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Jessica Gadziala Grudge Match Livro Único

Tradução Mecânica: Seraph Wings Revisão Inicial: Mika Hanazuki Revisão Final: Lili Wings Leitura: Aurora Wings

Data: 10/2018

Grudge Match Copyright © 2017 Jessica Gadziala ~2~


SINOPSE Um clube de luta clandestina. Uma mulher que não deveria estar lá. E o homem que o possui.

Ross Ward está preso pelas correntes de seu passado das quais não consegue se livrar, deixando-o viver na escuridão, separado do mundo ao seu redor, e um trabalhador obsessivo com realmente apenas uma regra: cuide somente da sua vida. Até que uma noite, houve Adalind Hollis - assustada, confusa, precisando de ajuda. E pela primeira vez, ele não conseguiu convencerse a se afastar, cuidar de sua própria vida. Mesmo depois que ela recebeu o cuidado que precisava, ele não conseguia manter-se afastado. Mas mantê-la perto significava que, eventualmente, teria que deixá-la entrar, teria que lhe contar sobre os horrores do seu passado, e esperar que pudesse aceitá-los. Mas mesmo que ela abraçasse o seu passado, ela poderia aceitar o seu plano de uma vingança brutal e sangrenta contra o homem que a machucou?

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Capítulo Um Outro dia, outros dez mil dólares. As noites de luta quase sempre exigiam minha atenção até o nascer do sol. Fazia parte da profissão quando você dirige um ringue de luta clandestino. Não havia regras incômodas sobre quando eu tinha que parar de servir álcool, pois ninguém sabia que eu o distribuía como água. Isso significava que as pessoas ficavam perambulando muito tempo depois que o sangue foi escoado, e os lutadores fossem para casa. Passei a mão pela barba no meu rosto, pegando a pilha de notas e colocando-as no cofre sob a mesa. Foi uma boa noite. A maioria delas era ultimamente. Se houvesse uma coisa que você pudesse contar com as pessoas pagando, desde os dias do Coliseu1 era a brutalidade. A sociedade não estava ficando mais violenta. A violência estava ficando cada vez mais televisionada. Acho que não conta a meu favor que eu me sentei lá e capitalizei sobre as hordas sanguinárias como um imperador romano ao lado da arena. Mas negócios eram negócios. E eu cuidava dos meus homens. Então, se eles quisessem colocar seus corpos em jogo no ringue para ganhar algum dinheiro extra, eu deveria me importar? Nós forramos os nossos bolsos. — Ei, chefe, — disse Igor, entrando pela porta do escritório. Eu olhei para cima, verificando a hora na parede. 1

Coliseu: Arena Romana de luta.

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Quatro e cinco. — Sim? — Nós limpamos tudo. Os bartenders estão prontos para ir. — As bartenders do sexo feminino. Que ele tinha ordens de acompanhar até seus carros. E ele provavelmente queria sair também. — Sim, vá em frente. Estou terminando aqui também, — eu concordei, fechando o cofre. — Boa luta, — acrescentei quando ele se virou. Igor era um dos meus melhores lutadores, era uma massa sólida de músculos gigantescos, de longos cabelos louros. Ele pode não ser o mais esguio dos meus homens, mas o que lhe faltava na velocidade, compensava em força bruta. Ele ganhou sua luta esta noite contra um dos mais novos e ávidos lutadores, Kenny. Ganhar, perder, todos nós fazemos dinheiro. Ouvi o estalar dos saltos seguidos pelo barulho, e o clique das portas de metal pesado fechando quando Igor levou as meninas para o andar de cima e para fora. Levantei-me, pegando meu copo vazio de bourbon, depositando-o na prateleira debaixo do bar antes de fazer minhas rondas. Hex exigiu muito trabalho, afinal, era o porão de uma velha escola abandonada, com paredes de concreto, pisos de cimento e um cheiro perpetuamente mofado. Paredes subiram, pisos de madeira caíram, um longo e escuro balcão foi criado em toda a volta, com estantes traseiras totalmente abastecidas com torneiras, mesas e áreas com assentos foram montadas. Verdadeiramente, se não fosse pela gaiola de combate elevada hexagonal gigante, poderia parecer uma boate elegante. Eu apaguei as luzes, abrindo as portas escolares pesadas que levavam direto para uma escada que saía para a escola ou para fora no estacionamento. A parte da escola em si ainda estava vazia, apenas salas que lembravam de um tempo passado. Eu ainda estava debatendo quais eram as minhas opções para isso. Ter um negócio próspero e ilegal no porão, que ficava turbulento a qualquer hora, parecia limitar minhas opções para o espaço. ~5~


Eu descobriria isso eventualmente. O estacionamento estava deserto, exceto pelo meu carro esportivo preto, solitário e elegante. Eu o destravei, entrando e ligando o motor. Estava começando a sair quando meus faróis exibiram algo atrás da lixeira, algo que não se encaixava ali, algo que parecia suspeito, como um pé humano. Eu parei o carro. — Apenas a merda que eu preciso, — rosnei, me movendo para sair. Talvez isso fosse insensível, essa pessoa estava atualmente - ou tinha estado - viva em algum momento. Tragédia humana e toda essa merda. Mas aqui era Navesink Bank. Corpos apareciam. Corpos apareciam com frequência. Era o que acontecia em um antro de atividade criminal, com sindicatos que variavam de gangues de baixo nível, MCs traficantes de armas, e a máfia italiana local. Pessoas eram mortas. Não havia razão para ficar todo pesaroso sobre essa merda. Eu peguei uma lanterna do compartimento lateral na minha porta e saí em direção à lixeira. A luz brilhou, captando o que era, de fato, um pé humano. — Oh, droga, — eu rosnei, vendo a pequena sapatilha de balé rosa bebê, de couro falso, ao lado de um pé pequeno, com unhas pintadas de azul como um ovo de Robin2. Uma mulher. Uma coisa era eliminar um cara que estava pisando em seu território, ameaçando seus negócios, chutando lama em seu nome. Era completamente diferente colocar suas mãos em uma mulher. 2

Robin: Pássaro americano. Sua casca sendo de tom azulado ciano.

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A luz moveu-se para cima, pegando a saia levantada cor-de-rosa de seu vestido, já curta, tão empurrada para cima, que expunha não apenas todas as coxas, mas também a borda da calcinha de renda magenta. Mordi minha bochecha enquanto a luz se movia sobre seu peito, certo de que ia estar imóvel, certo de que era uma noite em que eu teria que ligar para a polícia e passar o tempo respondendo perguntas pelas poucas preciosas horas de sono que eu teria normalmente obtido. Mas lá, sob o material fino, o peito dela estava subindo e descendo. Ainda bem. A luz se moveu mais alto, pegando as pontas do seu cabelo castanho-claro ondulado que se espalhavam ao redor do rosto dela. Porra. E que rosto. Lábios cheios e um tanto grandes, maçãs do rosto proeminentes, nariz reto, sobrancelhas um tanto naturais, o que era refrescante. Na verdade, como um todo, ela parecia não ter quase nenhuma maquiagem, exceto por um pouco de rosa nos lábios. Linda. Literalmente, a única coisa que estragava era a profunda mancha roxa e vermelha no queixo dela. E, bem, quando você trabalhava no meu negócio por tempo suficiente, você vinha a saber tudo sobre golpes e nocautes. Alguns tentavam ser um herói e iam direto-no-queixo. Mas a menos que você fosse o tipo maciço como Igor era, isso nunca iria acontecer. Punho ao lado da cabeça funcionava se você aplicasse força suficiente. Mas a maneira mais fácil de derrubar alguém? Dê um gancho sobre a parte debaixo do queixo. Nocaute instantâneo. Será que ela teria apagado antes de cair no chão. Mas será que ela acordaria. ~7~


A menos que... Ajoelhei-me, virando a cabeça ligeiramente, passando a mão por trás, voltando vermelha e pegajosa, cheirando a cobre. Sangue. Ela bateu a cabeça na beira do meio-fio já que não pode evitar a queda. Nada de policiais hoje à noite, então. Apenas o hospital. Fale-me sobre não ir pra cama. Eu me abaixei, deslizando as mãos por um corpo que parecia pesar muito pouco, então lentamente a puxei para cima, descansando o lado da cabeça contra o meu ombro, sabendo que ela estava espalhando sangue por todo o meu terno cinza, e no meu banco do carro, quando a abaixei e a prendi ao cinto. Eu estava indo só deixá-la. Esse era o plano. Se havia uma frase que você tinha que ter em mente na minha cidade, era ‘Não é da minha conta’. O que quer que a levou estar atrás de uma lixeira não era da minha conta. Embora eu pretendesse acessar as câmeras quando conseguisse dormir um pouco, já que era a minha maldita propriedade, e ninguém deveria estar causando problemas nela. Havia consequências para essa merda. Provavelmente envolvendo alguns dos meus homens aparecendo na porta de alguém. Mas essa era a extensão disso. Então eu estava chegando ao hospital, saindo, em seguida, levantando-a novamente, ela começou a ficar acordada. Aqueles olhos verdes claros, sem foco e aflitos, olharam para mim. E de repente se tornou da minha conta.

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Capítulo Dois Adalind Sabe aquela hora que você está suavemente em algum lugar entre o sono e o despertar, onde tudo tem margens suaves e cores claras? Minha mãe chamaria de hora intermediária. Aquele lugar ao qual você se agarra pela manhã quando você acorda vinte minutos antes do seu alarme, sabendo que você pode confortavelmente mergulhar na doçura lenta desse estado. Eu devo ter estado nisso. Exceto, possivelmente, um pouco mais adormecida do que acordada. Vendo como eu estava obviamente sonhando. Certamente não era a minha vida real onde eu estava sendo cuidadosamente arrastada para fora de um carro quente, então aninhada contra o material liso de um terno caro, o lado do meu rosto descansando em um pescoço que cheirava a homem e uma loção pósbarba suave e cara, com os braços sob os meus joelhos e ao redor das minhas costas, firme, mas de alguma forma me segurando gentilmente. Meus olhos se abriram. Ou, pelo menos, parecia assim no sonho, inclinando a cabeça para olhar para o meu príncipe encantado. Exceto que ele não parecia exatamente um príncipe encantado. É verdade que ele era lindo. De uma maneira romana, extremamente perfeita, com a sua mandíbula incrível, nariz grande, sobrancelhas fortes e lábios finos, mas não feios. Seu cabelo era escuro, assim como a abundância de cílios que ele tinha emoldurando seus olhos quase negros. Ele certamente tinha a matéria-prima para ser um príncipe encantado. Exceto, naqueles olhos amorosamente emoldurados, havia algo ~9~


que fez um arrepio percorrer minhas entranhas, fez eu me sentir um pouco menos como se estivesse sonhando. Então, o que desencadeou como esse pensamento, o sono foi recuando como um nevoeiro se dissipando, fazendo o entorpecimento silencioso parecer passar. A repentina investida da dor fez todo o meu corpo se agitar em seus braços enquanto ele olhava para mim. Meu queixo estava dolorido. Meu pescoço tinha uma estranha dor aguda semelhante a dormir em uma posição estranha e ficar com um torcicolo quando você virar do jeito errado. Exceto que isso era constante. Havia uma queimação na parte de trás do meu crânio, uma sensação que eu não conseguia identificar. Então, finalmente, talvez o pior de tudo, havia uma martelar nas minhas têmporas e atrás dos meus olhos, algo que deve ser parecido com enxaquecas com as quais eu nunca tinha sido afligida. Sentindo isso, oprimida, e completamente sem entender o que estava acontecendo, ouvi minha própria voz dizer de um jeito muito baixo, muito sensível, — Minha cabeça está doendo. Meu príncipe das trevas parecia surpreso com minhas palavras ou meu tom, suas sobrancelhas se unindo enquanto me observava por um longo momento. — Eu imaginei. É por isso que estamos no hospital. — O que aconteceu comigo? — Eu perguntei quando o senti começar a se mexer novamente, seus olhos escuros passando rapidamente entre mim e - assumi - o hospital. — Eu não sei. Havia um caráter definitivo em seu tom, como se o assunto estivesse encerrado. Mas o assunto não podia ser encerrado. Eu obviamente estive inconsciente. Ele estava em alerta. Ele claramente sabia mais do que eu. — Quem é você? — O homem que está deixando você no hospital. Por que ele estava sendo tão ríspido? Eu só queria alguma informação, qualquer informação. ~ 10 ~


Por que eu estava sofrendo? Onde eu estive? Eu estava ferida em outro lugar? Eu fui... oh, Deus. Não. OK. Eu não podia ir por aí. Não adiantava me preocupar quando não tinha razão para pensar nisso. Embora, na verdade, que história você já leu ou viu no noticiário onde uma garota estava inconsciente, acordou com dores e não foi violada? Momentos feios, minha mãe falava quando assistia ao noticiário, frequentemente desligando depois de uma ou duas histórias, seu coração gentil não conseguia lidar com a escuridão. De fato, feio. De que outra forma acabei machucada nos braços de um estranho, a caminho das portas giratórias da sala de emergência? Os aromas me atingiram em primeiro lugar, os que me lembraram de dias intermináveis e dolorosos na cabeceira da minha avó, apenas um ano atrás. Plástico novo e desinfetante. Limpo, claro, mas você sabia que só cheirava dessa maneira para esconder os odores pútridos da morte, da decadência, do sangue e dos dejetos por baixo. — Eu a encontrei desmaiada, — meu príncipe das trevas declarou enquanto eu forçava minha cabeça a se virar para encontrar uma jovem mulher com uma massa de cabelos vermelhos mal contido por sua trança, sardas, um rosto muito redondo e olhos gentis, mas aguçados. — Ela bateu com a parte de trás da cabeça. Ela está sangrando. Eu estava? Mesmo enquanto pensava nisso, minha mão estava se movendo para tentar tocar a área ardendo na parte de trás do meu crânio, percebendo que um corte fazia muito sentido. Quando minha mão voltou manchada de vermelho, meu braço inteiro - na verdade, todo o meu corpo - começou a tremer. Isso pareceu tirar a atenção do meu salvador sombrio da gentil ~ 11 ~


mas profissional mulher que lhe fazia perguntas, que eu estava prestando pouca atenção. — Está coagulando, — ele me disse naquele mesmo tom distante e não afetado novamente. Como se o fato de não estar sangrando tanto quanto antes seja algum tipo de conforto para alguém que não tinha ideia de como ela estava sangrando em primeiro lugar. — Qual é o seu nome, querida? — A enfermeira perguntou, algo muito firme em sua voz doce - de aço mas enrolada em lã - uma combinação que parecia me tirar dos meus pensamentos por um momento precioso. — Adalind, — eu forneci automaticamente. — Último nome? — Hollis — Adalind, você sabe o que aconteceu com você hoje à noite? — Eu, ah... — eu estava com a cabeça em branco. Até mesmo a parte mais cedo do dia parecia envolta em um pesado manto de confusão, eu não conseguia pensar no passado. Como eu caí? Como cheguei até a noite? Na verdade, como cheguei a estar nesse vestido rosa claro de skatista? Era meu? Não me lembro de ser meu. Mas talvez fosse. Talvez minha memória estivesse avariada - uma máquina quebrada causada por uma batida forte demais. — OK. Tudo bem. Nós vamos levá-la nos fundos e checá-la, ok? Certificar-se de que você vai parar de sangrar. Verificar se há uma concussão. As coisas de sempre. — Eu juro que ela silenciosamente adicionou fazer um exame toxicológico. Fazer um teste de estupro. Mas, diabos, eu também queria essas coisas, não é? Era a única maneira de obter algumas respostas. — Aqui, basta ir com Michael, — ela instruiu quando um homem veio com uma cadeira de rodas. Houve uma pequena pausa, o homem me segurando pareceu olhar entre mim e a cadeira, hesitando, antes que finalmente me abaixasse. Com a mesma delicadeza de um homem enorme lidando com porcelana fina, como se temesse que eu pudesse me despedaçar a qualquer momento. De alguma forma, faminta pelo contato, o pequeno bocado de ~ 12 ~


conforto que eu encontrava nisso, tudo parecia começar a parecer muito real, rápido demais. Então, mesmo assim, o homem deu meia-volta e foi embora. — Espera! — Eu chamei, ouvindo o desespero no meu tom, algo que ele deve ter ouvido também porque parou no meio do passo voltando completamente, a sobrancelha levantada. — Qual é o seu nome? De alguma forma, senti que precisava urgentemente saber esse fato. Ele pareceu surpreso por um momento, antes de balançar a cabeça. — Não consigo imaginar por que isso importa. Então, depois disso, e nem uma coisa a mais, ele se foi. Eu não sabia quem ele era, onde me encontrou, ou se ele tinha alguma ideia do que aconteceu comigo. Acho que agora eu nunca saberia. — Senhorita Hollis? — Michael perguntou, fazendo-me perceber que estava esticando a cabeça por cima do ombro, observando o misterioso estranho sair para a escuridão. Eu podia vê-lo deslizar dentro de um carro - preto, elegante e, embora eu não soubesse muito sobre essas coisas, aparentemente caro. Ele partiu com apenas um ronco suave do motor. Eu virei minha cabeça de volta, tendo que bater com as mãos nos braços da cadeira de rodas porque o movimento embaçava minha visão, fazendo meu estômago revirar e me dando a sensação de cair para frente. — Wow, você está bem? Michael era jovem, negro, alto, magro e - se vozes e maneirismos podem ser julgados - gay. Sua roupa azul clara, imaginei, deveria ser para acalmar - como a cor azul geralmente era -, mas eu os achei muito ásperos, muito nítidos, algo demais para parecer dessa forma apenas olhando para eles. — Sim. Apenas um pouco tonta. — Sua cabeça foi sacudida um pouco, menina. Vai fazer isso de vez em quando, enquanto se curar. Não se preocupe. E nós vamos ~ 13 ~


conseguir algo para essa dor de cabeça que eu vejo em seus olhos também. Tratar você rápido. Aqui, deixe-me ajudá-la a subir na cama, — ele ofereceu depois de me empurrar para dentro de uma pequena “sala com cortinas”, e me estacionar ao lado da cama. Suas mãos foram debaixo do meu braço do lado, ajudando-me a levantar. Eu não achei que precisava de ajuda até balançar. — Obrigada, — eu disse quando minha bunda subiu ao lado da cama, minhas mãos agarrando a borda, segurando no caso de cair. — Deixe-me apenas ajudar você aqui, — ele ofereceu, movendo a cadeira para que ele pudesse deslizar e prender um monitor de frequência cardíaca ao meu dedo. — E eu vou procurar um médico agora para te dar uma olhada e arranjar alguns remédios. Alguma alergia? — ele perguntou, se arrastando ao redor. — Ah, não que eu saiba, mas eu realmente não tomei muitos medicamentos. — Tudo bem. Então posso assumir que você não está tomando nenhum medicamento? — Não. — Aspirina diária, suplementos... — Ah, apenas um multivitamínico. — Tudo bem, ótimo. Só vou dar uma olhada em sua cabeça bem rápido, — disse ele enquanto colocava o prontuário para baixo, e colocava as luvas. — Só para que eu possa dizer ao médico o que ele estará tratando. Oh, não é tão ruim quanto eu pensava, — ele revelou, cuidadosamente separando meu cabelo, em seguida, tocando os lados do que tinha que ser um corte decente. — Tudo bem, — ele disse, arrancando e jogando fora as luvas. — Vou ver quem eu posso encontrar para você, querida, — ele disse enquanto se afastava. Como a senhora do balcão de entrada - doce, mas profissional. Sozinha, olhei para mim mesma, procurando contusões, arranhões, qualquer coisa. Eu encontrei um arranhão na panturrilha, mas era isso. Analisando meu corpo mentalmente, trouxe de volta as dores antigas - a enxaqueca, o queixo, a parte de trás da minha cabeça, e um entorpecimento em meu pescoço. Minhas costas doíam um pouco também, provavelmente a partir da queda sem nada para pausá-la. Eu não sentia, felizmente, qualquer tipo de dor entre minhas coxas, minha calcinha ainda estava no lugar, e ~ 14 ~


queira Deus que isso fosse prova suficiente de que aquele horror não tinha acontecido comigo enquanto estava inconsciente. Ou antes, visto que eu não conseguia lembrar de quase nada do dia. Havia a lembrança distinta de estar em minha cozinha com os primeiros raios de sol lançando na sala um brilho quente, de pé ao lado da cafeteira, esperando que ela pingasse. Eu andei até o meu armário. Então nada. O dia todo se foi. Eu tinha sido drogada? Poderia um golpe na cabeça realmente confundir tanto seu cérebro? Acho que eu descobriria. Duas horas depois, eu tinha me limpado e feito uma tomografia computadorizada para checar a possibilidade –como se revelou nítida de uma concussão. Eu fui costurada. Recebi remédios para dor que mal conseguiram me acalmar. Então, do nada, havia um policial no meu quarto. Fazendo perguntas para as quais eu não tinha absolutamente nenhuma resposta. Sobre o que aconteceu comigo. Sobre o homem que me trouxe para dentro. Além de uma descrição dele e uma fraca descrição de um carro esportivo preto, não tinha nada a oferecer. Ele me deu seu cartão para o caso de eu me lembrar, e saiu sem outra palavra. — Querida, — Michael disse alguns minutos depois que o médico saiu, falando sobre liberar papéis e tirar os pontos, e prescrições para preencher, depois foi embora. — Você está bem? — Eu, ah, pensei que talvez fosse ficar aqui, — eu admiti. Como eles poderiam esperar que eu simplesmente... seguisse em frente quando não tinha ideia do que tinha acontecido ao longo de quase vinte e uma horas da minha vida? — Normalmente, você iria, querida, — disse ele, olhando por cima de uma pasta, folheando as páginas. — Mas nós estamos sem leitos, e enfiar você em um corredor seria cruel e incomum com sua enxaqueca. Você não tem ninguém com quem ficar?

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Não por perto. — Eu nem sei onde está meu carro, — eu admiti. — O médico preferiria que você não dirigisse hoje à noite ou talvez pelos próximos dias de qualquer maneira. Podemos chamar um táxi para você. Certo. Porque meu telefone também estava desaparecido. Junto com minha bolsa. Meus documentos. Minhas chaves. Meu dinheiro. Meus cartões de crédito. Você sabe, todas as coisas que compõem a maior parte da sua vida. Eu tinha dinheiro em casa, para poder pagar o táxi. E eu tinha a internet lá para cancelar meus cartões de crédito, e talvez ver como o seguro do carro, para rastrear meu carro através do GPS ou algo assim. Eu não tinha certeza se poderia fazer isso, mas valia a pena tentar. — Ah, sim, por favor, me chame um táxi. E então, eu estava a caminho de casa, com a cabeça latejando ainda apesar do remédio, talvez porque o estresse sobre tudo estava aumentando a dor real. Mas, me lembrei, agarrando-me ao lado bom das coisas, como fui criada, eu só tinha os ferimentos na cabeça e no queixo, e o pescoço dolorido de qualquer coisa que provocou isso. A concussão vinha junto com isso. Não fui espancada. Não fui estuprada. Havia pequenos milagres em toda situação ruim. Pedi ao taxista que esperasse, e fui tentando chegar ao meu apartamento sem ficar tonta demais, cavando minha chave reserva de onde estava escondida em um vaso no final do corredor, já que minhas chaves estavam desaparecidas. Depois paguei o taxi e fui para a cama ~ 16 ~


com meu laptop. Uma hora depois, meus cartões foram bloqueados, minha conta bancária foi checada (sem retiradas, graças a Deus!), E minha empresa do seguro do carro disse que poderia me enviar a localização. Que eu tinha certeza que escrevi antes de desmaiar. O último pensamento antes de fazê-lo foi se o médico disse que eu precisava ou não ficar acordada depois de uma concussão como você sempre via nos filmes. Mas então, já era tarde demais para mudar isso de qualquer maneira.

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Capítulo Três Eu tive uma hora de sono. Não porque não tivesse tempo para mais, mas porque toda vez que eu tentava fechar meus olhos, o olhar no rosto dela voltava para mim. O olhar quando descobriu que eu estava deixando ela lá assustada, sozinha e confusa. O olhar de traição. Não importava que eu soubesse que ela não tinha direito real de se sentir traída pela minha partida. Eu era apenas um estranho. Um estranho que fez a coisa certa. Era isso. Eu não tinha nenhuma obrigação com o bem-estar dela depois de colocá-la nas mãos capazes da equipe do hospital. Mas havia aquela estranha sensação no peito que eu não tinha como deixar passar sempre que pensava nisso. Finalmente, por volta das seis da manhã, saí da cama, dei uma corrida, tomei banho, me vesti e saí do meu apartamento, chamando alguém para lidar com as manchas de sangue no carro, depois esperando que aquilo fosse resolvido antes que eu voltasse para Hex para verificar as câmeras. Por alguma razão, elas estavam sem sinal. Eu percebi que havia uma falha. Embora não deveria ter havido com o quanto eu pago por isso. Mas aconteceu. E o sistema de Hex estava ligado então eu precisava ir lá e fazer algum trabalho de qualquer maneira. Entrei no estacionamento, um pouco surpreso ao ver um carro estacionado do outro lado da rua, considerando que era tão cedo. Às vezes, se os estacionamentos na parte principal da cidade se enchiam, ~ 18 ~


ele se derramava pelas ruas laterais, mas não havia nada acontecendo tão cedo. Imaginando que talvez fosse alguém do Hex que ficou bêbado e foi de Uber para casa, eu dei de ombros e entrei no prédio. Onde eu passei a próxima maldita uma hora e meia ao telefone com a empresa de segurança porque também não consegui tirar as imagens dos computadores do meu escritório. Na verdade, de certo modo o sistema não estava funcionando. Duas horas e três xícaras de café depois, eu tinha duas das minhas câmeras funcionando de novo - a que dava para a rua e a que dava para o estacionamento dos fundos. O resto, aparentemente, eles teriam que vir e olhar. Engoli um comentário sobre a incompetência, desliguei e fui para outra xícara. Aparentemente, ia ser aquele tipo de dia. Exceto, quando eu me sentei de volta, meus olhos deslizaram para uma das duas telas iluminadas na minha parede, vendo o movimento do outro lado da rua. Imaginando quem era o idiota com ressaca da noite anterior, quando fui desviar o olhar e voltar ao trabalho, algo me fez parar. E lá estava ela. A garota de trás da lixeira. A garota cujos olhos me mantiveram revirando a noite toda, aqueles olhos verde-claros desagradavelmente atraentes e seu olhar de mágoa. Adalind Hollis. Até mesmo o maldito nome dela era lindo pra caralho. Lá estava ela, subindo a rua em direção ao carro. Bem diferente da roupa da noite anterior, ela usava uma calça cinza de ioga - e eu tentei (e falhei) em não notar o quão formidável elas se agarravam a sua bunda alta e redonda - e um suéter bege simples e imensamente grande. Era grande o suficiente para ter certeza de que pertencia a um homem, completo com remendos de cotovelo castanho-escuro, quando a vi erguer os braços ao redor dos olhos enquanto olhava pela janela. Seu cabelo castanho ondulado foi puxado para cima em um estilo que eu tinha certeza que eu não via desde o ensino fundamental : duas tranças no alto de cada lado da cabeça. Eu imaginei que era a única ~ 19 ~


maneira de manter tudo fora dos pontos que ela provavelmente tinha. Eu não tinha certeza do que ela estava procurando na janela do pequeno carro azul, mas então ela olhou ao redor um pouco impotente, observando as duas casas mais abaixo e, então pouco além. Então seu olhar foi para a escola, juro que olhou bem para a câmera, sobrancelhas um pouco franzidas, dentes mordiscando seu lábio inferior. Então, ela estava olhando em volta antes de atravessar a rua, entrando no espaço cego das câmeras que não funcionavam, antes que a câmera do estacionamento de trás a pegasse de novo, fazendo um caminho mais curto para a lixeira. Eu tinha a sensação de que ela ainda não se lembrava. Ela estava tentando juntar tudo. Ela estava tentando recuperar a noite. Minha bunda precisava ficar na minha cadeira. Não era da minha conta. Mas enquanto ela se movia atrás da lixeira e fora de vista, eu aparentemente não estava mais ouvindo meu instinto. Deixei meu café e subi as escadas, em seguida estava ao lado de fora, movendo-me pelo estacionamento para ficar ao lado da lixeira, vendo a garota se agachando e colocando sua mão sob a lixeira, arrastando algo pequeno e rosado para fora. Uma bolsa. — Graças a Deus, — ela disse ao erguê-la, abrindo-a e olhando dentro. Porém não foi um alegre Graças a Deus. No mínimo, foi apenas um som estranho, resignado e oco. — Adalind, — ouvi-me chamar, sem sequer perceber que estava planejando fazer isso. Surpresa, ela gritou e recuou, mas por causa da posição desajeitada, caiu para trás, aterrissando duro em sua bunda. — Relaxe, — eu exigi, a minha voz tendo uma estranha extensão suave que nunca tinha ouvido antes. Sua cabeça se virou rápido, lábios entreabertos. — Você! — ela disse em um sussurro chiado, mais acusador do que qualquer outro ~ 20 ~


que eu tivesse ouvido antes. — Sim, eu, — concordei, assentindo, observando enquanto ela se movia de joelhos, então ficou de pé, estendendo a mão para limpar as calças. De perto, eu pude ver que a blusa realmente engoliu suas mãos quando seus braços caíram. — Você só me deixou lá, — disse ela, perdendo o pouco de raiva que havia ali um segundo antes, em vez disso só soando triste. O que, bem, era muito pior. — Eu não tinha ideia de onde você me encontrou, onde meus pertences estavam, o que aconteceu comigo. Você era o único elo com cada um deles, e você me deixou lá. Sem sequer me dar um nome. — Ward. Suas sobrancelhas franziram com essa informação. — Seu nome é Ward? — Ross Ward, — esclareci, percebendo que os cidadãos normais passavam por coisas como os primeiros nomes. O que posso dizer, as únicas pessoas que passei qualquer momento, decididamente não eram cidadãos normais. Traficantes de armas, máfia, traficantes de drogas, leões de chácara, essas eram as pessoas que eu via diariamente. Criminosos. Bandidos. Delinquentes. Sabe, meus colegas. — Ross, — ela repetiu, e eu gostei um pouco demais do jeito que saiu da sua língua. — O que é isso? — ela perguntou, acenando com a mão para o prédio. — Quero dizer, por que eu estaria atrás de uma lixeira em um vestido de festa que não me lembro de possuir, em uma noite de quinta-feira? Terreno instável. Hex era capaz de existir porque apenas os tipos de pessoas que frequentavam coisas como clube de luta clandestina sabiam disso. E esses tipos de pessoas sabiam que se você não mantivesse isso em segredo, que as pessoas normais iriam entrar, ficariam chocadas e o delatariam.

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Mas essa mulher claramente precisava de respostas e, graças às câmeras que estavam em frangalhos, essa era a única que eu poderia dar a ela. — Hex, — eu indiquei. — O que você disse? — Isso, — eu disse, acenando para a escola, — é chamado de Hex. É um... clube, — eu fui vago, imaginando que era melhor manter isso como informação restrita. Seus olhos passaram por mim para ver o edifício que realmente parecia estar à beira do colapso. O tijolo estava imundo, a argamassa estava lascada. O telhado parecia como se precisasse de substituição há uma década. As janelas, apesar de intactas, estavam cobertas por uma camada de sujeira e imundície, então você não podia simplesmente olhar para dentro. Parecia tudo o que a escola abandonada tinha sido. Era exatamente assim que eu queria. Se não parecesse suspeito, ninguém viria farejando. — A escola é um clube? — ela perguntou, sobrancelhas franzidas. — Mas... não há um sinal ou nenhum... oh, — ela disse, assentindo, olhando para mim. — Isso é como uma daquelas coisas de clubes clandestinos sobre os quais você ouve falar, mas não tem certeza se realmente existem. — Eles existem. — Muito mais do que a maioria das pessoas percebiam. Havia clubes clandestinos para qualquer coisa que você pudesse definir sua mente. — É só que... não vou a clubes. Não entendo porque eu estaria aqui. — Talvez você tenha vindo com amigos. — Eu realmente não tenho nenhum, — ela disse com um encolher de ombros. — A menos que Millie, minha vizinha de setenta anos com o melhor biscoito amanteigado do mundo conte. — Acho difícil acreditar que você não tem amigos, querida. — Eu... eu não estou aqui há tanto tempo. E, como disse, não sou uma pessoa do tipo clube, então onde iria encontrar alguém? Eu mesmo não tendo amigos de verdade, acho que isso fazia ~ 22 ~


muito sentido. — Eu gostaria de ter algumas respostas para você, mas minhas câmeras não estão funcionando direito. Estava esperando pegar o que aconteceu. — Ela assentiu a isso, resignada a não saber, embora claramente chateada com isso. — Wow, — eu disse quando ela foi abaixar a cabeça e quase deu de cara com a lixeira. A agarrei pela cintura, puxando-a para mais perto enquanto ela piscava devagar. — Você está bem? — Tonta, — ela admitiu. — Concussão, — concluí, imaginando o que diabos a possuiu para sair da cama depois do que havia acontecido. Ou, por falar nisso, por que o maldito hospital a dispensou quando ela claramente não tinha ninguém para ajudar a cuidar dela. — Venha, — eu disse, envolvendo um braço ao redor da parte inferior das costas, em seguida, levando- nos ambos de volta para a porta que descia dois lances e para o porão. — Uau, — foi sua primeira reação, plantando seus pés, olhando em volta. — Isso é uma gaiola?

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Capítulo Quatro Adalind OK. Que diabos? Uma gaiola? Ele tinha uma gaiola de combate no porão de uma escola velha, abandonada e em ruínas? Apague isso; ele tinha um clube de luta clandestina no porão de uma escola velha, abandonada e em ruínas? Porque isso era absolutamente o que parecia. Se você olhasse para a esquerda e para trás, tudo que você via era um tipo de lounge. Não era certo chamá-lo de clube. 'Clube' soava decadente. 'Clube' soava como pisos pegajosos de bebidas derramadas, paredes escuras, maquiagem demais, prateleiras questionáveis, multidões imensas, música alta, garotos de fraternidade, drinques aguados feitos diretamente do suporte no balcão, corpos girando e luzes piscantes. Não era essa vibe em tudo. Parecia um salão sofisticado, com seu piso escuro, elegante e sem riscos, o bar longo e escuro voltado para a parte de trás com garrafas brilhantes na prateleira do fundo, assentos confortáveis nas mesas para dois e sofás e cadeiras reais. Eu meio que esperava cheirar fumaça de charuto no ar. Mas se seus olhos fossem para a esquerda, você veria uma enorme gaiola hexagonal levantada do chão por alguns pés. Ao lado dela, na parede, havia uma gigantesca TV de tela plana, eu imaginei que para manter a pontuação? E em vez de fumaça de charuto, você cheirava apenas um toque de alvejante.

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Pelo sangue. Nossa. — Vamos, — disse Ross, me puxando para a frente, e me colocando em uma poltrona preta de couro legítimo que era nova o suficiente para ser ainda brilhante, mas velha o suficiente para permitir que você realmente afundasse nela. — Vou pegar um pouco de água, — declarou ele depois de me observar com aqueles intensos olhos – talvez até intimidantes - por um longo momento. Eu respirei fundo, olhando para a minha bolsa suja. Eu não tinha certeza de como, se eu simplesmente caí, acabei enfiando embaixo da lixeira. Mas pelo menos lá ela estava a salvo dos transeuntes, o que significava que todo o meu dinheiro, carteiras de identidade e cartões de crédito ainda estavam lá dentro. Pequenos milagres, eu me lembrei. Você tinha que ser grato por eles. Mesmo se você não tivesse ideia do porque você estava em algum clube de luta clandestina na noite anterior em um vestido que você não possuía, onde você caiu de alguma forma e ficou inconsciente. — Como está a cabeça? — Ele perguntou, enquanto me entregava um copo de água, suado de tão frio, e sentou-se à minha frente em uma poltrona de couro preto. — Nada bem, — eu admiti porque, bem, era bom ter alguém para conversar sobre isso. Minha mãe ligou naquela manhã e, apesar de nunca ter feito uma coisa dessas, rejeitei a ligação. Ela me conhecia muito bem. Ela pegaria que algo estava seriamente errado. A próxima coisa que eu sei é que ela estaria à minha porta, recém saída de um avião, exigindo detalhes enquanto me fazia sopa. E enquanto uma grande parte de mim realmente queria isso, precisava disso, a outra parte precisava se concentrar. Eu não precisava cair no medo, na incerteza e na dor. Eu precisava manter a calma e encontrar respostas. Perder a maior parte de um dia simplesmente não funcionaria para mim. — Sim, faz sentido com um golpe como esse. Quantos pontos? — Foram 'só' dezoito, — eu disse, ouvindo um pouco de ressentimento em minha voz, irritada com o médico por dizer isso para ~ 25 ~


mim na noite anterior. Claro, outros pacientes talvez precisassem de trinta, mas ele fez parecer que eu estava fazendo alarde sobre os dezoito. Quando dezoito pontos ainda diziam que partes de mim que deveriam estar juntas, não estavam mais juntas sem ajuda. Além disso, eles precisaram raspar justamente uma pequena parte da minha cabeça para fazer isso, um fato que eu ainda estava pesarosa, embora soubesse que não deveria me importar tanto com minha própria vaidade. — Seu pescoço machucou também? — Ele perguntou, fazendo minha cabeça se virar para cima, o que, claro, fez uma dor penetrante percorrer o pescoço novamente. Como ele sabia disso? — Ah, sim. Ninguém entendeu isso no hospital. Eles achavam que era só por causa do impacto. — Não, querida. Não foi pelo impacto. Assim como aquela contusão no seu queixo não apareceu aleatoriamente lá. Talvez este dia estivesse sendo recuperado. Eu tinha meu carro, minha bolsa e talvez mais algumas informações sobre o que aconteceu comigo. — Veio do que então? Ele recostou-se em sua cadeira, parecendo o rico empresário à vontade. Se você pudesse olhar além de uma certa escuridão em seus olhos. Se você talvez não visse as cicatrizes nas mãos dele. Se o ar ao redor dele não vibrasse com uma presença dominante assustadora. — Seu cérebro fica dentro de fluidos e está conectado ao seu corpo através da sua medula espinhal. — Ah, sim, — eu disse, as sobrancelhas se unindo, sem saber por que eu estava recebendo uma aula de anatomia precisamente agora. — Quando há impacto, a cabeça gira, há um atraso, e então o cérebro desloca o fluido e bate no lado do crânio. É isso que faz com que você apague. — Espere, então você está dizendo... Ele se moveu, inclinando-se para a frente, cruzando a mesinha entre nós, fechando o punho e batendo suavemente no hematoma no meu queixo. — Isso é chamado de botão do queixo. Quando você é atingido aqui, seu queixo age como uma alavanca, lançando sua cabeça ao ~ 26 ~


redor. — Você está dizendo que alguém me bateu no queixo, — eu concluí, talvez até mais confusa do que antes. Por que alguém iria querer me bater? — Sim, eu estou dizendo, e alguém com uma força obscenamente maior do que você... — Um homem, — eu indiquei. Ele assentiu um pouco solenemente para isso. — Um homem, — ele grunhiu como se a palavra fosse desagradável, ou, talvez, pensou que usar o termo para esse tipo de pessoa fosse insultante, — fechou o punho, e bateu com força total em seu queixo, sabendo muito bem O que ele estava fazendo. — Mas... por quê? — Eu perguntei, balançando a cabeça com cuidado, não querendo ficar tonta novamente. — Essa é uma boa pergunta. Junto com quem. A última parte, eu queria ser capaz de descobrir das minhas fodidas câmeras que não funcionavam, na esperança de que pudesse descobrir a primeira. — Você ia fazer isso por mim? — Eu perguntei, sem saber por que ele se incomodaria quando nem queria me dar um nome. — Não gosto de homens colocando suas mãos em mulheres de qualquer modo. Especialmente não gosto de homens colocando suas mãos em mulheres na minha maldita propriedade, pensando que poderiam se safar. E eles obviamente poderiam. Já que as câmeras não estavam funcionando. Isso parecia quase coincidência demais, não é? Na noite em que fui atacada, as câmeras quebram? Era como algum filme de ação mal planejado, construído com base no acaso, em vez de planejar a participação do escritor. Quero dizer, eu não sabia muito sobre essas coisas, mas isso parecia perfeitamente cronometrado. Não sabia quem era Ross, mas ele não parecia ser do tipo que deixava suas câmeras passarem por qualquer período de tempo sem que funcionassem corretamente. Ele colocava muito cuidado em seu, ah, negócio para deixá-lo desprotegido. ~ 27 ~


Especialmente vendo como era um negócio ilegal. Ele mais que precisava ficar de olho, certo? Porque, se algo acontecesse, ele não poderia exatamente ir à polícia? — Então, essencialmente, eu estou sem sorte aqui? Ross suspirou um pouco, e eu não sabia se era porque estava frustrado com a situação ou tendo que ser o único a confortar a amnésica confusa. Ele definitivamente não parecia o tipo de pessoa que era um ombro para se apoiar (quanto mais chorar!) quando alguém precisava. — Eu não estou desistindo. A princípio, essa merda não pode voar para cá. Eu dirijo um estabelecimento seguro. Todo mundo sabe que não traz sua merda pessoal - ou do trabalho – aqui. — Eu, ah, não tenho nenhuma conexão pessoal nem de trabalho aqui, Sr. Ward. — Ward, — ele corrigiu. — Ou Ross. Você disse que não tem amigos aqui. E os colegas de trabalho? Homens? Houve um pouco de ênfase na última parte? Ou foi a minha cabeça-espancada apenas imaginando coisas? — Trabalho principalmente sozinha, mas ocasionalmente com um homem de sessenta anos que me trata como outra de suas cinco filhas. Não tenho um homem. — Eu não estava falando apenas de ter um. Eu senti minhas sobrancelhas se unirem. — Eu não tenho certeza se entendi o que você quer dizer com isso. — Eu quero dizer que você não tem que ter um homem enrolado em seu dedo. Você está fodendo com alguém? Você recentemente fodeu alguém? Oh, rapaz. Eu tinha certeza que minhas bochechas estavam esquentando. Não era como se eu não tivesse ouvido - ou talvez ocasionalmente dito - essas palavras, mas de alguma forma, vindo dele, isso estava me deixando quase um pouco... estranha. Isso pode ter a ver com o fato de que ele era quase dolorosamente bonito, e ele tinha uma voz incrível e inebriante, e estava falando comigo ~ 28 ~


sobre foder que pode ou não ter colocado pequenos pensamentos em minha cabeça que não deviam estar lá. — Não. Novamente, com aquele olhar cínico. Como se ele não acreditasse em mim. — Eu me mudei para cá há menos de um ano. Estava ocupada construindo uma vida aqui. Não tive tempo para namorar. Além disso, não tinha amigos para sair e, portanto, conhecer homens. E firmemente me recusei a tentar namoro on-line. Talvez fosse o método do futuro, mas parecia muito com desespero e primeiros encontros ruins para mim. — Nenhum homem foi capaz de ficar sob sua saia em um ano? — Ele perguntou, soando como se o que disse não fizesse sentido. O que era, bem, insultante. Isso não deveria ter me surpreendido. O homem poderia ser um porta-voz da ausência de etiqueta. É verdade que ele fez a coisa certa algumas vezes no curto tempo em que eu o conheço, mas fez isso com um tom de voz cortante, partidas estranhas e perguntas desconfortavelmente íntimas. E lá estava ele, apenas me observando com aqueles malditos olhos escuros, esperando por alguma resposta coerente. — Ah não. — Por que eu acho isso difícil de acreditar? — Sim, — eu concordei, um pouco ofendida e, portanto, respondona, — por que você acha isso difícil de acreditar? Isso, aparentemente, ele achou encantador porque seus lábios começaram a tremer. Não foi de forma alguma um sorriso. Não podia nem ser confundido com um. Mas mostrou uma pitada de diversão. — Tudo bem, sem homens. Então sim, baby, isso não faz nenhum sentido, não é? Uau. OK.

