ali, observando nossos meninos entrarem, sentando as crianças nos assentos, depois tendo que separá-los quando eles se opuseram em voz alta a serem colocados ao lado de seus irmãos ou muito longe de seus primos, ou qualquer objeção que crianças poderiam ter sobre onde eles se sentaram em uma mesa. Que eram muitas. Observamos quando Eli deu um beijo na têmpora de Autumn enquanto ele passava. Quando a mão de Hunt roçou a parte inferior das costas de Fee, ela se inclinou para ouvir o que Little Eli disse para ela. Scotti pressionou a cabeça no braço de Mark enquanto ele pegava a faca do lugar de uma das crianças. Pensando que ninguém estava olhando, ou simplesmente não se importando, a mão de Shane deu um aperto em Lea antes que ele a ajudasse a sentar. Mais perto de um canto, a mão de Ryan estava se fechando sobre Dusty que estava em torno de sua garganta, suavemente abaixando-a, beijando os nós dos dedos, em seguida, inclinando-se para sussurrar em seu ouvido até que ela começou a respirar normalmente novamente. Nossos meninos. As suas esposas. Então, muito amor. Meu coração, já tão cheio, parecia inchar mais no meu peito, vendo-os interagir. Meus olhos se dirigiram para King e Savea, tentando arrastar seu cão infernal de volta para o quintal antes que ele pudesse roubar comida dos pratos de qualquer um. Atlas estava mostrando a Little Eli ~ 207 ~


um vídeo em seu celular, ambos rindo. Nixon e Rush estavam tentando aliviar suas mulheres do caos da sala. Em frente a eles, Peyton bateu a mão de Sugar longe de sua barriga, tendo uma implicância sobre qualquer um que a tocasse. Mas Sugar se inclinou, beliscou a orelha e colocou a mão lá novamente, esfregando onde seu amor transbordou por fazer outra vida. Os braços de Charlie me apertaram quando vi Collings, sua mão no joelho de uma mulher ao seu lado, uma mulher que observava seu perfil como se tivesse pendurado a lua enquanto ele enchia sua bebida. — Deus, — eu disse, tentando exalar, para aliviar o peso do meu peito de um coração grande demais para o pequeno espaço em que residia. — Nós criamos tudo isso, — eu disse, me admiração claramente em minha voz. Não foi um caminho fácil. As lombas de velocidade foram suficientes para derrubar nosso chassi e nos paralisaram na estrada durante dias, semanas, meses e até anos. Havia sangue, dor e lealdade. Mas mais, muito mais, havia beleza. Na maneira em que nosso amor era demais para ser contido, transbordando em cinco garotos perfeitos, que por sua vez encontraram o amor profundo o suficiente para garantir um legado, transbordando, criando gerações futuras de Mallicks, cujo legado seria o dos livros. — Sabia que chegaria a isso a primeira vez que eu te beijei, — Charlie me disse, os lábios roçando minha orelha quando fez isso. — Provei o para sempre em seus lábios. Este homem. Não havia palavras para o quanto eu o amava. A profundidade era quase assustadora quando pensava nisso às vezes. Sem fundo. Nunca termina. — Eu te amo, — eu disse a ele, as palavras muito simples para o que eu sentia, mas Charlie me conhecia o suficiente para entender a profundidade do meu tom. — Eu também te amo, baby, — ele me disse, abrindo a boca para dizer algo mais, mas não teve a chance.

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Porque suas palavras foram abafadas por um som familiar, que eu conhecia de várias décadas atrás, quando eu tinha cinco garotos famintos ao redor da minha mesa de jantar, esperando não tão pacientemente para que eu servisse a comida. Mãos fechadas em torno de garfos. Punhos batendo contra a madeira da mesa. Fazendo utensílios de vidro oscilarem ameaçadoramente. Como agora duas gerações de Mallicks exigiram ser alimentadas. Charlie me deu um aperto. E tomamos nosso lugar na cabeceira da mesa.

Fim!!!

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Profile for Jessica Rosa

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