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Eu não estava esperando a pequena agitação na barriga ao elogio. Acho que quando faz um ano desde que um homem elogiou você, era de se esperar. Recostei-me, exalando profundamente, tentando me concentrar. — Alguém devolveu alguma chave ou um celular na noite passada? Essas eram as únicas coisas que não estavam na minha bolsa. Talvez porque eu tenha estado segurando-os na minha mão ou algo assim. Embora por que eu estaria segurando as chaves na minha mão, e andando em direção ao estacionamento dos fundos, em vez do meu carro na frente ainda estava além de mim. — Não que eu saiba, mas vou perguntar aos bartenders quando eles entrarem hoje à noite. Eles nem sempre compartilham essas pequenas coisas comigo, apenas guardam em algum lugar, caso o dono volte. Eu acenei, olhando para a porta, percebendo que era isso. Este era o fim de todas as respostas possíveis. E embora minha identidade ainda era minha, e minha conta bancária ainda estava segura, estava achando difícil ser otimista, dadas todas as perguntas não respondidas. Olhei para Ross Ward, encontrando-o me observando, mas incapaz de ler qualquer um de seus pensamentos em seu olhar, um verdadeiro rosto de pôquer da vida real. — Posso usar o seu telefone? Sua cabeça recuou ligeiramente, como se esta fosse a coisa menos provável que ele esperava que saísse da minha boca. — Para? — Um táxi? Eu não tenho as chaves, então não posso entrar no meu carro. Ele assentiu para isso. — Vou te dar uma carona para casa, Adalind. É o mínimo que posso fazer, já que não tenho respostas para você. — Não é realmente... — E então, se eu não puder encontrar suas chaves, vou chamar um chaveiro para fazer um novo conjunto para você.

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— Realmente, Sr... — Eu parei em seu olhar severo, — Ross, isso não será necessário. Eu posso lidar com... — Você está pronto para ir? — ele perguntou, movendo-se para ficar em pé. Ele era bom em interromper outras pessoas quando elas estavam falando. Eu acho que vinha com ser algum rico empresário de algum clube ilegal. Ele estava acostumado a ser o único que era ouvido, não sendo o único a ouvir. Além disso, parecia que ele não ouviria a minha recusa de sua ajuda. E, realmente, eu estava em posição de recusar? Eu precisava de uma carona. Eu precisava de chaves. Claro, eu poderia ter chamado um táxi. E, sim, eu poderia ter ido para casa, pesquisado on-line, encontrado um chaveiro na cidade, chamado outro táxi para encontrálo no meu carro e lidar com ele. Mas se ele estava oferecendo, era tão errado aceitar? Quando minha cabeça estava latejando, meu pescoço doendo, e meus olhos implorando pelo sono que eu mal tinha conseguido quando tentei depois do hospital. Estava indo em frente e colocando fé no que minha mãe disse sobre como abrir espaço para bondade e, em seguida, permitindo que ela entre na sua vida. — Sim, — eu concordei, movendo-me para ficar de pé. — Devagar, — ordenou Ross, observando-me como se eu estivesse correndo o risco de cair a qualquer segundo. Que, bem, talvez estivesse. Quando me movi para passar por ele - não estou brincando com você - a mão dele foi para o centro das minhas costas, uma pressão firme e tranquilizadora que, por razões desconhecidas, fez minha barriga ficar um pouco instável. — Oh, — eu disse enquanto caminhávamos em direção ao seu esportivo preto e elegante, do qual me lembrava da noite anterior. — Eu devo ter espalhado sangue em tudo, — acrescentei. — Quando você limpar, você pode me enviar a conta. Ele não disse nada enquanto acionava as travas e abria a porta. ~ 31 ~


— Já está feito, e não, — ele me disse, estendendo a mão para o interior de couro cor caramelo intacto. Mesmo limpo, me senti estranha em sentar em algo tão chique. O que posso dizer? Eu vim de origens humildes. Nós não éramos pobres. Mas sempre havíamos sido habitantes com salário contado, cortadores de cupons, comparadores de anúncios semanais, compradores descarados de lojas baratas. Eu não sabia como era o toque de couro verdadeiro até ser adulta. Eu não tive um nome de marca em uma peça de roupa até, bem, ok, ainda nunca tive um nome de marca em uma peça de roupa. — Não vai morder, — Ross me informou, a voz soando divertida. — Não, é só... eu caí na sujeira e... — Havia uma maneira delicada de dizer que estava preocupada que minha bunda estava suja, e não queria estragar seu lindo carro pela segunda vez? Eu tinha certeza de que não havia como fazer isso. — Addy, querida, é só entrar na porra do carro. Ok, talvez houvesse um palavrão lá, mas ainda assim era doce. Talvez fosse a sugestão de suavidade em seu tom. E, bem, a sua calcinha poderia derreter com um apelido? Porque a minha pode. Addy Deus, não deveria ter sido quente, mas era totalmente. Talvez o autoritarismo estivesse um pouco, bem, latente também. O que era estranho. Eu não era aquela garota. Não era a garota que gostava de alfas, que gostava de ouvir gritos. Talvez isso fosse diferente porque ele não era condescendente ou zangado. Era apenas confiante e assertivo. Traços atraentes, sempre. Então, bem, entrei no carro. Eu mal tive tempo de afundar no assento confortável e apertar o cinto antes que ele estivesse deslizando para o banco do motorista, apertando o botão de partida e saindo, porque esse carro era bom demais para uma chave de ignição, é claro. Se o ronronar que ouvi quando ele saiu do hospital ontem à noite ~ 32 ~


foi impressionante, não era nada comparado a andar em um carro que parecia flutuar sobre a estrada em vez de dirigir nele. Talvez algumas coisas extravagantes valessem o dinheiro depois de tudo. — Para onde vou? — perguntou, me fazendo perceber que ele tinha parado na entrada da garagem, esperando por uma direção. Dãh. A coisa da concussão estava realmente mexendo com o meu cérebro. Ou, eu só iria me deixar acreditar nesse absurdo. — Condomínio Oak Lane, — eu disse, sabendo que era o maior complexo na área, e imaginando que não precisava de mais explicações do que isso. O caminho era curto, mas o silêncio dentro era quase doloroso para mim. — Este é um carro legal, — eu tentei dialogar com ele, mas tive um pequeno barulho rosnado em resposta. E isso não aconteceu, totalmente não fez as minhas partes femininas arrepiarem. Não. Isso seria insano. — O que você está fazendo? — Eu perguntei quando ele parou no estacionamento, desligou o motor e foi abrir a porta. — Não quero que você desmaie no corredor, — ele disse antes de sair, e vindo ao meu lado para abrir a porta. — Você está... me levando até a minha porta? — Eu perguntei, sobrancelhas franzidas, olhando para ele. Tudo o que eu consegui foi um curto, — Sim. De alguma forma, apenas uma palavra deixou pouco - tudo bem, nenhum espaço para discussão. Então ele me acompanhou para dentro, me deixando repentinamente alarmada com o quanto o saguão, com suas paredes beges sem graça, rodapés desgastados e piso marrom escuro desgastado precisava de atualizações sérias. Sabe, cerca de uma década e meia atrás. Não era de longe o pior complexo da região, mas, de alguma forma, entrar nele com um homem cujo traje custaria meio ano de aluguel para mim, sim, parecia um pouco mais degradado do que o normal. Quando paramos na frente da minha porta, fui me inclinar, encontrando-me impedida por Ross. — O que você está fazendo?

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— Ah, pegando minha chave? — Eu disse. — No meu sapato. — Porque não tinha bolsos ou um chaveiro, e não esperava que algum homem aleatório, intimidador e deliciosamente bonito me levasse até a minha porta e me visse tirando do meu sapato como se fosse uma aberração. Ele não disse nada, mas podia sentir seus olhos em mim, mesmo quando me ajoelhei, tomando cuidado para não baixar a cabeça muito rápido, então me levantei e destranquei minha porta. — Nem mesmo uma tranca? — ele perguntou quando a porta se abriu. — Você percebe que esta é Navesink Bank, certo, Addy? — Está na minha lista, — eu admiti. Junto com mesas de canto para a sala de estar e um conjunto de talheres completo. O que posso dizer, o dinheiro só não fluía muito para mim. Eu tinha um emprego e pagava bem, mas New Jersey acabou sendo muito mais cara do que esperava. Estava comprando coisas em ordem de importância. A tranca estava logo acima das novas lâmpadas, mas logo abaixo de um novo conjunto de pneus para o meu carro, uma vez que eles estavam carecas, no ponto em que estava pedindo socorro. — Eu tenho uma corrente, — acrescentei. — Lembre-me de enviar um vídeo de como uma corrente pode ser aberta com um pedaço de barbante, — ele disse, exalando, como se isso realmente o incomodasse. Ei, talvez eu estivesse sendo muito relaxada, confiante demais. Quer dizer, levei um soco no queixo e fui nocauteada, certo? Alguém me pegara inconsciente, tinha chegado perto o suficiente para fazer isso sem que eu visse uma ameaça, pedido ajuda ou fugindo, alguma coisa. Eu vim de uma cidade pequena e pacata, onde o crime mais hediondo de toda a minha vida foi quando alguém atropelou a cerca branca de Edna e não deixou nenhum bilhete, nem pagou pelo dano. Eu sabia que esta área não era assim, mas não achava que era o tipo de lugar onde eu tinha que ficar atenta a socos perdidos ou ladrões empunhando cordas. — Eu vou subir ele na minha lista, — eu propus, dando-lhe um sorriso. — Obrigada. — Não fiz nada, querida, — disse ele, encolhendo os ombros. ~ 34 ~


— Hum, você tentou me ajudar a descobrir quem fez isso - e por quê. Você me impediu de cair de novo. Você está me ajudando com as chaves do meu carro. E você me trouxe para casa. Isso é digno de agradecimento, tenho certeza. Então, aceite minha gratidão, — eu disse a ele, revirando os olhos para a sua severidade. Houve um riso baixo e estrondoso, imaginei, no revirar dos olhos. O som pareceu rolar para fora dele, então de alguma forma vibrar em mim, movendo-se através de minhas entranhas de uma forma que era, bem, decididamente não apropriado para menores. — Tudo bem, eu aceito, — ele concordou, dando-me um longo olhar enquanto entrava. Minhas maneiras, metaforicamente batidas em mim a vida inteira, vieram à tona. — Posso lhe oferecer um café? — Não, querida, obrigado. Eu deveria estar de volta. Tenho que lidar com a empresa de segurança. Você deve pular o café e optar por um pouco de sono. Duvido que você teve algum, e você realmente deveria dar um descanso à sua cabeça. — Sim, eu simplesmente não consegui dormir com todas essas coisas inacabadas. Mas agora eu sei que outra pessoa não está andando por aí se passando por Adalind Hollis, e comprando eletrônicos caros nos meus cartões, então posso desmaiar. — Bom. Eu vou te chamar mais tarde com o seu carro. E espero que com suas chaves e telefone. Com isso, ele se virou e foi embora. Parecia tão decisivo também, mesmo com a promessa de vê-lo mais tarde. Mas, acho, era assim que ele era. Que dicotomia de homem. Ele era legal, seco e distante. E ainda assim ele estava tentando me ajudar de várias maneiras, mais do que a maioria das pessoas faria. Em um suspiro melancólico, percebi que estava apenas romantizando ele porque estava cansada, confusa, em um período de seca e precisando de algum conforto.

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Uma vez que eu dormisse, tinha certeza de que iria superar isso quando ele voltasse com o meu carro mais tarde. Ou, sabe, esse era o plano de qualquer maneira.

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Capítulo Cinco Que diabos estava acontecendo comigo? Estava de pé no maldito corredor da loja de ferragens. Olhando para as trancas. Eu tinha chamado o gerente para perguntar qual era a mais segura. E então fui em frente e comprei uma chave de fenda, uma furadeira elétrica, um martelo e um cinzel para instalar tudo. Porque estava, aparentemente, perdendo a porra da minha cabeça. Que outra explicação havia para minhas ações? Eu não fazia nada como isso. Eu não fazia favores. Eu não era um cara legal. Ninguém jamais me acusaria disso. Apenas o oposto, na verdade. Eu era um idiota. E um solitário. E mantive minha maldita personalidade. Então, o que me levou a contratar um chaveiro para entrar em seu carro e comprar uma tranca para o seu apartamento? Sim, essas eram as perguntas de um milhão de dólares. Ela não era minha amiga, minha família e nem minha mulher. Eu não tinha amigos nem familiares. E enquanto eu ocasionalmente desfrutava de uma mulher, não era sério o suficiente para o café após-foda, e muito menos para a instalação da trava. ~ 37 ~


Eu me sentia culpado? Talvez fosse parte disso. Não era uma emoção com a qual estava excessivamente familiarizado. Mas era meu trabalho garantir a segurança de todos que vinham ao Hex. Isso se estendia até o estacionamento. Alguém conseguiu encontrar um ponto fraco, explorálo e machucar alguém no meu turno. Isso era inaceitável. Alguém inocente se machucou porque falhei. Talvez fosse parte disso também. Inocente. Ela passava essa vibe. Ela claramente não era de Jersey, onde aquela merda inocente era jogada para fora da janela por volta do ensino médio. Resistente, era o que você geralmente encontrava em mulheres dessa área. Elas poderiam lidar com elas mesmas. Elas não precisavam de nada nem de ninguém. Merdas só não as afetam. Ela não tinha isso nela. Havia uma doçura lá, uma confiança, uma disposição de aceitar uma mão quando era oferecida quando você estava se debatendo, sem se perguntar se aquela mão estava ali para te afogar. E, por qualquer motivo, isso me tocou. Não era algo que eu via muitas vezes, especialmente considerando as pessoas com quem eu me associava diariamente. Não havia espaço para suavidade, para doçura no meu mundo. No entanto, independentemente disso, lá estava ela. Totalmente inconsciente, que havia mais mal do que bem no mundo, apesar da merda que tinha acontecido com ela. Normalmente, achava que o mundo iria resolver essa merda. Uma coisa após a outra aconteceria para provar a dura realidade para ela. Então ela aprenderia. Mas, de alguma forma, me encontrei não querendo que isso acontecesse. Eu queria proteger esse raro pedaço de inocência, de confiança que ela tinha no mundo e em seu semelhante. Então, para proteger isso, ela precisava de uma tranca. ~ 38 ~


E um maldito sistema de segurança. Taser. Arma. Guarda-costas pessoal. Mas, pelo menos, poderia conseguir uma trava para a porta dela. Especialmente porque não tínhamos ideia de quem tinha feito aquilo com ela ou por quê. Ela estava sendo perseguida sem perceber? Alguém poderia saber ou descobrir onde ela morava e tentar fazer mais do que já tinha feito? Eu realmente preferiria não descobrir. Então, com isso, e imaginando que ia parar de pensar nas razões, eu tinha dois dos meus homens me encontrando no Hex, um para dirigir o carro, o outro para levar o cara de volta ao Hex para que eles pudessem ir para casa, e todos nós fomos para o Condomínio Oak Lane. Depois de acenar para os caras, ignorando seus olhares confusos sobre as ferramentas, eu subi em direção à porta, onde um jovem casal me deixou entrar e que não pensava em como era uma péssima ideia deixar estranhos entrarem em um prédio sem ser interfonado e subi até o quinto andar onde o apartamento dela estava. Quanto aos prédios de apartamentos, não era horrível. A decoração precisava de atualizações, e o isolamento acústico não era excelente, mas parecia relativamente bem conservado, e havia luzes de segurança do lado de fora, e uma fechadura decente na porta da frente. Minha mão levantou para bater quando peguei um som de dentro, uma voz baixa, suave, mas cheia de emoção, cantando uma música que eu não conhecia, nenhum ruído de fundo, apenas a voz dela, seguida por uma pequena batida. Eu tive que forçar o meu punho para bater, então não continuaria a ficar lá como um esquisito. — Já vou! — ela gritou. Então, eu não estou brincando com você, ela deslizou a corrente e abriu a porta sem perguntar quem era, ou olhado pelo olho mágico. — As travas só funcionam se você mantiver a porta fechada para estranhos ou desconhecidos. ~ 39 ~


— Era você ou Millie, — ela disse com um encolher de ombros. — E se não fosse? — Quem mais poderia ser? — ela perguntou, sacudindo a cabeça. Ela parecia melhor. Ela deve ter seguido meu conselho e conseguido descansar um pouco. As contusões sob os olhos dela haviam desaparecido. Seus olhos não pareciam tão doloridos. Ela tinha tomado banho e se trocado também. Seu cabelo ainda estava dividido no centro, mas depois trançado firmemente contra a cabeça, onde se encontravam no centro e trançados juntos. Alguns tufos foram deixados livres para emoldurar seu rosto. Sua calça cinza de yoga foi substituída por uma espécie de calça acetinada de linho preto. O suéter do vovô foi trocado por uma simples regata de cetim bronze que mergulhava um pouco na frente, baixo o suficiente para que eu tivesse que forçar meus olhos para cima, para manter o foco. — O ponto seria que você não sabe quem poderia ser. — Por que você tem uma broca? — ela perguntou, mudando de assunto. — Para instalar uma trava. Sobrancelhas se juntaram, seus lábios se separaram ligeiramente. — Hum, o que? — Eu tenho uma tranca, e os equipamentos para instalá-la, — expliquei, segurando a bolsa. — Mas... por quê? Oh, a pergunta para qual eu não tinha resposta. — Eu estava voltando de qualquer maneira. — dei de ombros. — Você é um... homem imprevisível, Ross Ward, — disse ela, balançando a cabeça um pouco. — Posso lhe oferecer um café? — ela perguntou, movendo-se para dentro para permitir que eu entrasse. — Claro, — eu concordei, me perguntando quando era a última vez que uma mulher que não estava sendo paga para fazer isso me fez essa pergunta. ~ 40 ~


Talvez nunca. Seu apartamento era um estúdio com apenas uma porta que levava ao pequeno banheiro amarelo-alegre, a cor brilhante demais para ter estado ali antes dela. Ela o escolheu. O qual, bem, parecia se adequar a ela. Radiante. Brilhante. Essas eram palavras que a maioria das pessoas usaria para descrever a mulher que caminhava para o lado esquerdo da sala, onde uma única cozinha de parede estava situada com armários de painéis brancos perolados, balcões de imitação de mármore marrom e dourado, uma pequena pia, uma geladeira preta de tamanho compacto, e um forno preto. Ela enfiou a mão em um dos armários acima da pia, trazendo um saco de café da loja onde eu tomava meu café todas as noites a caminho de Hex, e começou a encher o pote. Forcei minha atenção para longe dela, percebendo que estava encarando, e olhei ao redor do resto do apartamento. Era um pouco escasso, provavelmente graças a estar lá a menos de um ano, e ter um emprego que não permitia uma rápida decoração doméstica. Havia um par de poltronas pequenas ao redor de uma mesa redonda de canto, que pareciam ser provavelmente de segunda mão, a julgar pelo padrão antiquado floral marrom e rosa, mas em bom estado. Isso só deixou alguns armários onde você poderia encontrar uma TV e uma variedade de fotos emolduradas, e, bem, a cama. Onde eu tentei não focar por muito tempo. Mesmo se fosse o elemento mais dominante do quarto. Era uma cama queen com uma simples cabeceira de madeira e estrados nos pés, e um conjunto de mantas que parecia intencionalmente comprado para combinar com as cadeiras, e se ajustava a cor bege recém revestida nas paredes. Tudo somado, ela pareceu fazer um bom trabalho com, aparentemente, pouco. Você tinha que respeitar isso. Ela fez um lar de quase nada. Algumas pessoas - eu inclusive - não conseguiram fazer ~ 41 ~


um lar com milhões. Inferno, eu nunca tentei. — Você precisa de alguma ajuda? — Ela perguntou enquanto eu colocava tudo em uma pequena mesa levemente bamba ao lado da porta onde ela tinha uma tigela para as chaves. Peguei no bolso, obtendo a dela que estava no Hex, junto com o telefone dela, que coloquei na mesa também - que tinha um pingente pequeno, prateado e retangular com algumas coordenadas geográficas, e três chaves, todas cobertas com algum tipo de identificador de chave de borracha, cada um de um tipo diferente de cachorro. — Não, querida. Eu tenho tudo. Cães, hein? — Perguntei quando o silêncio seguiu isso, sem saber por que estava me incomodando. Eu gostava do silêncio. Gostava de não ter que me envolver em conversa fiada inútil. — Oh, — ela disse, parecendo um pouco envergonhada. — Sim. Eu, ah, cresci com um monte deles. Mas nenhum dos apartamentos que eu estive permite-os. A conversa pausou quando comecei a alinhar os pontos para perfurar, depois fiz a perfuração. Mas no momento em que estava parafusando a placa, em seguida, verificando o ferrolho, Addy aparentemente teve muito do silêncio. — Posso te perguntar uma coisa? — Claro, — eu disse, limpando um pouco do pó da alça antes de me virar para encará-la. — Por que luta clandestina? Não era uma pergunta incomum para se indagar. Especialmente quando você era uma pessoa normal que não estava envolvida nas profundezas do crime. Nunca ocorreria a um banqueiro pensar Ei, talvez eu devesse entrar no comércio de metanfetamina. Ou um contador se perguntar Eu faria uma tonelada a mais de dinheiro abrindo um celeiro de meninas? — Não começou com o Hex. Começou como apostas para as lutas de rua, — eu admiti. — Isso se tornou lucrativo, cresceu e acabou se tornando o que é hoje. — As noites de luta são movimentadas? — ela perguntou, genuinamente curiosa sobre a coisa toda. ~ 42 ~


— A maioria delas é movimentada. As noites de sexta e sábado são geralmente lotadas. — Quantos shows por semana existem? Shows, não lutas. Adorável pra caralho, era isso que ela era. E, como princípio, uma ova que eu nunca usei essa maldita palavra. — Quatro, geralmente. Se estamos perto de feriados, às vezes mais. Mas quatro é padrão. Quinta, sexta, sábado e domingo. Ela assentiu a isso, afastando-se para ir servir o café. — Preto? — ela perguntou, e pegou meu grunhido por uma resposta enquanto eu jogava o resto das ferramentas na bolsa. Ela caminhou de volta para mim com uma xícara fumegante, pressionando-a na minha mão, nossos dedos roçando quando ela fez. E eu juro por Cristo, ela corou. — Elas são da minha mãe, — disse ela, sacudindo a cabeça enquanto eu olhava para a xícara, uma incompatibilidade de imagens que pareciam ter origem em algum lugar em Vermont. — Ela não queria que eu me esquecesse de casa. Vermont. Bem, isso fez muito sentido então. Eu sabia que a doçura não poderia ter surgido por aqui. — Você saiu de Vermont para Jersey? — Perguntei, imaginando o porquê. A menos que você fosse de um dos estados limítrofes, você não costumava escolher Jersey em um mapa. — Eu precisava de uma mudança. Gosto da praia. Quer sentar? — ela perguntou, apontando para as cadeiras enquanto se movia em direção a elas. E não, eu não precisava me sentar. Precisava levar minha bunda para casa e dormir ou alguma merda assim, porque estava claramente exausto se estava tomando café com uma mulher em seu apartamento à noite, depois de instalar uma maldita tranca na porta quando eu nem sequer a conhecia. — Então, o que você faz de segunda a quarta então? — Ela perguntou quando me sentei, notando que ela fez isso com os pés na almofada debaixo de sua bunda, as pernas mergulhadas para um lado, embalando seu café entre as duas mãos. ~ 43 ~


Detalhes que eu não deveria estar percebendo. — Eu trabalho. — Quando suas sobrancelhas se uniram, claramente curiosas, mas talvez não querendo bisbilhotar, por alguma maldita razão, continuei. — Estou sempre precisando de novos lutadores. Alguns simplesmente não podem aguentar. Outros se machucam e precisam ficar de licença por um tempo. E o Hex, mesmo clandestino, ainda é um negócio. Suprimentos precisam ser encomendados, questões de pessoal precisam ser tratadas, papelada tratada, tudo isso. — Papelada, — ela pensou. — Soa como o meu dia. — Devo ter dado a ela um olhar interrogativo, porque ela foi em frente e explicou. — Eu trabalho em um consultório médico. Papelada e telefonemas, essa é a minha vida. — Houve outra pausa na conversa. Ela, sem dúvida, se sentindo um pouco como se estivesse falando com uma parede de tijolos. Fazia tanto tempo desde que alguém tentou me envolver em uma conversa que não era relacionada ao trabalho. Não sabia nada sobre navegar nisso. — Obrigada novamente por lidar com a situação do carro para mim. Eu realmente aprecio isso. E a tranca. Acho que realmente subestimei a necessidade de ser um pouco mais, hã, cautelosa por aqui. Lá estava. A dura realidade a arrastando para baixo. Exatamente o que não queria ver. Mas, eu acho, inevitável. — Não é nada, — eu disse, evitando-a, tomando um longo gole de café, muito mais forte do que teria imaginado para alguém que era toda suavidade e doçura. Inferno, se eu não a visse por mim mesmo, não a teria taxado de bebedora de café. — Muito forte? — ela perguntou, fazendo uma careta. — Meu pai sempre preparou forte o suficiente para crescer pelo no seu peito. Acho que peguei o hábito dele. — Está bom, Addy, — eu disse, observando a cabeça dela se abaixar quando um sorriso puxou seus lábios. A coisa tímida, sim, estava funcionando pra caralho em mim. ~ 44 ~


E isso era um problema. Eu não precisava disso funcionando em mim. Estava tentando não pensar sobre a cama a um metro atrás de nós, e todos os sons que ela faria com minhas mãos e boca nela, com meu pau enterrado profundamente dentro dela. Porra. Eu precisava transar ou algo assim. Provavelmente já fazia algum tempo. — Sinto muito. Não estou te impedindo em nada, estou? — ela perguntou, atormentando seu lábio inferior, uma característica que distraía demais. E então a mais estranha frase que eu já havia proferido saiu de mim, e certa vez precisei dizer a um de meus lutadores, que também era um motociclista traficante de armas em um MC local para não foder mais garotas em minha mesa. — Você está com fome? — Eu perguntei, percebendo que estava bem depois da hora do jantar, e não comi nada o dia todo. — Eu ia pegar alguma coisa. Que porra amorosa foi essa? Eu não levava as mulheres para jantar fora. A menos que, talvez, fosse relacionado ao trabalho. E então, somente se eles tivessem a ideia primeiro. — Oh, — ela disse, parecendo surpresa, mas, se não estava enganado, satisfeita. — Na verdade, estava apenas pensando que minha geladeira estava vazia e eu teria que fazer uma viagem para o supermercado. — Bem, agora você pode adiar até amanhã. Você não deveria estar dirigindo de qualquer maneira, — lembrei a ela. Eu sabia que poucas pessoas não seguiram esse conselho depois de uma concussão, meus próprios lutadores incluídos. E, para ser justo, a maioria dos meus lutadores nunca teve os efeitos colaterais que vieram com elas, além de talvez uma dor de cabeça ou cansaço. Mas ela teve. Ela quase havia caído naquela manhã novamente. Mas, acho, qual escolha você tinha quando não tinha ninguém ~ 45 ~


em sua vida para ajudá-lo? A vida tinha que continuar. Você tinha que continuar funcionando. — Tudo bem, — ela disse, e juro por Deus que se iluminou. E isso, bem, não era bom. Não porque não gostasse de ver isso, na verdade era exatamente o oposto. Mas porque não tinha nada a ver ela iluminar-se com um homem como eu, alguém que não tinha nada para lhe oferecer, a não ser sua distância, a frieza e a cautela. Foi por isso que, depois do jantar, iria me controlar. Eu ia parar de envolvê-la. Eu ia manter minha distância. Ela não merecia um homem como eu. Ela precisava de alguém que não precisasse manter as pessoas a distância, que pudesse mostrar-lhe calor, que não a arrastasse para baixo. Não que eu estivesse pensando em ser seu homem. Eu nunca fui homem de ninguém. Eu não tinha que sequer considerar a ideia. Cristo. Sim. Eu precisava de comida e sono. Então talvez uma boa foda para tirar tudo isso do meu sistema. E então precisava esquecer tudo sobre a linda garota com o ar inocente, e os lindos olhos verdes, e os lábios que estavam implorando para serem beijados. — Eu deveria simplesmente vestir algo... — ela começou, desdobrando as pernas por baixo dela, depois colocando seu café na mesa. — O que você está vestindo vai servir, boneca. Basta pegar alguns sapatos. Eu terminei meu café, levando-o e sua xícara para a pia, em seguida, voltando em direção à mesa ao lado da porta, tirando as chaves do ferrolho, e deslizando uma em cada um dos seus chaveiros, o ~ 46 ~


que eu trouxe de volta, e o que ela guardou em seu sapato mais cedo. — Tudo bem, tudo pronto, — ela voltou em um par de saltos pretos pontudos que a fez uns bons doze centímetros mais alta, colocando seus lábios muito mais perto de onde preciso deles, se eu quisesse... Se recomponha. Isso era o que eu queria fazer. Abri a porta em silêncio, esperando que ela saísse e trancasse as duas travas antes de me seguir até o elevador e entrar no carro, onde a levei ao único restaurante decente que conhecia na cidade. Famiglia. Na verdade, pertencia à máfia italiana local e era um sofisticado restaurante italiano apoiado em palafitas sobre a água, com um amplo deck em volta, janelas do chão ao teto nos lados que davam para o oceano, e um elegante, escuro e luxuoso ambiente interno. — Oh! — Ela aplaudiu, inclinando-se para frente em seu assento enquanto me movia para estacionar. — Eu sempre me perguntei sobre este lugar. A comida é tão boa quanto o restaurante parece? — Você está prestes a descobrir. — eu disse, o tom um pouco mais cortante do que deveria ter sido, pela única razão de que estava achando seu entusiasmo encantador, e não queria continuar tendo esses pensamentos sobre ela. Eu abri a porta dela, colocando a mão na parte inferior das costas. Porque ela estava de salto e queria ter certeza de que ela permanecesse firme. Essa foi a única razão. As escadas que conduziam para cima eram íngremes e muitas vezes escorregadias devido ao borrifo da água. Estava apenas sendo cuidadoso. — Oh, uau, — ela sussurrou assim que entramos pela porta, olhando em volta para a atmosfera, inalando profundamente o ar que estava cheio de especiarias e uma pitada de bom vinho. — Ward! — Uma voz profunda e suave chamou, fazendo com que nossas cabeças se voltassem para ver o chamado de Luca Grassi, um dos proprietários, o filho de uma das maiores famílias da máfia italiana no estado. Eles podiam quase sempre ser encontrados em Famiglia, mas também administravam as docas - e, portanto, controlavam todas as coisas do mercado negro que entravam em Navesink Bank e em ~ 47 ~


Jersey em geral. Luca era alto e tinha cabelos escuros, olhos escuros, pele levemente bronzeada e feições clássicas. Ele estava aparentemente sempre de terno, como eu. Essa noite, um cinza profundo com um Rolex caro pra caralho saindo da manga. — Luca, — eu cumprimentei, apertando sua mão. — Esta é Adalind, — eu ofereci um segundo depois do que deveria, porque os olhos de Luca foram para ela, depois voltaram para mim com uma pergunta. Isso era uma coisa com os homens Grassi, eles eram rigorosos com suas maneiras. — Adalind, bem-vindo à Famiglia, — ele a cumprimentou com um sorriso que não alcançou seus olhos. Bondade hospitaleira à parte, o homem era quase tão frio quanto eu. — Deixe-me leva-los a uma mesa, — ele sugeriu, movendo-se para pegar o outro lado de Addy, depois nos conduziu passando pelas mesas nos fundos em direção às cabines privadas muito convenientes situadas na parede oposta. Cada uma delas tinha bancos curvados que tinham costas altas. As bordas que davam para o restaurante se curvavam ligeiramente para dentro, quase transformando cada cabine em seu pequeno cômodo. — Carmen estará pronta para anotar seu pedido em um momento, — ele disse, retirando cardápios do nada enquanto nos sentávamos. — E eu vou enviar um pouco de vinho. Ward, bourbon? — ele perguntou, e esperou por um assentimento. — Desfrutem de sua refeição. — Com isso, ele se foi. — Uau, tudo parece bom, — ela disse enquanto olhava o cardápio. — Alguma recomendação? Ela. Na mesa. Eu poderia comê-la toda... Oh, pelo amor de Deus. — Você realmente não pode errar com nada, — eu consegui grunhir, grato que apenas um momento depois, meu bourbon foi deixado na minha frente, mesmo que eu precisasse passar pelo ritual estúpido de aprovar o vinho primeiro. Como se Luca enviasse qualquer coisa que não fosse o melhor. — Você vem muito aqui? — ela perguntou, girando seu vinho que ainda tinha que tomar um gole de depois de pedir o prato Itália, que era uma pequena porção de frango com parmesão, macarrão Alfredo, lasanha e ravióli, porque tudo parece bom demais apenas para tentar uma coisa. Juro por Cristo, eu tive que evitar encomendar todo o maldito menu para ela provar. E essa merda era completamente insana ~ 48 ~


para um homem normal, imagine eu. — Frequentemente não. Costumo comer em casa. — Estava deixando de lado o fato de que 'casa' para mim era uma suíte de cobertura no único hotel de luxo na cidade e que a comida era do serviço de quarto desde que eu não cozinhava. — Eu também, — ela concordou, finalmente levando o vinho até os lábios para um gole. E eu juro, ela fez um som de gemido um pouco apreciativo, mal audível, que disparou direto para o meu pau. Ótimo. Eu respirei fundo, sentindo-me um merda por estar tão distante quando ela claramente começou a sentir-se inquieta, mudando de posição desconfortavelmente, provavelmente imaginando o que diabos a possuíra para concordar em sair para jantar comigo, algo que eu estava me perguntando. — Você sente falta de Vermont? — Eu perguntei, imaginando que era uma maneira de mantê-la falando com muito pouca contribuição minha, até que a comida chegasse e fizesse a conversa um pouco menos necessária. Uma hora depois, joguei dinheiro no livro de couro e me movi para ficar de pé, pronto para deixar isso para trás. Principalmente porque, quando ela começou a falar sobre neve, esqui e malditos donuts de cidra de maçã, e todas as suas outras coisas de Vermont que perdeu, ela se tornou animada, doce, charmosa, um pouco autodepreciativa às vezes quando sabia que estava sendo um pouco exagerada com sua nostalgia. E eu tinha aproveitado cada segundo disso. Então, quanto mais cedo eu pudesse levá-la no carro, na porta dela, e fora da minha vida, melhor. Deixe-a voltar ao seu tipo de normalidade. Deixe-a ficar um pouco mais segura com uma trava na porta, mas ainda inconsciente do mal que estava à espreita por toda parte. Porque se ela tivesse algo a ver comigo, tudo o que veria seria o mal. Os criminosos. As pessoas que operavam sob o nariz da pessoa comum. Isso destruiria sua visão do mundo. Ela não precisava disso.

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Eu não faria isso com ela. Então, enquanto a levava pelo corredor até o apartamento dela, sabia que estava acabado. — Mais uma vez, Ross, — disse ela depois de virar para destrancar a porta, mas não abri-la, — Muito obrigada por hoje. Você ajudou a transformar um dia ruim. Eu realmente agradeço por isso. — Você não tem nada para... Eu pausei porque, estranhamente, sua delicada pequena mão bateu no meu peito. — Pare de fazer isso, você poderia? — ela perguntou, balançando a cabeça para mim. Eu não pude dizer o que foi que fez isso. Sua mão em mim. Seu olhar parecia assimilar algo nos meus e corresponder, aquecendo um pouco. Ou apenas o dia inteiro culminando em uma onda de necessidade que eu não podia lutar, e sobretudo não queria. Meu olhar se desviou para a mão dela, depois voltou lentamente para os seus olhos, que estava com as pálpebras ainda mais pesadas do que um segundo antes. Minha mão subiu, o polegar gentilmente acariciando seu queixo machucado, inclinando sua cabeça para cima apenas um pouco antes de eu abaixar meus lábios até os dela.

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Capítulo Seis Adalind Num momento, eu tinha certeza que ele tinha apenas completamente e totalmente me desprezado graças a minha interminável tagarelice sobre Vermont, a decoração da Famiglia, a qualidade da comida durante o jantar. No seguinte, seus olhos estavam olhando para mim de um jeito que fez minha barriga vibrar e, bem, outro lugar vibrar também. Por um segundo, tive certeza de que era simplesmente minha inexperiência imaginando coisas. Ele era o homem mais lindo que eu já vi. Ele era confiante, aparentemente mundano, bem sucedido e sexy demais. Meu cérebro, e libido, estavam em sobrecarga desde o segundo que o vi novamente. Mas então a próxima coisa que sei, e que o polegar dele estava acariciando meu queixo tão suavemente que mal era um toque; seus olhos estavam derretidos, então seus lábios estavam nos meus. Assim como o homem, não havia nada suave, nada hesitante ou inseguro sobre seu beijo. Seus lábios reclamaram os meus. Exigiram sua resposta. Como se eu fosse capaz de não dar um para começar. Os segundos de contato quase fizeram minhas pernas cederem. Se isso foi pelo tanto de tempo, pela lesão na cabeça, ou apenas o fato de que Ross Ward era sexo puro, bem, eu não sabia. Mas o mundo desapareceu enquanto meu corpo se balançava no dele. Assim que aconteceu, seu braço passou pela minha parte inferior das costas, puxando-me para mais perto, prendendo toda a minha frente em suas linhas duras. Sua mão livre se moveu pelo meu queixo, deslizando para baixo, em seguida, segurando a parte de trás do meu pescoço, me segurando em cativeiro enquanto seus lábios marcavam os meus. Como um gemido suave escapou de mim, ele pôde deslizar sua língua para dentro para brincar com a minha.

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Minhas mãos subiram, uma agarrando a lapela de seu paletó, a outra envolvendo seus ombros, segurando enquanto eu simplesmente parecia derreter nele. Um tremor passou por mim. E isso, aparentemente, foi o que conseguiu romper a névoa em Ross, fazendo-o recuar de repente. Meus olhos mal se abriram quando me senti sendo pressionada contra a minha porta. Ele me dispensou com um último olhar. Então se virou e foi embora. Não tenho muito orgulho em admitir que tive que recostar-me na minha porta por um longo momento para me recompor. Meus lábios pareciam inchados e sensíveis. Meus seios pareciam pesados. Havia uma pressão intolerável na parte inferior da minha barriga. E a tontura voltou, mas claramente por razões completamente diferentes das anteriores. Respirando fundo, saí da porta e entrei em casa, indo direto para o bule, sabendo que era hora de um abraço em uma xícara, como minha mãe chamaria. Só pensando no nome dela percebi que não havia ligado de volta, fui direto para o meu celular, olhando e, sim, vendo cinco chamadas perdidas. Mesmo quando apertei o botão de chamada, estava preocupada que ela já estivesse na estrada. O que posso dizer, ela era um pouco superprotetora. Ela foi um pouco autoritária quando vivi a apenas cinco minutos de distância na cidade mais segura do estado. Mas vivendo em Jersey, onde ela estava convencida de que mafiosos estavam esperando em cada esquina, prontos para 'me apagar' e me dar 'chinelos de cimento', ela estava beirando a psicótica com sua necessidade de saber de mim. — Adalind! — Ela gritou assim que atendeu. — O que aconteceu? Onde você estava? Por que você não respondeu ou mandou uma mensagem? Tive que dirigir para casa para ensiná-la a escrever mensagens, porque ela continuava tentando me ligar durante as horas de trabalho sobre pequenas coisas, e eu estava preocupada em perder meu ~ 52 ~


emprego. Então agora ela era uma profissional de mensagens de texto. — Desculpe, mãe. Eu estava... — Esmurrada? Inconsciente? Tentando recompor minha vida por um dia inteiro? É, não. — Em um encontro, — concluí, imaginando que era o mais perto da verdade que poderia conseguir. Houve uma pausa enquanto ela, imaginei, respirava fundo para se preparar para o que se seguiria. — Finalmente! Oh, Adalind, estou tão feliz em ouvir isso! Oliver foi há muito tempo! Você precisava começar a namorar novamente. Onde você o conheceu? Através do trabalho? O que ele faz? Onde ele te levou? Lancei-a para o alto-falante, movendo-me para preparar meu chá, sabendo que não seria permitida a dar uma palavra até ela ficar sem ar. O que, bem, me deu algum tempo para pensar sobre o que dizer. E uma vez que percebi isso, apenas me permiti pensar no geral. Sobre o estranho curso dos acontecimentos que continuaram a ocorrer. Não foi o suficiente acordar nos braços de um homem, usando um vestido que eu não conhecia, com dor. Então tive que ir ao hospital, ser costurada. Tentei recolocar os eventos no lugar. Então tive um cara quente instalando uma tranca na minha porta. E me levando para jantar. Para ser perfeitamente justa, não foi o melhor encontro. Claro, o vinho e a comida foram quase o suficiente para fazer uma garota chorar. O restaurante era lindo. O homem do outro lado da mesa realmente rivalizava com essa beleza. Mas ele era estranhamente frio, distante e desapegado. Eu senti que ele estava me fazendo perguntas apenas para que as coisas não ficassem estranhas, não porque realmente queria ter uma conversa. Inferno, até que ele me beijou no corredor, estava muito convencida de que ele havia se arrependido de todo o convite. E aquele beijo. Santo Deus, aquele beijo. ~ 53 ~


Era um enfraquecedor de joelhos, como se falava em filmes, em romances, em situações ficcionais não baseadas na realidade. Eu nunca tinha experimentado nada nem perto disso antes. E pensei que tinha sido beijada muitas vezes no passado. Nada chegou perto. Mesmo quando levantei meu chá para beber dez minutos depois, ainda sentia um aperto no peito, um tremor na barriga. — Ele é um homem de negócios, — eu indiquei quando ela precisou tomar fôlego. — Ele é dono de um lounge de luxo. — Você podia ouvir as engrenagens da mamãe trabalhando. Eu juro através de seu silêncio que podia ouvir Isso soa como o tipo de homem que pode cuidar dela! Mesmo que antes eu nunca tivesse mostrado sinais de deixar um homem cuidar de mim. Sempre trabalhei para me sustentar. — Diga-me que ele é bem bonito. — Ele faz George Clooney parecer um caipira, — eu disse, sabendo que esse era o seu maior ídolo. — Oh, meu coração, — ela disse dramaticamente. — Ele te trata bem, anjo? — Nós só estivemos em um encontro, mãe. Mas ele tem sido muito respeitoso. — Afinal as mãos dele ficaram fora da minha bunda. — Bom. Isso é tão bom. Oh, estou tão feliz que você encontrou alguém. — Eu sorri para mim mesma, balançando a cabeça. Em sua mente, um primeiro encontro quase sempre levava ao matrimônio. Talvez porque ela se casou com meu pai no terceiro. Claro, isso foi insano. Mas, para eles, foi a escolha certa. — Eu só vou te mandar mensagens durante o dia agora. Então não interrompo seus encontros. — Isso não é realmente... — Eu não vou te escutar. Você não precisa de interrupções quando você está tentando conhecer o seu novo homem. Ele está te levando para algum lugar amanhã à noite? Sábado à noite. E maldição se essa pergunta não colocou um pensamento na minha cabeça. Estava fora da minha boca antes que eu pudesse pará-lo, ~ 54 ~


raciocinar comigo mesma, não ser uma garota tão desesperada sobre tudo. — Estou indo realmente encontrá-lo em seu lounge e sair por um tempo. Que foi só a coisa mais idiota que já saiu da minha boca. Eu não poderia ir ao trabalho dele! Não poderia simplesmente aparecer como uma guria louca o perseguindo. Claro, ele me beijou. Mas então ele foi embora. O que era um sinal bem claro de que não queria mais nada comigo, certo? Argh. Eu não queria ser aquela garota. Eu nunca fui aquela garota. Alguns homens te queriam; alguns homens não. Não havia necessidade de ser tão ‘guria psicopata louca’ por conta disso. Então, por mais que fizesse minha pele arrepiar por ter que fazer isso, eu mentiria para minha mãe. E ficaria em casa. Vinte minutos depois, coloquei meu telefone na mesinha de cabeceira para carregar, preparei-me para dormir e resolvi passar a noite na Netflix. Tinha certeza de que havia algo que eu ainda não havia assistido, apesar de não ter vida social, então vegetar em frente à TV era praticamente um ritual noturno. Eu tinha acabado de colocar um moletom enorme quando ouvi meu telefone tocar. Revirando os olhos para ela ter algo a dizer tão rápido, sentei-me e fui pegá-lo. Exceto que não era da minha mãe. Na verdade, era de um número que não estava no meu celular quando o perdi na noite anterior. Ward. Ele tinha claramente o colocado quando o encontrou mais cedo. ~ 55 ~


Havia uma estranha sensação de agitação na minha barriga que eu sabia que era por antecipação, excitação, quando apertei a mensagem para abri-la. Tranque sua trava, Addy. Houve uma sensação de fisgada no meu peito enquanto olhava para essas palavras, sorrindo para o meu telefone como uma idiota por um tempo antes de me levantar para verificar se eu tinha trancado. Eu tinha trancado a maçaneta e a corrente como de costume. Mas ele estava certo; esqueci a trava. Deslizando no encaixe, voltei para o meu quarto, enviando-lhe uma resposta. Obrigada pela lembrança. Esqueci totalmente. Doces sonhos, Ross. Eu me preocupei por um longo tempo que isso foi demais, muito sentimental, muito feminino. Foi uma reação automática, do jeito que sempre dizia boa noite a alguém. Mas então meu telefone tocou novamente. Você também, querida. Eu me joguei para trás na cama, olhando para o teto, tentando me convencer de que alguns textos não mudavam nada. Mas, de alguma forma, na manhã seguinte, encontrei-me no fundo do meu armário, procurando um vestido e sapatos para usar. Me decidi por um preto simples com saltos pretos. Eu cuidadosamente tomei banho. Depois de inspecionar os pontos com um espelho, decidi que provavelmente ficaria bem se deixasse meu cabelo solto, mas coloquei uma pequena quantidade para cair sobre a parte raspada e os pontos. Depois que eu comi o jantar, tomei um pouco de café, então coloquei o vestido e os saltos, junto com uma roupa íntima um tanto sexy. Eu não tinha certeza se poderia entrar no Hex sem um convite ou senha secreta ou algo assim. Quando encostei na frente da escola, estacionando atrás de uma fila de outros carros, imaginei que poderia tentar entrar dizendo que Ross era um amigo meu. ~ 56 ~


Enquanto andava ao redor do prédio, vendo a enorme quantidade de carros, cada um aparentemente mais caro que o anterior, comecei a me perguntar se talvez eu devesse ter ficado em casa afinal. Mas então entrei atrás de uma multidão. Outros atrás de mim, eu meio que me enfiei pelas portas e desci as escadas, onde a maioria das pessoas atrás de mim passou por mim, acenando a cabeça para o homem parado ali com uma prancheta em uma jaqueta de couro. Acho que aquelas estavam de volta à moda. Vários homens na multidão estavam usando-os. Eu devo ter perdido o recado. Além disso, por que elas não têm mangas? — E você é, querida? — ele perguntou quando a multidão finalmente desacelerou, e se concentrou em mim. Ele era bonito - alto e magro, com cabelos e olhos escuros e muitas cicatrizes nas mãos. Me perguntei um pouco fugazmente se ele era um dos lutadores. — Oi. Eu sou Adalind. Hollis. Sou amiga do Ross. — Uma amiga de Ward? — Ele perguntou, as sobrancelhas baixando e depois uma erguendo-se, assim que seus lábios se curvaram. — Isso é certo? — Eu tenho o seu número e tudo, — senti a necessidade de acrescentar, segurando o meu celular. Ele realmente olhou para ele, e eu tive a impressão de que eles levavam a segurança muito a sério neste lugar. — Bem, olhe para isso, — disse ele, acenando para mim. — Você tem o número dele. Tudo bem, Adalind Hollis, vá em frente. Aproveite a luta. Vai ser sangrenta. Imaginei que todos eles estariam sangrando, então me dando um aviso talvez significasse que este seria especialmente assim. Não tinha certeza de como meu estômago lidaria com isso, mas estava disposta a estar aberta a novas situações. Mesmo com o acúmulo de carros do lado de fora, eu não esperava a multidão. O espaço era, afinal de contas, quase todo o porão de um prédio de escola, exceto por um lado onde os sistemas de aquecimento e ar condicionado eram mantidos. Era um espaço enorme. Mas esta noite, era apenas uma sala para se acotovelar. ~ 57 ~


Sem saber mais o que fazer comigo mesma até que uma luta realmente começasse, fui em direção ao bar, pedindo um vinho que eu pretendia beber aos poucos a noite toda, já que meu bolso não permitia dinheiro para beber. Peguei um dos lugares vazios, olhando a multidão. A maioria deles estava vestida para sair à noite. Em ternos. Em belos vestidos de cocktail e saltos. Alguns deles até tinham joias que pareciam que custavam mais que todo o meu salário anual. Outros, porém, vieram casuais. Jeans e aquela forma estranha de moda em couro. Havia alguns caras mais jovens também, apenas de jeans e camisetas largas. Havia uma aura para todas as pessoas também, um ar ao redor deles de uma espécie de calma confiante, ainda que alerta, e talvez até uma sugestão de perigo, se eu não estivesse enganada. Vinte minutos depois, dois homens foram chamados ao ringue, um homem alto e volumoso, com longos cabelos loiros chamado Igor, e outro homem um pouco mais baixo, um pouco mais magro, chamado Brady. Decidindo que talvez manter distância fosse a melhor aposta até que eu soubesse como meu estômago lidaria com uma luta de gaiola, fiquei no bar enquanto o resto da multidão se movia para perto. Com a gaiola a poucos metros do chão, mesmo com todos se aproximando, eu ainda podia ver os homens enquanto eles circulavam um ao outro, esperando pelo sinal para lutar. Então quando eles tiveram isto, santa merda, eles voaram um ao outro. Eu não deveria ter ficado surpresa. Afinal eles estavam em uma gaiola com pessoas ao redor apostando no banho de sangue. E havia sangue. Em poucos minutos, estava voando. Onde eu imaginava talvez me encolher, nunca tendo estado diretamente perto da violência da vida real antes, me encontrei quase com uma curiosidade mórbida. Tão curiosa, na verdade, que não o vi chegando até que estava ao meu lado. — Addy? — Sua voz profunda e suave chamou, soando confusa. ~ 58 ~


Minha cabeça girou, fazendo minha visão ficar embaçada por um segundo. — Oh, ei! — Eu disse, dando-lhe um sorriso. — Eu vim para ver sobre o que era todo o alarido. — Acho então, que não gostando do olhar fechado nos olhos dele, acrescentei, — Eu me perguntei se talvez voltar poderia refrescar minha memória—. Eu tinha certeza que o médico realmente havia dito algo sobre isso. Ele disse que às vezes levaria tempo, mas outras vezes, você pode experimentar algo que faz a memória voltar rápido. Embora, claro, ele teve o cuidado de me avisar que alguns também nunca recuperaram a memória perdida. Ele pareceu aceitar isso, relaxando um pouco. — Alguma sorte? — perguntou, tomando sua bebida, movendo-se para se inclinar contra o bar ao lado do meu banco. — Nada até agora, — eu disse. — Se bem que isso é legal, Ross, — admiti. — Eu não achava que iria gostar disso, mas é mais interessante do que esperava. — Interessante como? — ele perguntou, e desta vez quando fez, realmente parecia querer uma resposta genuína. — Como o grandalhão é formidável. Quando ele é atingido, seu corpo nem mesmo se move. Mas ele é lento. O cara menor é rápido, mas quando leva um golpe, ele sempre parece que vai cair. Ele assentiu a isso. — Eles são um par estranho. Mas por causa disso, as pessoas tendem a ficar mais confusas, certas de que o outro lado está enganado. — E, portanto, dispostos a apostar mais em seu cara, — concluí. — Exatamente, — ele concordou, virando-se para olhar para mim, seus lábios muito levemente levantados para o lado. Perto de um sorriso, mas nem tanto. — Em quem você colocaria seu dinheiro? — Eu acho que a força bruta pode vencer, — eu admiti, observando-o dar um soco que parecia tirar toda a força do outro homem, batendo direto no estômago, e o homem nem sequer grunhiu. Ele se inclinou para baixo em minha direção, provavelmente não querendo que ninguém ouvisse, mas ainda assim, quando seu hálito quente fez cócegas no meu ouvido, pareceu incrivelmente íntimo. — Acho que você está certa, — ele me disse quando minha barriga girou deliciosamente. — Você quer ficar para ver se você está, ou vir para algum lugar tranquilo por um momento? ~ 59 ~


Isso foi uma pergunta? Eu quase voei do meu lugar na minha excitação para ir a algum lugar tranquilo com Ross. Onde ele poderia sussurrar coisas no meu ouvido que não eram tão inofensivas. Assim que eu estava de pé, a mão dele estava na minha parte inferior das costas, levando-me para além da multidão. — Acho que ela é sua amiga, hã, Ross ? — o motoqueiro da porta perguntou, claramente zombando de seu chefe, embora eu não estivesse por dentro o suficiente para saber exatamente como ou por quê. — Cuidado, Laz, — disse Ross, mas não havia nenhuma maldade real em sua voz quando fui conduzida a uma porta ao lado da área, e depois fui para o escritório dele. A porta se fechou atrás de mim e houve o clique distinto de uma trava deslizando no encaixe. Sozinhos. Nós estávamos sozinhos. Em seu escritório, que de modo algum parecia um escritório típico: todas as escrivaninhas baratas e cadeiras ergonômicas, com tachinhas e clipes de jacaré por toda a escrivaninha, pilhas de papel por todo o lado. Não. Ross Ward gostava do seu espaço de trabalho arrumado. Ele também gostava de combinar com a vibe luxuosa do resto do Hex. A escrivaninha era executiva, o mais profundo que você poderia colorir uma madeira antes de ser considerado preto. A cadeira encostada nela era de couro preto e parecia que você podia passar o dia todo sentado nela sem ficar dolorida. Havia um suporte para copos com canetas. Mas não Bics normais que você poderia obter como uma dúzia por dois dólares no Staples3. Ah não. Estas eram aquelas canetas que colocam em exibição e que você tinha que fazer uma encomenda especial. Não vi uma única folha de 3

Staples é uma rede de lojas com materiais para escritório.

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papel ou qualquer outro material de escritório. Atrás da escrivaninha, revestindo uma parede inteira, havia uma dúzia de telas de computador, mostrando várias imagens de dentro e de fora do prédio. — Você os consertou, — eu observei, precisando de algo para dizer, porque ele estava só parado ao meu lado, e as coisas estavam começando a parecer um pouco estranhas. — Sim, — ele concordou, movendo-se adiante para trás da mesa, instigando-me a me mudar para o lado dela para olhar as várias imagens se movendo diante de mim. — Eles acham que algum animal chegou aos fios. Nunca tive um problema com isso antes, mas acho que há uma primeira vez para tudo. Meus olhos se moveram entre as telas, parando por um segundo quando vi um homem agarrar a bunda de seu par por debaixo da saia dela. — Sinto um pouco como Deus às vezes, — ele admitiu, observando-me assistir ao casal. — Você vê tudo. — E ninguém te vê, — eu concordei, olhando para ele. — Essa é a melhor parte, — ele disse um segundo antes de seus lábios irem aos meus. Sua mão foi para a parte de trás do meu pescoço novamente, a outra afundando no meu quadril, empurrando-me para trás até que minha bunda bateu na mesa, em seguida, me persuadindo para cima. E quando um homem quente em um escritório trancado quer você em cima da mesa, você sobe. Meu vestido subiu quando minha bunda pousou, e meus pés deixaram o chão. Seus dentes beliscaram meu lábio inferior, arrancando um gemido de mim enquanto seu corpo pressionava em meus joelhos, forçando-os totalmente abertos para que ele pudesse pisar no meio. O material macio de sua calça de terno esfregou contra a parte interna das minhas coxas, enviando uma onda de desejo tão forte que fez meus quadris balançarem levemente para cima dele, sentindo seu pau duro pressionando contra a minha fenda. ~ 61 ~


Seu rosnado encontrou meu gemido quando seus lábios arrancaram dos meus, seguindo a coluna do meu pescoço, enviando arrepios pelo meu corpo. Sentindo-os, seu olhar se ergueu, seus olhos escuros aquecidos, quando um de seus dedos pousou no meu joelho, então lentamente começou a se mover para cima. Ele me observou atentamente, talvez procurando por qualquer sinal de hesitação, ou talvez apenas apreciando ver minha reação enquanto sua mão deslizava sob a bainha do meu vestido, provocando a pele macia e ultra sensível da parte interna das minhas coxas. Uma das minhas mãos estava apoiada atrás de mim, mas a outra avançou para segurar seu bíceps, tentando impedi-lo de se afastar no último momento. Eu precisava disso. Eu precisava do toque dele como precisava continuar respirando. — Ross, por favor, — eu implorei, tinha ido longe demais para me importar. Em um som baixo e estrondoso em seu peito, seu dedo deslizou ligeiramente para fora, evitando onde eu mais precisava, e traçando o espaço onde minha calcinha encontrava minha parte interna da coxa. Então, incrivelmente, frustrantemente, eles continuaram se movendo para fora, de debaixo do vestido, até a minha barriga, o lado do meu peito, em direção à alça do meu vestido. O desejo era uma pulsante e latejante necessidade. E ele não tinha planos de me dar nenhum alívio disso? No entanto assim que o pensamento se formou, sua mão moveuse para cima e desceu, pegando o tecido do meu vestido e arrastando-o para baixo para expor meus seios. Antes que eu pudesse até respirar, sua boca se fechou ao redor do bico endurecido, sugando-o profundamente, e fazendo um gemido muito alto irromper de algum lugar lá no fundo. Fazia tanto tempo. Sua mão subiu, puxando o tecido do meu outro seio, liberando-o para suas mãos, buscando satisfação enquanto sua língua se movia em ~ 62 ~


círculos ao redor do meu mamilo. Minhas costas arquearam de forma que meu peito se sobressaiu, fazendo-me sentir instável, então minhas pernas se moveram em direção a seus quadris, apertando-se ao redor com força, se agarrando, quando sua boca moveu-se para tomar posse do meu outro bico endurecido. Apenas quando tive certeza de que não poderia suportar o tormento por mais um segundo, sua boca me deixou, o ar fazendo os botões úmidos endurecerem ainda mais. Seus olhos se levantaram para segurar os meus enquanto a mão no meu quadril se movia para baixo, pressionando meu clitóris através da minha calcinha, fazendo-me ver branco por um segundo, com certeza eu gozaria daquele jeito. — Encharcada pra caralho, — ele rosnou. — Estive pensando em você desde que você saiu ontem à noite, — eu admiti, sendo a grande verdade. Eu fiquei me revirando. Acordei frustrada. Enquanto planejava minha saída, estava ansiosa e carente, silenciosamente esperando que isso acontecesse. Por quê? Eu não tinha certeza. Eu não era do tipo de transas casuais. Geralmente só era atrevida com homens com quem eu estava ao menos um tanto comprometida. Mas, novamente, nunca encontrei um homem como Ross Ward antes. Então eu iria em frente, e chamaria isso de um momento de insanidade por olhar para algo tão perfeito, uma beleza tão sobrenatural. Parecia uma desculpa adequada. — Eu tive o mesmo problema, — ele admitiu também. — E agora eu não posso parar até sentir um fodido gosto, — ele acrescentou, fazendo um arrepio de antecipação passar por mim quando de repente o dedo dele não estava pressionando meu clitóris, mas estava pegando o pedaço rendado de tecido preto que era minha calcinha e arrancou-a do caminho. Antes que eu pudesse respirar, ele estava se baixando, as mãos se ~ 63 ~


movendo para meus quadris, arrastando-me para a borda da mesa em direção a sua boca faminta. Ele guiou minhas pernas sobre os ombros, em seguida, moveu sua língua até a parte interna da coxa, chegando ao ponto mais distante antes de afundar seus dentes com força. A dor foi inesperada, fazendo meus quadris se mexerem. Mas isso deve ter sido com o que ele estava contando. Porque mesmo quando gritei, seu rosto moveu-se, e sua língua trabalhou um círculo em torno do meu clitóris latejante. — Oh, meu Deus, — eu choraminguei, a mão batendo na parte de trás de sua cabeça, segurando-o contra mim, caso ele tivesse alguma ideia de me provocar. Mas no segundo em que senti ele começar a trabalhar em mim, ficou claro que não era sua intenção sugerir algo que não iria cumprir. Ah não. Ross Ward era dedicado. Sua língua circulava; seus lábios sugavam. Ele moveu-se para baixo, enrolando a língua, empurrando-a dentro de mim e me fodendo com ela até que meus gemidos silenciados se transformaram em gemidos ásperos, até mesmo ardentes súplicas. Sua língua deslizou de volta pelos meus lábios, mais uma vez reivindicando meu clitóris, mesmo quando sua mão se moveu entre nós, seu dedo provocando na minha abertura antes de empurrar para dentro. Ele não me fodeu com isso, embora a pressão interior parecesse prestes a explodir. Em vez disso, ele girou dentro de mim, enrolou-o e remexeu-o sobre a minha parede superior quando de repente chupou meu clitóris. E aconteceu. Explodiu. Em uma onda brilhante, ofuscante e abaladora que me fez gritar seu nome, completamente alheia às centenas de pessoas a poucos metros de distância. Ele se moveu para cima, esfregando o centro do meu estômago, ~ 64 ~


em seguida, aninhando-se entre meus seios, antes de plantar um beijo na coluna do meu pescoço. — Muito melhor do que eu imaginava, — ele rosnou na minha pele, o som reverberando pelo meu corpo. Mas então seus braços estavam em meus quadris novamente, puxando-me com ele enquanto ele se movia para sentar em sua cadeira, situando-me para montá-lo, sua mão emoldurando um lado do meu rosto. Então ele me encarou, uma profundidade em seus olhos escuros que eu não só não entendia, mas me fazia sentir desconfortável. — Ross... — Esta é a parte, — ele interrompeu, — onde eu tenho que ser um bom homem, e te dizer que se você for esperta, vai ficar longe de mim. Surpresa, minhas sobrancelhas se uniram quando meu cérebro se esforçou para pensar claramente através dos hormônios do bemestar-pós-orgasmo. — Por que eu iria querer fazer isso? — Perguntei, querendo entender onde ele estava com a cabeça. — Eu não sou bom para uma garota como você, Addy. — Se eu não estivesse enganada, havia arrependimento em sua voz. — Por quê? Por causa do Hex? — Eu pressionei. — Em parte, sim. Você é uma boa menina, boneca. Você não precisa se envolver com as minhas coisas. A coisa era, eu meio que queria. — Da última vez que verifiquei — comecei, sentindo minha barriga tremer quando seu polegar começou a acariciar minha mandíbula gentilmente, — garotas boas não deixam que os homens que mal conhecem chupem elas com centenas de pessoas há dois metros de distância. Um riso abafado e inesperado passou por ele, deixando seus lábios curvarem alto o suficiente para realmente fazer seus olhos dançarem. Deixe-me te dizer, foi uma ótima visão.

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— Talvez eu seja apenas uma má influência, — sugeriu ele. — Talvez você seja irresistível. Os lábios se inclinaram de novo, mas ele balançou a cabeça para mim. — Você deveria ir embora agora. — Por quê? — Porque tenho a sensação de que não vou deixar você ir se isso continuar. — Bem, talvez eu esteja bem com... Houve uma batida abrupta na porta, surpreendendo-me o suficiente para que eu desse um forte puxão para trás, e teria caído na minha bunda se Ross não tivesse reflexos rápidos, e me agarrado. — Você está no trabalho, — lembrei-me, com o coração batendo forte quando desci do colo dele, abaixando-me para pegar o pedaço de tecido que costumava ser minha calcinha que havia caído quando ele nos moveu. Estendi a mão para arrastar meu vestido de volta para cima na frente, cobrindo meus seios, então me certifiquei de que a parte de baixo estivesse no lugar enquanto Ross apenas me observava com aquele olhar profundo antes que as batidas começassem de novo, fazendo-o se mover para levantar com um suspiro resignado. Ele tocou meu quadril quando passou por mim a caminho da porta, destrancando-a e abrindo a porta. E havia um homem sem camisa parado ali, presumivelmente um lutador, seu corpo com uma massa de hematomas e cortes ainda sangrentos. — O que você quer? — Ross rosnou, fazendo o homem endurecer. — Só te avisando que ganhei, — disse o homem. E enquanto Ross estava bloqueando a porta quase completamente com seu corpo largo, houve um puxão estranho por dentro. A voz do homem tinha um toque estranho e quase familiar. O que era estranho. Porque não havia como eu conhecer algum lutador clandestino. ~ 66 ~


— Bom, — disse Ross. — Isso é tudo? — Sim, eu acho... E com isso, Ross saiu do caminho, batendo a porta na cara do homem. Mas não antes de eu dar uma olhada nele. Ross mal tinha se virado para mim quando me senti caindo de costas na cadeira que havíamos acabado de desocupar. Porque toda a minha cabeça estava girando. Senti como se o chão tivesse se aberto embaixo de mim e estivesse girando, tentando me sugar. — Addy? — Ross perguntou, mas eu não conseguia vê-lo como meu cérebro parecia em batalha contra si mesmo, lutando contra algo, ou tentando revelar alguma coisa. — Addy qual é o problema? — Ele perguntou, parecendo mais próximo, como se tivesse atravessado a sala sem que eu percebesse. — Quem era aquele? — Eu me ouvi perguntando, embora o pensamento não parecesse sequer passar pela minha mente antes que saísse da minha boca. — Kenny? — Ross perguntou, parecendo confuso quando suas mãos pressionaram meus joelhos. — Babe, o que está acontecendo? Kenny. Seja qual for a batalha que estava acontecendo na minha cabeça parecia culminar em algum choque maciço de reconhecimento. E assim, voltou. O dia inteiro. Eu tinha acordado, como me lembrava, e tive meu café, vesti-me para o trabalho, enchi uma xícara de café para viagem para levar comigo porque não tinha dormido muito bem, e não queria ficar com sono sobre a quantidade infinita de papelada. Nada de interessante acontecera até o final da tarde. Quando a consulta das três da tarde apareceu. — Adalind, — disse Ross, com uma voz muito mais forte.

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— Eu lembro, — eu admiti em um silvo estranho. — Lembra-se de quê? — Kenny, — eu disse a ele enquanto as lembranças continuavam chegando. Kenneth Depta. Ele tinha uma consulta às três horas com o Dr. Wilmer, o quiroprático para quem eu trabalho. Eu tinha pensado que ele não ia comparecer, uma vez que pedimos a todos os novos pacientes que aparecessem pelo menos dez minutos antes da consulta para que pudessem preencher a papelada. Mas então ele chegou às três horas em ponto. Eu estava chateada na época, odiando as pessoas que deixavam o resto do dia fora dos trilhos, porque eram tão importantes que as regras não se aplicavam a elas, não importando que, por estar atrasado, isso significasse que todas as consultas subsequentes estariam atrasadas, o que significava que o Dr. Wilmer e eu estaríamos presos no trabalho por mais tempo do que precisávamos. Porque alguém desrespeitou a hora dos outros. Grosseria. Fui criada para detestar isso. Então, quando levantei a cabeça, estava preparada para lhe dar meu olhar mortal enquanto lhe entregava sua papelada. Exceto que meus olhos caíram no homem chamado Kenneth Depta. E toda a minha raiva foi embora. Porque, bem, ele era só um cara extremamente bonito com sua constituição alta e sólida, queixo quadrado, olhos azuis claros e sorriso fácil. — Eu sei, eu sei, — disse ele, balançando a cabeça um pouco autodepreciativo, — Eu sou aquele idiota que não pode aparecer quando deveria. Felizmente, escrevo rapidamente, — ele me disse, dando-me um sorriso de derreter calcinhas. — Qual é o seu nome, querida? — Adalind, — eu forneci, encantada. O que poderia dizer? Eu não via uma tonelada de homens ~ 68 ~


realmente bonitos no meu trabalho. Geralmente, eles eram mais velhos. Tipo muito mais velho. Ou mulheres. Você não costuma encontrar homens com menos de trinta anos em um quiroprático. E, como mencionei, eu não tinha um homem há muito tempo, nem mesmo tive a chance de interagir com um. Então estava adorando. Ele tinha sido chamado para a sua consulta, alguns minutos depois, fazendo-me correr para o banheiro para me certificar de que meu cabelo parecia bem e eu não tinha nada em meus dentes. A porta se abriu quando fingia estar ocupada enquanto ele voltava para recepção, parando na minha frente. — Precisa marcar outra consulta? — Perguntei, esperando por alguma chance de manter uma conversa, imaginando se alguma outra coisa poderia resultar disso. — Algo assim. — Algo assim? — Eu perguntei, sobrancelhas se juntando. — Meu ombro parece muito melhor. Mas parece que estou tendo outro problema. — Mesmo? — Eu perguntei, olhando para o registro, sem ver nenhum outro ferimento anotado. — Sim, — ele disse, colocando os cotovelos no balcão para se aproximar e nivelar os olhos comigo. Quando olhei para cima, sua cabeça estava levemente inclinada para o lado, e seus olhos estavam focados nos meus lábios por um longo segundo antes que eles levantassem para segurar o meu olhar. — Eu pareço não ter um par para o meu show hoje à noite. Sim! Eu nem precisava vê-lo uma segunda vez para tentar fazer alguma coisa acontecer. Você tinha que apreciar um homem que via o que ele queria, e depois a perseguia. Era tão raro nos dias de hoje. — Oh não. Isso não é bom. — Não, realmente não é, — disse ele, tornando seu tom adoravelmente grave. ~ 69 ~


— Que tipo de show é esse? — Isso é um segredo, — ele me disse. — É um daqueles clubes clandestinos que você ouve que existe, mas você não acha que realmente existe. Normalmente, não seria meu estilo. Eu sempre estive diretamente no bom caminho. Não quebrava as leis. Não tinha bebido até estar oficialmente com vinte e um. Eu não corria. Nunca baixei música ilegalmente. Certamente nunca frequentei um clube clandestino. Vendo como 'clandestino' também tinha que significar 'ilegal'. Mas, o que posso dizer, às vezes caras quentes nos faz esquecer de nós mesmas por um curto período de tempo. — Oh, parece intrigante, — eu disse, sorrindo. — Pense que talvez você queira colocar algo bonito e me encontrar neste endereço? — ele perguntou, pegando um post-it da minha mesa e rabiscando. Ao fazê-lo, não pude deixar de pensar que ele estava certo. Ele escreveu rápido. — Talvez eu possa fazer isso, — concordei, pegando o bilhete sem lê-lo. — Você partiria meu coração se você não aparecesse, — ele me disse, indo em direção a porta. — Entre nove e nove e meia, — ele disse na despedida. E eu, bem, era como uma colegial apaixonada. Eu peguei o precioso pequeno pé-de-meia que eu tinha guardado para comer fora uma noite, ou comprar um condicionador de marca, e desci a rua até uma loja chamada Luxe dirigida por uma mulher sincera e confiante chamada Kenzi que tinha me convencido para o rosa, embora eu insistisse em um vestido preto. Então fui para casa, tomei banho e passei horas me deixando bonita para o encontro. Depois de toda aquela agitação, dirigi até o endereço, ignorando o estranho turbilhão no meu estômago - a cutucada, ao ver o prédio da escola abandonada. É como meu pai chamaria aquela coisa que você sente quando pensa, em algum lugar do seu subconsciente, que algo não estava certo. Eu tinha sido capaz de me convencer de que era seguro o ~ 70 ~


suficiente quando vi um grupo de mulheres não muito mais velhas do que eu entrando. Poderíamos sempre julgar um estabelecimento pela disposição de mulheres jovens e desacompanhadas em frequentá-lo. Mas, por precaução, mantive minhas chaves em uma mão e meu telefone na outra. Mesmo depois que entrei, fui checada na porta por um cara que chamou-me 'querida' e estava todo ensanguentado. O choque foi imediato e suficiente para me fazer dar alguns passos para trás em direção à porta antes que Kenny saísse do nada, cumprimentando-me como uma velha amiga, dando-me um grande abraço, beijando minha têmpora, agradecendo por ter vindo e dando a ele uma bela companhia. Ele até elogiou meu vestido. O que, bem, por mais que eu odiasse admitir porque era fraco e patético, fez todas as minhas reservas voarem pela janela. Recebi uma bebida, depois fui bajulada até o momento da luta. Ele foi emparelhado com um loiro gigante chamado Igor. E eu soube depois de um minuto deles no ringue que Kenny iria perder. Ele perdeu, claro. Porém o que eu não tinha previsto foi ele passando por mim logo depois, indo direto para a porta. E, bem, sem alguém lá, parecia errado ficar. — Então o segui para fora, — eu disse a Ross, indo a encontrá-lo de cócoras diante de mim, com as mãos nos meus joelhos. Foi só então que percebi que ele estava acariciando-os com os polegares suavemente enquanto eu lhe contava como o dia se desenrolava. Ele não disse nada. Ele estava me dando espaço para lembrar. E para expurgar tudo. — Oh, — eu gritei assim que saí pela porta, vendo Kenny se materializar em uma sombra ao lado da porta. — Você me assustou, — admiti quando peguei minhas chaves que eu antes tinha guardado para segurar minha bebida. Meu telefone ainda estava na minha mão direita. ~ 71 ~


— Você vai viver, — ele rosnou, vindo a alguns metros. — Ei, — eu disse, sentindo que precisava consolá-lo, uma característica estranha e inata que sentia que muitas mulheres possuíam, uma necessidade de proteger o ego masculino. — Eu me diverti muito, Kenny, — eu meio que menti ao dar um passo ao lado dele. — Obrigada por me convidar. Foi uma boa luta. — Foi uma luta de merda. — Não! Isso não é verdade. Foi emocionante. Você me colocou na ponta dos pés. Ele é um cara tão grande. Não é de se surpreender que você tenha perdido para... Perdi o resto da frase, percebendo tarde demais que a raiva não poderia ser contida, só poderia ser abastecida; só podia queimar mais e mais brilhante até se incinerar. — Eu não tinha ideia do que estava acontecendo, — eu disse a Ross. — Um segundo, eu estava tentando consolá-lo. No seguinte, ele girou tão rápido em seus calcanhares que meus olhos não conseguiram acompanhar o movimento. E quando eles voltaram a se concentrar, seu braço já estava inclinado para trás. Por que você não cala a boca, sua idiota? Essas foram as últimas palavras que ouvi antes que o estranho e doloroso golpe pousasse no meu queixo, fazendo minha cabeça balançar estranhamente rápido. — Então era apenas preto, — concluí. — Eu acordei com você me carregando, — eu terminei. Eu assisti quando alguma coisa sombria - ou, mais obscura cruzou seus olhos e varreu seu rosto enquanto suas mãos deixavam meus joelhos e ele se movia para ficar em pé. — Porra! — Ele quase gritou, me fazendo pular. Novas lembranças de volta, de repente me achei muito mais cautelosa da raiva masculina. Ele poderia ser apenas mais uma bomba-relógio ameaçando explodir? Eu nem gostava de pensar nisso, visto que ele não tinha me mostrado nada além de bondade.

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Mas então, Kenny também tinha. Até deixar isso. Estúpida, garota estúpida, eu me repreendi, zangada por não ter agido quando pressenti, que estava tão desesperada por atenção masculina que me coloquei em perigo quando sabia que alguma coisa estava errada. — Mas que droga fodida, — ele rosnou novamente, movendo-se a poucos metros de distância, andando em direção à porta, onde parecia que talvez estivesse pronto para bater nela. Ele até levantou a mão. Mas mesmo quando me preparei para isso, ele exalou com força, e colocou a palma da mão na madeira gentilmente, tomando outro profundo e calmante suspiro antes de se virar para mim. E ele não parecia mais zangado. Não, ele parecia devastado. — Isso é minha culpa, — ele disse, a voz tão baixa que era quase inaudível. — Porque você possui Hex? — Eu perguntei, revirando os olhos. — Não seja ridículo. Ele recostou-se contra a porta. — Eu o mandei para lá. — O que? — Para o Dr. Wilmer, — explicou ele. — Eu o mandei para lá por seu ombro. Assim, ele não iria piorar durante a luta. Ele teve uma série de derrotas. Eu queria ter certeza de que ele tivesse uma chance. — Você não pode se sentir responsável, — eu recusei, a própria ideia completamente estúpida. — Você não poderia saber que isso iria acontecer. — É meu trabalho conhecer meus homens, Addy. E eu com a maldita certeza deveria saber que um deles era capaz de colocar as mãos em uma mulher. E sobre algo tão estúpido quanto você tentando confortá-lo, porra? — Ele retrucou, a raiva claramente reacendendo novamente. — Eu acho que a coisa da câmera faz sentido agora, — eu pensei, percebendo que não foram animais. Não. Kenny deve ter sabido que ~ 73 ~


isso não era algo que Ross aceitaria bem, e cortara a transmissão ele mesmo. — O idiota do caralho deve ter se esgueirado de volta ao meu escritório quando eu estava me certificando de que o lugar estava vazio para limpar as gravações, — ele concluiu também. — Antes de desligar o computador durante a noite. — Ross, — eu chamei quando, por um longo momento, ele parecia estar perdido em seus próprios pensamentos, seu corpo ficando cada vez mais rígido a cada segundo. Eu estava do outro lado da sala, e juraria que podia sentir a raiva vibrante irradiando dele. E, claro, talvez todos devam verificar seus funcionários. Talvez mais ainda quando o trabalho em si era violento. Você queria ter certeza de que tinham como controlá-lo, aproveitá-lo apropriadamente, não perder o controle e ter um ataque de fúria a qualquer momento. Apesar de tudo o que foi dito, você não poderia prever tudo. Algumas pessoas são melhores que outras para esconder sua maldade. Quantos homens se levantam todos os dias, vão trabalhar, são homensmodelos, mas quando vão para casa, espancam suas esposas ou molestam seus filhos. Às vezes, não havia como saber. Até que algo terrível acontecia. O que aconteceu comigo foi péssimo, claro, mas poderia ter sido muito pior. Você tinha que tentar ver o lado positivo nas más situações. Encontrar o Bem. — O que, querida? — ele perguntou, me observando com olhos que me incomodava não saber ler, imaginando o que colocara aquela cautela ali. — Isso não foi sua culpa. Nem que você o tenha enviado para o quiroprático. Nem que eu tenha vindo aqui. Nem que eu tenha me machucado. Se alguém é culpado... — Não termine essa frase, — ele me interrompeu. — Eu não sou a vítima me culpando aqui, — eu disse com um pequeno sorriso. — Só estou dizendo, me senti desconfortável quando saí do meu carro. Eu sabia que algo parecia errado. Eu ignorei isso. Foi minha culpa que fui socada e fiquei inconsciente? Não. Mas estava ~ 74 ~


muito empolgada e muito confiante naquela noite. — E muito disposta a acariciar o ego ferido de um homem. Com isso, Ross empurrou a porta e se moveu pela sala na minha direção. — Eu gosto que você não seja muito cínica para confiar nas pessoas, Addy. Não acho que você saiba o quão raro isso é por aqui. Não quero que você perca isso. Especialmente não por algum idiota como Kenny. — Eu não vou andar por aí esperando que todo homem com quem me depare venha e me bata, se é com isso que você está preocupado. — Diga-me isto, — ele disse, tom sério. — Quando eu estava chateado um segundo atrás, você estava mais preocupada com as consequências do que você teria estado há apenas uma semana? Certo, bem, ele me pegou. Enquanto eu acho que toda mulher é criada com um medo inato dos atos explícitos de raiva masculina em nossa sociedade, graças às estatísticas que não estão realmente a nosso favor, certamente nunca vi uma grande ameaça nisso antes. Eu tive discussões acaloradas com amigos e namorados do sexo masculino no passado sem absolutamente nenhuma preocupação sobre eles me machucando. Eu poderia dizer o mesmo agora? Não exatamente. Mas, ao mesmo tempo, era o que a vida fazia. Toda experiência, tanto boa quanto ruim, deixava um impacto, mudava você de alguma forma pequena ou grande. Você não poderia ficar por aí estando chateada com cada pessoa cuja presença impactou sua vida de alguma forma. Você não seria capaz de funcionar. — Talvez tenha me deixado mais desconfortável do que normalmente faria, — admiti, e vi uma certa tristeza puxar os lábios dele. — Mas eu acabei de me lembrar do que aconteceu, Ross. E eu não te conheço muito bem. Estou em um clube ilegal de luta clandestina. Há fatores aqui que não são fatores da minha vida diária. Só o tempo dirá se é um impacto duradouro disso. Por isso, é inútil perder o controle e ficar ressentida com isso.

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— Então, a sua solução aqui, — ele disse, contraindo-se um pouco, — é puxar um Buda e deixar para trás? — Bem, quero dizer, eu gostaria que houvesse uma maneira de processá-lo. As pessoas precisam sofrer consequências por coisas como essa... — Os homens precisam ter suas bolas cortadas por merdas assim, — ele me cortou, corrigindo-me com o sua forma de ação preferida. Eu revirei meus olhos para isso. — Mas, infelizmente, ele foi esperto para limpar as câmeras. É minha palavra contra a dele, e tenho certeza que o testemunho de uma amnésica não será suficiente para condená-lo. Então, sim, vou escolher fazer a coisa do caminho sensato e seguir em frente. O que mais há para fazer? Houve um profundo suspiro vindo de algum lugar de dentro dele, seu ar realmente fazendo meu cabelo farfalhar levemente quando abriu a boca para dizer alguma coisa. Mas então algo em uma das dezenas de telas atrás dele pareceu chamar sua atenção, seu corpo inteiro ficando rígido novamente, a raiva reacendendo. E, deixe-me dizer-lhe, aquela vibração que senti do outro lado da sala? Sim, de perto, praticamente fez o ar entre nós pulsar. — Ross, o que... — Eu comecei a perguntar, virando minha cabeça por cima do meu ombro. E então eu vi também. Kenny conversando com uma garota que parecia muito mesmo comigo. E, claro, talvez ele tenha vencido o jogo hoje à noite, mas e da próxima vez que algo não saísse como ele planejou na vida? — Oh, foda-se não, — ele rosnou, afastando-se de mim, indo até a porta, então gritando do lado de fora. Um segundo depois, o homem que me deixara entrar mais cedo, o sujeito na jaqueta de couro sem as mangas que Ross chamou de Laz, entrou. — Eu preciso de você para levar a senhorita Hollis pela porta dos fundos, e atravessar a rua para seu carro. Então, certifique-se de que ela entre e vá embora, — ele exigiu, voz de aço. ~ 76 ~


— Ross... — Eu tentei começar, mas Laz já estava falando. — Ward, o que está acontecendo... — Agora, Laz, — ele exigiu, claramente mal se aguentando. — Ei, querida, — disse Laz, parecendo ler algo mais sobre a raiva de Ross do que eu, e que o fez pular para seguir as ordens. — Vamos lá, vamos indo. A próxima luta é Pagan e, bem, confie em mim, você não quer ver essa merda. Com Ross sem vontade de olhar para mim, eu realmente não tinha outra escolha a não ser pegar minha bolsa e seguir Laz para fora do escritório. Enquanto dirigia para longe, bem ciente dos olhos de Laz me observando até que eu desaparecesse, não pude deixar de me perguntar de que monstro Ross Ward estava tentando me proteger. Kenny Ou ele mesmo.

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Capítulo Sete Era mais fácil aceitar quando eu pensava que foi apenas um cliente, apenas outra escória miserável que escurecia a porta do Hex em qualquer noite de luta. Alguns eu conhecia. Alguns eram estranhos. Os que eu conhecia, estava convencido, não eram do tipo que levantavam as mãos para uma mulher indefesa. Na verdade, sem exagerar, na maioria das vezes os sindicatos locais como The Henchmen e Hailstorm e até mesmo Luca e sua família, eram conhecidos por oferecer-se a defender as mulheres em situações ruins, a não criar mais mulheres com cicatrizes daquelas que elas já traziam consigo, em que eles teriam que acariciar em momentos de silêncio, maravilhados com a forma como a pele conseguiu se ajustar novamente quando tudo o que estava segurando dentro já não existia. Então, sendo algum forasteiro que soube sobre o Hex, e decidiu visitar? Sim, eu poderia ter aceito isso. Eu ainda teria ficado chateado, mas poderia seguir em frente. Mas o fato de que não era um freguês, mas um homem a meu serviço? Sim, essa merda eu não iria tolerar. Esperei até que Laz colocasse Adalind em seu carro, observando a câmera, vendo a confusão, a dor, mas sabendo que havia tempo para lidar com isso depois. Porque em uma tela de câmera logo abaixo daquela, Kenny estava passando um dedo pela mandíbula, e então segurando o queixo de uma menina que estava felizmente inconsciente de como alguns dias antes, ele havia colocado uma contusão desagradável em uma mulher bem naquele local. Raiva, para mim, era uma coisa estranha. ~ 78 ~


Como regra, eu não sinto isso frequentemente. Não mais. Em certa época, ela tinha sido minha única companheira constante, minha única amiga no mundo. Mas uma vez que me livrei de toda essa merda que passei, aprendi a ignorá-la, a lidar com ela, depois passar para a seguinte. Mas de vez em quando houve momentos quando ela surgia, quando algo acontecia que me lembrava da besta que ainda existia no interior, um animal mantido acorrentado desde que eu tinha dezessete anos, quando aprendi a controlá-lo de uma maneira diferente da que tinha sido educado. Este, bem, este era um daqueles momentos em que não era apenas sacudir aquelas correntes; porra, era quebrá-las ao meio. Eu abri a porta do meu escritório, saindo para a multidão, ansiosamente antecipando a luta final da noite, uma luta que seria a mais sangrenta que qualquer um daqueles que eram novos nunca tinha visto. As apostas seriam provavelmente o dobro daquelas outras lutas da noite. — Kenny! — Eu rugi assim que meu olhar pousou sobre ele, fazendo não só ele e a garota que estava conversando pular e endurecer, mas todos que tinham me ouvido. Que foi, bem, todo mundo. — Chefe? O que há com você? — Você realmente achou que ia sair impune dessa merda? — Eu perguntei, voz não menos forte, mesmo quando me aproximei dele, todos parecendo sentir a necessidade de se afastar, abrindo caminho para mim. — Do que você está falando? — Kenny perguntou enquanto sua garota, espertamente, se afastou um pouco, se juntando a um grupo de amigos que assistiam como se fosse o espetáculo da noite, assim como Pagan que se moveu para o lado da gaiola, apoiando seus antebraços contra ela, claramente sem se preocupar que sua luta estivesse ficando atrasada, provavelmente animado em ver seu chefe perder sua cabeça. — O quê? Você perde sua última luta, e acha que pode desforrar essa merda numa mulher? — Eu perguntei, e poderia jurar que ouvi Pagan murmurar Oh, merda. ~ 79 ~


Para seu crédito, o qual ele tinha muito pouco, Kenny teve o bom senso de parecer preocupado. Ele até voltou um passo. — Você pensou que cortar as câmeras e limpar o backup iria apagar o fato de que você levantou o braço, ergueu o punho e derrubou uma mulher? — Minhas mãos bateram em seu peito, enviando-o de volta vários metros. Ele levou o golpe com um grunhido, mas o impacto pareceu fazer isso acontecer, fez seu animal interior quebrar sua corrente e sair para rosnar de volta. E eu vi isso. O que perdi quando o investiguei, o que perdi toda vez que interagia com ele. Eu não tinha certeza se havia sequer um nome para o olhar em seus olhos, mas o mais próximo que consegui pensar foi selvagem. Ele era basicamente um selvagem, nada restava de um ser humano normal e civilizado. Embora eu geralmente valorizasse meus lutadores que poderiam usar esse lado de si mesmos no ringue, nunca permitiria um deles em meu estabelecimento que não tivesse quase cem por cento de controle do mesmo. Se tudo o que foi preciso foi um empurrão no peito, ou algumas palavras reconfortantes, para acionar o gatilho, sim, ele não tinha que estar na sociedade como um todo. — Quem diabos é você para me dizer o que posso e não posso fazer, hein? — ele perguntou, avançando na minha direção. — Sou o homem que paga suas malditas contas, esse sou eu. Que mantém sua bunda incompetente fora das fodidas ruas. O homem que é dono do prédio para o qual você conduziu aquela mulher, do estacionamento onde você a deixou inconsciente, e da maldita lixeira onde você deixou o corpo dela inconsciente. Esse sou eu! — Ward, — disse Laz atrás de mim, pensando bem antes de tentar se aproximar, mas tentando deixar claro que ele achava que as coisas estavam ficando fora de controle. — Você não é meu dono, idiota, — disparou Kenny, aproximandose um passo, quase nariz-contra-nariz comigo. — E o que diabos você se importa com uma vadia estúpida? ~ 80 ~


Oh, esse não era um bom lugar para levar isso. — Aquela vadia estúpida, — eu disse, a mão voando, agarrando sua garganta, os dedos se enrolando e levantando-o, fazendo-o subir na ponta dos pés — agora me pertence, — eu rugi em seu rosto. — É porque diabos eu me importo, seu merda covarde, ingrato e estúpido! — Ei, — uma voz diferente disse, sem manter distância como Laz. Se havia um homem que não se retraia, era Pagan. — Você está dando a todos um show de graça, — disse ele, apertando a mão no meu cotovelo. — Resolva isso em outro momento, — ele acrescentou, deixando minha visão clarear do vermelho da qual parecia ter-se nublado, permitindo-me perceber que os lábios de Kenny estavam ficando azuis. Minha mão afrouxou, em seguida, o deixou completamente. — Você é muito maricas para me enfrentar em um combate? — Eu perguntei, sabendo que era uma má ideia, sabendo que iria foder com a minha cabeça, sabendo que eu tinha passado anos tentando evitar a ânsia de acertar as coisas. — Aqui? — Ele murmurou, e eu sabia que sua garganta estava parecendo exatamente como se ele tivesse engolido vidro agora mesmo. — Como se eu confiasse em você para ser justo. — Ajustes de contas não são para Hex de qualquer maneira, merda idiota, — Pagan indicou. — Você não mistura negócios com prazer, — ele acrescentou, sorrindo, sempre sendo um desgraçado que gostava de situações tensas, adorava arranjar encrencas. — Onde então? — Se você sabe uma merda sobre lutar, — eu disse, tendo que morder o interior da minha bochecha para ficar centrado, — você sabe exatamente onde. Agora dê o fora do meu prédio. Você nunca será bemvindo aqui novamente. Com isso, confiando em Pagan e no resto de meus homens para seguir minhas instruções, voltei para o meu escritório, tendo que me concentrar para não bater a porta, certo de que iria rachá-la se o fizesse. Andei de um lado para o outro no meu escritório, tentando me livrar dele, tentando voltar a acorrentar a besta. Foram longos minutos antes de ouvir a porta se abrir. ~ 81 ~


Eu não precisava me virar para saber quem era. Lazarus era a coisa mais próxima do mundo que eu tinha como um amigo, embora geralmente não nos envolvêssemos com a merda um do outro. — Isso foi interessante, — disse ele, e eu me virei para encontrá-lo encostado na porta. — Então ela é uma amiga sua. — Não planejei, — eu admiti. — Eu a levei para o hospital. Planejei deixá-la lá. — E... — E então ela voltou para Hex na manhã seguinte, tentando encontrar sua bolsa, chaves, telefone e ter seu carro desbloqueado. — Então você ajudou. — Ela foi atacada na minha propriedade. — Sim, — ele disse, os lábios se inclinando. — Tenho certeza de que era tudo o que era. Não tinha nada a ver com o quão linda ela é. E o fato de que ela não parece se importar com sua bunda gorda. — Eu não posso, porra, acreditar na ousadia dele, — eu disse, tom mais calmo, falando como se parecesse tirar um pouco da raiva. — Não apenas por fazer isso e aqui, de todos os lugares. Mas então voltar, sabotar as câmeras e entrar nos meus computadores. Que porra é essa que o faz pensar que ele pode se safar disso? — Ele não pode. Você apenas deixou essa merda clara. Pagan até escolheu uma data e hora para o seu ajuste de contas enquanto ele escoltava Kenny para fora das instalações. — Diga-me que seu tipo de escolta significa que haverá contusões para lembrar dela. — Bem, você conhece Pagan, — disse Laz, sorrindo. Laz e Pagan eram ambos membros de um MC traficante de armas local – The Henchmen. Seus laços eram mais profundos do que a lealdade deles até mesmo para mim, o homem que lhes dera um impulso desesperadamente necessário na vida. Eles eram polos opostos em termos de personalidade, mas ainda tinham profundo respeito um pelo outro. ~ 82 ~


— Bom, — eu concordei, suspirando. — Então, qual é a hora e a data do confronto? — Terça à noite às nove. — Porra, é claro que ele escolheu nove, — eu disse, bufando. Não havia iluminação lá. Estaria escuro exceto pelas luzes que as pessoas que queriam vir e assistir trariam. Arrepiante. Sombrio. Proibido. Sim, isso soou certo. — Você já pensou nisso? — Laz perguntou, afastando-se da porta quando houve uma batida. Entrando uma das bartenders, dando-me um pequeno sorriso porque fazia parte do seu trabalho e deixando uma bebida na minha mesa. Ao meu olhar questionador, ela encolheu os ombros. — Um cara disse para enviar-lhe um de seu habitual com o recado que ele está animado para ver você perder sua cabeça novamente. Não se preocupe, — disse ela, enviando-me um sorriso atrevido – a única razão que eu a contratei era o fato que ela sabia quem era e não tinha medo de ter uma atitude aberta, mesmo no trabalho. — Ele me deu uma gorjeta. Com isso, ela se foi e eu tomei o bourbon inteiro de uma só vez, apreciando a queimação. — Pensar em quê? — A luta. Sem ofensa, chefe, mas nunca vi você lutar. Eu vi o Kenny. Eu lutei com o Kenny. Ele é decente. — Talvez você não tenha me visto, Laz, — eu disse, olhando para as câmeras. — Mas eu poderia derrubar Pagan e Igor ao mesmo tempo. E isso sem uma razão pessoal para isso. — Então ela é uma razão pessoal, hein? — Laz perguntou, já entendendo. — Algo parecido.

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— Nunca vi você falar com uma mulher mais de uma noite seguida. E, para ser justo, isso foi preciso. Eu não tinha compromissos. Francamente, nenhuma mulher em sã consciência iria querer isso de mim. Eu poderia transar com ela até que ela visse o rosto de Deus? Sim. Poderia lembrar de ligar para ela, mandar uma mensagem para ela, dar-lhe flores pelo aniversário dela e o Dia dos Namorados, e me importar sobre as amigas dela? Ah, foda-se, não. E sempre deixei claro que uma noite era tudo o que elas estavam recebendo. Na casa delas. Então eu poderia sair depois. Sem ressentimentos. Mas nenhuma discussão adicional sobre o assunto. — Isso não é mentira, — eu concordei. — No entanto, pode-se supor que você falou com ela quando a pegou do chão. E no dia seguinte, quando ela voltou para cá. E hoje à noite... — Sim, eu entendi Laz, — eu disse, sorrindo. — Ela parece doce, — ele tentou, mudando de rumo. — Ela é. Doce pra caralho. — Compensa a sua acidez então, — disse ele, se impulsionando da porta e se movendo para abri-la. — Bem, espero que tudo corra bem. Você poderia usufruir de uma boa mulher em sua vida, Ward. E eu estarei lá na terça-feira. — Ei, Laz, — eu chamei quando ele fechou a porta. Ele colocou a cabeça para dentro. — Sim? — Se você está apostando, aposte em mim. Com isso, ele se foi, deixando-me ficar de fora o resto da noite, observando as câmeras, e me perguntando coisas que não tinha nada que pensar. Como se Adalind estaria chateada comigo por descartá-la como ~ 84 ~


eu fiz. Então, dado como iria, me perguntava por que diabos eu estava pensando essas coisas, como as coisas tinham chegado a ficar fora do fodido controle tão rápido. Meu olhar foi para a minha mesa, e eu pude vê-la lá novamente, seus seios nus, seus mamilos rosados em pontos rígidos, a pele incrivelmente macia. Ainda podia ouvir os gemidos necessitados e os apelos desesperados por alívio. Ainda podia sentir sua doçura na minha língua. Até mesmo a lembrança tinha meu pau endurecendo, imaginando como seria entrar nela, sentir suas unhas nas minhas costas, sentir sua boceta me apertar quando gozasse. Várias vezes. Normalmente, não é grande coisa. Não havia nada de errado em querer uma mulher por uma noite. O problema era que eu tinha certeza de que não era só isso. E essa merda, sim, eu não entendia isso. Eu não cultivei nenhum tipo de relacionamento. Como uma regra. Eu não tenho tempo. Eu não tenho paixão. Então houve a questão de nenhuma mulher sã querendo estar perto de mim uma vez que sabia onde estive, o que tinha feito na vida, porque tinha toda a minha cautela. Então, manter todas à distância poupou nossos tempos. Por que então eu estava pensando sobre essa mulher, querendo ver mais dessa mulher? Será que ela é simplesmente um divisor de águas? Como eu tinha ouvido Laz e Pagan dizerem depois de encontrarem suas mulheres. Isso não fazia sentido, claro, visto que ela era praticamente uma estranha. Eu descobri um pouco sobre seu passado enquanto jantava. Sabia que gosto ela tinha, sabia como ela soava quando estava gozando.

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Mas eu realmente não a conhecia. E, francamente, não sabia o suficiente sobre coisas como relacionamentos para saber se era normal estar tão interessado, tão envolvido quanto me sentia assim tão cedo. Pelo que sabia, era assim que acontecia. Você conhecia alguém, algo parecia clicar e, então, esse clique fazia com que você quisesse continuar a vê-la. Eu acho que isso fazia muito sentido se você pensasse sobre isso. O problema era que essa garota, essa menina doce em uma situação ruim, não precisava se envolver comigo. Mas ela não sabia disso ainda. Seria bom se ela estivesse chateada comigo. Essa era a atitude inteligente para ter em relação a mim. Eu a empurrei para longe. Depois de chupá-la no meu escritório. Depois que se lembrou dos eventos que a levaram a sangrar atrás de uma lixeira. Depois que ela provavelmente precisava do meu conforto, não da minha raiva. Então voltou para casa depois que eu exigi que ela fosse embora, provavelmente confusa, magoada e brava. Como deveria ser. Então não havia razão para estar sentado por aí e ficar obcecado com isso. Eu tinha trabalho a fazer. Três horas depois, outros treze mil no cofre, fiz minhas rondas, alterei os códigos de segurança para o prédio e depois fui para o meu carro. Cansado. Essa era uma boa maneira de descrever como estava me sentindo. E não apenas fisicamente. ~ 86 ~


Eu sempre apanhei. Eu nunca dormia o suficiente. Essa era a minha vida. Eu funcionava bem assim. Isso era diferente. Eu estava cansado em um nível que não tinha nada a ver com o sono. Emocionalmente cansado. Cansado dessa vida. Eu geralmente estava ocupado demais, acostumado demais para perceber. Mas era a mesma merda todos os dias. Eu acordava, trabalhava, comia, lidava com a merda básica da vida, ia trabalhar, depois trabalhava a maior parte da noite, casa, cama. Chuveiro, limpar, repetir. Por anos. Nunca me ocorreu antes estar cansado disso, sobre isso, querer fazer mais. Porque, francamente, o que consegui criar para mim foi monumental. O garoto que eu fui uma vez nunca poderia ter previsto um carro esportivo, ternos caros e pessoas andando por aí me chamando de ‘chefe’. Inferno, o garoto que eu tinha sido uma vez não poderia imaginar um estômago cheio, muito menos riquezas. Liguei o motor, mas peguei meu telefone em vez do câmbio. Você ainda está acordada? Foram apenas dois minutos antes de eu ter uma resposta. Addy: Normalmente não à esta hora, mas tenho muito o que pensar. Você pensou em trancar a trava? Eu recebi um emoji de cara culpada. Não me pergunte o que me possuiu para escrever a próxima frase. ~ 87 ~


Especialmente depois de passar a maior parte de uma hora me convencendo de que era melhor ficar longe. Mas qualquer que fosse a motivação, não conseguia impedir meus dedos de digitá-la. Que tal um jantar tardio para me desculpar por ter sido um idiota mais cedo? Addy: Acho que estamos mais perto do café da manhã do que jantar neste momento. Um café da manhã cedo então... Houve um total de dois minutos antes do meu telefone tocar na minha mão. Eu olhei para baixo, respirando fundo, preparando-me para sua rejeição. O que mais a levaria tanto tempo? Ela provavelmente estava procurando uma maneira de me facilitar as coisas. Addy: Onde? Ah, a parte complicada. Meu lugar. Addy: Você cozinha? Eu peço muito bem. Houve outra pausa, mas desta vez, eu pude vê-la simplesmente tentando encontrar uma maneira de não parecer muito ansiosa, ou talvez tentando convencer-se a inventar uma desculpa, o que ela sabia que não faria. Apenas café da manhã adiantado, Addy. Isso é tudo o que eu quero. Porém, se ela quisesse mais, também estava disposto a dar isso a ela. Addy: Qual é o endereço? Mandei uma mensagem, depois dirigi até lá para ter certeza de que chegaria primeiro, imaginando que ela ficaria confusa quando sua navegação a fizesse entrar em um hotel em vez de uma residência particular. Tecnicamente, o hotel tinha apenas oito apartamentos com moradores, três em dois andares separados e duas suítes na cobertura. Onde eu morava. O outro pertencia à outra família da região, homens que eu respeitava, mesmo que a sociedade normal evitasse ~ 88 ~


seus negócios. Agiotagem. Quase toda a família Mallick, do pai aos quatro filhos, eram agiotas locais, entre outras coisas. Nossas suítes eram acessadas através de um elevador privado com chave, que levava a um corredor onde os nossos quartos estavam em ambos os lados. Toda a família Mallick tinha reserva na outra cobertura, usando-a para um lugar seguro quando as coisas esquentavam, ou para feriados ou aniversários. Estava vazia a maior parte do tempo. — Sr. Ward, — um dos porteiros chamou, dando-me um aceno de cabeça quando estacionei em sua direção. — Uma mulher vai parar em um carro azul em alguns minutos, confusa. Mande-a para a entrada de moradores. — Sim, senhor, — ele concordou, não mostrando sinais de surpresa ou desgosto por eu ter uma mulher tão tarde. Ou ainda mais uma mulher, visto que nunca tive companhia. Nunca. Ninguém, salvo as pessoas que trabalhavam no hotel, havia entrado na minha casa desde que me mudei, algo que sempre preferi. Eu acho que havia uma primeira vez para tudo.

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Capítulo Oito Adalind O que diabos eu estava fazendo? Eu precisava virar meu carro, dirigir para casa, voltar para a cama e tentar esquecer o enigma conhecido como Ross Ward. Apenas momentos antes do meu telefone tocar, decidi que precisava dele fora da minha vida. Porque não era saudável. Não era certo. Eu precisava apenas seguir em frente com a minha vida, colocando toda a coisa de Kenny, Hex e Ross para trás. Garotas como eu não se envolviam com homens assim. E com certeza não me envolveria com um homem que me deu ordens e me dispensou como um cachorro. Não senhor. Eu não. Eu fui educada melhor que isso. Eu não gostava de idiotas alfas. Essa não era minha praia. Por que então coloquei o endereço dele no meu GPS e comecei a dirigir? Talvez tenha algo a ver com o fato de ele ter, em essência, me resgatado. Era adoração ao herói. Eu era a donzela em perigo; ele tinha sido o cavaleiro branco vindo para me salvar. Inferno, talvez eu tivesse com algum maldito dano cerebral. Isso com certeza explicava porque estava me entrando em... um hotel? Por que ele estava me conduzindo para um hotel? Tanto por todo esse papo de 'é tudo que eu quero', hein? ~ 90 ~


Eu estava prestes a me virar quando o homem na reluzente entrada frontal do grandioso prédio de estuque cinza de seis andares acenou para mim. Curiosa, parei ao lado dele, observando-o curvar-se em seu uniforme preto, e ficar ao nível dos olhos com a minha janela. — O Sr. Ward queria que eu lhe dissesse para estacionar a direita, — disse ele, indicando a área que ele quis dizer, — onde fica a entrada dos moradores. Oh. Então ele morava em um hotel. Isso era, bem, um tanto incomum. Tanto quanto eu entendia o conceito, as únicas pessoas que tinham uma residência em um hotel eram como os super ricos que frequentavam todos os lugares, e não queriam se preocupar em manter uma propriedade. Por que então Ross escolheu isso em vez de uma casa ou mesmo um apartamento? Parei meu carro em um dos espaços vazios, me sentindo um pouco estranha quando peguei minha bolsa e abri minha porta. Quando ele mandou uma mensagem, tinha estado em trajecompleto-de-péssimo-dia, calças velhas e largas de pijama, um moletom enorme, com o meu cabelo em um coque alto bagunçado. Depois da mensagem, eu pulei, fui para o chuveiro fazer uma ducha rápida sem lavar o cabelo, vesti uma calça jeans e uma camiseta roxa de manga comprida, puxei meu cabelo para baixo e dei por encerrado. Eu não queria parecer que estava tentando impressioná-lo, mesmo que talvez estivesse. Além disso, era a primeira parte da manhã. Eu não queria parecer que estava pedindo por isso. Nem mesmo se estivesse pensando em sua língua e lábios em mim desde o momento em que saí, e estava em um estado constante de frustração sexual, mesmo quando passava por minhas tarefas noturnas chatas. Eu mal havia fechado a porta quando o vi. Ele estava encostado na parede ao lado da entrada, os olhos focados em mim. Mesmo à distância, podia sentir sua intensidade, podia sentir o quão penetrante eles eram. ~ 91 ~


Como ele soubesse como você pareceria nua. E, bem, ele absolutamente sabia. Eu não tinha sido capaz de reunir um mínimo de resistência às suas mãos, lábios e língua sedentas. Inferno, eu não queria. Ali estava ele, olhando para mim como se estivesse morrendo de fome e eu fosse o banquete. Mesmo que ele já tivesse conseguido se fartar apenas algumas horas antes. Havia uma emoção na minha barriga enquanto eu forçava minhas pernas para frente, sabendo que ao fazê-lo, concordando em voz alta ou não, estava me oferecendo como o banquete. Ele parecia mais calmo também, percebi quando cheguei a poucos metros dele. Na verdade, pode ter sido o mais relaxado que o vi até agora. Ele sempre parecia ter uma postura quase impossivelmente perfeita. Mas agora ele estava recostado contra o prédio, completamente despreocupado em arruinar um terno que eu tinha certeza de que usaria Scotch Guard4 para manter perfeito pelo quanto isso devia ter custado. O ar ao redor dele parecia calmo. Até a mandíbula dele estava completamente relaxada, permitindo que a ponta de seus lábios se erguesse levemente. — Oi Addy, — disse ele, voz baixa, quando parei a poucos metros na frente dele. — Oi, — eu o cumprimentei, depois soltei — Você mora em um hotel. — Eu moro, — ele concordou, não fazendo nenhum movimento para se afastar da parede, parecendo satisfeito em ficar parado e me observar até o sol nascer. — Por que você mora em um hotel? Seus lábios se inclinaram ainda mais alto a isso, com a cabeça voltada para o lado. — Quando nós pedirmos serviço de quarto, você terá todas as respostas que você precisa. — Não é um pouco tarde para o serviço de quarto? — Baby, pelo que eu pago para morar aqui, eles vão cozinhar o 4

Scotch Guard é spray impermeabilizante.

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que eu quiser, sempre que eu quiser, — ele disse, se afastando da parede e colocando a mão na minha parte inferior das costas. — Oh, senhor Ward! — a mulher na escrivaninha, alta, de longos cabelos escuros, olhos castanhos e peito grande – animou-se, claramente feliz em vê-lo. E, bem, quem não estaria. Mas quando seu olhar deslizou para mim, juro que seu sorriso ficou frio. — Briana, — ele a cumprimentou, mas sua voz era tão gelada quanto o sorriso dela, e tinha a sensação de que era porque ele percebeu o mesmo que eu. E isso, bem, foi legal. Você tinha que apreciar um homem que não se importava com o fato de outras mulheres estarem praticamente se jogando nele. Quando ele estava com uma mulher, ele estava com ela, caso encerrado. Você tinha que respeitar isso. — Oh, uau, — eu disse quando nos aproximamos de um elevador privado que Ross acessou com uma chave. Elevadores de luxo são uma coisa né? Porque eu tinha certeza de que este se qualificava como um, com suas paredes marrons e falta de botões. As portas se abriram para um corredor particular com apenas duas portas de cada lado e uma janela do chão ao teto no final com vista para o Rio Navesink. — O quê? Nenhum mordomo esperando com champanhe? — Eu provoquei, enviando-lhe um sorriso de admiração quando saímos. — Você quer um mordomo com champanhe, boneca, da próxima vez, vou me certificar de que haja um. O mais louco era que eu não achava que ele estava brincando quando se moveu para colocar o cartão na fechadura da porta. Ela abriu com um silencioso barulho. Estranhamente, enquanto me movia para entrar com ele, havia uma pequena voz na parte de trás da minha cabeça me avisando que Não há como voltar atrás agora. De alguma forma, eu estava mesmo bem com isso. As luzes se acenderam quando Ross entrou. E eu, sim, estava congelada no local. ~ 93 ~


Porque nunca na minha vida vi nada tão impressionante quanto a sua casa. Do outro lado do amplo espaço, a parede mais afastada era uma janela do chão ao teto que davam para o outro lado do Rio Navesink, a luz flutuando na água graças às casas que a cobriam e às pontes que passavam sobre ela, conectando Navesink Bank com a cidade mais próxima. É legal; era quase como uma ilha, eu tinha dito a minha mãe quando cheguei, mesmo que meu apartamento fosse tão distante do rio que você teria que fazer uma viagem de cinco minutos só para vê-lo. No meio da sala estava a área de estar com uma enorme lareira eu me perguntava rapidamente se ele já havia usado. Havia um sofá secional de couro castanho escuro baixo em frente a ela, uma parte da qual se projetava como uma chaise. Eu podia vê-lo caindo lá depois de uma longa noite de trabalho, puxando sua gravata, a cabeça apoiada contra o que parecia ser couro de qualidade ainda melhor do que os de Hex - o que realmente significa alguma coisa. O chão era de madeira escura, imaculada e reluzente. As paredes eram pintadas de um marrom neutro que era apenas um tom ou dois mais escuro do que bege. Na outra extremidade da sala havia um enorme espaço na cozinha, que estava separado da sala de estar com uma ilha com tampo de mármore marrom, dourada, branca e preta, que eu juraria que era grande o suficiente para ser uma cama. Os armários combinavam com a tonalidade dos pisos, e os aparelhos de aço inoxidável eram desprovidos de uma única impressão digital. Na verdade, todo o espaço estava impecável. Eu imaginei que era um efeito colateral muito bom de viver em um hotel: serviço de limpeza. Mas, mesmo assim, era mais do que apenas aspirado, enxugado e limpado. Estava, bem, vazio. Não havia nenhum toque pessoal, a menos que a cara máquina de café que parecia ter saído diretamente de um Starbucks contasse. O que não contava. Logo do lado de dentro da porta, contra a parede, havia um ~ 94 ~


carrinho-bar de madeira comprido e baixo, da cor de todas as outras manchas da sala, forrado com algumas diferentes garrafas de bebidas alcoólicas e vários copos. A única garrafa com qualquer licor faltando era o bourbon que eu tinha aprendido que era sua bebida preferida. Ao lado da cozinha havia um corredor que parecia levar a quatro portas. Três quartos e um banheiro? Para um homem solitário. Era quase triste o quão vazio parecia. Eu poderia imaginá-lo aqui, sozinho, dia a dia, nada além de sua profunda intensidade para lhe fazer companhia. E por razões que eu não entendi, meu coração doeu. — Addy, — ele chamou, voz um pouco alta, fazendo-me perceber que ele deve ter me chamado mais de uma vez. — Você quer uma bebida? — ele perguntou e, com certeza, ele estava de pé ao lado do carrinho- bar. Era quase de manhã. Eu não deveria estar bebendo. Dito isto, ainda era tecnicamente noite se você estivesse vendo isso deste lado do travesseiro, certo? — Claro, — eu concordei, observando-o alcançar a garrafa de vinho que estava ali, passando pelos movimentos de descascar o papel alumínio, estourar a rolha, depois encher o líquido marrom escuro em um copo de vinho arredondado antes de entregá-lo para mim e ir fazer sua bebida. Eu levantei o copo, respirando fundo, porque - como havia aprendido no Famiglia - havia absolutamente uma diferença entre vinho barato e caro. Para mim, uma garrafa de vinho de vinte dólares era ‘boa’, mas o vinho no Famiglia - e este vinho eu tinha certeza também tinha que ser pelo menos o dobro disso. Era de um sabor mais suave e rico. E perfumado. Foi por isso que estava inalando antes de prová-lo. — Oh, meu Deus, — eu gemi quando fechei meus olhos. Eu os abri para encontrar Ross me observando com calor nos olhos que não costumava encontrar lá. — Bom? — ele perguntou. — Eu ~ 95 ~


não bebo vinho, mas o sommelier do restaurante no andar de baixo me disse que este é o cabernet que eu precisava para ter aqui para os hóspedes. — Homem muito sábio, — eu concordei, tomando outro gole pequeno, querendo saboreá-lo. — Você quer pedir e depois fazer o tour? — ele perguntou, indo em direção à cozinha, apresentando um cardápio de uma gaveta. E não um cardápio de papel. Ah não. Este era um hotel chique. Eles tinham cardápios revestidos de couro com papel pergaminho sofisticado e fontes específicas. Percebi enquanto me aproximava, colocando meu copo na ilha e pegando o cardápio dele, que nem um único preço estava listado. Eu tinha certeza de que era assim que você sabia que até um suco de laranja custaria vinte dólares. Acabei pedindo crepes de cacau recheados com chantilly e morangos, imaginando que experimentá-los seria uma experiência única na vida. Ross pediu algum tipo de coisa complicada de ovos mexidos com um nome que eu não sabia pronunciar, depois pôs o cardápio de lado. — Tudo bem, quer o tour? — ele perguntou quando o silêncio ficou tenso. — Ah, dãn, — eu concordei com um sorriso. Ele me conduziu pelo corredor, mostrando-me o banheiro do corredor que, embora chique, era apenas um banheiro típico. Havia dois quartos de hóspedes. Um estava sendo usado como outro escritório com a mesma quantidade de telas de computador que ele tinha no Hex, apesar de estarem todas escuras. O outro quarto era simplesmente um quarto de hóspedes com uma cama de tamanho normal e um edredom creme. — E essa é a suíte master, — ele disse, e eu tentei fingir que aquela declaração não fez minha barriga tremer. Era um espaço desnecessariamente grande dominado por uma enorme cama Califórnia king size coberta por um edredom marromescuro. As paredes eram um tom mais escuras do que a área principal do espaço, dando a toda a sala uma sensação mais acolhedora. Havia uma cômoda e uma enorme TV na parede do outro lado da cama e duas ~ 96 ~


portas de cada lado. — O quê?, — Eu murmurei aos berros enquanto ele acendia a luz para a direita, declarando que era apenas um armário. — Isso não é apenas um armário, — eu corrigi, me movendo para dentro, respirando porque todo o espaço cheirava esmagadoramente a ele, algo que achei incrivelmente reconfortante por algum motivo. Havia estantes embutidas em três paredes, todos os ternos e camisas pendurados perfeitamente. No centro, havia estantes menores destinadas a abrigar sapatos, gravatas e abotoaduras. — Isso é praticamente do tamanho do meu apartamento, — informei a ele. — Quero dizer, eu poderia morar aqui, — acrescentei, balançando a cabeça. Ele riu um pouco disso, e me virei para encontrá-lo me observando, percebendo que estava distraidamente roçando meus dedos sobre as mangas de seus paletós quando passei por eles. — Estou quase com medo de quão grande este banheiro vai ser se você acha que isso é apenas um armário. — O banheiro é muito foda, — ele admitiu quando voltamos para o quarto. — Até eu posso ver isso. Eu entrei na porta e, sim, 'foda' abrange isso. Havia azulejos cor de areia quente no chão e até as paredes do box que ostentava quatro chuveiros. A porta que dava acesso era totalmente de vidro, sem latão ou prata em qualquer lugar exceto a pequena alça. O piso era coberto com pequenas pedras de rio de cor neutra, dando o caráter de espaço, bem como atuando como um piso antiderrapante. Havia um toucador duplo flanqueado por dois armários do chão ao teto. A bancada combinava com o mármore da cozinha, e toda a parede atrás das pias era espelhada. Refletida naquele espelho, sim, era a banheira. E estava apenas me implorando para entrar nela, eu juro. Era lindamente branca, profunda e ligeiramente recortada no topo, mais alta atrás para apoiar suas costas. Não havia jatos, mas parecia o lugar absolutamente perfeito para relaxar. Finalmente, havia uma pequena porta ao lado da banheira onde imaginei que o sanitário estava localizado. Eu literalmente queria me enrolar na banheira e chorar como a coisa toda era tão bonita. ~ 97 ~


— Ok, eu mudei de ideia. Eu vou morar aqui. Alugue o armário para outra pessoa. — Ele soltou uma risada abafada e virei balançando a cabeça para ele. — Que desperdício. Aposto que você nunca esteve naquela banheira. — Me pegou, — ele concordou, balançando para trás em seus calcanhares. — Se alguma vez você tiver a necessidade de um banho, esteja à vontade para exigir que eu a deixe entrar, — ele ofereceu, saindo do caminho, em direção à porta da sala de estar. Quase parecia como se estivesse com pressa de se afastar de mim. Se eu não entendesse completamente o desejo de correr depois de dizer algo que você não queria, poderia ter me ofendido. Assim, apenas o segui para fora, pegando meu vinho e me movendo para olhar a vista. — Essa vista pode fazer o que você paga por este lugar valer a pena. — A escuridão estava diminuindo ao longe, lançando raios de luz através do céu negro. Logo o sol estaria alto. E eu teria, tecnicamente, passado uma noite na casa de Ross Ward. — Aí está a comida, — declarou ele parado do outro lado da sala quando eu esperava que ele viesse e ficasse ao meu lado. Eu nem tinha ouvido nada, mas imaginei que, se você morasse em algum lugar por tempo suficiente, ficaria muito consciente do barulho do elevador. Peguei embaixo da ilha os bancos meio escondidos enquanto Ross deixava um homem de preto entrar, levando um carrinho para onde eu estava sentada. Sentindo-me estranha, dei-lhe um sorriso. — Oi, — eu disse enquanto ele olhava para mim. — Oi, senhorita, — disse ele, depois voltou-se para Ross, que fez aquela coisa tranquila do passe de gorjeta, e o homem se retirou. — Eu nem pensei que estava com tanta fome, mas agora quero comer cada pedaço disso, — declarei quando ele me entregou o prato depois que tirou a tampa prateada. E, bem, como se poderia esperar de um hotel super chique com ~ 98 ~


um restaurante integrado, os crepes me fizeram querer chorar. — Eu acho que o prato está limpo, boneca, — disse Ross, com uma risada em sua voz, fazendo-me perceber que eu estava raspando o último traço de chantilly para comer. — Bom, certo? — ele acrescentou quando olhei para cima um pouco culpada. — Então, quando eu me mudar para o banheiro, o serviço de quarto está incluído no meu aluguel, certo? Ele riu disso, pegando os pratos, colocando-os de volta na bandeja e enfiando o carrinho no corredor para ser cuidado mais tarde. — Você parece cansada, — ele observou de uma maneira quase triste, tirando a ferroada que normalmente viria de alguém dizendo que você parecia cansada, o que todo mundo sabia que era apenas sinônimo de parecer uma porcaria. — Geralmente estou na cama às onze, — eu admiti, encolhendo os ombros na minha hora de dormir meio boba, sim, mesmo nas noites de sábado. — Eu preciso estar no trabalho às oito e meia. Você parece cansado também. — Especialmente considerando seu horário provavelmente significava que ele estava acordado até o início da manhã na maior parte do tempo. — Eu posso te emprestar uma camisa, — ele começou estranhamente, fazendo minhas sobrancelhas se unirem. — Para dormir, — ele esclareceu. Oh, está bem então. Meu desejo, recentemente reprimido por algum sério orgasmo alimentar, reacendeu. — A cama de hóspedes é grátis. Oh. Tudo bem. Sim, eu interpretei mal o convite para vir, não foi? Que desperdício de calcinha bem bonita. — Eu posso dirigir... — Fique, — ele ordenou. — Dessa forma, quando você se levantar, você pode ver o que está no cardápio para o almoço. — Bem, — eu disse, sorrindo, — quando você coloca dessa maneira! Ele me deu outro dos seus sorrisos que não alcançou seus olhos, ~ 99 ~


deixando-me imaginar o que exatamente seria necessário para obter esse tipo de reação dele, se era mesmo possível. — Você tem duas escolhas. Camisa ou camiseta. — O que? — Eu perguntei, fingindo indignação. — Você? O homem que está perpetuamente em ternos que custam mais do que o meu carro, na verdade possui algo tão baixo quanto uma camiseta? Quão comum é isso? — Tenho que ter algo para malhar. — Sério? Você acha que uma camiseta é necessário? Eu acho que todas as mulheres na academia ficariam bem com você indo sem. Seus olhos aqueceram levemente, e o silêncio foi estranho por um momento antes dele quebrá-lo. — Como você sabe que eu não tenho um dad-bod5 por baixo de todos esses ternos? — Ele perguntou, a primeira brincadeira que talvez já tivesse visto no homem. — Ei, não há nada de errado com um dad-bod, mas tenho a sensação de que você tem gominhos sob isso. O tipo que você pode traçar um dedo entre eles. Porcaria. Isso foi demais, certo? Muito sugestivo, considerando que eu era apenas a hóspede da noite do quarto extra. Esse era um comentário que os potenciais amantes diziam. — Você poderia ter razão, — ele disse, me dando um sorriso que não deveria ser confundido com um real. — O que vai querer, Addy? — Uma camisa social, — eu decidi. De preferência o que você está vestindo. Porque aparentemente eu era uma aberração assim. Normalmente, as mangas compridas e os botões me fazem subir pelas paredes. Mas, como a minha esquisitice mencionada acima, queria a camisa porque me fazia pensar nele, porque havia algo inerentemente sexy em sentir uma camisa que ele tinha usado contra a minha pele nua, roçando minhas coxas, roçando meus mamilos... OK. Sim. 5

Dad-bod é corpo de pai, meio flácido e barrigudo.

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Eu precisava parar com isso. — Addy, — ele disse, com aquela voz que implicava que eu tinha divagado novamente. E eu tinha. Em pensamentos sensuais dele chupando meus mamilos em sua boca através de uma de suas camisas. — Sim? — Você quer experimentar o banho primeiro? Eu sei que você estava comendo-o com os olhos. Oh, cara. Ele não estava autorizado a usar o termo comer com os olhos. Nem mesmo falando de um objeto inanimado. Não estava ajudando em nada. Parecia bom demais vindo dele. — Se você está oferecendo, estou dentro. — Estou oferecendo, — ele disse, indo pelo corredor e, percebi enquanto o seguia, arranjando tudo para mim me estendendo algumas toalhas macias. — E aqui, — disse ele depois de cavar através de um armário. — Eles deixaram todas estas coisas de banho quando me mudei para cá. Esta coisa de banho era uma cesta grande, totalmente abastecida com sais, esfoliantes, efervescentes, espumas e esponjas. Eu peguei, olhando para ele com o que tinha que ser olhos arregalados. — Você está desculpado agora, — eu disse com um sorriso, fazendo-o rir. — Fique à vontade, Addy, — disse ele antes de fechar a porta. Eu alegaria ter timidamente me despido, preocupada de que ele pudesse espreitar. Mas, bem, isso seria uma mentira. Tirei minhas roupas como se eu fosse uma garota bêbada implorando por colares de Mardi Gras. Se ele queria espiar, bem, eu era a favor disso. Mas, infelizmente, aquela porta permaneceu respeitosamente fechada quando entrei na água, quando usei um pouco de cada um dos produtos em sua cesta, talvez em silêncio satisfeito que eles estavam todos no pacote ainda. Porque meio que implicava que não houve mulher permanente recentemente, certo? Então, novamente, muitas mulheres odiavam banhos. E não era da minha conta o que aconteceu antes de mim. ~ 101 ~


Não que houvesse um eu também. Eu era uma convidada na casa. Uma convidada muito sortuda e muito mimada. Ele pode ter descido lá em mim apenas algumas horas antes, mas desde que entrei no estacionamento, ele não tinha sido nada além de, bem, amigável. Tipo, isso era o que ele queria. Amizade. E eu iria em frente e seria aquela garota patética com uma queda por um cara que não a via assim, mas continuaria sendo amiga dele porque gostava de estar perto dele. Além disso, porque ela era masoquista. Água esfriando, levantei, me secando cuidadosamente com as toalhas macias, e só então percebi... ele esqueceu de trazer uma camisa para eu vestir. Considerei vestir minhas roupas velhas, mas escolhi apenas embrulhar a enorme toalha, e espiar com minha cabeça para fora. A porta se abriu silenciosamente, claramente sem alertar Ross, que estava sentado no final da cama, pernas um pouco abertas, os cotovelos nos joelhos, a cabeça abaixada. Sua gravata desaparecera, assim como o paletó e os três primeiros botões de sua camisa escura estavam abertos. Minha camisa estava dobrada na cama ao lado dele. — Ross? — Eu perguntei, minha voz estranhamente delicada. Sua cabeça se elevou lentamente, seus olhos profundos, intensos, pesados, cheios de algo que eu não conseguia identificar. Ele não disse nada, e o silêncio me fez mudar de pé para pé. — Eu só... você esqueceu de me dar, — eu disse, avançando em direção a ele, pronta para pegar a camisa e voltar para o banheiro. Mas, assim que minha mão desceu para agarrar o tecido, seu braço se moveu, sua mão envolvendo meu pulso, fazendo minha cabeça se erguer para olhar seu rosto. Eu reconheci então. O olhar. ~ 102 ~


Eu não tinha visto muitas vezes, mas estava lá. Um homem mal se controlando. Seus dedos no meu ponto de pulsação, eu tinha certeza que ele sentiu meu batimento cardíaco acelerar, assim como tive a mesma sensação na minha garganta, nas têmporas e entre as minhas coxas. — Eu disse apenas café da manhã, — disse ele, voz baixa. — Eu sei, — eu concordei, não querendo aceitar essa parte porque era ridícula, mas tinha uma imagem inteira dessa conversa. — Eu menti, — ele admitiu. — Isso não era tudo que eu queria. — Ah não? — Eu perguntei, tentando falar através de um peso repentino no meu peito, meu ar parecia preso em um espartilho de antecipação. — Isso nunca seria o suficiente, — ele continuou, seu dedo acariciando o lado do meu pulso. — Estou um pouco preocupado que não importa o quanto eu receba, talvez nunca seja suficiente. Eu não podia dizer com certeza porque não o conhecia muito bem, mas parecia que era uma declaração bastante monumental para um homem como ele, alguém tão cauteloso, alguém tão calado. Talvez, só um pouquinho, ele estava me deixando entrar. Eu me movi para ficar na frente dele, observando sua cabeça inclinada para manter o meu olhar. Com minha mão livre, estendi e trabalhei na dobra da minha toalha. — Podemos testar essa teoria, — sugeri, soltando minha mão, deixando a toalha deslizar para baixo. Sua cabeça foi para o teto, os olhos fechados. — Porra —, ele rosnou, tomando fôlego antes de abaixar a cabeça novamente, com os olhos abertos no meu rosto por um longo segundo antes de descer para os meus seios, meu torso, cintura, coxas, até os pés antes de ir bem lentamente de volta. Juro que seus olhos tinham impacto, podia senti-los roçando em mim, minha pele arrepiada em resposta. Meus mamilos se contraíram quando uma forte pressão desceu sobre minha parte inferior da barriga, e eu ficava mais molhada a cada segundo. Apenas quando tinha certeza de que não poderia suportar outro ~ 103 ~


segundo de inspeção, suas mãos se moveram, afundando em meus quadris, puxando-me para frente e para baixo, montando-o como eu tinha estado em seu escritório mais cedo. O roçar de suas calças contra minhas coxas, sua camisa contra meus seios, foi o suficiente para incendiar minha pele, e eu tive que lutar contra o desejo de não esfregar meus mamilos contra o calor suave novamente, quando suas mãos deslizaram para minha parte inferior das costas, então desceram para afundar na minha bunda. — Não te mereço, — ele murmurou enquanto se movia adiante, raspando sua barba ao longo do meu pescoço. — Mas isso não vai me impedir, — ele acrescentou antes de uma mão deixar minha bunda para agarrar a parte de trás do meu pescoço, arrastando meu rosto para baixo para que seus lábios pudessem reivindicar os meus. Pareceram segundos, apenas um breve encontro de lábios, mas quando sua boca saiu da minha, meus lábios pareciam inchados e excessivamente sensíveis. Olhei em seus olhos profundos, a promessa lá fazendo minha barriga tremer enquanto eu recuava um pouco para colocar espaço entre nós, permitindo-me alcançar seus botões, lentamente desabotoando os que ele já não tinha. Quando minhas pontas dos dedos roçaram a pele na parte mais baixa, os músculos por baixo se contraíram, algo que de certo modo conseguiu fazer a minha barriga fazer o mesmo. Havia algo inebriante em saber que você conseguiu afetar um homem como ele, um homem cuja experiência você sabia que devia superar a sua, que deve ter tido acompanhantes que rivalizavam com as modelos Victoria Secret. Eu ainda podia fazê-lo tremer um pouco. Minhas mãos deslizaram sob o material em seus ombros, empurrando-o para baixo, observando como sua pele ficou exposta. Meus olhos desceram. E desta vez, a sensação de queda de estômago não tinha nada a ver com o desejo. Ah não. Era uma mistura de surpresa. ~ 104 ~


E preocupação. Porque percebi que Ross Ward talvez tivesse proteção metafórica, porque em algum momento de sua vida ele precisou deles em termos literais. E não havia ninguém para encontrar. Por toda a pele firme, alongando-se sobre os fortes músculos do peito, até mesmo visíveis nas depressões entre os impressionantes músculos abdominais que eu sabia que ele estava escondendo. Cicatrizes. Elas eram quase carnudas, envelhecidas, definitivamente de quando ele era mais jovem. Mas havia tantas que havia mais espaço que estava marcado do que algo que não havia sido marcado. Meu olhar subiu de novo, minha respiração presa ante um do lado esquerdo do peito que eu havia perdido antes. Estava bem debaixo da clavícula, redonda, elevada, quase enrugada. Eu não tinha que ter experiência no passado com um para reconhecê-lo. Uma cicatriz de buraco de bala. Eu observei como se não estivesse ligada a mim enquanto minha mão deslizava por seu bíceps e por cima do ombro para permitir que meu polegar deslizasse para baixo e traçasse o círculo estranhamente suave e elevado. Meus olhos se ergueram, procurando os dele, mas já os encontrando me observando, procurando por uma reação. E, claro, havia um milhão de coisas diferentes passando pela minha cabeça, perguntas às quais eu queria respostas, mesmo que não fosse da minha conta perguntar. Mas havia um aperto em torno de seus olhos, uma tensão em seus ombros. Como se ele estivesse se preparando. Como se ele estivesse esperando as perguntas. Aquelas que ele não queria responder. Além disso, não importa o quanto minha curiosidade tenha sido despertada, não era a hora para isso. ~ 105 ~


Inclinei-me, pressionando um beijo na cicatriz, em seguida, coloquei minhas mãos em ambos os ombros, empurrando até que ele se moveu para se estender contra o colchão para que eu pudesse avançar para pressionar meus lábios entre os peitorais, no centro do abdômen dele. Descendo, eu trabalhei seu cinto, botão e zíper abertos, arrastando-os para baixo o suficiente para eu chegar lá dentro, e deslizei minha mão em torno de seu pênis estirado. Sua respiração sibilou enquanto meu polegar roçava a cabeça, espalhando uma gota de pré-sêmen antes de eu lentamente abaixar, os olhos nos dele, e levá-lo em minha boca. Sua mão foi para controlar o meu pescoço, mas parou, se lembrando, em seguida, em vez disso movendo-se para o lado da minha mandíbula, enquanto eu lentamente abaixei nele, a pele aveludada contra os meus lábios parecia fazer minha boceta apertar em antecipação. Eu não consegui chegar à base. Envolvendo minha mão em torno dele lá, comecei a trabalhar nele. Lento. Intenso. Porque seu olhar estava cravado em mim, mais penetrante do que tinha qualquer direito de ser, fazendo com que o momento parecesse importante, em vez de apenas uma preparação sexy até o grand finale. Minha língua acariciou a pele incrivelmente lisa da cabeça, lambendo mais pré-sêmen, encontrando o ritual de prová-lo, talvez a sensação mais erótica que eu já havia experimentado. — Addy, — ele disse, a voz um som baixo e retumbante que se movia através das minhas entranhas como um arrepio, mas também como um comando. Eu chupei-o profundamente mais uma vez antes de liberá-lo, beijando de volta sua barriga, peito, pescoço. Minhas pernas plantadas no lado de fora de suas coxas, abrindome, permitindo-me soltar meus quadris e sentir seu pau duro correr entre minhas dobras lisas, fazendo um gemido escapar quando eu encostei e olhei para ele e a cabeça esfregou meu clitóris. Seu braço ergueu, sua mão escovando meu cabelo sobre um ombro, para que não cobrisse meu rosto. — Você vai me montar, Addy? — Ele perguntou, a voz áspera, fazendo um tremor passar por mim, algo que não acontecia só por dentro. Ele também sentiu isso. — Isso não é uma resposta, — ele me disse, sorrindo diabólico quando esfregou seus quadris contra mim. ~ 106 ~


Minha testa bateu em seu ombro quando um gemido alto saiu de dentro de mim, fazendo-o dar outra esfregada desde que - eu acho ainda não era exatamente uma resposta. — Eu vou precisar de uma resposta sua. Mas enquanto isso... — Suas mãos deslizaram para a parte de trás das minhas coxas, puxando com tanta força que voei para cima de seu corpo, minha barriga nivelada com seu rosto, me fazendo de repente perceber o que ele estava planejando fazer nesse meio tempo. Ir lá embaixo novamente. Mas desta vez, comigo montando seu rosto. Senti minhas bochechas ficarem vermelhas mesmo quando ele trouxe seus braços entre as minhas coxas para que ele pudesse deslizar para baixo. Eu não tinha dúvidas sobre sexo oral. Eu gostava de dar. Eu gostava de receber. Eu recebi um nem meio dia antes deste mesmo homem. Havia apenas algo sobre essa posição. Havia algo sobre a frase ‘sentar em seu rosto’ que fez minha barriga ficar toda ondulante e estranha. Mas mesmo enquanto eu estava no meio de me convencer de que nunca poderia superar os sentimentos estranhos que eu tinha em relação a essa posição, senti a língua dele traçar um dos meus lábios, movendo-se para cima e em torno do meu clitóris sem roçá-lo, então voltar pelo outro lábio antes de traçar a junção e - finalmente pressionar meu clitóris, fazendo meus quadris balançarem um pouco violentamente. Sua mão subiu, afundando em minha bunda, me segurando no lugar enquanto ele lambia e chupava e me levava para mais alto. A outra mão dele se moveu entre as minhas coxas, pressionando um dedo dentro de mim, empurrando preguiçosamente enquanto continuava me devorando, ocasionalmente fazendo um barulho apreciativo que continuava me deixando mais molhada a cada segundo. Estava bem ali. Apenas mais um impulso, ou mais um golpe de sua língua, e seria o fim. ~ 107 ~


Mas de repente o dedo dele estava fora de mim; suas mãos agarraram o espaço onde minhas coxas encontraram meus quadris, me arrastando para trás um pouco. — Você vai me montar, Addy? — ele perguntou, voz áspera com sua própria necessidade de liberação. Não havia outra resposta. — Sim, — eu choraminguei, deslizando para trás, mesmo quando ele se arrastou de volta para cima da cama, indo na cabeceira por um preservativo, protegendo-nos enquanto eu colocava minhas coxas em ambos os lados de sua cintura. Sua mão foi para a base de seu pênis, a outra se estabeleceu no topo da minha coxa, seus olhos perfurando os meus. E, novamente, eu tive essa sensação. O que eu senti quando desci sobre ele. Como se isto fosse importante de alguma forma. Levantei-me, posicionando-me sobre ele, olhando para seu rosto enquanto o sentia acariciar a cabeça em direção ao meu clitóris mais uma vez antes de descer, pressionando contra a abertura, apenas uma pressão firme e o levaria para dentro. Então eu fiz. Lentamente. Assim como minhas paredes se esticavam ao redor da cabeça, minha mão bateu sobre a sua na minha coxa, segurando-a, enquanto meu ar exalava de mim como um suspiro. Em resposta, seus olhos se fecharam por um segundo enquanto ele respirava fundo antes de abri-los, sua mão girando sob a minha para poder entrelaçar os dedos enquanto eu continuava abaixando meus quadris, levando-o para dentro, levando-o mais fundo do que qualquer um antes, sentindo uma ligeira pontada quando ele finalmente enterrou ao máximo. — Oh meu Deus, — eu choraminguei, tomando um momento para me ajustar, respirando lentamente e profundamente. Sua mão puxou do meu aperto quando ele se impulsionou para se sentar, um braço ao redor da minha parte inferior das costas, o outro ~ 108 ~


acariciando meu queixo, suas sobrancelhas juntas um pouco. — Você está bem? E o que eu poderia dizer? Eu tenho a sensação - sem absolutamente nenhum fato para sustentar isso - que este momento é de alguma forma importante. Isso me faria soar como uma garota louca. Para ser perfeitamente honesta, seu pênis é um pouco maior do que qualquer outro que eu já tive antes, e estou precisando de alguma adaptação. É, não. Referenciar outros paus nunca era bom. — Dói um pouco, — eu admiti, levantando levemente quando sua mão puxou meus quadris, querendo aliviá-lo. — Faça no seu ritmo, — ele sugeriu, embora seu corpo estivesse rígido, os músculos tensos, cada centímetro dele precisando de movimento, precisando de alívio tanto quanto a pressão na parte inferior da minha barriga, e a dor no canal apertado firmemente ao redor dele dizia que eu também precisava. Eu levantei meus quadris, quase perdendo ele, antes de deslizar de volta para baixo, levando-o quase completamente. Sua mão apertou meu quadril, me dizendo que ele estava tão afetado quanto eu, que isso era tão intenso para ele como me parecia. Levantei de novo, levando-o um pouco mais fundo, sentindo a pontada aliviar. Logo, não houve como mantê-lo lento, prolongando e aproveitando o momento. A pulsante necessidade interior era extremamente dolorosa, exigindo liberação. Eu o montei mais forte, mais rápido. Suas duras exalações de ar, a maneira como seus dedos estavam apertados com força suficiente para machucar minha pele me estimularam, querendo levá-lo comigo, querendo que nós dois perdêssemos o controle juntos. — Ross, — eu choraminguei, os dedos pressionando marcas crescentes em seus ombros enquanto eu o segurava. — Goze, baby, — ele exigiu, a voz áspera. Como se eu precisasse da permissão, gozei quando ele me ~ 109 ~


mandou, o prazer parecia se formar na base da minha espinha antes de explodir para fora, dominando-me completamente. Eu estava vagamente ciente de gritar seu nome quando minha testa bateu em seu ombro, deixando as ondas quebrarem através de mim. Mesmo quando desci o que parecia ser uma eternidade depois, pude senti-lo dentro de mim, duro como sempre. Eu me levantei, minhas sobrancelhas se juntaram ligeiramente, encontrando seus olhos tão quentes quanto momentos antes, quando ele podia sentir meus músculos ordenhando seu pênis. — Não terminei com você ainda, — ele me informou, apertando o braço em volta da parte inferior das minhas costas para me ancorar contra ele enquanto ele se movia para ficar de pé. Até mesmo totalmente satisfeita, minha boceta apertou em antecipação, ávida por mais. Eu não tinha ideia de quais eram suas intenções até sentir minha bunda cair na superfície lisa e fria de sua cômoda, o choque fazendo meu corpo sacudir assim que seu braço me deixou de costas para que ambas as mãos ficassem atrás de meus joelhos, levantando-os quando seu pau se retirou e em seguida bateu de volta - forte, profundo. Ele fez uma pausa, observando meu rosto, avaliando minha reação. Mas não havia como eu recusar isso, ver o que um homem como Ross Ward era capaz de fazer; vendo ele perder o controle. Pode ter sido a coisa mais quente que eu já vi. Minhas mãos foram para na cômoda atrás de mim, fazendo minhas costas arquearem e meus seios se elevarem. Um grunhido profundo e baixo veio de algum lugar enterrado em seu peito quando ele se inclinou para frente, prendendo um dos meus mamilos endurecidos entre os dentes, mordendo apenas ao ponto da pura dor, a mistura estranha de dor e prazer me fazendo soltar um gemido gutural. Ouvindo isso, ele soltou meu mamilo, se afastando e começou a me foder. Não havia outro jeito de dizer isso; ele me fodeu. Com força. ~ 110 ~


Cada profundo impulso indo tão longe quanto o meu corpo poderia levá-lo enquanto ele estocava em mim, cada empurrão fazendo meu corpo sacudir com o impacto. Tudo o que eu conseguia pensar, mesmo quando o orgasmo era construído de novo, parecendo ainda mais agudo, era que nunca tinha sido nada parecido antes. Eu tinha sido fodida antes. Ou pelo menos pensava assim. Mas isso era diferente. Isso era cru, primitivo, completamente sem qualquer tipo de controle. Sua pele umedecida com suor sobre seus músculos incrivelmente tensos; podia sentir o brilho na minha pele também, consegui tirar meus olhos dele por um momento, olhando para baixo, observando seu pau bater dentro de mim várias vezes, algo que fez minha boceta se tornar apertada ao redor dele. — Foda-se, — ele sussurrou, fazendo meus olhos subirem novamente. Sua mão agarrou meu joelho, forçando minha perna para cima, colocando meu tornozelo em seu ombro, liberando sua mão para se mover entre nós e trabalhar meu clitóris. Segundos. Levou apenas alguns segundos até o orgasmo explodir através de mim violentamente, fazendo todo o meu corpo tremer forte quando as ondas batiam, enquanto o mundo ficava silencioso, meus ouvidos nem registraram o grito que eu devo ter deixado sair porque minha garganta doía quando lentamente comecei a voltar à realidade. — Incrível pra caralho, — ele elogiou antes de bater profundamente, empurrando para cima, e gozando com o meu nome em seus lábios, meio colapsando para a frente, a testa no meu ombro enquanto lutava para tomar fôlego. Ele poderia ter ficado assim por um longo tempo, tentando encontrar o controle que ele sempre tinha, se talvez os tremores secundários não tivessem começado a me atravessar. Sua cabeça ergueu, os olhos ficando suaves, então ele me envolveu, me puxou para perto e me carregou de volta para a cama, colocando-me cuidadosamente de lado para que eu não esfregasse meus pontos, puxando os cobertores até o meu ombro. — Um segundo, — disse ele, voltando para o banheiro para lidar com o preservativo, voltando um minuto depois, subindo no outro lado ~ 111 ~


da cama, deslizando atrás de mim de lado, — Vire-se, Addy, — ele exigiu baixinho, fazendo minha barriga oscilar quando virei para o outro lado, apenas para ser puxada para perto, aninhada sob seu queixo enquanto sua mão acariciava minha espinha. Foi então que finalmente percebi que estava certa. Não tinha sido apenas uma mistura de hormônios da felicidade e pura ilusão. Isso foi importante. Foi significativo. Não só para mim. Mas para ele também. Porque de repente, aquela cautela que ele usava tão bem que pensei que talvez ela estivesse soldada, parecia ter sumido. E, bem, era preciso imaginar que não era apenas o sexo. Se fosse esse o caso, um homem tão bonito como ele teria uma razão para baixar a guarda pelo menos algumas vezes por semana. Isso foi mais do que isso. Tinha certeza que a guarda estava baixa porque ele sentiu algo parecido com o que eu senti. Levantei meu braço entre nós, descansando em seu ombro, não percebendo onde eu tinha colocado até que ele se afastou um pouco, olhando para mim. — Você pode perguntar, — ele disse, o tom um pouco hesitante, algo que eu não esperava de um homem tão normalmente confiante. Parte de mim não queria. Não queria estragar o que era, como um todo, um momento perfeito. Não queria estragar a lembrança se as coisas não corressem bem se eu perguntasse. Por outro lado, reconheci que talvez não voltasse a ter a oportunidade, que essa poderia ser minha única chance de realmente conhecê-lo, saber o que estava escondido. — O que aconteceu com você? — Eu perguntei, olhando da cicatriz da bala para seus olhos, encontrando-os me observando um ~ 112 ~


pouco cautelosos. — Você sabe o que é uma rinha de cães, certo? — ele perguntou estranhamente. — Sim, — eu disse, com as sobrancelhas juntas. — Eu era a porra do cão.

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Capítulo Nove Minhas únicas lembranças da minha juventude eram de raiva. Literalmente, até onde minha consciência ia, que não poderia ter sido muito mais velho do que três, era tudo o que estava lá: raiva. Ela fervia nas veias do meu pequeno corpo. Isso me fez apertar meus punhos até que houvessem semicírculos ensanguentados nas minhas mãos. Isso me fez colocar meu rosto em um travesseiro e gritar. Minhas lembranças de infância não eram do tipo dos sonhos, borradas nos contornos, suavizadas em tons de sépia que muitos tinham em momentos de silêncio. As minhas eram nítidas, vívidas, duramente focadas. Eu podia ver claramente as persianas de plástico em um dos meus primeiros apartamentos, a maneira como uma estava quebrada no centro, a maneira como outra tinha um recuo através de dez das lâminas de quando um amigo de minha mãe ficou bravo e a jogou contra ela. O plástico fez um som de estalo quando se inclinou para dentro. Eu estava sentado a um metro e meio de distância, no chão de madeira frio e sem brilho na frente de uma TV de tela curva que não era maior do que a capa do único livro de colorir que eu tinha, observando um desenho animado granulado que entrava e saía de foco, que nós só tínhamos porque minha mãe roubou o cabo do apartamento vizinho. É o nosso pequeno segredo, Rossy, ela confiou a mim, como se meu pequeno cérebro tivesse entendido o conceito de roubo ou segredos. Eu não posso estar morando aqui sem meus sabonetes. Isso eu entendi, porque significava que ela me enxotava longe da tela e assistia aos seus próprios shows, deixando-me com pouco a fazer além de brincar com lápis de cera quebrados em um livro de colorir onde todas as páginas já estavam meio coloridas. ~ 114 ~


Ele pegou a bolsa da minha mãe quando foi embora. E ela chorou. E minha reação não tinha sido preocupação ou tristeza. Tudo de que me lembrava era raiva. Assim como quando eu tinha cinco anos, uma semana antes de eu ‘ser um menino grande’ e começar a escola pela primeira vez. E ela me deixou para pegar um pacote de cigarros. Então não voltou para casa a noite toda. Ou até o meio da tarde seguinte. Deixando-me com uma geladeira vazia e uma barriga dolorosa e agitada. Ela tinha tropeçado, maquiagem manchada, roupas torcidas, sapatos na mão, os olhos vidrados, a voz muito animada, anunciando que ela me trouxe um grande café da manhã antes de mostrar um pãozinho que ela havia comido metade. Raiva. Isso foi tudo que passou por mim. Ou quando eu tinha onze anos, vários anos depois de ter tido a primeira palestra sobre drogas na escola, amadurecido o suficiente para entender exatamente por que havia colheres em toda a minha casa com a parte de baixo queimada. Por que o humor de minha mãe tinha picos de quinze a vinte minutos, quando ela dançava, me dizia esses planos grandiosos que íamos fazer, e depois despencava, mandando-a para a cama, deprimida demais para assinar a autorização para o museu. Inferno, de qualquer maneira não era como se tivéssemos a porra do dinheiro que era necessário para cobrir a viagem. Fiquei na biblioteca da escola com a bibliotecária de cara fechada que ficava me observando como se eu fosse roubar sua porra de cópia empoeirada do Senhor das Moscas ou alguma merda. E enquanto estava lá sentado, lendo as páginas, tentando pensar em um mundo, qualquer mundo que fosse diferente da merda em que vivia, minha mão estava enrolada na mesa, unhas roídas, meu pulso acelerado, meu sangue fervendo. Não foi até os treze anos que entendi como conseguimos manter ~ 115 ~


um apartamento, quando minha mãe raramente trabalhava, embora tivesse baratas nas pias, um aquecedor que só funcionava metade do tempo, e energia que piscava ligando e desligando mesmo em dias de vento calmo. Claro, havia ‘bons tempos’ quando ela não estava na cama o tempo todo, doente das drogas, deprimida e alheia ao mundo ao seu redor. Aqueles eram as semanas, no máximo meses, quando ela vestia roupas decentes, saía, arrumava um emprego e começava a se lembrar de fazer coisas como guardar comida nos armários e me comprar sapatos novos quando meus dedos dos pés começavam a apertar nas pontas do meu antigo par. No entanto esses tempos eram raros. E ainda assim nunca fomos jogados nas ruas. Mas, bem, eu era uma fodida criança. Como eu poderia saber? Eu nem sabia o que os termos eram até o ensino médio. E eu não tinha disposição - amarga, brava, cansada, enojada - até treze anos para realmente considerar a possibilidade. A profissão mais antiga do mundo, certo? Sim, isso foi uma pílula repugnante e amarga para engolir. Sabe, a primeira vez que você percebe o que sua mãe era. Uma puta do crack. Literalmente uma puta do crack. Ela chupou e fodeu por dinheiro para drogas, pelo dinheiro da escassa comida, pelas contas. E, como eu descobri quando cheguei em casa da escola para encontrá-la de quatro no chão da sala, os seios dela fora, o cabelo dela nas mãos dele, sendo fodida pelo proprietário - ela chupou e fodeu pelo aluguel também. Talvez para piorar ainda mais, quando ela me viu, ela não tentou encobrir, não disse a ele para parar, ou me disse para ir embora. Não. Ela me cumprimentou como fazia todos os dias, como se fôssemos ~ 116 ~


ter uma fodida conversa educada enquanto o pau de um cara estava dentro dela. A raiva naquela noite foi explosiva o suficiente para eu fazer um buraco na parede e quebrar dois dos ossos do metacarpo na minha mão. Pela primeira vez. Aluguel ‘pago’, ela saiu e não voltou para casa por dois dias. Quando ela voltou, estava tão ferrada que mal conseguia andar. Eu a encontrei desmaiada na banheira uma hora depois, com a água escorrendo pelos lados, afundada o bastante com que ela provavelmente teria se afogado. Eu diria que detesto admitir essa parte, mas isso implicaria em arrependimento ou remorso da minha parte. Mas eu não pedi ajuda. Eu nem sequer me incomodei em tirá-la da banheira. Entrei, desliguei a água, abri o dreno e a deixei. Havia limites para o que eu poderia aguentar. E quando você gastou metade da sua vida educando-se a si mesmo, seu vínculo com sua mãe não era exatamente o que deveria ter sido. Quando eu era mais jovem e ela estava alta, costumava aproveitar aquele entusiasmo brilhante, aquele dia ensolarado em um mundo de escuridão, deixando-me aquecer, querendo que aquela fosse a mãe que eu iria ter o tempo todo. Desejando que isso acontecesse. Mas eu aprendi. Oh, eu aprendi. De novo. E de novo. A escuridão sempre perseguia. Era melhor nunca sequer sentir o calor em sua pele. Isso só tornava muito mais sombrio, muito mais gelado quando não estivesse mais lá. ~ 117 ~


Então, quando eu era adolescente e ela estava alta, eu ficava longe. Trancava a porta do meu quarto. Eu saía pela escada de incêndio. Porque logo percebi que aquela não era minha mãe. Minha mãe não era aquela mulher despreocupada cheia de esperanças e sonhos. Essas eram as drogas. Minha mãe era a mulher que quando uma vez eu passei de noite por um beco no meu caminho para casa, tinha um pênis na bunda dela e um em sua boca, e um terceiro homem parado ao lado esperando sua vez. Minha mãe era escuridão, desesperança e desespero. E isso, bem, faz uma pessoa difícil de amar. Se eu ainda tivesse alguma dessa emoção em mim. Eu tinha quinze anos quando voltei da escola uma tarde para encontrá-la sentada contra uma parede na sala de estar, um cachimbo quebrado no chão ao lado dela, um saquinho meio vazio saindo do seu bolso. Eu nem precisava andar até lá para saber. Estava bem ali, claro como o dia. Seus olhos abertos e arregalados estavam olhando pela janela. E seu peito não estava se movendo. Morta. Horrivelmente, meu primeiro pensamento foi: Demorou muito mais do que eu esperava. As prostitutas do crack muitas vezes não tinham uma expectativa de vida tão longa. Não com a severidade de seu hábito. Não com quantos paus desprotegidos estavam dentro dela. Ela teve uma vida longa, considerando todas as coisas. Quanto a mim, bem, fiquei ali por um longo momento naquele apartamento de merda com o cadáver da minha mãe morta, imaginando que diabo deveria ser feito. ~ 118 ~


Se eu chamasse a polícia e ficasse, seria arrastado para um abrigo que eu não deixaria até os dezenove anos quando eles me jogariam nas ruas como um pedaço de lixo sem nenhum modo de se dar bem no mundo. E esse era o melhor caso. Havia também a chance de ser jogado de casa em casa, lidando com as ‘mães’ que estavam ali pelo cheque para financiar seus próprios hábitos ou, pior ainda, aquelas autênticas, aquelas que queriam me consertar. Não havia como me consertar. Eu tinha pedaços espalhados ao longo do tempo. Um pouco ficou naquela sala na noite das persianas torcidas. Um pouco mais quando percebi que minha mãe era viciada. A última parte quando percebi que também era uma prostituta. Não havia como encontrar esses pedaços e colá-los juntos novamente. Eu não teria deixado tentarem de qualquer maneira. Logo eles teriam ficado cansados de mim por estar socando coisas, quebrando a merda, enfurecendo-me, e me mandariam de volta com lágrimas nos olhos como se eu fosse o fracasso deles. Eu não era o fracasso deles. Eu era o fracasso da minha mãe. Isso era tudo. E ela estava morta. Não havia como consertar isso. — Tammy, você está pronta para pagar o aluguel, mulher? — chamou a voz do senhorio, soando muito animada sobre foder uma mulher que não tinha muita escolha no assunto. — A menos que você esteja numa de cadáveres, — eu disse enquanto ele se movia em direção à entrada, — você pode querer levar seu pau para uma das outras prostitutas do prédio. — Bem, merda, — disse ele, exalando forte. — Que desperdício de mulher bonita. E pensando bem, uma boceta muito digna também. ~ 119 ~


Isso deveria ter me irritado. Ou me enojado. Mas simplesmente não havia nada a ser sentido naquele momento. — Bem, você me deve um aluguel, garoto, — ele anunciou. — Eu não tenho nada. — Inferno, minha bunda nem sequer tem o dinheiro do almoço. A escola teve que me bancar. Felizmente, eles fizeram. Caso contrário, eu teria passado muito mais da minha infância faminto. Pelo menos eu tenho uma refeição decente por dia. — Sim, e eu não fodo garotos, — ele disse, algo estranho em seu tom fazendo meu estômago revirar, algo que dizia que talvez ele não o fizesse, mas possivelmente que conhecesse alguém que fazia. Esse seria o meu destino? Que reviravolta fodida da vida. — Porém um pouco velho, — ele disse, algo que não deveria ter feito, mas totalmente fez uma onda de alívio passar por mim. — Embora, eu talvez tenha uma ideia, — disse ele, vindo em direção a mim. Eu levantei um braço, batendo e afastando a mão. — Mantenha suas mãos fodidas longe de mim, idiota, — eu rosnei com toda a autoridade que um garoto de quinze anos poderia possuir. — Ei, ei, — ele disse, sorrindo, aparentemente gostando de algo sobre a minha explosão, que eu tinha um pressentimento que não era nada bom para mim. — Ele também tem problemas de raiva. Melhor ainda. Walt vai gostar disso. — Quem diabos é Walt? — Ele vai ser o seu novo dono. Meu estômago despencou com isso. Veja, eu cresci em uma área de merda. Eu tinha uma prostituta como mãe. Passei por infindáveis traficantes e prostitutas na rua a caminho da escola para casa. Eu via o jogo, as guerras territoriais de gangues, o lado sórdido que existe em todas as cidades de todos os condados de todos os estados do país. Havia coisas que aconteciam que mantinham as pessoas ~ 120 ~


acordadas durante a noite. Havia homens - e ocasionalmente mulheres - que podiam, literalmente, roubar, marcar, controlar, e porra, te possuir. Acontecia todos os dias. Mais uma notícia de uma jovem desaparecida significava mais uma escrava sexual para ser injetada com drogas e fodida por homens sem fim. Mais um jovem saudável que nunca mais apareceu, espancado, drogado, embarcado para o exterior e vendido para o trabalho escravo. Acontecia. Acontecia com frequência. E aparentemente estava acontecendo comigo. Quem quer que fosse o fodido Walt, eu sabia que precisava ficar o mais longe possível dele. Exceto que mesmo quando o pensamento se formou, houve uma dor aguda no meu queixo. E tudo ficou preto.

***

Eu acordei com o cheiro de mofo. Você conhece o cheiro. De cimento, abafado e molhado. Inferno, eu talvez só tivesse estado em um em minha vida, mas eu podia detectar o cheiro de um porão em menos de cinco segundos depois de recuperar a consciência. Minha boca parecia esquisita, penugenta, seca, quase estranha. Eu tive que enfiar minha língua contra o céu da boca e as gengivas por um longo momento antes que elas voltassem a parecer normais de novo. Eu não podia dizer com certeza, mas tinha a leve suspeita de que não estava apenas desidratado. ~ 121 ~


Eu fui drogado. Mesmo quando pensei nisso, notei a estranha sensação pesada de meus membros, o jeito que eu tinha que me concentrar para fazê-los se moverem, muito parecido com o que você teria que fazer quando adormecem. Foram mais cinco minutos antes que eu pudesse me levantar, percebendo que meus sapatos haviam sumido, achando que talvez fosse o mais estranho de todos. Eles eram sapatos de lojas de descontos. Quem diabos iria querer eles? Passei a mão ao longo da parede para me manter meus pés no chão, a sala estava muito escura para ver e eu realmente não queria cair em qualquer repugnância que poderia ter havido no chão. Quando andei até a janela, encontrei-a com barras. O tipo de espessura que significava que não havia como sair. Com um grunhido, continuei seguindo a parede. E acabei chutando alguma coisa. Não. Alguém. — Olha por onde anda., — a voz exigiu, soando sonolento. — Quem é você? — Eu perguntei, expressando um apelo desesperado, nem mesmo dando a mínima se isso me fez parecer fraco. — Onde estou? Por que estou aqui? — Cristo, — disse outra voz, talvez um pouco mais velha, mas não por muito, apenas o suficiente para que se assentasse no timbre profundo da masculinidade enquanto a minha ainda rachava de vez em quando. — Outro fodido, — ele continuou. Houve um arrastar então um riscar e um lampejo de luz. Ele tinha fósforos. E, ao que parece, um lampião de furacão. Ele acendeu o pavio e se virou para olhar para mim. Eu estava certo. Ele era mais velho, mas não muito. Talvez dezessete anos, perto dos dezoito anos, com cabelos negros, olhos verdes claros e um rosto meio inchado de hematomas. — Outro o quê? — Eu exigi, mãos enrolando em punhos, algo que esse garoto não perdeu. Seus olhos foram para lá, uma sobrancelha ~ 122 ~


levantando levemente, antes de seu olhar encontrar o meu novamente. — Outro cão. — O que diabos isso quer dizer? — Eu perguntei, ouvindo mais barulhos, vendo mais caras da minha idade despertando do sono, olhando para mim, nada em seus olhos vazios, mas uma leve curiosidade. — Bem-vindo ao time de Walt, — disse ele, com voz arrepiante. — Você vai passar os próximos anos recebendo a maior surra da sua vida, comendo comida simples, e dormindo em um chão frio e úmido, assim os bolsos de Walt podem continuar engordando. Eu sou Miller; este é Wozniak, Beckett, Cohen, Delaney e Adler. Quem é você? Eu tinha certeza de que nomes como Miller, Wozniak, Beckett, Cohen, Delaney e Adler não eram os primeiros nomes. Então eu tive que largar o meu também. E esse foi o dia em que deixei de ser Ross. E eu me tornei Ward. — Soa bem também. Walt vai gostar de anunciar essa merda. — Quem eu vou enfrentar? — Eu perguntei, olhando ao redor, imaginando que se houvesse mesmo uma chance de escapar, esses caras teriam encontrado isso agora. Então eu estava realmente preso. Era melhor não focar na merda como fugir e, em vez disso, descobrir como poderia continuar sobrevivendo. — Nós lutamos uns contra os outros, — explicou Miller, encolhendo os ombros. — Isso, — disse ele, apontando para o rosto, — foi Delaney duas noites atrás. Nós teríamos que lutar uns contra os outros? Como diabos nós deveríamos viver juntos, mas depois brutalizar as pessoas que nós tivemos que começar a imaginar como amigos. Ou pelo menos o mais próximo que a situação permitiria. — E se eu disser não? Desta vez, Delaney falou. Ele se aproximou da luz, permitindo-me ver que ele estava mais próximo da idade de Miller - alto, loiro, de olhos escuros, praticamente ileso. — Você não quer saber o que acontece quando você se recusa, — ~ 123 ~


disse ele, balançando a cabeça, algo morto em seu tom, algo assombrado em seus olhos. — Apenas diga a eles, — uma outra voz soou, mais jovem, mais da minha idade, com um sotaque que eu não pude colocar desde que eu nunca tinha ido em lugar nenhum, uma constituição magra, longos cabelos castanhos e olhos cinzentos. Adler. — O que vai adiantar para ele ver por si mesmo? Isso funcionou muito bem para o último, né, Delaney? Algo sobre sua raiva fez meu estômago cair, sabendo de alguma forma que o que quer que o tivesse irritado era algo que eu, de fato, precisava saber. — Diga-me, — eu exigi, olhando para Adler, erguendo o queixo. Eu poderia aguentar. — Walt gosta de seus lutadores muito obedientes. E quando você não faz o que ele diz. E os sangues frescos gostam de recusar. Todo cheio de bravata, pensando que você tem qualquer tipo de supervisão. Sim, ele fica com um humor irritado. E ele tira algo que ele chama de Disciplinador. Merda. Eu engoli em seco, tentando convencer meu estômago a ficar firme. — O que é o Disciplinador? — Um taco. Apenas um taco comum de jardim. Exceto que ele não vai usá-lo para bater bolas. E, não, se você está pensando, ele não vai usá-lo para quebrar os ossos também. Merda, merda, merda. — Apenas diga a ele, porra, — disse outra voz por trás, — para que eu possa voltar a dormir logo. — Ele gosta de amarrá-lo e enfiá-lo na sua bunda. Bem ali para toda a plateia ver, rindo enquanto você grita. Então ele arranca, e você é jogado de volta aqui embaixo onde, se você tiver sorte, você sobrevive. Mas quase ninguém tem sorte por aqui. Então você morre. Em uma pilha de seu próprio sangue e merda, implorando por sua mãe. Jesus Fodido Cristo. Eu engoli em seco, feliz que a bílis que subiu pela minha garganta conseguiu ser sufocada de volta. ~ 124 ~


— Há quanto tempo você está aqui? — Perguntei em seguida, achando que talvez sua honestidade brutal repugnante era tão cínica quanto eu. — Cerca de um ano. Mais ou menos alguns meses. Miller aqui é o sortudo. Ele está prestes a passar da idade, não é, Miller? — Passar da idade? — Seu público gosta dos jovens, sabe? Velhos fodidos pervertidos, — continuou Adler. — Assim que você começa a ficar com o cabelo no peito, ele te chuta. — Ele apenas deixa você ir? — Eu perguntei, não compreendendo por que ele faria isso quando alguém poderia obviamente dedurar. — Você acha que ainda estamos na cidade, Ward? Por favor. O maldito Cohen lá é de Montana, não é, Cohen? Filho da puta alimentado com milho. E Delaney era da Califórnia. Eles nos pegam de qualquer lugar, nos drogam, e nós acordamos aqui. E não temos nem uma porra de uma pista sequer de onde aqui é. — Como você sabia que eu era da cidade então? — Você tem aquele olhar duro de garoto da cidade em você. E aquele sotaque. Garoto da cidade nascido e criado. O que aconteceu? Fugiu de casa sem ter onde ficar e foi pego? Estava na hora da partilha, aparentemente. — Mãe teve overdose. O senhorio me vendeu para pagar o aluguel atrasado. — Ah, conto tão antigo quanto o tempo, aquele, — disse Adler, um maldito de trinta anos preso em um corpo de quinze anos. — Mas de qualquer maneira, sim. Nós somos drogados novamente quando estamos muito velhos, enviados para algum lugar, provavelmente acordando confusos como sempre. Ele não nos mata. Ele não é tímido sobre isso. Faria bem na nossa frente. Então ele simplesmente se livra de nós quando servimos ao nosso propósito. Algo para se olhar para frente, hein? Certifique-se de nos enviar um maldito cartão postal, Miller, — ele falou, se afastando de mim para cair de novo no seu lugar no chão, em cima de uma pilha do que parecia ser uma roupa junta como colchão. — Por um lado, pelo menos nos alimentamos, — expôs Cohen, suspirando. — Necessidade de manter nossas forças para que ~ 125 ~


possamos realmente ir um contra o outro. Acho que é um consolo. Olhei para Adler, encontrando-o revirando os olhos e me dando um sorriso, claramente não um fã da atitude mais branda de Cohen. — Sim, Cohen. Muitos consolos neste buraco infernal. Vá dormir, merda. Sonhe com os dias em que você foi capaz de comer seu milho e foder suas ovelhas. — Você é um babaca, Adler, — disparou Cohen. — Sim, — concordou Adler. — Mas esse idiota vai ser capaz de permanecer são até que ele envelheça. Sua bunda já está meio louca. Chorando quando você acha que ninguém pode te ouvir. Estive aqui um ano, Cohen. Mamãe não está vindo. Aceite a realidade. Aceite a realidade. De alguma forma, isso ressoou. Adler não me parecia como um garoto que ficava de braços cruzados e deixava a merda acontecer com ele, então se ele estava dizendo que a única coisa que você poderia fazer era sobreviver até que você envelhecesse, então eu ia seguir em frente e seguir esse conselho. Eu ia sobreviver. Eu ia ficar são. Eu ia ficar forte. E eu ia passar da idade. Bem, esse era o plano de qualquer maneira.

***

Eu conheci Walt três dias depois. Foi o quanto fomos mantidos lá embaixo. Quando o sol nasceu na manhã depois que acordei no porão, o espaço ficou mais claro. Apenas um porão, provavelmente, um antigo restaurante a julgar pela pilha de caixas de leite empilhadas em um canto. Havia, felizmente, um banheiro no fundo, mas só tinha um sanitário e uma pia. ~ 126 ~


— Como o maldito Hilton, hein, Ward? — Adler perguntou, chegando para mijar enquanto eu fazia o melhor possível para esfregar um pouco da sujeira dos meus braços e rosto. Além do banheiro, da janela gradeada, das caixas de leite e das sete pilhas de roupas, não havia mais nada por perto. — É teu, — Miller me disse quando me pegou olhando para a pilha de roupas desocupadas. — Não se preocupe, — ele disse, parecendo sentir minha hesitação. — Ele não morreu lá. E você vai precisar de roupas. Fica frio pra caralho aqui no inverno. — Há quanto tempo você está aqui? Delaney bufou, perguntando-me que ano era. — Quatro anos, — concluiu ele, assentindo. — Quase dezoito anos. Teria estado a caminho da porra da faculdade agora, — ele acrescentou antes de se afastar, depois não falou com ninguém pelos próximos dois dias. Passados, eu descobri rapidamente, eram geralmente pontos doloridos. Mesmo Adler, o cínico, o imbecil, mas também de alguma forma o mais carismático do grupo, não falou sobre de onde ele veio, não falou sobre sua vida antes, nunca mencionou o que ele queria estar fazendo ao invés de estar preso em um porão frio e fedorento, onde era forçado a lutar, se não quisesse ser sodomizado com um taco ou morto. Não havia, como o cérebro meio-louco de Cohen queria que ele acreditasse, qualquer consolo. Não havia alegria. Nem esperança. Apenas sobrevivência. Apenas esperando o tempo para envelhecer, mesmo que nenhum de nós soubesse o que iria significar. Duas vezes por dia, a porta se abriria, e mais uma caixa de ovos seria empurrada para dentro, cheia até o topo com pratos e tigelas. A comida era sem graça pra caralho, mas substancial. Frango, batatas e ervilhas simples eram os favoritos. Eles devem ter comprado essa merda a granel.

~ 127 ~


Nós comemos. Cada um de nós tinha um copo que deveria ser usado para tirar água da torneira, já que ninguém estava procurando por refrigerante ou suco. Não havia muita conversa. Miller e Delaney, eu imaginei, estavam focados em sua iminente possível liberdade. Imaginei que, depois de anos de cativeiro, o pensamento de liberdade era quase tão assustador quanto viver para sempre como um cão de briga. — Sangue novo, — uma voz gritou do nada no terceiro dia, me fazendo pular, derramando água nos meus pés, algo que Adler riu. — Tem que trabalhar em seus reflexos, Ward. Vá em frente, suba. Ele estará vindo por você. Eu fiquei porque, bem, que outra escolha eu tinha? Mesmo que tudo em mim estivesse gritando que eu não queria conhecer o homem que colocava bastões na bunda de um garoto como punição. Respirei fundo, indo em direção à porta, esperando. Ele abriu a porta um segundo depois, entrando. E ele era o que você poderia esperar, com cabelos grisalhos, uma barriga de cerveja, um bigode horrível e olhos negros redondos. — Paguei um lindo centavo pelo seu rabo magricelo, — ele me disse, me olhando de cima a baixo, do jeito que alguém avaliaria um cão de luta de verdade. — Tem que engordar um pouco. Talvez você valha a pena os setecentos. Eu tinha a impressão de que ele fazia mais de setecentos de nós ao longo de nossas ‘carreiras’ como cães de briga. — Amanhã à noite, você vai enfrentar... Cohen, — ele me informou, então saiu. — Isso é um bom confronto, — Miller me disse, a primeira vez que ele falou diretamente para mim desde a noite que eu acordei todos eles. — Ele é maior, mas ele é mais suave. Não te conheço, garoto, mas tenho a sensação de que você está ávido. Avidez é o que vai mantê-lo vivo aqui. Proteja seu queixo. Cohen gosta de fazer um nocaute rápido ~ 128 ~


para evitar fazer as coisas ficarem feias. Na noite seguinte, eu segui os caras, percebendo que eles eram sempre forçados a assistir as outras lutas também - e, aparentemente, assistir a qualquer punição que pudesse acontecer. Eu estava certo em pensar que era algum tipo de restaurante antigo. Havia um bar quase abandonado de um lado, alinhado com várias garrafas de licor meio cheias. A sala cheirava a isso também, junto com suor e o cheiro inebriante de sede por sangue. Não havia nenhum ringue de verdade, apenas um chão arranhado e ensanguentado que os homens circulavam, e eu logo descobri, que nos atiravam de volta um para o outro se ficássemos fora do alcance de nosso oponente. Cohen e eu fomos apresentados. As apostas foram feitas. E então nos disseram para nos encararmos. Veja, com toda a minha raiva, eu nunca tinha agido sobre isso. Acredite ou não, nunca estive em uma briga. Eu não sabia nada sobre o que estava fazendo. Tudo que sabia era para proteger meu queixo. Então levantei minhas mãos, abaixei meu queixo no meu peito e recebi minha primeira surra. Eu tive que ser meio carregado de volta para o porão por Delaney e Adler desde que Miller estava lutando contra Wozniak. — Você deve estar brincando comigo com essa merda fraca, — disse Adler, me deixando para baixo. — Calma, Adler, — exigiu Delaney, pegando meu copo para me pegar água. — Foda-se isso. Eu não estou me acalmando. Isso foi uma bichinha de merda lá fora. Não teve uma junta rasgada. Você só aceitou os golpes. — E daí? — Eu rosnei, alcançando a água que Delaney me entregou para que eu pudesse lavar o gosto do meu próprio sangue da minha boca. ~ 129 ~


— Então, se você não pode fazer um bom show de merda, ele vai ter sua bunda por isso. — Não é assim, — Delaney foi rápido em explicar. — Ele quer dizer que ele não precisa de um lutador que não faz sua parte. Se você tiver outra luta como essa, os homens de Walt não apostarão em você, o que significa que se você perder, Walt perde dinheiro. Você precisa se empenhar. Você precisa encontrar qualquer raiva que possa estar sentindo por ser um maldito cão de luta, e usá-lo no ringue. — Contra vocês, — eu disse, olhando para eles, sem saber como diabos eles poderiam bater uns nos outros, então dividir um quarto. — Olhe, — disse Delaney, agachando-se, — todos nós estamos no mesmo barco. Podemos quebrar seus ossos e arrancar seus dentes, mas quando voltarmos aqui, somos tudo o que temos. Não podemos guardar rancor. Então fique bravo, queime durante a luta e depois deixe ir. Com isso, ambos foram chamados de volta, deixando-me sozinho para me enrolar tanto quanto minhas costelas doloridas permitiam. Sozinho, ferido, confuso, tive cinco minutos completos para sentir pena de mim mesmo. Então voltou. Meu amigo mais antigo. Lá por mim desde que eu não era nada além de um bebê. Raiva. A próxima vez que eu lutei, eu usei. E eu ganhei. Então eu perdi. Então eu ganhei duas vezes seguidas. Todas as vezes, ganhando ou perdendo, eu tinha novas cicatrizes, novos ossos quebrados, novos lembretes permanentes do meu tempo naquele porão sem suprimentos médicos, tendo que embrulhar ossos quebrados com tiras de jeans que não serviam para ninguém lá. Miller passou da idade quatro meses apareci. Apenas um mês depois, Delaney seguiu. Então Wozniak. ~ 130 ~

depois

que

eu


E Beckett. Então, uma noite, a porta se abriu. Quando o resto de nós acordou de manhã, havia três crianças novas lá, de repente, fazendo-nos todos, talvez aos dezesseis anos, os veteranos, os que transmitiam sabedoria, os que se assumiam onde Miller e Delaney tiveram uma vez. — Pare o fodido choro, — Adler sibilou uma manhã depois que todos nós fomos forçados a assistir Walt bater no crânio de uma criança que só tinha estado por perto por três noites. Ele tinha, felizmente, ficado inconsciente após o primeiro golpe. Ele morreu algum dia depois do décimo. — Adler, — eu rosnei, balançando a cabeça para ele. — O quê? Como isso é novidade? Eu tenho sido um fodido bastardo desde antes de você aparecer aqui, Ward. Eu não consigo pensar além da choradeira. Ele estava pensando muito ultimamente também. Um ano. No máximo. Isso era tudo o que lhe restava. Eu tinha talvez um ano e meio. Eu nunca peguei a história de Adler. De onde ele veio? Se ele tinha alguma coisa pela qual tentar ir para casa. Quanto a mim, bem, eu não tinha nada. Eu sabia que meu futuro ia ser algo obscuro, duro e feio. Mas eu iria sobreviver. Isso era o que precisava acontecer. — Cohen não voltou, — comentou um dos garotos mais novos, um garoto um tanto confuso, cujo já pequeno cérebro provavelmente não aceitaria ser muito gentil ao ser derrubado por anos. — Porque como eu disse a você ontem à noite, seu idiota, ele passou da idade. Dos sete de nós que estivemos lá na noite em que cheguei, Adler e ~ 131 ~


eu éramos os únicos que restaram. Adler, porque ele passou por mais jovem com seu cabelo que se recusou a cortar e sua magreza. Eu, porque mesmo tendo um grande surto de crescimento e parecer absolutamente da minha idade, trouxe muito dinheiro. Não foi até vários meses depois, talvez meio ano, o tempo já era difícil de dizer, no início de uma noite sem luta, que essa merda mudou. Eu fui chamado. Ninguém mais foi chamado. Passar da idade significava que você era retido após a sua luta final. Nunca houve um caso, não nos dois anos em que estive naquele porão, onde um de nós tinha sido convocado antes de uma briga. E então Adler foi chamado também. Adler me deu um olhar naquele momento que eu nunca esqueceria, um olhar que ainda via na minha cabeça em momentos de silêncio. Ele parecia assustado. Era um olhar que nunca tinha visto em seu rosto antes. E isso me apavorou. Eu, esse cara que se tornou nada além de um manual de sobrevivência andante, falante, vivo e que respira. Você faz o que tinha que fazer. Dia após dia. Essa era sua única escolha. Para viver. Mas esse cara, Adler, mesmo com comentários espertos à parte, sempre foi mais forte, sempre com mais avidez, mais disposto a levar no queixo, para se livrar, para continuar alerta, para oferecer aos novos garotos o claro ardor da nossa dura realidade, mais nada. E ele estava com medo, caralho. Então, mesmo quando fomos levados para cima e para o bar, seu homem saindo pela porta dos fundos, deixando-nos a sós com Walt, nós conhecíamos o plano. ~ 132 ~


Aconteça o que acontecer, nós estamos indo sobreviver a essa noite maldita. Eu quase não consegui. — Bem, bem, bem, os vovôs, — disse ele, acenando para nós sobre a borda de seu copo. Uísque. Ele sempre bebeu uísque. — As crianças chamam vocês assim, vocês sabiam? Vovôs. Ombro a ombro com Adler, eu podia sentir o jeito que o ar ao redor dele estava vibrando. E embora a cabeça dele permanecesse imóvel, sabia que ele estava olhando; sabia que ele estava avaliando a situação. Ele era bom nisso, em sacar a merda. Seus olhos viam tudo. Ele tinha sido o único a saber seis meses antes que uma das crianças teve uma infecção desagradável dos ferimentos após uma luta particularmente feia. O resto de nós apenas pensou que ele estava exausto, tentando se recuperar. Mais três horas se ele tiver sorte. Foi quase isso ao ponto. Então sabia que ele não estava apenas parado ali olhando para Walt com seu rosto oleoso e cabelo ralo e bigode estúpido. Não. Ele estava observando cada movimento que o homem fazia, todos os aspectos da sala, o que aquilo poderia significar para nós naquele momento. — Nada a dizer, hã? Surpreso. Ouvi dizer que você é um verdadeiro conversador. — Isso foi dirigido a Adler, obviamente. Ninguém jamais me acusaria de ser tagarela. — Você cheira como o mar morto, foda-se. Tentando segurar minha respiração aqui. Fechei meus olhos, balançando a cabeça. Ele nunca sabia quando controlar a atitude. Mas Walt apenas bufou a isso, indo atrás do bar por um segundo, depois se movendo para a frente em nossa direção, deixando cair algo em uma mesa a poucos metros à nossa frente. Meu olhar foi para baixo. E meu estômago caiu. ~ 133 ~


Uma arma. Pior ainda. Um revólver. Não me pergunte como eu sabia. Mas sabia. Por que mais ele iria querer nós dois? A única razão pela qual nós existimos era pelo seu prazer doentio, o modo como ele se deleitava do medo, da raiva e do derramamento de sangue. Seis câmaras. Três balas. Uma chance de cinquenta por cento de morte. Houve um arranhão, afastando meus olhos do revólver para olhar para cima e encontrar Walt encostando duas cadeiras. — Vá em frente, sente-se. É hora de um jogo divertido e amistoso. Eu olhei para Adler, que estava constantemente evitando contato visual enquanto ele se movia para sentar, algo que achei especialmente desconcertante. O que ele estava pensando? Ele estava planejando? Ele era o único sempre falando sobre enfrentar até você envelhecer e sair. E ele estava tão perto. Mas quais eram as chances de que nós dois nos safarmos desse jogo? Quase nulas. Ele tinha que estar planejando algo, certo? — Certo, seu bocudo de merda, — disse Walt, movendo-se em direção ao bar, tirando sua própria arma do bolso, e nenhum de nós duvidou de sua vontade de usá-la. Nós tínhamos um pé fora da porta já de qualquer maneira, logo não significava nada para ele. Nossas ~ 134 ~


substituições estavam no primeiro. — Adler pegou lânguido, relaxado, nada martelando ou suas palmas

porão, com anos para ir ainda. — Você a arma, tudo sobre seu comportamento para mostrar que seu coração estava suando como as minhas.

Possivelmente por isso que eu nunca vi isso acontecer, quando sua mão se fechou ao redor da cabo, seu dedo foi para o gatilho, e ele levantou o cano para mim. — Oh, agora isso só ficou interessante! — Walt declarou, uma gargalhada alta em sua voz. — Por que eu não pensei nisso? É muito melhor ver que você tem que matar um ao outro, não é? Forcei meus olhos da arma, encontrando seu olhar. Não deveria ter me surpreendido, mas ele segurou. Ele não piscou. Ele não respondeu ao que deveria ter sido choque, traição e indignação na minha cara. É verdade que fomos forçados a viver em uma realidade diferente, em que tivemos que nos espancar frequentemente. Adler me quebrou três costelas ao longo dos anos, derrubou um molar e me deu concussões. Por sua vez, eu quebrei seu nariz, sua mão, uma costela e o deixei inconsciente três vezes. Mas aquilo era diferente. Nós fomos forçados a fazer isso. Esta foi uma escolha. — Você é um idiota fodido, Adler, — eu assobiei para ele, a voz baixa o suficiente para que Walt, a uns dois metros de distância, não pudesse ouvir. — Prepare sua raiva, — disse Adler, com a voz baixa. — Sobre o que sussurram, senhoras? Comecem o maldito show, ou eu começo a atirar nos dedos dos pés. Não houve sequer uma hesitação. Seu dedo se moveu para o gatilho. Ele empurrou.

~ 135 ~


Então a dor passou pelo meu ombro, mesmo quando o estrondo fez meus ouvidos explodirem. Assobiando em dor, eu não ouvi o clique oco de uma câmara vazia, mas eu com certeza ouvi quando houve outro estrondo. Este não na minha direção. Meus olhos foram para Adler primeiro, vendo ele correndo para ficar em pé, o braço ainda estendido. Em direção a Walt. Quem tinha um buraco de bala na bochecha esquerda, mão erguida, olhos enormes, sangue pingando em todos os lugares. — Pensei que o primeiro estaria vazio, — explicou Adler calmamente, olhando por cima do ombro para mim enquanto se abaixava para pegar a arma caída de Walt do chão, virando-a para colocá-la na mesa na minha frente, depois indo atrás do bar. Ele voltou com dois itens. Apenas um deles eu entendi. O Disciplinador. — Adler, — chamei quando forcei minhas pernas a levantar, quando tentei superar a dor lancinante através do meu ombro. — Não vou enfiar na sua bunda, — disse Adler. Mesmo de costas para mim, podia ouvir o revirar dos olhos que ele estava me dando. — Embora ele bem mereça isso. Então a arma ficou enfiada em suas calças, o taco foi balançado em sua mão, e ele golpeou no cérebro do homem que havia matado pelo menos meia dúzia de vezes desde que estivera por perto, que havia torturado muitas vezes, que tinha feito Deus-sabe-se-lá o que com aqueles que imaginávamos terem passado da idade. Quando ele finalmente parou, havia uma massa cerebral e fragmentos de crânio espalhados pela sala, e seu rosto, roupas, cabelos, tudo estava saturado de sangue. Ele se virou para mim, pingando, parecendo uma fera selvagem. E assim, nós estávamos livres. Livres onde, nós não sabíamos. ~ 136 ~


Livres para fazer o que, sim, isso era um mistério também. Mas livres. Adler se abaixou, vasculhando os bolsos de Walt, tirando mais balas para sua arma, levando um segundo para carregá-las em câmaras, deixando-me a imaginar como ele sabia fazer essas coisas se estivesse no porão desde os quinze anos, e tirou todo o dinheiro da carteira. — Mil, — ele disse, indo até a mesa, fazendo cinco montes na superfície, uma para cada um dos cães restantes. — Não está igual, — eu disse quando encontrei um trapo, cravando-o na ferida sangrenta no meu ombro. Dois dos montes estavam empilhados muito mais que as outras. — Todos têm quinze lá embaixo, — explicou ele, embolsando seu monte. — Eles vão fugir daqui, encontrar os policiais e serem recolocados. Você e eu, estamos por nossa própria conta agora. Precisa de algo para viver. Com isso, passou por mim, e eu estava vagamente ciente de seus pés batendo nos degraus do porão, da abertura da porta, dele gritando alguma coisa para as crianças que ainda estavam ali. Conhecendo-o, algo brusco, insensível e ofensivo, de certo modo tudo de uma só vez. Mas todos voltaram a subir indiferentemente, olhando em volta com os olhos aturdidos, pegando o dinheiro quando Adler mandou. — Sua melhor aposta é ficar juntos, correr e encontrar os policiais, — ele disse enquanto se movia de volta para o outro item que havia tirado de trás do bar - uma garrafa de vodka - e voltou para mim, arrancando o trapo da minha ferida de bala, depois despejando metade da garrafa sobre a minha carne aberta. — Filho da puta!, — Gritei, a dor da limpeza de alguma forma pior do que a da própria bala. — Sim, isso vai ser uma merda, — ele concordou, derramando a vodka sobre os dedos, fazendo-me ciente do que ia acontecer apenas um segundo antes de dois de seus dedos escorregarem dentro do meu corpo, cavando em volta pela bala. Não vou reescrever a história só porque não gosto desta próxima parte. Eu apaguei, porra. Eu

acordei

algum

tempo

depois

~ 137 ~

para

encontrar

a

bala


ensanguentada pressionada na minha mão, o corpo de Walt junto ao bar, e o corpo do guarda que nos havia trazido para cima ao lado dele. Minha parte do dinheiro estava no meu bolso. Mas os garotos tinham ido embora. Adler foi embora. E fiquei com apenas uma escolha. A mesma escolha. Aquela que seria minha vida por anos a seguir. Eu tive que sobreviver. — Você os viu de novo? — Adalind perguntou, libertando-me de minhas memórias, fazendo-me perceber o quanto eu tinha dado a ela, mais do que tinha dado a alguém, mais do que percebi que me lembrava de tanto tempo atrás. — Sim. Eu não tinha saído imediatamente. Eu tinha arrastado minha bunda arrebentada e quebrada para fora daquele restaurante, me encontrando em algum lugar chamado Alberry Park, no meio de uma área de merda e não me sentia seguro andando por lá- mesmo depois de passar anos lutando como um cão de briga, e encontrando-me sangrando de uma bala. Eu não sabia muito sobre o mundo que deixei para trás, exceto que era cerca de dois anos e meio mais velho, e que era no meio do outono, fazendo o frio correr através de mim enquanto eu andava descalço pelas ruas antes de finalmente encontrar um motel, gastando sessenta dos, trezentos e cinquenta dólares que eu tinha em meu nome para conseguir um quarto para a noite. Tomei banho pela primeira vez em anos. Eu dormi em uma cama pela primeira vez em anos. E acordei de manhã com uma coisa em mente. Sobrevivência. Nada mais importava. Eu tinha vivido o pior do que a vida tinha para me oferecer. ~ 138 ~


Eu poderia viver o que fosse necessário para conseguir algo para mim. Eu fiz bicos por um tempo, qualquer coisa que pudesse pagar o suficiente para manter o teto do motel sobre minha cabeça e comida no meu estômago. Então, uma noite, completamente por acaso, deparei-me com uma. Um ringue de luta clandestina. Dirigido por um homem chamado Xavier Cooper que usava ternos legais e dirigia um carro esportivo caro para caralho. Mas desta vez, os homens a seu serviço não foram forçados a isso. E eles ganhavam dinheiro com isso. Eu, bem, eu ainda tinha muita fúria maldita para superar. Eu fiz isso naquele ringue. Por anos. Pelo o resto da minha adolescência e a maior parte dos meus vinte anos, vivendo como um maldito pobre em um motel de quinta categoria, guardando o dinheiro, sabendo que algum dia, eu poderia fazer algo com isso, poderia fazer algo de mim mesmo. Então encontrei a maldita escola. À venda por um quinto do que realmente valia, tendo em conta todo o espaço. Mas a economia estava em crise, e ninguém queria abrir negócios, então ninguém estava querendo. Inferno, eu tinha conseguido baixar mais cinquenta mil quando comprei, o que me deu o dinheiro para transformar o Hex no que era, menos algumas das modernizações mais caras que coloquei depois. Foi então, quando comecei a lucrar com as lutas, que meu modo de sobrevivência poderia finalmente deixar de ser a parte em destaque da minha personalidade, e coisas como o passado poderiam voltar. Foi quando pensei sobre eles. E foi aí que comecei a caçá-los. Miller era mecânico em Chicago com uma esposa e três filhos que nunca souberam do seu passado. E enquanto ele estava feliz por eu estar vivo, que Walt estava morto, deixou claro que tudo isso estava no ~ 139 ~


passado para ele. Delaney estava na Flórida, ganhando um bom dinheiro, vivendo a vida que tal coisa oferecia, afogando o passado em buscas intermináveis de diversão. Eu não podia culpá-lo por isso. Cohen nunca realmente funcionou adequadamente. Ele morava com a família que estava convencida de que suas histórias sobre ser um cão de combate eram uma evidência de uma mente quebrada. E porque ele parecia feliz, não me incomodei em sair para vê-lo, puxando-o de volta para um passado da qual estava claro que ele estava se afastando. Wozniak, Beckett e os garotos que vieram depois eram todos adultos funcionais em geral, um ou dois com problemas pesados de bebida, mas a maioria deles está apenas se arrastando. Eu nunca encontrei Adler. Nem mesmo um traço dele. O único de todos eles que eu queria entrar em contato novamente. Para lhe agradecer por ter atirado no meu peito, por bater no crânio de um homem que me transformou em um cão, por cravar seus dedos nus em minha carne para pescar uma bala que poderia ter me matado, por me dar dinheiro suficiente para me virar. Mas ele sumiu da face da Terra. Nem os melhores rastreadores que consegui no caso puderam encontrar nem mesmo um cheiro dele da Califórnia a Nova York. O dedo de Adalind traçou a cicatriz da bala novamente, algo sobre aquela ação fazendo meu estômago girar de um jeito com a qual eu não estava familiarizado. — Então isso não é necessariamente uma cicatriz terrível, — ela meditou, passando o dedo sobre ele novamente. — Isso lhe deu sua liberdade. — Algo assim, sim. Era talvez a única cicatriz que eu tinha que não trouxe consigo pensamentos terríveis. Fogo amigo. Inferno, ele nem sequer queria atirar em mim. Ele pensou que seria uma boa distração, tirando uma câmara vazia do caminho antes que ele a virasse para Walt com uma bala de ~ 140 ~


verdade. Ela se inclinou para frente, pressionando um beijo na pele lisa e elevada, antes de se afastar com um pequeno sorriso. — Obrigada por me contar. — Eu nunca contei a ninguém, — eu admiti, sem saber por que me senti obrigado a compartilhar isso. — Eu percebi, — disse ela com um pequeno sorriso. — É por isso que eu estava te agradecendo. — — Você não me vê de forma diferente? — Do homem cauteloso, distante, um tanto frio que você tem sido a maior parte do tempo? Sim, eu vejo, — ela me informou. — Mas não de um jeito ruim. Eu entendo agora, Ross. Ninguém - exceto os garotos no porão com você - poderia entender como isso era, mas faz sentido porque você pode estar tão perdido em seus próprios pensamentos. E sua cautela com mulheres... Ela parou lá, fazendo minhas sobrancelhas se unirem. — E elas? Ela deu de ombros um pouco. — Eu vou me arriscar aqui e supor que você nunca realmente teve uma mulher, exceto para fazer sexo com ela. Senti-me enrijecer com isso, talvez nunca tenha analisado esse fato, nunca relacionando a isso, sempre imaginando que minhas cautelas tinham a ver com aquele porão, e minha incapacidade de me abrir sobre isso, não aos quinze anos antes disso. — Nunca tive tempo, — eu fui evasivo, não gostando da ideia de que meu relacionamento de merda com minha mãe - e talvez a ‘profissão’ dela - tivesse muito a ver com a maneira como eu via as mulheres e os relacionamentos como um todo. — Eu respeito as mulheres, Addy, mesmo que eu não tenha tido tempo para ninguém em particular. Se fosse sobre minha mãe, e o que ela fazia, não acho que eu teria isso. — Ela era sua mãe. E ela deveria estar lá por você, mas não estava. E era a única figura feminina que você já teve em sua vida até que você começou, eu imagino, a ter infinito sexo por diversão quando você ficou livre. Isso deve ter impactado você. Você tem que ter ideias confusas sobre lealdade, calidez e estabilidade com o sexo oposto.

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Meu braço se apertou ao redor dela, puxando-a para mais perto. — Você é calorosa, Addy. Seu sorriso foi suave ante a isso, seu olhar perdendo aquela esperteza aguçada, como se minhas palavras a fizessem parar de pensar um pouco sobre o meu passado fodido, e apenas focar no presente, no pós-sexo, nu tanto de forma literal quanto figurativa, corpos entrelaçados como eu nunca havia experimentado antes. Eu senti que ela entendeu. Talvez não com a mesma profundidade que eu. Mas ela entendeu. Isso significou alguma coisa. Isso foi significativo. Importante. Eu poderia não ter entendido o porquê ou o como. E eu poderia não ter tido a maldita pista do que significava para o futuro. Mas esse momento, na minha cama com ela, significava alguma coisa. Eu percebi. Acho que ela percebeu isso também. Então nós dois silenciosamente concordamos em pôr tudo de lado. E só aproveitar o momento. — Já passa do nascer do sol, — disse ela, com os olhos parecendo com as pálpebras pesadas. — Não me lembro da última vez que fiquei acordada a noite toda. — Bem, é domingo, boneca. Podemos dormir até mais tarde. Eu tinha certeza que era a primeira vez na minha vida que eu usava o termo ‘nós’ com uma mulher. Estranhamente, não parecia desconfortável. Então ela se aconchegou mais perto, descansando o rosto contra o meu peito, a mão no meu ombro, cobrindo a cicatriz da bala. ~ 142 ~


E então nós fizemos o que eu disse. Nós dormimos até tarde.

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Capítulo Dez Adalind Acordei antes dele, ainda aninhada contra seu peito. Passei os quinze minutos seguintes me afastando cuidadosamente, sem querer acordá-lo, descobrindo que em seu sono seu rosto ficava em paz. Não era suave, porque um homem como ele nunca poderia ser suave. Mas à vontade. Eu não queria tirar isso. Fora que tive a sensação de que ele não era um homem acostumado a dormir muito, e que provavelmente precisava mais disso. Então cuidadosamente caminhei em silêncio pelo quarto, pegando a camisa limpa que ele tirou para mim que tinha caído no chão durante as nossas, ah, atividades, e fui para o banheiro tomar um banho rápido, me vestir e ir em silêncio de volta para a cozinha para fazer café. E talvez salivar sobre a vista por um tempo. Embora com o apartamento tranquilo e nada para manter minha mente ocupada, ela vagou. Eu poderia imaginar muitas coisas. Minha mente era boa em tecer teorias malucas quando estava assistindo a uma narrativa durante uma temporada de um show, com certeza eu sabia de que maneira eles iriam distorcer todos os tópicos consecutivamente. Mas mesmo com a minha imaginação, nunca poderia ter surgido com a história dele. E talvez isso tenha sido uma coisa boa. Porque saber que esse tipo de mal existe no mundo estava fazendo um grande peso pousar no meu peito, porque, vamos encarar, para cada Walt morto havia uma dúzia deles ainda andando por aí criando terror. Talvez tenha sido tão intenso porque conheci alguém que enfrentou esse mal, que sofreu em um porão durante dois anos, que era ~ 144 ~


um mapa de cicatrizes por causa disso, que poderia ter morrido inúmeras vezes. E mesmo com tudo isso, ele era um bom homem. Ele estava necessariamente bem ajustado? Não. Mas, considerando tudo o que ele tinha passado, era um milagre que ele não estivesse sentado em um canto balançando. Ele havia saído. Ele havia lutado. Mas então construiu algo muito bom para si mesmo. Ele era rico. Ele tinha poder que nunca teve toda a sua vida. E, se ele estava ciente disso ou não, havia doçura nele também. Talvez eu tenha sido a única pessoa que conseguiu ver isso, talvez algo sobre a minha situação indefesa naquela noite tenha exposto isso nele, o fez querer me ajudar por todas as vezes que ninguém pôde ajudá-lo. Inferno, talvez ele simplesmente não gostasse de ver uma mulher ferida. Seja qual for o motivo, ele me mostrou tanta bondade mesmo sendo alguém que não estava familiarizado com a sensação. Você é calorosa, Addy. Essas palavras me derreteram. Eu tinha estado melosa por dentro até adormecer. Mesmo agora, só lembrando isso, tinha uma sensação de calor borbulhante no meu ventre. Eu queria ser isso para ele também. A calidez dele. Em uma vida de frieza. Eu queria poder oferecer isso a ele. Eu não tinha certeza, entretanto, se ele permitiria, se talvez conseguisse uma boa noite de sono, então repensasse a possibilidade de eu estar em sua vida. Até mesmo o pensamento disso fez meu estômago se embrulhar. Era cedo demais para me sentir assim, para ficar tão envolvida, para me preocupar com isso sendo tudo o que poderia ser. Mas, independentemente da lógica - ou da falta dela - foi como me senti. — Addy, por que você não me acordou? — sua voz chamou, me ~ 145 ~


fazendo pular, de repente agradecida por ter terminado meu café, ou teria derramado tudo em mim enquanto me virava para encará-lo. E lá estava ele. Em toda a sua glória, recém acordado. Ele vestia uma calça de pijama xadrez preta e cinza, pendurada indecentemente em seus quadris. E eu com certeza não estava reclamando de dar uma olhada em seu abdômen na primeira hora da, ah... tarde. — Você precisava dormir um pouco, — eu disse enquanto ele se movia em direção à máquina de café, enchendo uma xícara e tomando um longo gole. — Seis horas, — ele disse, balançando a cabeça. — Eu não acho que alguma vez tive seis horas de sono. — Ele olhou pela janela por um segundo antes de olhar para mim. — Venha até aqui, — ele exigiu, recostando-se contra o balcão. E, bem, quando um homem sexy além da realidade, que te salvou, te protegeu, te deu orgasmos incríveis, então se abriu pra você te manda vir, você vai. Era tão simples quanto isso. Eu coloquei minha xícara no balcão enquanto ele fazia o mesmo, parando a poucos metros na frente dele, não exatamente certa do que ele queria. Mas então suas mãos afundaram em meus quadris, e ele me arrastou para frente, seus lábios reivindicando os meus. Era doce, profundo, promissor e, quando terminou, eu estava balançando nos meus pés. — Não decidiu que eu era uma bagunça que você não queria arrumar, hein? — Ele perguntou, colocando-me de lado quando ele pegou o café. — Você não é uma bagunça, — me apressei para dizer, não particularmente gostando dele pensando desse jeito, muito menos acreditando que eu poderia sentir o mesmo. Então, decidindo que o momento estava um pouco tenso, tentei aliviar o clima. — Além disso, acredito que me prometeu o almoço. Houve uma risada baixa e ruidosa, fazendo-me levantar meu ~ 146 ~


pescoço para olhar para ele, vendo que desta vez o sorriso realmente chegou aos seus olhos, talvez apenas levemente, mas contava. — Isso eu fiz, — ele concordou. Então pedimos o almoço. Eu peguei um sanduíche extravagante que tinha alguns ingredientes que eu não reconheci de fato, que vieram com uma salada de pera e espinafre com vinagrete de framboesa e alguma bebida que incluía, sem brincadeiras, chá verde de mamão, hibisco, ameixa e gengibre. — Basta pedir outro, — disse Ross alguns minutos depois, enquanto eu gemia no meu último gole da bebida, que eu tinha certeza que eu estava procurando por toda a minha vida. — Não, é bom demais. Precisa ser algo como iguaria especial, então não enjoo disso, — eu o informei, sendo um dos meus conselhos favoritos, que minha mãe me deu depois que eu abusei tanto de sorvete de caramelo salgado num verão que nunca tive vontade por ele novamente. Depois de informá-lo disso, sua cabeça inclinou-se para o lado, me observando enquanto eu pegava uma salada que não tinha certeza se ia gostar, e não queria não gostar na frente dele, desde que tinha certeza que era absurdamente caro. — Acabei de perceber que, talvez pela primeira vez na minha vida, eu tenha dito a alguém que mal conheço toda a fodida história da minha vida. — Eu te falei sobre mim no Famiglia, — eu o lembrei, encolhendo os ombros. — Realmente não há muito mais para contar. — Isso não é verdade. — Realmente, Ross, minha vida não foi tão interessante assim. — Que tal eu decidir isso? Eu não estava sendo autodepreciativa. Em comparação a ele, especialmente, minha vida era como aquela série cômica bem fuleira onde a mãe é dona de casa, cozinhando, limpando, levando-me aqui e ali como escrava, e sacrificando tudo pelas outras pessoas. Meu pai trabalhava longas horas, geralmente chegando em casa para um jantar tardio que minha mãe deixava enrolado no fogão, ~ 147 ~


comendo sozinho muitas noites depois de eu ter ido dormir. Eu o via principalmente nos finais de semana quando íamos fazer caminhadas ou, no inverno, esquiar. Eu era filha única porque - embora ela não admitisse isso para mim até que eu ficasse muito mais velha - minha mãe não achava que pudesse lidar com mais. Mas crescendo em uma cidade pacata onde todos confiavam em todo mundo, as crianças só tinham permissão de vagar de quintal a quintal, ou passear no parque próximo atrás da escola, completamente sem supervisão de adultos. Até ouvir a história de Ross, acho que nunca compreendi o quão descuidado isso era. Se Cohen pôde ser levado de algum lugar como Montana, algo assim poderia absolutamente ter acontecido em Vermont também. Minha infância foi simplesmente a de uma época passada, chegando quando as luzes da rua se acendiam, nunca passando mais do que um dia chuvoso aqui ou ali na frente de um aparelho de televisão. Minha adolescência envolveu atividades pós-escolares, danças, eventos comunitários e alguns encontros, primeiro desgosto, todas as coisas normais e cotidianas. Eu não fui oradora nem rainha do baile de formatura. Eu não impressionei ninguém com as perspectivas da Ivy League. Acabei de me formar e consegui um emprego em um escritório local, tendo fins de semana para cuidar da minha avó. — Vocês eram próximas? — Ross perguntou, não parecendo entediado, se bem que ele provavelmente deveria ter estado, mas em vez disso, tratou como se fosse de alguma forma a informação mais importante da qual ele já tinha estado a par. — Ela era como uma segunda mãe para mim, — eu admiti. E, como minha mãe, ela era doce, suave, protetora e, talvez só um pouquinho ingênua sobre o mundo. Então ela ficou doente. E eu passei todos os dias e noites à sua cabeceira até que ela ~ 148 ~


finalmente faleceu. — Eu descobri uma semana depois que ela me deixou uma pequena herança junto com um bilhete me implorando para ir em uma aventura. Mas, bem, — eu disse, sorrindo um pouco, balançando a cabeça para mim mesma, — Eu tenho medo de voar. E fico enjoada. Então minhas opções eram bastante limitadas. Decidi que a maior aventura que poderia ter, seria recomeçar em algum lugar novo. Então foi o que eu fiz. E aqui estou eu. — Seus pais ficaram chateados? — Chateados ? Não. Eu acho que eles ficaram surpresos? Acho que imaginaram que eu gostaria da mesma vida que eles tinham. — E não? — Essa é a coisa... Eu não tinha ideia. Tudo o que já tinha conhecido era a vida deles. Eu queria ver, talvez, se houvesse outra coisa que pudesse querer. Eu disse a eles que daria um ano a isso. Se não estivesse feliz aqui, voltaria para lá. — Você é feliz aqui? — Eu tenho lutado um pouco, — admiti, percebendo que a salada era quase tão boa quanto a bebida. Quase. — Eu não percebi como as coisas seriam diferentes aqui. Mais caro., — eu disse a ele, encolhendo os ombros. — Pelo aluguel que pago aqui, eu poderia ter um duplex lá totalmente mobiliado com meu salário. E, quero dizer, não tenho amigos aqui, nem família. Tem sido... — Solitário? — ele indicou, soando quase tenso com a palavra. — Eu não sei se a palavra certa é solitária. Mas, de alguma forma, me senti mais isolada aqui do que lá, embora tudo na minha cidade antiga fosse fechado às oito, e não havia sequer um bar local lá. Quer dizer, eu estive mais fora na semana passada do que em todos os meses que estive aqui. — Você gosta de sair? — Sim. Quero dizer, gosto de ficar em casa também. Mas ocasionalmente. É um prazer realmente poder ver as partes da cidade. — Eu tenho trabalho hoje à noite, — ele me disse, embora eu já soubesse disso. — Mas você quer ver mais da cidade amanhã à noite? Inferno sim, eu quero! ~ 149 ~


Eu engoli as palavras a tempo, mas parecia não haver uma maneira de evitar o enorme sorriso que senti puxando meus lábios. Porque ele não tinha acordado e pensado que me deixar entrar era um erro. Ele não ia tentar levantar as guardas novamente. Ele só iria aceitar isso. Ele estava disposto a seguir em frente. Significa que tudo correria bem? Não. Isso garantia que ele não teria momentos de cautela ou indiferença novamente? Claro que não. Mas ele não ia deixar isso atrapalhar a tentativa. Nenhuma ansiedade em vão. — Para onde você está me levando? — Eu tive uma ideia. — Você não vai me dizer? — Não. — Ok, bem, encontros surpresa são apenas sexy se você estiver vestida apropriadamente para eles. Saltos? Vestido? — Confortável. Sapatilhas. — Interessante, — eu disse, empurrando o prato para o lado, pegando uma das batatas fritas que ele não tinha comido no prato. — Eu deveria comer antes? — Eu vou te alimentar. — O mistério aumenta. Que horas? — Que tal sete e meia? Você sai do trabalho às cinco, certo? É tempo suficiente para se aprontar? — Eu bufei com isso. — O que? — ele perguntou, sorrindo. — Isso é quase tão “pronta” quanto eu consigo. Levarei cinco minutos. Bem, e adicione as calças. Ele riu novamente com isso. — Boneca, sempre que você quiser ficar sem calças, eu sou um grande defensor disso. ~ 150 ~


— Cuidado com o que você deseja. Eu sou quase tão contrária a calças tanto quanto a sutiã. — Ainda não vejo um problema aqui. E com isso, o sorriso não apenas brincou em seus olhos. Oh, não... Iluminou-os por completo. Pode ter sido a visão mais brilhante do mundo. — Agora, se pudéssemos negociar a calcinha e a camisa, a coisa seria ideal. — Nua o tempo todo, hein? — Eu perguntei, movendo-me para me levantar e pegar outra xícara de café antes de começar a corar. — Esse é o objetivo, — ele concordou, me agarrando quando fui passar por ele, me puxando para baixo em seu colo. E foi nesse momento que meu telefone decidiu começar a tocar. Então parou. Então tocou novamente. Eu suspirei, balançando a cabeça. — Deve ser minha mãe, — informei a ele. — Ela decidiu parar de me ligar à noite. — Por que isso? Ah, merda. Realmente não havia como contar a ele que eu havia dito a ela na noite depois da Famiglia que estava saindo com alguém. Isso era coisa de uma garota completamente maluca. — Eu cometi o erro de dizer a ela que estava em um encontro com um homem quando perdi a sua ligação uma noite. Ela, ah, ficou com ideias. Eu fui me afastar, mas o braço dele me segurou mais forte. — Que tipo de ideias? Oh, garoto. OK. — O tipo em que ela pensa que estou, ah, vendo alguém. — Bem, desde que você está, sem chamadas à noite meio que se ~ 151 ~


revela, você não acha? Nunca foi tão fácil. Nem mesmo com caras 'normais', caras sem sua cautela, seu passado, sua, ah, existência criminosa. Pelo menos, não na minha experiência. Você sempre tinha que arrancar deles, forçá-los a admitir que você estava mais do que apenas transando, ou namorando casualmente. Então, novamente, acho que só namorei garotos. Ross Ward era um homem. E ele era maduro, confiante e estável. Homens assim sabiam o que queriam. Então agiam sobre isso. Sem hesitação. Havia algo mais sexy que isso? — Sim, — eu concordei, pulando para pegar meu telefone, porque não queria que ele visse a esperança que sabia que estava em meus olhos com isso. Talvez fosse cedo, tudo era novo, mas as coisas ficaram intensas rapidamente. E tinha a sensação de que um homem como Ross Ward não mergulhava o dedo nas coisas; ele pulava dentro. E se ele estava pulando, eu também estava. — Ei, mamãe, — eu disse, pegando o telefone após a quarta vez seguida que ela ligou. — Agora eu sei que você tem alguma maldade para contar, — disse ela, a voz provocadora. — De jeito nenhum você perderia três chamadas a menos que você estivesse...ocupada de outra maneira. Como se por sugestão, Ross andou atrás de mim, beijando minha têmpora, e dizendo no meu ouvido livre que estava indo tomar banho. Eu nunca fiquei tão decepcionada por não estar me juntando a ele. Mas quando você tinha minha mãe no telefone, ficava presa por pelo menos uma hora. ~ 152 ~


Quando terminei, Ross estava em um de seus ternos que eu talvez quisesse remover, a comida sumiu, a cafeteira foi limpa e parecia que Ross estava pronto a ir rumo ao trabalho. O que fazia sentido, já que estava se aproximando das cinco, para minha total decepção. Ele me levou de volta para o meu carro, beijando-me longa e duramente, beirando a indecência, antes de me observar sair, dizendome que iria me mandar uma mensagem depois, quando tivesse algum tempo livre. Ele mandou. Por volta das onze. Me dizendo para trancar meu ferrolho. Apaguei cedo, a noite anterior tendo consequências em mim, e o trabalho iminente no dia seguinte me fazendo perceber que eu precisava do meu sono de beleza. O trabalho começou com o Dr. Wilmer se preocupando sobre os meus pontos - que eu disse a ele que veio de uma simples queda - como uma mamãe galinha, estalando a língua, me dizendo que se eu estivesse sentindo o mínimo de dor, ele exigia que eu fosse de volta para a cama. Então foram apenas horas de registros, consultas e telefonemas. Antes que eu percebesse, eram cinco e vinte, e o Dr. Wilmer estava ao lado da minha mesa, oferecendo-se para me levar até o meu carro. O que eu aceitei, de repente encontrando meus passos saltitantes enquanto meu corpo se enchia de antecipação. Eu tinha um encontro surpresa! Um encontro que não envolvia me espremer num vestido apertado que não me deixaria respirar e me faria preocupar-me em comer demais. Então fui para casa, lavei o dia de mim, passando dez minutos tentando dar uma boa olhada nos meus pontos no espelho antes de decidir que eles pareciam curados o suficiente para eu deixar meu cabelo ficar solto por esta noite, escondendo-os completamente. Mais dez dias e eles desapareceriam completamente. Eu poderia dormir ~ 153 ~


normalmente de novo. E, bem, poderia sentir o que era estar sob Ross também. Vamos encarar, que era muito mais emocionante do que ficar se revirando na cama à noite para encontrar o lado frio do colchão. Com esse pensamento, coloquei uma calcinha bonita, uma calça leve de linho cor de vinho e uma simples camiseta, preta de mangas compridas. Sem o sutiã. Porque eu pensei que ele iria gostar disso. Passei os dedos pelo cabelo, coloquei um pouco de protetor labial, calcei sapatilhas pretas, peguei minha bolsa e esperei. E Ross Ward, eu acho, era alguém que tinha regras muito concretas sobre estar na hora. Como tal, ele bateu na minha porta às sete e vinte e oito. Eu gostaria de dizer que não, mas voei totalmente para a porta, trabalhando as fechaduras com dedos frenéticos, abrindo a porta para revelar Ross. Em outro de seus ternos. Porque a única vez que ele não os usava, aparentemente, era quando estava fazendo sexo ou dormindo. Eu não estava reclamando, no entanto. O homem poderia com certeza exibir um terno. — Perfeito, — declarou ele, os olhos passando por mim por um momento antes de estender a mão para me puxar contra ele, beijandome com força, mas rápido, antes de me puxar para o corredor com ele. — Você vai me dizer para onde estamos indo? — Perguntei quando estávamos no carro, dirigindo em direção aos limites de Navesink Bank, tão longe, na realidade, que pude cheirar a água salgada da praia. — Não, — ele me disse, virando numa rua que dava para um estacionamento de... um duelo de faróis? — O que é isso? — Eu perguntei quando ele desligou o motor. — As luzes de Navesink. As luzes gêmeas de Navesink. As luzes de Sandy Hook. As pessoas têm muitos nomes para elas. — É um local histórico, — falei, observando o letreiro luminoso que levava a um caminho pela frente. — Sim. ~ 154 ~


— Estamos autorizados a estar aqui? — Nas horas de funcionamento durante o dia, com certeza, — ele me informou, sorrindo perversamente. Meus lábios se contraíram, embora minha barriga estivesse girando um pouco. — Sua ideia para um encontro é forçar entrada em um local histórico protegido? — Não se preocupe; eu subornei os seguranças para não voltarem até a meia-noite. — Isso não está ajudando o seu caso! — Eu falei quando ele fechou a porta e se moveu ao redor do capô para abrir a minha. Vamos apenas dizer que eu sempre estive no bom caminho da vida. Nunca tive problemas com meus pais quando crescia. Eu com certeza nunca tive problemas com a lei. Nem sequer tinha conseguido uma multa por excesso de velocidade. Mas eu estava prestes a invadir propriedade alheia? — Addy, — disse Ross, e eu olhei para cima para encontrá-lo me observando com cuidado. — Prometo que está tudo bem. Você não vai se meter em nenhum problema. Eu juro, — ele acrescentou, abaixando a cabeça, segurando meus olhar. — Eu não faria isso com você. Talvez tenha sido a ênfase em suas palavras. Talvez fosse genuína curiosidade pelo que ele planejara. Mas o que quer que fosse, me fez concordar, deixando a mão dele ir para a parte inferior das minhas costas e me levar em direção a uma porta. — Oh, hum... — Havia uma maneira educada de dizer ‘nem pensar’ a um cara que planejou um encontro para você em um farol? Porque, bem, eu não sei o que estava esperando, mas estes degraus triangulares de ferro forjado, vazados, que abraçavam as paredes do farol, hum, não era exatamente tentadores. Escadas circulares, como regra geral, eram um firme ‘não, obrigada’ para mim. Mas estes eram íngremes e vazados? Isso estava apenas me implorando para cair em minha morte prematura e sangrenta. — Eu vou subir atrás de você. Você não vai cair. — Exceto se eu perder o meu passo, bater em você inesperadamente, e nós dois despencarmos para a nossa morte. — Eu ~ 155 ~


indiquei, olhando para o pequeno riso divertido dele. — Não quero que a única manchete de jornal da minha vida diga que morri escalando os degraus circulares de um prédio que eu estava invadindo. Seu sorriso cresceu a isso, me empurrando para frente. — Rapidez é melhor se você está com medo. Caso contrário, vai demorar a noite toda se você continuar pensando demais. Argh. Havia realmente muita escolha? Eu realmente queria ver o que ele havia planejado para mim. E a única maneira de fazer isso era chegar ao topo. Respirei fundo e decidi segurá-lo, agarrei o corrimão e segui em direção às escadas quase correndo. — Baby, você precisa respirar, — ele me informou a um terço do caminho, um braço no corrimão, um ao redor do meu estômago. Então respirei fundo, me afastei, então segui novamente. O único problema era que, quando parei para respirar na próxima vez, a estúpida olhou para baixo. — Uh-oh, — ele disse com o que soou como um sorriso em sua voz quando ambos os meus braços dispararam, um dando um aperto da morte no corrimão, o outro segurando a parede de tijolos pintados de branco. Eu tinha certeza que comecei a tremer também. Escadas idiotas estúpidas e vazadas. — Hum, vou morar aqui agora, — eu informei a ele. — Bem aqui. Não tem como eu ser capaz de descer essas escadas. — Felizmente para você, você não tem que pensar sobre a descida por um tempo, — ele me informou antes de me fazer literalmente gritar quando senti seu braço enrolar ao redor da minha barriga, em seguida, içar-me dos meus pés, carregando-me pelas cerca de uma dúzia de degraus restantes debaixo do seu braço, como uma melancia numa feira agrícola. — Tudo bem, boneca, as escadas acabaram, — ele me informou, ainda soando um pouquinho divertido pela minha situação. — Tome um fôlego, — ele instruiu, puxando-me para perto de seu lado, beijando minha têmpora. E, se eu não estava enganada, ele estava sorrindo quando fez isso. — Só para você saber, — eu disse a ele enquanto tentava acalmar ~ 156 ~


meu coração disparado, enterrando meu rosto em seu peito por um momento, — para ideias de encontros futuros, paraquedismo, bungee jumping, tirolesa e speed boating estão todos fora de cogitação. — Devidamente anotado, — ele concordou, me dando um aperto. — Venha, olhe ao redor, — ele implorou, fazendo-me respirar fundo mais uma vez, inalando, então me afastando para que eu pudesse ver. Nós estávamos no topo, janelas circundando tudo ao redor, escuro, é claro, dada a hora. Do lado de fora, podia ver uma área de 60 centímetros de largura completamente cercada por uma gaiola onde você podia andar ao redor da torre e conferir a vista. Mas o espaço interior estava aceso. Não com a enorme lâmpada do farol que estava em algum tipo de vitrine bem ao meu lado, mas por uma enorme variedade de velas brancas acesas que - além de criar o ambiente mais romântico possível, também ajudaram a manter o espaço fresco muito mais quente. Diretamente no centro da sala havia uma pequena mesa de ferro branca preparada para dois, com pratos cobertos, taças de vinho e um precioso pequeno vaso de flores cor-de-rosa. Era direto de um filme. Era o tipo de coisa pela qual todas as mulheres desmaiavam, mas a maioria dos homens da vida real nunca dariam ao trabalho de fazer. Ross Ward, eu estava aprendendo uma e outra vez, não era como a maioria dos homens. Eu não estava ficando chorosa, tudo bem. Totalmente, absolutamente não. Não ia ser aquela garota. Eu estava com minha calcinha sexy de garota crescida, droga. Eu não poderia ser conduzida à choradeira pelo jantar e as flores. Cercada por velas. Em um farol. OK. Bem. Eu lacrimejei, certo? Feliz. Apenas uma lágrima, facilmente reprimida. Porém tinha certeza que não foi antes de Ross dar uma olhada. ~ 157 ~


Felizmente, ele não disse nada. — Isso é incrível, — eu disse a ele porque era verdade, e quando alguém fazia esse tipo de esforço, você tinha que ter certeza que eles sabiam que você apreciava isso. — Como você fez tudo isso? — Vamos apenas dizer que devo horas extras a alguns de meus homens, — ele admitiu com um sorriso. — Igor disse que espera que você goste da comida. Ele estava encarregado disso, — ele me informou, levando-me até a mesa, puxando minha cadeira. — Ele fez isso? — Acho que ele fez, — Ross concordou, sentando-se, servindo-me uma taça de vinho. — Ele gosta de cozinhar quase tanto quanto gosta de bater em coisas por dinheiro. — Posso te perguntar uma coisa? — Você não precisa me perguntar se pode fazer uma pergunta, Addy. — Será que nunca mexe com você? — O que nunca mexe comigo? — Ele perguntou, estendendo a mão sobre a mesa para tirar o tampo do meu prato quando estendi a mão para acariciar uma das pétalas das flores, decidindo que com certeza estava levando-as para casa comigo e secando-as. Não importava o que acontecesse pelo caminho, esta noite, este momento, isso estava tão perto da perfeição quanto já havia conhecido. Merecia ser preservado. — Ter um clube de luta clandestina quando você foi forçado há um quando criança? — Talvez eu tenha me preocupado quando estava construindo, que era possível, mas isso nunca aconteceu. Meus homens ganham um salário enorme por suas lutas. E eu cubro todas as despesas médicas deles. Quiropráticos, acupunturistas e dentistas incluídos. Isso, eu acho, fez a diferença. Ninguém está sendo forçado a isso. Todos são atendidos, fisicamente e financeiramente. E, para ser honesto, esses homens precisam do escape. Igor, Pagan, Grant, Slate, todos eles precisam disso. As coisas se acumulam. Precisam sair. Eles conseguem fazer isso no ringue e ganham algum dinheiro também. É como ganhar/ganhar. — Eu acho que faz sentido, — concordei, olhando para o prato ~ 158 ~


para ver o que estava fazendo minha barriga roncar enquanto Ross falava. Eu encontrei pequenas fatias de filé mignon mal passadas em um lado do prato, talos de espargos brancos, roxos e verdes cruzando o prato no centro, e uma pilha de mini batatas inteiras amarelas e roxas com cenouras e alecrim tomando o restante do prato. Era extravagante, com sua porção de tamanho minimante pretensiosa e servida à perfeição imaculada. Eu quase achei difícil acreditar que um homem tão grande e desajeitado quanto Igor pudesse fazer algo tão delicado e cuidadoso. Aquelas grandes mãos dele que eu tinha visto bater em outro homem tinham preparado essa comida. Isso era incrível. — Por favor, me diga que ele é um chef quando não está batendo nas outras pessoas. Seria uma pena desperdiçar isso. — Ele está trabalhando em planos para o seu próprio restaurante. Ele levantou o capital com o que ganhou, e o que estou disposto a investir. Ele está apenas procurando lugares, pesquisando mobília. Ele não está com pressa. Eu provei as batatas, cozidas perfeitamente, com a quantidade certa de óleo e alecrim e algo mais que não conseguia identificar. Eu soltei um pequeno gemido e assenti. — Quando abrir, quero uma mesa. — Você vai ter, — Ross disse sem hesitar. Então, nós comemos, falando um pouco mais sobre seus homens, depois sobre o meu dia, o dele, minha mãe, seus planos, coisas mais leves. Coisas da vida. As coisas que realmente importavam. Muito cedo, meu prato estava limpo, e eu tinha bebido cerca de três taças de vinho, me deixando um pouco leve e flutuante, talvez um pouco mais corajosa do que normalmente teria sido. Era a única maneira de explicar por que, quando Ross sugeriu que passássemos pela pequena sacada, eu não apenas havia concordado, mas o fiz com entusiasmo demais. O ar frio da noite chegou na minha pele enquanto me movia adiante, andando pela curva para que eu pudesse ter a visão completa. A ponte estava iluminada. Alguns barcos estavam piscando luzes contra as águas calmas. O vento sussurrava no ar, mandando meu cabelo dançar ao redor do meu rosto enquanto respirava fundo o ~ 159 ~


ar de água salgada, sentindo algo que eu não era capaz de nomear profundamente de acordo, denso, impossível de ignorar, mesmo que não pudesse descobrir o que era. — É lindo, — eu disse enquanto ele se movia atrás de mim, fazendo-me ter que pressionar um pouco para frente, quase pressionada contra as barras de metal que impediam qualquer idiota de correr por ali e cair. Seu braço deslizou através da minha barriga, puxando-me contra seu peito sólido e quente, — Sim, é, — ele concordou, seu outro braço indo para envolver minha parte superior do peito. Houve uma pausa antes de ele falar de novo, um tom divertido e intenso. — Você não vestiu um sutiã? Eu sorri para o mundo, mais feliz do que tinha estado em anos, talvez nunca. — Eu pensei que me lembrava de algo sendo dito sobre não precisar dele. — Acho que lembro de você dizendo que não precisa de muitas coisas, — ele concordou, com uma voz grossa quando suas mãos se moveram em direção à minha cintura, deslizando por baixo da minha camisa fina, em seguida, acariciando minha barriga. As pontas de seus dedos traçaram a sensível e macia parte inferior dos meus seios, fazendo um arrepio me percorrer antes de fechar as mãos ao redor dos montes, rolando meus mamilos até que minha bunda estava se esfregando contra seu pau repentinamente duro. Parecia uma eternidade, ainda assim demasiadamente cedo, antes que suas mãos deslizassem de volta para baixo, uma escorregando facilmente sob o cós da minha calça, depois pela calcinha, seu dedo deslizando entre minhas dobras escorregadias, encontrando meu clitóris e trabalhando nele até que minha cabeça estivesse pressionando contra o seu ombro, a dor dos pontos que se danem. — Encharcada, — ele me disse quando seu dedo deixou meu clitóris, em seguida, moveu-se para baixo, pressionando profundamente dentro de mim. Meu gemido ecoou na noite quieta, flutuando na brisa, desaparecendo. Sua cabeça se abaixou, correndo seus lábios, língua, esfregando a coluna do meu pescoço enquanto seu dedo começou a me foder, rápido, exigente, querendo me deixar inconsciente com a necessidade. ~ 160 ~


Então quando eu estava, seu dedo se afastou, sua mão deixou minha calcinha completamente. — Ross, o que... — Eu comecei a perguntar quando ele agarrou o tecido da minha camisa, e começou a arrastá-lo para cima. — Muitas e muitas pessoas olhando pela janela, dirigindo seus carros, passeando com seus cachorros. Lá fora. Olhando ao redor. Elas poderiam estar olhando para cá agora. Mas nenhuma delas pode ver você, — ele me dizia enquanto a camisa escorregava sobre meus seios, fazendo os mamilos se contraírem duramente no ar frio. Não parecia eu. Eu não era, ah, aventureira. Eu não era sequer uma exibicionista. Mas algo sobre estar aqui em cima, com ele, fez os limites normais se confundirem. Meus braços levantaram e a camisa foi retirada e jogada no chão. O vento chicoteava, assaltando minha pele sensível, de alguma forma mais erótica do que o simples vento já tinha o direito de estar. Suas mãos deslizaram para baixo, prendendo a cintura da minha calça e calcinha, e lentamente arrastando para baixo. Tudo o que eu pude pensar enquanto o tecido expôs minha buceta ao ar da noite foi Isso é loucura. E era. Para mim. Louco. Mas também emocionante, proibido, quente. Eu podia sentir a frente de Ross roçando minhas costas enquanto ele se abaixava atrás de mim, liberando minhas pernas. Houve um segundo de nada além da minha completa e absoluta nudez. Então senti seus dentes morderem minha bunda antes que ele se movesse atrás de mim novamente. Eu ouvi um zíper correr, depois um farfalhar. Minha

barriga

girou

enquanto ~ 161 ~

meu

sexo

se

apertou

em


antecipação. Inferno, naquele momento eu tinha ido longe demais para me importar se alguém realmente pudesse olhar para cima e me ver. — Agarre as barras, — exigiu Ross, estendendo a mão para prender meus pulsos quando eu não obedeci imediatamente, puxando meus braços para cima e envolvendo meus dedos em torno das barras de metal frio. Meus dedos curvaram para se segurar. — Boa menina. — Suas mãos roçaram em meus braços nus, pressionando sob minhas omoplatas, fazendo-me arquear para frente, e minha bunda se pressionar em direção a ele. — Que vista incrível, — ele disse, e eu sabia que não tinha nada a ver com a praia. A cabeça de seu pênis pressionou contra a minha bunda, em seguida, entre as minhas coxas, uma pressão forte acariciando minha fenda para pressionar em meu clitóris, antes de voltar para baixo. E batendo dentro de mim. Não havia nada lento, doce ou gentil. Ele me reivindicou. Até o último centímetro. — Porra, — ele rosnou assim como meu gemido se espalhou pelo ar. Houve uma pausa, suas mãos subindo pelos meus lados, em seguida, movendo-se por baixo para segurar meus seios quando ele começou a me foder. Forte, bruto, selvagem. Sem qualquer cautela. Cada impulso enviou meu corpo lançado para frente, o som de seus quadris batendo em minha bunda, enquanto me fodia, fazendo uma pressão incrivelmente intensa na parte inferior da minha barriga. Seus dedos apertaram e torceram meus mamilos, uma mistura de dor / prazer que quase me empurrou até o limite. — Você vai gozar para mim, Addy? — Ele perguntou, a voz áspera, soando como se falasse entredentes, como se estivesse lutando para manter o controle. Eu gostei daquilo. Eu gostei que tivesse o poder de tirar isso dele. — S... sim, — eu choraminguei, batendo minha bunda de volta ~ 162 ~


nele, querendo, precisando de mais. — Goze, — ele exigiu, batendo ainda mais forte. Então apenas assim, eu gozei. Gritando, gritando seu nome ao vento, levemente ciente disso ecoando de volta quando o orgasmo atravessou meu corpo com força suficiente para fazer minhas pernas cederem. Os braços de Ross deixaram meus seios, meio impelindo- me para frente contra as barras, meus seios realmente escorregando entre eles, enquanto ele me fodia completamente, arrastando-se para fora, antes de bater profundamente, e gozar praguejando rudemente meu nome. Eu não sei quanto tempo ficamos assim, Ross ainda dentro de mim, sua testa pressionada no meu ombro enquanto ele lutava para normalizar sua respiração, meu torso pressionado contra as barras frias enquanto desejava que minhas pernas voltassem à vida. — Você está tremendo, — ele me disse, me deixando ciente disso pela primeira vez também. Ele se retirou lentamente de mim, então senti sua jaqueta ser pendurada em minha volta, ainda quente do calor de seu corpo, enquanto ele andava a poucos metros em direção a uma pequena lata de lixo. Ele voltou um segundo depois, envolvendo um braço a minha volta e me arrastando de volta contra seu peito enquanto se inclinava contra as janelas que davam para dentro. E enquanto uma parte de mim estava absolutamente gelada, e teria gostado do calor que todas as velas poderiam fornecer, a outra parte de mim queria ficar só assim, em sua jaqueta, contra seu peito quente, seus braços ao meu redor, corpos igualmente com satisfação pós-orgásmica, olhando para o mundo. Seus lábios pressionaram minha têmpora e houve um tremor no meu peito. Eu soube então. Não havia dúvidas quando você sentia isso. Não havia lógica que pudesse retê-lo. Não importava que fosse cedo demais. Não importava que tivesse nascido de uma situação ruim. ~ 163 ~


Não importava que ele não fosse a minha escolha habitual. Às vezes, não era sequer uma escolha. Apenas colidia com você. E levava você ao longo da queda. Eu estava me apaixonando por ele. Mais intensamente e mais rápido do que deveria, mas estava acontecendo mesmo assim. O silêncio depois dessa revelação foi causado por pânico. Por um lado, minha reação automática foi perguntar por que ele estava tão quieto, o que estava pensando. Mas então meu cérebro tentou me convencer que, ao fazê-lo, eu o deixaria saber que estava me apaixonando por ele. E isso, como todas sabemos, era uma ótima maneira de assustar um homem. — Você está quieta, — ele me surpreendeu dizendo, nunca sendo o que inicia a conversa. Eu acho que, talvez, foi por isso que estava fazendo o comentário. — Meu cérebro não está funcionando direito, — eu admiti, sendo principalmente verdade. Ele riu disso, pura satisfação masculina. — Vamos lá, vamos levá-la de volta para dentro e vesti-la, — ele sugeriu, liberando-me para me abaixar e encontrar minhas roupas antes de me levar para dentro. — Este foi o melhor encontro, — eu o informei quando estava completamente vestida, mas mantive sua jaqueta, colocando-a, estranhamente amando como as mangas engolfaram minhas mãos quando abaixei meus braços ao meu lado. — Você queria ver mais de Navesink Bank, — ele me disse, pegando as flores da mesa, como se de alguma forma soubesse que era exatamente o que eu queria. — A partir daqui, você pode ver tudo isso. Nua, — acrescentou ele, sorrindo diabolicamente. — Você quer descer? — ele perguntou, checando o relógio. — São quase onze horas. — Mas e quanto... — Comecei, acenando para as velas, a mesa, a bagunça que havíamos deixado para trás. Ele enfiou a mão dentro do bolso, apertando quatro botões e depois colocando-o de volta. — Quando chegarmos ao térreo, alguém ~ 164 ~


estará aqui para lidar com isso. OK. Então eu fui criada humildemente. Nós não precisávamos de extravagância. Sempre fomos felizes com o pouco que tínhamos. Mas estava começando a ver que havia absolutamente algumas vantagens que vinham junto com a riqueza. Então uma coisa me alcançou. Quando chegarmos ao térreo. — Oh, certo, — eu resmunguei, olhando para a porta com uma careta. Ross sorriu, balançando a cabeça para mim. — Pensei que o vinho iria aliviar essa ansiedade. Você pode ir nos meus ombros se quiser, — ele ofereceu, os lábios se contorcendo. E, bem, os meus também se contraíram. Porque a ideia era ridícula. — Você vai na minha frente. Você sabe, no caso de eu tropeçar. Seu corpo pode interromper minha queda. Ele me deu um sorriso, então começou a descer as escadas, deixando-me para segui-lo. Felizmente, quinze minutos depois, com apenas um colapso leve, atingimos o andar térreo. E fomos recebidos quase imediatamente por Igor e alguém vestido com um uniforme de guarda. — Chefe, — disse Igor, acenando para ele, em seguida me dando um pequeno sorriso. — Aquela comida estava incrível. Eu disse a Ross que quero uma mesa no seu restaurante quando você abrir. — Menina, você quer uma refeição caseira a qualquer hora, eu estou de plantão, — ele ofereceu. — Igor, — chamou Ross, com voz firme mas divertida ao mesmo tempo, como se quisesse que Igor soubesse que era desrespeitoso flertar comigo, mas também que sabia que não havia ameaça. Mesmo que Igor fosse definitivamente atraente em seu jeito particular.

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Igor me deu uma piscadela antes de dar um tapinha no ombro do guarda, depois desapareceu no interior. — Você quer ir para casa? — Ele perguntou, me entregando minhas flores enquanto abria a porta para mim. — Ou você quer vir para casa comigo? — Isso é mesmo uma pergunta? Então fui para casa com ele, onde ele prontamente me tirou da minha roupa, deslizou para a cama comigo e me abraçou. Ele, esse homem que quase nunca dormia, desmaiado bem diante de mim, me abraçando com força e, juro, era o lugar mais seguro do mundo. — Addy, baby, — a voz de Ross chamou, forçando-me para a consciência com um grunhido muito grosseiro que o fez rir imediatamente. — Eu tenho café fresco e um celular que não para de tocar. Se você não se levantar e receber a merda da ligação, terei que atender e me apresentar à sua mãe. — Argh, — eu resmunguei, sentando-me. — Só estou me levantando por causa do café, — declarei, estendendo a mão para a xícara que ele me ofereceu. — Que horas são? — Eu perguntei assim que tomei um gole, em pânico. Eu não tinha um despertador aqui. — Relaxe. Você tem mais de uma hora para começar a trabalhar, — ele me informou, me fazendo perceber que, pela primeira vez, ele na verdade não estava de terno. Não. Em vez disso estava em calças de basquete e uma regata. — Indo para a academia? — Eu perguntei, revirando os olhos para o meu celular enquanto o silenciava. Enviei mensagens de texto para ela e disse que ligaria no horário de almoço, que estava atrasada. Eu realmente queria falar com ela sem Ross por perto, para que pudesse falar sem parar sobre o encontro perfeito. Menos a parte nua, obviamente. Nós éramos próximas, mas esperava que nunca fôssemos tão íntimas. — Para uma corrida, — ele corrigiu. — Uma vez que eu deixe você. — Algum grande plano para o seu dia? — Eu perguntei, tentando ser casual, mas na verdade pesquisando para ver se eu o veria mais tarde. ~ 166 ~


— Hex está fechado hoje à noite, mas tenho alguns outros negócios para lidar durante a maior parte da noite, — ele me disse, a voz quase parecendo um pouco cautelosa novamente, o que me fez enrijecer um pouco. Então ele estava ocupado esta noite. E eu sabia que o Hex tinha lutas de quinta a domingo. Isso só deixava quarta-feira, que talvez pudesse vê-lo. Eu me perguntava se eu conseguiria isso. — Você quer pedir um café da manhã? — Ele perguntou, dandome um sorriso, sabendo o quanto eu gostava de comida. — Eu acho que estou bem com apenas o café hoje, — eu recusei, movendo-me para colocá-lo no chão para que pudesse sentar, agarrando sua camisa da noite anterior enquanto fazia isso. — Você está bem? — Ele perguntou, movendo-se para se posicionar contra mim, sobrancelhas juntas. — Sim, eu... — Eu parei quando estendi a mão para passá-la pelo meu cabelo, estremecendo levemente com a dor. Sentindo a umidade, eu trouxe minha mão de volta e vi sangue. — Oh, — meu ar saiu de mim, meu estômago parecendo um pouco embrulhado. Era cedo demais para sangrar. — Merda, — ele disse, me dando um olhar triste quando agarrou meu ombro para me virar. — Você deve ter rolado sobre seus pontos. — Suas mãos separaram meu cabelo cuidadosamente, inclinando minha cabeça para frente para que pudesse dar uma olhada melhor. — Parece que você arrancou um. — Argh, eu não quero voltar para o hospital, — eu gemi. Sim, gemi. Eram apenas sete e meia da manhã, tive de encarar o fato de não ver um cara pelo qual estava me apaixonando por possivelmente a maior parte de uma semana, e estava sangrando. Eu ganhei o direito de gemer um pouco. — Eu posso limpá-lo e usar uma borboleta ou colá-lo se você quiser, — ele sugeriu. — Você está praticamente curada. O ponto provavelmente foi arrancado pelo seu cabelo ou algo assim. Essa é a única razão pela qual você está sangrando. — Se você acha que vai ficar tudo bem, — eu concordei, gostando da ideia de uma borboleta ou de alguma cola muito mais que uma hora ~ 167 ~


em um hospital, cujo cheiro me fez lembrar da minha avó lentamente morrendo em um. — Vai ficar tudo bem. De qualquer maneira os pontos vão se dissolver em apenas mais alguns dias. Com isso, fui levada para o banheiro, onde Ross limpou a ferida cuidadosamente, depois colocou uma linha de cola, imaginando que era a melhor escolha com todo o meu cabelo. Arrumei cuidadosamente meu cabelo, me vesti e encontrei Ross na sala de estar. Eu pensei que não ia nem conseguir um beijo quando ele parou no meu estacionamento bem ao lado do meu carro. Mas antes que pudesse alcançar a minha porta, ele agarrou a parte de trás do meu pescoço, arrastando-me sobre o console central, e me beijando até que eu esqueci tudo sobre ter um começo ruim na minha manhã. — Eu vou mandar uma mensagem para você, — ele me disse enquanto eu saía. Não foi até o final da tarde, quando Igor, de todas as pessoas, entrou no meu escritório que comecei a juntar as peças. — Ei! Você trabalha aqui, — declarou ele, entrando. Eu estava tão perdida em meus pensamentos negativos que de alguma forma perdi um nome como Igor na agenda do dia. — Eu trabalho aqui, — eu concordei, dando-lhe o máximo de sorriso que pude reunir. — Você está bem? Você parece um pouco... — Eu rompi um dos meus pontos esta manhã, — o interrompi, não querendo ouvir como eu realmente parecia. Triste. Confusa. Decepcionada. — Ah isso é uma droga, menina, — ele anunciou. — Então, vamos vê-la no quartel hoje à noite? — ele perguntou. — O quartel? — Eu repeti, sobrancelhas franzidas. — Oh, merda, — ele disse, parecendo completamente surpreso por alguma coisa. O que? Eu não sabia. — Apenas... esqueça que eu disse qualquer coisa, ok? — ele perguntou quando a porta se abriu e o Dr. Wilmer o chamou. ~ 168 ~


Sim. Sem chances. Esperei até que Igor fosse embora, fingindo que fiz exatamente o que pedia - esquecer que ele disse qualquer coisa - antes de perguntar ao meu chefe. — Ei, doutor, o que é o quartel? — O quartel? — Ele perguntou, sobrancelhas franzidas. — Sim, eu ouvi alguém dizer esta manhã que eles estavam indo para lá. Eu não tenho ideia do que eles queriam dizer. — Oh, eles devem se referir ao antigo e abandonado forte do exército. Eles têm quartéis à beira mar. Assustador lá, eu soube. Crianças sempre vão lá para ficar bêbadas e sem sentido. Lugar ruim. Espero que você fique longe. Ele disse isso enquanto se afastava, deixando-me a pensar. Que diabos estava acontecendo no quartel esta noite? E por que Ross estava escondendo de mim?

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Capítulo Onze Ela estava chateada com alguma coisa. Isso foi o que estava em minha mente quando cheguei à floresta e comecei a correr. Eu queria começar a corrida para me concentrar, para soltar meu corpo, para poder entrar nesse combate hoje à noite com uma cabeça limpa e um corpo funcional. Fazia anos desde que eu precisei lutar. Meu corpo não ficou exatamente mole, mas estava acostumado a uma rotina diferente para manter-se firme. Kenny tinha essa vantagem sobre mim. Mas ele não tinha a raiva. Ele não tinha meu passado. Ele não teve o sangue da garota com quem ele se importava por toda sua mão naquela manhã, lembrando a ele o motivo que precisava começar esse combate. Tinha sido fácil nos últimos dois dias esquecer essa merda, guardá-la, afastá-la com o bem. E houve muito disso. Quando me permiti pensar nisso, era impressionante como foi fácil, o pouco que eu lutei. Eu não era um homem que deveria ter uma mulher, muito menos uma mulher como ela. Isso não deveria estar no destino para mim. Eu já tinha muito mais do que pensava que poderia. E sempre foi suficiente. Mas então lá estava ela. Com tanto, com muito mais. E aqui estava a parte doida, estava disposta a dá-la para mim. ~ 170 ~


Ela estava lá com aqueles olhos compreensivos, aquela alma sem preconceitos, e aqueles braços abertos. Não era algo que eu já tinha conhecido na minha vida. Talvez ela estivesse certa. Talvez houvesse problemas com mulheres, que restaram de um péssimo relacionamento com minha mãe. Talvez fosse mais fácil vê-las como descartáveis, assim como minha mãe se permitiu ser. Talvez mantê-las todas à distância permitisse que o ciclo continuasse. Mas então houve Adalind com a cabeça ensanguentada, a porta destrancada, seu espírito confiante demais. E meu primeiro instinto foi proteger. Não foi foder e sumir. Eu acho que isso fez a diferença. Inferno, nós nem sequer dormimos juntos quando a reivindiquei na frente de todos no Hex quando tinha confrontado Kenny. Kenny. Que não merecia ser uma lembrança na mente dela, muito menos uma que terminasse com ela jogada numa lixeira como lixo. Que era exatamente o motivo pelo qual eu precisava focar. Em arrebentá-lo. Em pensar em suas táticas de luta, em saber quais usar contra ele. Não ficar pensando em Adalind. E o que quer que fosse esta manhã, que a tinha levado de estar um pouco aborrecida por ser acordada, mas feliz, para ficar retraída e cautelosa num piscar de olhos. Ela recusou o café da manhã. A mulher praticamente tinha um orgasmo toda vez que comia alguma coisa, e ela estava recusando comida? Não. ~ 171 ~


Isso não era normal. Mas antes que eu pudesse tirar isso a limpo, exigir uma explicação, ela percebeu que seu ponto tinha saído, e parecia um pouco como se pudesse realmente desmaiar pelo pedacinho de sangue na ponta dos dedos dela. E o mecanismo de proteção se elevou novamente. Não era algo que anteriormente eu pudesse realmente chegar a saber que era capaz. Eu não tinha sido protegido quando criança. Ninguém me protegeu de nada naquele porão por anos. Eu não tinha aprendido isso. No entanto, lá estava sempre que ela precisava, como se estivesse esperando o tempo todo. Era uma coisa estranha perceber coisas sobre si mesmo, tão tarde na vida, que você nunca havia descoberto antes. E você pensaria que, para um homem como eu, tão determinado em seus caminhos, que teria lutado contra isso, que não o receberia de bom grado. Eu não podia dizer, não importa o quanto pensasse sobre isso, que porra fazia a diferença. Por que eu me abri. Por que estava colocando esforço, saindo da minha zona de conforto. Deixando-a entrar. Inferno, ela era a única, fora as funcionárias do hotel, que já havia pisado na minha casa. A coisa estava mudando. E rápido. Eu deveria estar em pânico. Mas, estranhamente, certo. Fácil. Descomplicado.

simplesmente

parecia

Exceto por talvez o que quer que a tenha deixado indisposta esta manhã. Isso, pelo menos, parecia um pouco mais complicado. Normalmente, a achava fácil de compreender. Ela não sabia disfarçar. Ela mostrava tudo o que sentia. Então, esta manhã, sim, isso significava que ela estava ativamente tentando não ser tão transparente. Que para ela não vinha ~ 172 ~


naturalmente. Isso não era bom. Eu não sabia nada sobre essas coisas, mas sabia que uma mulher fingindo estar bem significava que definitivamente não estava bem. Mas isso era algo que eu teria que lidar amanhã quando a visse. Hoje, esta noite, eu tinha outras coisas com o que lidar. Eu me forcei a uma corrida de quarenta minutos antes de voltar para casa para tomar banho, então ir ao Hex, sabendo que não havia muito que fazer, mas querendo tentar me manter focado. — Kenny foi para uma farra, e foi dizendo a quem quisesse ouvir sobre o combate hoje à noite, mas quando se trata de um cara bêbado em um bar, não é muito. — Laz me informou da porta do meu escritório. — Então, eu deveria estar esperando mais do que todo o grupo do Hex quando o confrontar? — Eu acho que vai pelo menos dobrar a ocupação habitual de Hex. Igor está lidando com as apostas. Eu não dava a mínima para as apostas. Eu tinha dinheiro suficiente. Eu estava feliz que ter que lutar por dinheiro ficou no passado. O dinheiro poderia ir para o abrigo das mulheres na cidade. Faria muito mais bem lá. E não havia dúvida em minha mente que eu estaria ganhando. Simplesmente não havia outra escolha. Você não perdia seu próprio ajuste de contas. — Como estão as apostas? — Eu perguntei, curioso. Eu poderia possuir um clube de luta, mas nem uma vez eu pisei no meu próprio ringue. Esses dias foram há muito tempo. Ouvir que eu estava participando de um ajuste de contas deve ter surpreendido a maioria das pessoas. Eu poderia ter sido uma presença um pouco intimidante, mas ninguém tinha me visto usar força física com alguém antes. E eles tinham visto Kenny lutar. Honestamente eu tinha certeza que haveria muita aposta contra ~ 173 ~


mim. Eles estariam perdendo feio. E as pessoas que apostaram em mim, ou seja, meus próprios lutadores e algumas pessoas em Navesink Bank que talvez me viram lutar quando garoto, estariam lucrando. Enquanto Kenny iria fugir da cidade, para nunca mais se ouvir falar dele. Não havia como salvar as aparências em um lugar como o Navesink Bank quando você perdia esse tipo de disputa. — Cerca de sessenta-quarenta por Kenny. — Eu bufei com isso, balançando a cabeça. — Que confiante, hein? — Confie em mim, Laz. Esta é uma luta que eu vou vencer.

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Capítulo Doze Adalind Uma busca rápida no computador me mostrou tudo o que eu precisava saber sobre o quartel. Ou seja, sim, eles foram abandonados. Eles também estavam em ruínas, alguns meio dilapidados. E como meu chefe me informou, muitas vezes era o local de várias atividades ilegais, desde acordos com drogas até raves improvisadas. Os policiais faziam patrulhas por esse lado, mas como eu estava começando a aprender, todos poderiam ser comprados nesta cidade. Eu não sabia se ficava aliviada ou chateada com essa revelação. Aliviada porque isso significava que o que quer que estivesse acontecendo no quartel hoje à noite, Ross não acabaria atrás das grades por causa disso. Chateada porque, bem, ninguém gostava de policiais corruptos. Eu tentei me convencer do contrário por horas. Era bem depois de escurecer quando estava sentada no meu apartamento de jeans, um moletom preto leve e tênis, tentando me forçar a ficar em casa. Mesmo durante a viagem até lá, meu coração estava tão frenético quanto asas de um beija-flor, meu estomago embrulhado, eu não podia me fazer retornar, voltar para casa, não ser aquela garota. Quero dizer, inferno, isso estava no limite da perseguição. Mas o que estava acontecendo no quartel que todos os homens de Ross sabiam, mas obviamente ele estava escondendo de mim? Eu só estava indo passar por lá, eu disse a mim mesma enquanto dirigia pela praia, olhando para as luzes de Navesink Bank, sentindo uma sensação de vibração que foi imediatamente seguida por uma sensação de frio na minha barriga. Eu só ia ver se conseguia ver da estrada o que estava acontecendo. Embora essa ideia foi por água abaixo cinco minutos depois, quando eu realmente fiquei presa no trânsito das pessoas que se ~ 175 ~


dirigiam ao estacionamento do quartel. Eu simplesmente acompanhei, virando onde eles viravam, estacionando onde eles estacionaram. Fiquei sentada por um longo momento, olhando para os longos edifícios que pareciam não ter fim, árvores crescendo dos telhados, janelas quebradas. Eu não queria entrar lá. Certo? Mas mesmo quando pensei nisso, eu estava saindo do meu carro, colocando cuidadosamente as chaves do meu carro entre os meus dedos, uma ação que talvez nunca tivesse me ocorrido antes de todo o incidente do Kenny. Enquanto caminhávamos como uma multidão, comigo afastada uns bons metros atrás do grupo à minha frente, haviam sinais. Bem, mais ou menos. Havia pequenos bastões luminosos alinhados no caminho, conduzindo pelo prédio de tijolos, pelo prédio de cimento e pelas torres de vigia. Amarelo, verde e rosa apenas nos incitando para a noite escura, confiando cegamente que isso levaria a algum lugar que, esperançosamente, levaria a outro lugar um pouco menos assustador. Eu estava vagamente ciente de um dos caras do grupo na minha frente declarando: — Vai ser no Voodoo Bunker. — Sua voz era clara e confiante, com uma ponta de excitação. Eu tinha certeza de que excitação não era a resposta normal para algo acontecendo em um local conhecido como ‘O Voodoo Bunker’. Se preocupar em se-mijar-todo soava um pouco mais apropriado. O que diabos isso significava? Passei por uma placa em uma das paredes, as letras gastas, mas com a lua brilhando bem direto, consegui distinguir as palavras. Fort Hancock. Um antigo e abandonado forte do exército não poderia ter um abrigo vodu, certo? Tipo, os guardas locais não garantem que coisas loucas como essas não aconteçam? Então, novamente, aqui estava eu atrás de um grupo de dez, seguindo um caminho muito evidente de bastões luminosos, ninguém ~ 176 ~


parecendo sentir a necessidade de manter suas vozes baixas. Então acho que os guardas tinham algo melhor para fazer. Ou, mais provavelmente, estavam sentados em seu escritório, contando seu dinheiro. — Qual o caminho? — um dos caras na minha frente perguntou, todos eles parados. Eu parei também, minha barriga gelando. O caminho de bastão luminoso parou? Nós estávamos no, ah, Voodoo Bunker? Dei alguns passos para o lado, olhando para o que todos olhavam: dois caminhos de bastões luminosos separados. Um continuava seguindo em frente. O outro desaparecia dentro de uma porta de metal levemente entreaberta em um prédio baixo e escuro. — É um atalho, — um dos rapazes informou aos outros, claramente um que tinha estado aqui antes. Então, como se fosse a coisa mais natural do mundo, todos pegaram seus telefones, acenderam as lanternas e foram para dentro. — Venha, — uma voz feminina disse quando passou por mim, celular pra fora, mas a luz um tanto baixa. Ela tinha mais ou menos a minha idade com cabelos coloridos no tom de sereias, tatuagens e piercing no nariz. — Não é divertido daqui de fora. Com isso, ela praticamente correu para dentro. Sentindo-me talvez um pouco menos assustada ao ver um membro feminino por perto, cuidadosamente peguei meu telefone, respirei fundo e segui o novo caminho de luzes para um prédio baixo e comprido, cheio de lixo, pilhas de cimento quebrado e vergalhões descartados espalhados por toda parte, apenas ameaçando te empalar se você tropeçasse, prometendo que você iria sangrar, em uma morte longa e agonizante, sem nada para fazer além de encarar as pichações inspiradoras nas paredes. Vadias não valem nada. Ronny esteve aqui. E o golpe de misericórdia.

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My Chemical Romance for lyfe6. Direcionando a luz sobretudo para baixo para evitar o já citado empalamento pelo vergalhão, eu segui os bastões luminosos por um corredor que curvava para a esquerda e para trás, onde uma porta se abria para o lado de fora, desta vez bem em frente ao oceano. Diante de mim, apenas alguns metros à frente, onde todos os bastões luminosos terminavam levando, havia uma estranha estrutura de cimento em forma de trapézio que ficava na beira da água, talvez até submersa. A areia foi empilhada bem alta, convidando você a avançar. Para o Voodoo Bunker. Até o nome me dava arrepios quando forcei minhas pernas adiante, imaginando que já tinha chegado tão longe, que poderia muito bem ver o que realmente estava acontecendo, o que tinha empolgado todo mundo. Mesmo que eu sentisse que estava sufocando em meu coração e talvez me xingando por toda vida por invadir algum tipo de templo voodoo, ou sei lá, algo assim. Eu abri caminho em direção à porta, um pouco mais claro do que o outro prédio, como se luzes tivessem sido instaladas, ou, possivelmente, era só um grupo de pessoas dentro com as lanternas de seus telefones acesas. Eu desliguei minha própria luz, querendo passar despercebida quando cheguei ao fim da areia, precisando dar um pequeno pulo para chegar a um degrau de madeira meio apodrecido para entrar. Respirando fundo, segui os sons das vozes do lado de dentro. E imediatamente entendi porque era chamado de Voodoo Bunker. As paredes estavam cobertas de pichações, mas não o típico absurdo que você via nos outros prédios. Não. Isso foi feito com cuidado. Isso levou horas e horas de trabalho ininterrupto. 6

MCR é uma banda de rock, e escreve-se life com “Y” para sair do comum, mostrar sua revolta, MCR para sempre.

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Elas eram de cores brilhantes também, como se fossem mantidas limpas. Brancos, vermelhos, amarelos e azuis, todas delineadas em preto. Havia algo quase asteca no estilo. Na verdade, bem ao meu lado, uma das peças parecia ser um corpo amarrado a um sacrifício, cercado por criaturas demoníacas. Impressionante, claro. Mas também assustador pra caramba. E isso era apenas uma, das dúzias de peças que se estendiam pelas paredes do espaço coberto por cúpula, parecendo não ter fim, extenso o suficiente para acomodar todo um maldito exército dentro. Os pisos além da abertura estavam todos rachados e soltos, fazendo com que parecesse quase uma espécie de rota de obstáculos improvisados, do jeito que se separava para cima e para baixo. Até onde pude ver, as pessoas estavam alinhadas nas paredes, conversando, tirando fotos. Todos, estranhamente, mantendo-se longe do centro do espaço. Eu acho que o que ia acontecer iria ser lá. O que? Um estranho concerto instantâneo? Uma festa? Por que Igor estava vindo? Ele não me parecia um dançarino. — Não, cara, eu ouvi os caras falando sobre vir mais cedo para instalar, — um cara disse entrando com seus amigos, fazendo-me ter que dar vários passos para o lado para sair do caminho deles. — Eles encontraram verdadeiras galinhas sacrificadas dentro, gargantas cortadas, sangue manchado em algumas formas estranhas e tal. Louco. Ah Dizer o quê? Sacrifício animal real? Sim, tudo bem. Portanto eu ia ser amaldiçoada por ter vindo, não ia? ~ 179 ~


Eu ia acabar com uma coceira que não iria sumir. Uma verruga hedionda que germinaria cabelo e se revelaria inoperante. Calvície completa. Claro, não teria mais que raspar minhas pernas, mas não, obrigada! Eu estava praticamente pronta para chamar isso de uma aventura fracassada, considerar como insanidade temporária, provocada por sentimentos muito fortes sobre um cara novo, e me levar de volta para casa, onde iria tentar muito, muito mesmo, não pensar sobre a realidade dos sacrifícios de animais. Mas então havia alguém gritando quando um enorme grupo de jovens entrou. E quem estava liderando esse grupo, você pode estar se perguntando? Sim. Esse era Kenny. Meu sangue imediatamente esfriou enquanto os observava se moverem em direção ao centro, alguns pulando para cima e para baixo, gritando o nome de Kenny uma e outra vez. Meus olhos se moveram ao redor, procurando algum sinal do que era isso. Não encontrando nada, decidi que este era realmente um bom momento para tirar minha bunda daqui. Eu definitivamente não queria estar em lugar algum perto de Kenny e um monte de seus amigos de duas células enquanto eles estavam se animando por alguma coisa. De jeito nenhum, sem condições. Isso parecia gritar problemas para mim, não importa de que maneira a situação fosse distorcida. Eu tinha acabado de me virar para ir até a porta quando outra multidão entrou, essa não era nada barulhenta. De fato, eles estavam estranhamente silenciosos. E sendo assim, fez todo o bunker ficar quieto também. Mas não foi isso que fez meu coração convulsionar no meu peito. Não. Foi porque primeiro vi Igor. Então o outro cara, Lazarus, que me ~ 180 ~


levou até o meu carro. E então outro cara que estava no Hex, usando uma jaqueta como o Laz também tinha estado. Não era uma tendência de moda, como Ross havia me dito ironicamente durante o jantar. Eles eram motociclistas. Como do tipo ilegal. Mas se Igor, Laz e o outro cara, todos do Hex, estavam aqui. Então... Assim que o pensamento se formou, meus olhos caíram em seu perfil. E finalmente entendi o que era aquilo. Não era um concerto. Ou uma festa. Ah não. Todo mundo estava aqui para uma luta. Entre Kenny e Ross. Oh Deus. Eles iam lutar por minha causa? Por causa do que aconteceu comigo? Isso era, bem, insano. Eu não queria que ninguém, especialmente Ross, se machucasse por causa de algo que de início ele não poderia ter parado. Ross parecia diferente naquele momento também. Sem seu traje habitual, que estava convencida ser outro de seus escudos, e vestido apenas com uma camiseta, que ele tirou quando chegou ao centro da sala, e calças justas como Kenny, ele parecia quase completamente como outro homem. Foi na feroz definição de sua mandíbula, no queixo teimosamente levantado, na tensão que parecia estar ultrapassando cada centímetro de seu corpo, culminando em punhos firmemente fechados em seus lados. Seu corpo também era intimidante. Você poderia dizer que os homens ao redor dele não tinham ideia do que estava por baixo de seus ternos costumeiros, seu traje normalmente engomado e caro. Até Laz e Igor pareciam surpresos com o grande número de cicatrizes em sua pele e, claro, a cicatriz de bala muito saliente no ombro. ~ 181 ~


Eu juro que você podia sentir os pensamentos de todos os que apostaram contra nesse momento. Merda, eu coloquei meu dinheiro no cara errado. Olhando para eles agora, despidos de todas as suas roupas habituais, apenas parados ali como lutadores em calças de basquete, não havia como você investir seu dinheiro em Kenny. Para começar, Ross era mais alto e mais largo. Até as mãos dele pareciam mais fortes que as mãos de Kenny. E as cicatrizes falavam de algum passado sobre o qual não sabiam nada, mas a prova era clara de que era brutal e violenta. Eu não vi uma única cicatriz na pele de Kenny. Ambos os homens mediram um ao outro quando a multidão se afastou, e outra voz se elevou da multidão, alto, como um locutor. Eu não o reconheci, era alto, praticamente grisalho e bonito, vestido com um terno muito parecido com o que Ross sempre usava, parecendo muito elegante para um Voodoo Bunker, em um forte abandonado perto do oceano. — Senhoras e senhores, as apostas agora estão suspensas, — ele gritou, fazendo algumas pessoas que sabiam o quanto eles fizeram asneira reclamarem. — Hoje à noite, temos uma atração especial para vocês. Faz muito tempo desde que eu tive o privilégio de sediar um ajuste de contas. Na verdade, muito tempo, — disse ele, olhando para a multidão, tudo sobre ele enigmático, atraindo você, fazendo você se esforçar de alguma forma para ouvir cada palavra. — Para quem não me conhece, meu nome é Xavier Cooper. Eu tenho estado sediando lutas em toda New Jersey desde quando a maioria de vocês ainda estava mijando em fraldas e implorando por tetas. Embora, pelos jeito de vocês, desgrenhados fodidos, — ele disse, balançando a cabeça para os moletons e calças jeans que a geração mais jovem usava e que ele claramente desaprovava, — vocês ainda devem estar implorando por uma olhada nas tetas. Houve uma risada, fazendo os lábios de Xavier se curvarem em direção aos seus escuros olhos. — Agora, esta noite, tenho a honra de apresentar todos vocês a alguém que, provavelmente só conhecem como o dono do Hex, o lugar que praticamente me pôs fora do negócio, — disse ele, dando a Ross uma sacudida de cabeça, mas mostrava claramente afeição a ele. — O que muitos de vocês talvez não saibam é que uma vez, quando ele era ~ 182 ~


um garoto jovem e faminto de dezoito ou dezenove anos, Ross Ward era um dos meus melhores lutadores. Você podia literalmente ouvir todo mundo prender a respiração com essa informação. Até mesmo Kenny pareceu perder um pouco de sua bravura. — E hoje à noite, ele tem contas a acertar contra um de seus próprios lutadores, Kenny Depta que, supostamente, covardemente socou uma mulher fora do Hex, deixando-a sangrando atrás de uma lixeira. Com isso, houve um murmúrio de raiva, pessoas que não conheciam a história, claramente irritadas por terem sido enganadas em colocar dinheiro nesse idiota agressor-de-mulher. E embora soubesse que ninguém sabia que eu estava lá, de alguma forma parecia que as pessoas olhavam para mim, como se soubessem que eu era a mulher que sangrara, como se soubessem que isso era tudo por minha causa. — Certo, certo, — disse Xavier, acenando com a mão. — Como eu disse, foi alegado. Nenhuma acusação foi feita. Mas, bem, digamos que soubemos de uma boa fonte que isso foi o que aconteceu: a própria mulher. E na minha experiência, ao contrário da crença popular, as mulheres não tendem a dar alarme falso sobre coisas como esta. Agora vejam, isso é ruim para os negócios como um todo. Mas para aumentar o drama hoje à noite, sinto que devo acrescentar, Ross Ward agora reivindicou essa mulher como sua e ele quer sangue. Houve um murmúrio de aprovação da multidão, todos, exceto talvez os amigos de Kenny que estavam todos com os peitos inchados, tensos na mandíbula, claramente chateados que Kenny estava sendo pintado como o cara mau. Mesmo que ele claramente fosse o cara mau. — Para aqueles novos nas disputas, aqui estão as regras. Não há regras. Nenhum golpe é proibido. Não há pausas ou rodadas. Desistência ou nocaute é o único fim a uma luta. E sem mais delongas, — ele disse, e tanto Ross quanto Kenny avançaram, mais próximos um do outro no chão irregular. — Lutem! — Ele exigiu, movendo-se rapidamente para trás em direção a minha direção, onde Laz e Igor haviam se mudado para ficar de olho. — Você, eu estive te observando, — disse Xavier, sua voz estrondosa levada a mim, mesmo quando a primeira batida do punho na pele fez meu corpo inteiro tremer como se tivesse pousado em mim ~ 183 ~


também, mesmo que eu não pudesse ver quem deu ou quem levou aquele golpe. — Eu? — o homem que tinha a outra jaqueta de motoqueiro perguntou, sobrancelhas meio levantadas. — Pagan, ouvi que você ligou. Onde você estava quando precisei de alguém com tanta sede de sangue? — Eu? — Pagan perguntou, sorrindo. — Eu estava bebendo garrafas de bebidas de quinhentos dólares, da biblioteca do meu pai. Todos eles riram. Mas tinha certeza de que ele estava realmente dizendo a verdade. Houve uma estranha intensidade em suas palavras que você não costumava ter se estivesse brincando. Os homens se separaram novamente, conversando claramente, enquanto se viravam para observar a luta. Deu-me apenas espaço suficiente para ver entre seus corpos, para ver quando Kenny se inclinou para trás, atacou baixo e deu um soco no lado de Ross, fazendo Ross assobiar e recuar um passo, seu tornozelo raspando contra o piso irregular e desregulado e vi quando o sangue começou a escorrer, aparentemente despercebido por Ross. Eu não estava ciente disso, mas devo ter arquejado, porque o grupo na minha frente se virou e Laz suspirou. — Querida, que diabos você está fazendo aqui? — Te disse para esquecer que eu disse qualquer coisa, — Igor me disse, balançando a cabeça. — Certo, como isso fosse acontecer, — Laz bufou. — Você não quer ver isso. Deixe-me levá-la de volta ao seu carro. Minha cabeça estava balançando mesmo quando vi Ross tomar outro golpe antes de atacar Kenny. — Ele está fazendo isso por minha causa, — eu disse, como se explicasse tudo. — Basicamente, sim. Mas isso não significa que você tem que assistir. E ele vai nós matar se descobrir que nós vimos você aqui, e não fizemos você sair. ~ 184 ~


— Bem, isso é... — Eu parei quando Ross pousou um punho que mandou Kenny literalmente girando, mas a força fez Ross cambalear para trás, com o pé caindo do final de uma fratura particularmente baixa nas rochas, fazendo-o bater em um joelho no exato momento em que Kenny se orientava novamente, e vinha para cima atacando. — Você pode respirar, querida, — Xavier me informou, com voz tão calma quanto podia. — Eu o vi em centenas de lutas. De jeito nenhum ele vai cair tão cedo. E de jeito nenhum ele vai cair quando isso é mais do que dinheiro. Então, como ele previa, Ross se levantou, enquanto balançava, fazendo um uppercut7 que teve sangue jorrando da boca de Kenny. Na verdade, eu não queria assistir. Eu certamente não queria ver o Ross sendo ferido. Mas estava se provando impossível desviar o olhar. Eu estava vendo um lado diferente dele naquele momento, um lado mais áspero, um lado que ele deixou principalmente em seu passado, mas claramente ainda era uma parte dele. Seus movimentos eram metódicos, treinados, controlados, enquanto Kenny se tornava cada vez mais esporádico, desajeitado e frenético a cada momento. — Cristo, há quanto tempo ele tem lutado? — Um dos homens do Hex perguntou, balançando a cabeça, claramente impressionado. — Desde os quinze anos, — ouvi-me responder, imediatamente sentindo minha barriga gelar, percebendo o que tinha feito quando todas as cabeças deles giraram para olhar para mim, curiosas. — Por favor, esqueçam que eu disse isso, — eu implorei. — Ele me disse isso em segredo. Por favor... — Não vou dizer nada, — disse Pagan, encolhendo os ombros. — Não é da nossa conta. Eu assisti com um nó no estômago quando Ross tomou vários golpes, fazendo seu lábio se abrir, fazendo sua cabeça estalar forte para o lado, forte o suficiente para que eu tivesse memórias dele me dizendo 7

Uppercut é um soco utilizado em várias artes marciais como no boxe, kickboxing e muay thai. Este golpe é lançado para cima, com qualquer uma das mãos.

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sobre como meu cérebro batia contra o meu crânio, me fazendo desmaiar, preocupando-me por um segundo que esse poderia ser seu destino também. Mas ele voltou forte, mais poderoso, ganhando o terreno de Kenny enquanto ele recuava, depois batendo em seu rosto, sua cintura. Meu coração batia com tanta força que era de certo modo nauseante, deixando minha pele úmida e pegajosa, algo sobre como isso estava ficando cruel, fazendo com que genuinamente me perguntasse se eu poderia passar mal. Havia apenas tanto, mas tanto sangue. De Kenny com certeza. Mas de Ross também. Quanto tempo isso poderia continuar? Quantos socos seu corpo poderia suportar antes de começar a desistir de você? Eu não queria descobrir a resposta para essa última pergunta. Quando a luta piorou, o barulho da multidão ficou mais alto e mais alto, claramente aproveitando o derramamento de sangue enquanto isso me deixava completamente tonta. Então houve uma batida que fez meu estômago pular na minha garganta antes que meus olhos se ajustassem o suficiente para ver o corpo de Kenny esparramado no chão, sua respiração irregular. Não foi Ross. Isso foi realmente tudo que eu poderia focar. Mas também havia Ross novamente, caindo sobre Kenny. E continuando a socá-lo. Sangue espirrou na pele de Ross, misturando-se com seu próprio sangue e suor. Eu vi então. A mão de Kenny batendo no chão. Desistindo. ~ 186 ~


Mas Ross não parou. — Ward! — Xavier rugiu, começando a seguir adiante, enquanto Laz, Igor e Pagan investiam para separá-los. Antes que os caras de Kenny pudessem se juntar contra Ross. Laz o alcançou primeiro, agarrando Ross, que o jogou para trás, fazendo-o perder o equilíbrio e encostar-se a uma parte virada para cima do piso irregular. Pagan chegou lá em seguida, mas foi jogado de volta em Igor que, infelizmente, bateu em um dos amigos de Kenny. O que significava que de repente havia uma coisa de time contra time acontecendo enquanto Ross continuava batendo os punhos no corpo assustadoramente imóvel de Kenny. Xavier estava caminhando através da multidão para chegar lá também, mas ficou preso entre duas pessoas brigando por dinheiro. Eu deveria estar virando para o meu lado e desaparecendo pela porta com o resto da multidão que veio para um show, não para ser pego em uma briga. Era onde eu precisava estar. Fora em direção à segurança. Mas não fui por ali. Eu avancei, pulando por cima do chão irregular, alcançando Ross no momento em que ele levantava um braço para - se eu estiver certa bater direto no centro do rosto de Kenny, que já estava, bem, quase irreconhecível. Antes que minha mão pudesse agarrar aquele braço, senti dedos afundarem em meu ombro, puxando-me de volta um passo, fazendo meu estômago revirar, não querendo ser pega na briga, sabendo que eu não tinha nenhuma habilidade de luta. Mas então um homem estava se movendo na minha frente, agarrando o braço de Ross e mandando-o para trás alguns metros, onde ele aterrissou duro com uma maldição selvagem. Meus olhos foram para o homem, alto, magro, mas forte, vestido simplesmente todo de preto, o cabelo puxado para cima em um coque que deveria ter sido bobo, mas de alguma forma funcionou nele, fazendo com que seus impressionantes olhos cinzentos fossem o traço ~ 187 ~


dominante no seu rosto atraente. — Você estava perdendo sua cabeça lá, Ward, — declarou o homem antes de girar nos calcanhares e desaparecer na multidão. Meu olhar voltou para Ross, sentado na saliência do chão, olhos chocados e lábios abertos. Mesmo enquanto estava tentando descobrir o que estava acontecendo, ele rugiu, sua voz profunda, autoritária e, se não me engano, quase um pouco desesperada. — Adler! — Querida, precisamos sair daqui, — disse a voz de Xavier, aproximando-se de mim, com os braços ao redor dos meus quadris, afastando-me de Ward, em direção à porta. — Isso está prestes a ficar feio se não o fizermos. Eu mal estava registrando o que ele estava me dizendo, mesmo quando ele me afastou. Meus olhos ficaram sobre meu ombro, observando Ross. Ross também não estava prestando atenção na multidão briguenta. Porque o nosso foco não estava na luta. Não. Era em um homem misterioso que apareceu a tempo de impedir que Ross matasse um homem em sua raiva. Um homem que matou pelo menos dois homens com suas próprias armas. Um homem que Ross vinha tentando rastrear há anos. E nunca conseguiu encontrar. Um homem que já foi apenas um menino. Em um porão. Com sotaque. E uma visão cínica da vida. Adler. ~ 188 ~


Adler esteve lá. Mas percebi, quando chegamos do lado de fora, olhando em volta para todos os corpos em retirada, ele já tinha ido embora. — Não! — Eu sussurrei desesperada, tentando me afastar enquanto Xavier tentava meio que me arrastar para o estacionamento. — Confie em mim; você não quer estar aqui parecendo um alvo quando esses homens começarem a transbordar. — Ross precisa... — De você segura. Deixe-me levá-la até lá e depois voltarei para Ross. Não era exatamente um pedido visto que ele estava me puxando junto, o aperto não muito dolorido, mas beirando o mesmo. Antes que eu pudesse fazer alguma coisa sobre isso, fui puxada de volta pelo assustador edifício crivado de vergalhões, depois rompemos pelo outro lado, puxada até que ele tinha uma pergunta a me fazer. — Onde está seu carro, querida? — Sua voz era gentil, mas havia uma frieza lá que dizia que ele precisava que eu tomasse conta de mim, porque precisava voltar para dentro. E um homem que passou a vida toda em sua profissão parecia preocupado? Sim, isso significava que eu deveria me preocupar também. — Eu entendi. Está bem aqui, — eu disse, apontando. — Vá. Certifique-se de que Ross esteja bem. Eu vou ficar no meu carro, — eu prometi, significando isso. Eu definitivamente não queria encontrar nenhum dos amigos de Kenny em sua saída. Então, quando ele se virou, corri de volta para o meu carro, entrei e tranquei as portas. Ao meu redor, cerca de noventa por cento dos carros tinham sumido, deixando o distinto de Ross, algumas motocicletas que imaginei que pertenciam a Laz e Pagan, duas picapes e um último carro de luxo que, bem, tinha de pertencer ao engravatado Xavier Cooper. Pareceram horas, como dias com nada além de meus pensamentos agitados, minhas preocupações angustiantes para me fazer companhia. Realmente, foram apenas cerca de vinte minutos antes de eu ~ 189 ~


ouvir vozes, e então vi uma onda de homens, os amigos de Kenny, todos com vários graus de falência, correndo para fora, observando atrás deles como se alguém estivesse vindo atrás. Que, bem, eles provavelmente estavam. Entre dois dos homens, pude ver Kenny, quase inconsciente, rosto completamente e totalmente destruído. Ele nunca pareceria o mesmo, nem mesmo se se dispusesse a fazer cirurgias plásticas. Um rosto feio para combinar com uma alma feia. Talvez isso tenha sido cruel e implacável de minha parte. Mas ele me deixou inconsciente por ser apenas um ser humano decente, então senti que merecia ser um pouco amarga. Todos eles saíram, deixando apenas os carros mencionados antes e uma picape que talvez pertencesse a Igor. Foram outros excruciantes cinco minutos antes de eu ver o meu pessoal emergir do lado do prédio, e tive uma estranha sensação de salto interno com a ideia deles sendo mesmo meu pessoal. Eles não pareciam ótimos, embora não tão decadentes quanto os amigos de Kenny. Mas cada um, inclusive Xavier, estava sangrando, tinha rasgos em suas roupas, manchas escuras na pele que provavelmente seriam contusões em apenas uma hora. Eu freneticamente estendi a mão para a minha porta, meio tropeçando nos meus próprios pés na minha pressa para sair e rodear o meu carro. — Addy? — Ross perguntou, o choque recuando-o ligeiramente, as sobrancelhas franzidas, os lábios se abrindo. — Ah, sim, esquecemos de mencionar— Pagan concordou. — Igor deixou escapar que alguma coisa estava acontecendo aqui hoje a noite. Sua garota apareceu. E quando seu olhar encontrou o meu novamente, um pouco arrependido, triste, não sei o que aconteceu comigo. Mas eu voei para ele. Seu ligeiro grunhido no impacto me deixou saber que eu precisava segurá-lo com menos força, mesmo quando seus braços vieram ao meu redor, e seus lábios pressionaram no topo do meu cabelo. ~ 190 ~


— Eu não queria que você soubesse disso, — ele me disse, com voz carregada, — e muito menos visse. — Bem, para ser justa, eu não tinha ideia em que exatamente estava me metendo. Por que você não me contou? — Eu perguntei, vagamente ciente de seus homens se afastando, nos dando um minuto, mas ficando por perto, mantendo vigília, certificando-se de que os amigos de Kenny não aparecessem de volta. — Não queria que você se preocupasse. E não queria que você me visse de forma diferente. — Bem, eu o vi quase bater em um homem até a morte. Isso não era algo que você normalmente testemunharia com um homem com quem você estava namorando. Mas esse não era qualquer homem, e isso não era uma situação qualquer. — Eu não vejo você de forma diferente. E se isso ajuda, eu vim porque queria saber por que você não iria me ver na próxima semana. Houve um leve estrondo em seu peito, seguido por um assobio como algo claramente doendo. — É por isso que você estava de mau humor esta manhã, — concluiu ele. — Você pensou que eu estava te dando o fora. — Com certeza me senti assim, — eu insisti, recuando um pouco. — Imaginei que ficaria parecendo um merda por alguns dias, — ele me disse com um pequeno encolher de ombros. — Como eu pareço agora, — acrescentou. — Eu não queria que você se preocupasse. — Ou fazendo perguntas, — acrescentei. — Se você perguntasse, eu teria dito a você. Eu não digo mentiras, boneca. — Bem, eu ser aquela garota.

não

queria

perguntar

porque

não

queria

— Que garota? — Aquela carente, pegajosa, ciumenta, patética, — eu disse. — Você nunca poderia ser patética, — ele disse com o que era quase um revirar de olhos. — E, enquanto isso não faz sentido algum pra mim, não me importo se você precisa ser carente ou pegajosa ou ciumenta. Embora eu prefira que você fale comigo sobre isso. ~ 191 ~


— Bem, para que conste, eu preferiria que você falasse comigo sobre ter lutas clandestinas em assustadores Voodoo bunkers, onde as pessoas fazem sacrifícios de animais. — Eles te contaram sobre isso? — ele perguntou, balançando a cabeça. — Oh meu Deus... é realmente verdade? Ele olhou para mim, dando-me o máximo de sorriso que conseguia com um lábio rompido, gengivas sangrentas e uma contusão já escurecendo sua bochecha. — Sim, isso é verdade. — Ótimo. Calvície de corpo inteiro no meu futuro. — O que? — ele perguntou, sorrindo apesar do sangue em seus dentes. — Nada, — eu disse, balançando a cabeça. — Talvez devêssemos levá-lo para casa e tratá-lo. — Veja, eu tenho essa regra, — disse ele enquanto eu o levava em direção ao meu carro, imaginando que dirigir não era uma boa ideia para ele agora, e não me sentiria confortável ao volante de seu carro, que provavelmente custava mais do que eu faria em cinco anos inteiros no meu escritório. — Que tipo de regra? — Sobre deixar as pessoas cuidarem de mim. Eu olhei para ele, os lábios inclinados para cima. — Que tipo de regra é essa? — Tem que ser feito nua. Eu ri quando ele se moveu para o lado do passageiro do meu carro. — Claro que tem. Ele gritou algo sobre seu carro para seus homens antes de deslizar para dentro e fechar a porta. — Você está bem? — Eu perguntei depois de ligar o motor, observando como ele estremeceu enquanto se mexia em seu assento, tentando encontrar uma maneira confortável de se sentar. — E não adoce isso, — eu exigi, dando-lhe um olhar firme que ele deve ter achado cativante porque sorriu a isso. — Eu diria que duas costelas machucadas são o pior de tudo. ~ 192 ~


Embora eu esteja começando a pensar que posso ter uma concussão. — Por quê? — Porque eu vi algo que sei que não poderia ter visto lá atrás. — Você quer dizer Adler? — Eu perguntei, observando enquanto sua cabeça girou em minha direção. — O que? — Bem no final lá, eu estava correndo para você. Xavier foi pego, então ele não poderia segurá-lo. Eu ia tentar chamar sua atenção, mas antes que minha mão pudesse tocá-lo, alguém estava me afastando, depois te jogando longe. Quero dizer, nunca o vi nem nada, é claro, mas ele tinha cabelos compridos, olhos cinzentos, sotaque... — Então eu não estava imaginando essa coisa. Ele estava aqui. — Ele estava aqui, — eu concordei, assentindo. Não havia como confundir o olhar em seu rosto, algo que eu tinha visto lá algumas vezes quando ele olhou para mim, com aquela surpresa em seus olhos como se ele não pudesse acreditar que estava passando por isso. Esperança.

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Capítulo Treze Adler esteve lá. Eu tinha certeza, a porra da certeza de que tinha sido atingido com muita força na cabeça, e tinha misturado os tempos atuais com os passados. Também não seria surpreendente. A luta foi mais difícil do que pensava. Não porque Kenny fosse um lutador melhor do que eu, mas porque ele estava usando seu constrangimento e raiva sobre o que Xavier disse à multidão, envergonhou-o, combinando com a minha raiva sobre a ideia dele colocar as mãos em Addy. Resumiu-se a isso na luta. Não foi necessariamente sobre habilidade. A habilidade impedia você de ser eliminado nos primeiros dois minutos. Mas não te dava a vitória. Sempre se resumia a ao que você trazia para o ringue com você. Era assim que, em algumas noites, alguém tão calmo e sereno como Laz poderia sobrepujar alguém tão qualificado e ‘capaz-detudo’ como Pagan. Se Laz estivesse trazendo problemas pessoais, se ele estivesse chateado por alguma coisa em sua vida não indo bem, se ele estivesse cansado, se alguém o interrompesse no trânsito, essa merda fazia toda a diferença. Se você tivesse alguma coisa para resolver; você entra mais forte; os golpes não doem tanto; você era abastecido com algo que não queimava muito rápido. Então, Kenny poderia ter ficado embaraçado, envergonhado, com raiva por ter sido levado a se sentir assim. Mas essa merda não era nada comparada com a raiva que eu ~ 194 ~


sentia toda vez que pensava em Addy, tentando ser a fodida doçura de sempre e sendo atingida por isso, então jogada de lado como lixo. Não havia palavras para esse tipo de raiva. Ela fervia, e queimava, e derretia tudo em seu caminho. Não havia como eu perder. Embora isso tenha me chocado muito, que perdi o controle o suficiente para quase matar o bastardo. O suficiente para que um homem que claramente estava me vigiando por algum tempo, saísse da toca só para me impedir. Mas acabou, lembrei-me, quando Addy entrou no estacionamento do meu hotel, estacionou e saiu para dar a volta ao meu lado. Para me ajudar, percebi. Para se preocupar comigo. Era um maldito conceito estranho que eu realmente não reagi imediatamente quando ela abriu a minha porta e me ofereceu sua mão. O que eu poderia dizer. Eu tive uma mãe que se esquecia de me alimentar. Eu vivi por anos em um porão onde fui jogado, sangrando e quebrado, ninguém para dar a mínima se eu morresse de infecção. Depois disso, lutei em meus próprios termos, mas voltei para o motel para ajustar ossos e derramar álcool sobre feridas sozinho, às vezes desmaiando por perda de sangue ou dor. Não havia suavidade para mim. Não havia calmante sobre as feridas. — Venha. Não seja um herói, — ela disse, abanando a mão para mim. — Eu nunca tive costelas machucadas, mas imagino que sair do carro sem ajuda não é divertido. Ela não estava errada sobre isso. Eu sempre consegui fazer isso sozinho no passado. Mas eu observei quando minha ferrada mão aberta deslizou na dela, sentindo seu pequeno corpo puxando, tentando tirar um pouco do ~ 195 ~


meu peso. Ela não podia, claro, mas era adorável pra caralho que ela quisesse, que estava tentando. Engoli uma maldição enquanto me contorcia para ficar de pé, precisando respirar fundo para evitar que minha visão girasse. — Eu vou cuidar do carro amanhã, — eu disse enquanto ela envolvia um braço em volta da minha cintura, tentando me convencer a colocar um pouco de peso nela. — O que tem o carro? — ela perguntou, genuinamente alheia. — Ele tem sangue, sujeira e suor por toda parte, baby, — eu disse a ela quando passamos pelas portas da frente. O cara na mesa arregalou os olhos, mas não comentou, apenas me cumprimentando como se eu não estivesse deixando trilhas de manchas de sangue por todo o chão a caminho do elevador particular. — Não se preocupe com isso. Posso comprar um limpador amanhã, — disse ela, entrando no elevador comigo. A coisa mais doce? Ela realmente quis dizer isso. Ela ia até lá, comprar um limpador de carpete na mercearia e limparia sozinha. Porque foi assim que ela foi criada, frugalmente, acreditando no poder de um pequeno esforço. Eu apreciei isso nela. Mas ela ia aprender, lenta mas seguramente, que a vida poderia lhe dar um pouco de luxo, uma pequena folga do trabalho duro também. No entanto eu não ia lutar com ela sobre o assunto. Eu enviaria mensagens de texto para alguém ter isso resolvido, e ela simplesmente iria até um carro limpo na manhã seguinte. Destranquei a porta, Addy imediatamente me levou para o banheiro. Sentei-me na beirada da banheira, não orgulhoso demais para admitir que estava doendo, que precisava sentar-me para descansar meu corpo machucado. ~ 196 ~


Mas isso significava que eu tinha que assistir enquanto ela freneticamente vasculhava meus gabinetes em busca de material de primeiros socorros como se eu estivesse em risco de ter uma infecção a qualquer momento. — Oh, uau, isso é um monte de, hum, suprimentos, — disse ela, saindo com um recipiente de plástico cheio de gaze, bandagens borboleta, bandagens elásticas, pomadas, talas, cintas, cola e até mesmo um conjunto de costura para pontos. Pode ter sido um longo tempo desde que eu precisei de um terço dos suprimentos, mas na minha vida, achei que era apenas uma questão de tempo antes de precisar deles novamente. Fiquei feliz por ter pensado tão longe. Eu tinha certeza que ela estaria tendo um leve ataque cardíaco se não tivesse todas as coisas que achava que precisava para me remendar. Aconteceu então, observando-a murmurar para si mesma enquanto alinhava muitos itens em cima do balcão, preocupando-se comigo. Um calor estranho se espalhou pelo meu peito. Eu observei seu reflexo, completamente não familiarizado com a sensação, mas reconhecendo o que era. Eu estava me apaixonando. Se eu já não tivesse completamente. Deveria ter sido aterrorizante. O suficiente para me fazer fugir. Mas enquanto observava seu reflexo no espelho, olhos revirando enquanto ela murmurava um pouco frustrada, — Três marcas diferentes de antibiótico triplo, mas nem uma única garrafa de hamamélis, — eu sabia que não havia uma força na terra que pudesse me fazer fugir. — Addy, baby, — chamei, fazendo-a levantar a cabeça, como se estivesse tão perdida em seus pensamentos sobre cuidar de mim que esqueceu completamente que eu estava realmente sentado bem ali. — Preciso tomar banho, — eu disse a ela quando ela girou nos calcanhares para me encarar. ~ 197 ~


— Não. Nós podemos... limpar você ou algo assim. Você mal consegue ficar de pé sozinho, Ross. Eu não quero que você caia no chuveiro. — Então acho que você vai ter que vir comigo, não é? — Eu perguntei, o sorriso um pouco diabólico, mesmo sabendo que não haveria nenhuma foda ali. Eu me orgulhava do fato de que muitas vezes eu poderia superar meu desconforto quando o momento pedia, mas era inteligente o suficiente para conhecer meus limites. Eu precisava da noite. Amanhã de manhã? Sim, isso era outra história. — Ross, fala sério, — ela disse, mas seus lábios estavam curvados para cima. — Estou falando sério, — eu disse, forçando-me a levantar, chutando fora os meus sapatos, e me abaixando para tirar meus shorts dos meus quadris. — Eu não posso me virar para lavar minhas costas. Você não gostaria que esses cortes causassem uma infecção, gostaria? — Eu perguntei, me virando levemente para mostrar-lhe minhas costas onde tinha arranhões de bater contra o chão irregular durante a luta principal e, mais tarde, lutando contra os amigos idiotas de Kenny. Mas, vamos ser honestos, assim que me virei, seus olhos estavam na minha bunda, não nos cortes nas minhas costas. — Só tomar banho, — ela me disse quando arrastou os olhos de volta para cima, tom firme. — Falo sério. Precisamos te limpar e depois passar um pouco de creme, e bandagens em suas mãos e costas e, ahn, pescoço. Como você conseguiu esses cortes? — Você realmente quer saber golpe a golpe, ou quer tirar sua roupa, e entrar no banho quente comigo? Sem esperar por uma resposta, porque eu sabia qual seria, me movi para o chuveiro, indo ligar a água, depois voltando para olhar para Addy, que já tinha chutado seus tênis e meias, e estava arrastando a calça das pernas dela. No momento em que suas mãos estavam alcançando atrás de suas costas para desabotoar seu sutiã, meu pau já estava duro e tenso, minhas bolas apertadas com a necessidade de liberação. Partes de mim, aparentemente, não receberam o recado de que o ~ 198 ~


resto de mim estava fora de circulação. — Venha, — eu disse, entrando, observando enquanto ela caminhava, gloriosamente nua e completamente desprovida de qualquer autoconsciência. — Só banho, — ela especificou novamente quando eu estendi a mão para colocar um braço em volta dela, pretendendo apenas colocá-la sob a água também, então ela não estava com frio, mas, bem, não havia como não sentir meu pau pressionando em sua barriga. — Eu sei, baby, — eu concordei, entregando-lhe o sabonete. — Não posso evitar que eu sempre queira estar dentro de você. Sempre. Eu juro pra caralho, ela me deixou para trabalhar hoje cedo, e eu passei o resto do dia ativamente tentando não pensar em fodê-la. Eu falhei na maior parte do tempo. Daí a furiosa ereção, embora meu corpo estivesse gritando de dor em uma dúzia ou mais de lugares. No momento em que suas mãos estavam se movendo pelo meu peito, depois de contornar ao redor para limpar minhas costas, eu estava mais do que ‘quase lá’ e ela nem sequer tinha tocado meu pau. — O que? Eu não posso te lavar? — Eu perguntei quando ela largou o sabonete, e estendeu a mão atrás de mim para desligar a água. — Da próxima vez, — ela prometeu, saindo para pegar duas toalhas para nós. — Agora, eu realmente quero passar um pouco de antibiótico triplo, pelo menos em suas juntas. Com isso, ela desapareceu na outra sala, voltando em uma das minhas camisas, Tão compridas nos braços que teve que dobrá-las de volta algumas vezes para expor as mãos. Eu gostei de como ela ficava nas minhas camisas, como elas a engoliam, como ela sempre procurava por elas sempre que podia. Eu me enxuguei e depois me enrolei na toalha, sabendo que ela ia querer cuidar das minhas costas também, então deixei-a paparicar as minhas mãos, meu pescoço, minhas costas, me perguntando se eu tinha algum saco de gelo para colocar no meu rosto para evitar inchaço, fazendo-me gargarejar com água salgada para ajudar as gengivas sangrando. ~ 199 ~


— O que? — Ela perguntou, olhando para cima, as sobrancelhas franzidas em confusão, fazendo-me perceber que eu estava sorrindo como um maldito idiota. — É bom ser paparicado, — eu admiti, encolhendo os ombros um pouco. Suas bochechas ficaram um pouco rosadas quando seu olhar desceu por um segundo. — Vamos apenas não criar o hábito desse tipo de lesão, ok? Eu posso te mimar por um corte de papel também. Eu sorri enquanto ela me levava para a minha cama, depois voltava para arrumar tudo. — Devo encomendar-lhe algo para comer? Ou arranjar Advil ou alguma coisa? — Baby, — eu disse, estendendo a mão quando ela chegou perto do lado da cama, — pare. Venha até aqui, — eu exigi, dando-lhe um leve puxão, tanto quanto minhas costelas gritantes permitiam. — Eu realmente deveria... — Venha até aqui e relaxe. Você teve um dia meio louco, e já passou da sua hora de dormir, — acrescentei, dando-lhe um sorriso enquanto ela se movia cuidadosamente em minha direção, parecendo que estava petrificada que eu poderia quebrar se ela sequer me tocasse. — Certo. Como você se sente? — Ela perguntou uma vez que ela se instalou. — E não me dê a resposta viril ‘tudo está bem, mesmo que metade da minha cabeça tenha explodido’. Resposta sincera. — Resposta sincera? Sinto-me muito melhor agora, — eu admiti porque, bem, era a porra da verdade. — Obrigado por se importar. Eu nunca tive isso antes. Porra, se os olhos dela não brilharam bem naquele momento. Não tinha feito nada na minha vida para merecê-la, mas aqui estava ela, em meus braços, mordendo seu lábio inferior e com lágrimas nos olhos só porque eu dei a ela a maldita verdade, e um pouquinho de gratidão. Eu fui alcançar a luz atrás dela, deixando escapar um chiado forte ao alongar o meu lado. — Você tem certeza que eu não posso te dar um pouco de Advil? — ela perguntou enquanto eu me movia para rolar de costas, ~ 200 ~


respirando profundamente o máximo que podia através da sensação cortante, sabendo que respirar superficialmente era como você tivesse infecções pulmonares após uma lesão na costela, não querendo ter que suportar isso pela quarta vez na minha vida. — Tudo ficará bem em um dia ou dois. Nada vai cortar isso até então. — Nada? — ela perguntou, uma estranha inflexão em seu tom que eu não pude identificar até que olhei para encontrar seus olhos um pouco pesados e encobertos, enquanto sua mão se movia para puxar o lençol para baixo para revelar meu pau ainda duro. — Eu acho que poderia conhecer um possível remédio, — ela ofereceu, dando-me um sorriso atrevido enquanto se movia entre as minhas pernas, inclinandose para que seu cabelo roçasse meu estômago, minhas coxas. Não houve nem mesmo hesitação antes de seus lábios envolverem a cabeça, sugando-me em sua boca quente e úmida, fazendo um pequeno estremecimento atravessar meu corpo quando ela começou a me manusear, firme, mas devagar, como se estivesse tentando ser cuidadosa. Mas não havia necessidade. Porque no segundo em que senti sua boca em mim, parei de sentir qualquer outra coisa. E quando gozei, não havia nem um pouquinho de dor no meu corpo. Não havia mais nada além dela. Quando ela se aconchegou ao meu lado, tomando cuidado para não tocar em qualquer lugar que achava que poderia doer, o que significava que sua mão mal estava descansando só no meu ombro, percebi que era o que ela fazia pra mim. Ela silenciava o mundo. Ela silenciava as lembranças ruins e a merda que normalmente atormentava minha mente todos os dias. Quando ela estava por perto, era tudo o que existia. Tudo o resto estava quieto. Foi a maior paz e liberdade que eu já conheci em toda a minha vida fodida. ~ 201 ~


Ela deu isso para mim. Enquanto eu caĂ­a no sono, nĂŁo pude deixar de me perguntar o que diabos eu tinha a oferecer a ela que poderia sequer chegar perto disso.

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Capítulo Quatorze Adalind Ele era um paciente horrível. Terrível. Um absoluto maldito pé no saco. Sim, eu disse isso. Porque ele era. Eu tinha avisado que iria faltar no trabalho na manhã seguinte, sabendo que não seria uma dificuldade enorme, pois havia apenas três pacientes, todos os quais eram regulares, então não havia realmente nada para eu fazer, só ter certeza de que eles assinaram. Quanto aos telefones, bem, eles poderiam deixar uma mensagem com o atendimento. Eu tinha certeza que ninguém estava tendo alguma 'emergência quiroprática' ou algo assim. Mas percebi que quando acordei às cinco da manhã, um pouco desorientada, me esgueirando por um copo de água, que se eu não ficasse, ele iria se forçar e talvez se machucar ainda mais. Então deixei uma mensagem no trabalho e voltei para a cama, feliz por ficar e fazer a coisa certa. Isso durou, digamos, cinco minutos depois que me tornei consciente novamente. Sim. Isso foi tudo o que levou para eu estar chateada com ele. Ele achou que estava indo fazer o seu rodízio de pneus e ir até a lavagem. Quando ele mal podia andar sem chiar de dor. Homens. Eu finalmente entendi porque minha mãe costumava se esconder ~ 203 ~


do meu pai quando ele ficava com apenas um resfriado. Eles eram impossíveis. O céu proíbe que você fique na cama, assista a algumas reprises estúpidas, recupere o sono e deixe seu corpo começar a se curar. — Eu tive muito pior do que isso, Addy, — ele me disse balançando a cabeça enquanto servia uma xícara de café. — Entretanto não significa que isso não é sério, — eu insisti com um suspiro, deixando-o encher de novo minha xícara, porque tinha a sensação de que iria precisar. Pelo menos estava grata por ele ter a noite de folga. Ele não tinha que ir ao Hex a noite toda. Deu um dia às suas costelas machucadas, para parar de se concentrar em sua respiração, e se certificar de que não era muito profundo ou muito raso. — Eles precisam respirar, — ele insistiu quando não aceitei que ele lavasse a pomada de suas juntas. — Os antibióticos triplos são ótimos para usar logo em seguida, para ter certeza de que nada desagradável entrou lá, mas os cortes precisam de um pouco de ar para que eles possam fechar. Se você mantiver a pele muito molhada o tempo todo, vai demorar uma eternidade para fechar. Acho que ele saberia melhor do que eu sobre essas coisas, mas ainda mantinha firme a minha crença de que pedir a ele para ficar na cama não era exatamente um pedido ridículo. — Acabamos de pedir comida, — ele disse, balançando a cabeça. — Eu prometo que depois que comermos, vou para a cama por um tempo. — E não fazer nada, — esclareci. — Por um tempo. E então estou me levantando de novo. Ele realmente não era um homem de preguiça. Eu poderia respeitar isso. Na verdade, para ser honesta, era bastante atraente. Ele estava sempre fazendo algo, sempre se movendo, sempre fazendo as coisas. Era admirável. Mas quando você estava ferido, você deve ir com calma. ~ 204 ~


Para mim, não era um conceito difícil de entender. Mas acho que com a vida dele, com o seu passado, ele nunca teve a chance de ficar na cama e se curar. Obrigado por se importar. Eu nunca tive isso antes. Meu coração disparou e ao mesmo tempo doeu quando ele me disse isso. Mas principalmente doeu. Doeu por aquele garotinho, cuja mãe esqueceu-se de alimentá-lo, por aquela adolescente que encontrou seu cadáver, que foi então jogado em um porão com outras crianças, e forçado a lutar, de cuidar de si mesmo, a ficar mais forte. E até um pouco pelo homem, que nunca havia conhecido ternura antes. Eu não podia imaginar como o mundo deve ter parecido para alguém que não conhecia nada a não ser a frieza e a dificuldade. — Ok, mas para... — Eu parei, a porta tocando. — Não, — eu disse, um pouco firme demais quando Ross foi se aproximar da porta. Ele olhou para mim, uma sobrancelha arqueada para cima, seus lábios se contorcendo. — É tão difícil para você deixar alguém fazer algo para você? Nossa, — eu disse, balançando a cabeça para ele enquanto me movi pelo apartamento para abrir a porta. — Trinta dólares por uma merda de hambúrguer, acho que eles deviam por mais batatas fritas do que isto. E lá estava ele. Adler. No corredor de alguma forma, apesar de não ter uma chave, pegando batatas fritas no meu prato como se fosse a coisa mais normal do mundo. — Adler? — A voz de Ross chamou, uma mistura de confusão e alegria hesitante, como se ele estivesse com medo de que se ficasse muito feliz, poderia escapulir dele. — Essa é uma visão boa pra caralho também, — ele disse, empurrando o carrinho para dentro. — Ei aí, duquesa. É um maldito crime ser tão bonita a esta hora, — declarou ele, o carisma parecendo ~ 205 ~


simplesmente vazar dele, enquanto caminhava casualmente para dentro, movendo-se em direção a Ross, como se não houvesse mais de vinte anos de lacuna desde que os dois tinham se visto pela última vez. Sem mais nada para fazer, fechei a porta e entrei, mais perto de Ross, que observava enquanto Adler se movia casualmente em direção às janelas, olhando para Navesink Bank. — Adler, — chamou Ross, com voz meio firme, fazendo o homem virar a cabeça por cima do ombro com um pequeno sorriso. — Ward, — Adler chamou de volta no mesmo tom, mas seus lábios estavam ligeiramente inclinados. — Que porra você está fazendo aqui? — Ótimo jeito de cumprimentar seu velho amigo. Especialmente depois de passar vinte e poucos anos tentando rastreá-lo. — Você sabia que eu estava procurando por você? — Pelas minhas contas, foram quatro investigadores particulares e dois rastreadores? — Três, — Ross esclareceu. — Foda-se. Errei um. Perdendo meu jeito. Então, você é a única, — disse ele, olhando diretamente para mim. — Me desculpe? — Miller conseguiu sua mulher. Delaney pega todas as mulheres. Cohen está de volta com suas cabras, — disse ele com um pequeno sorriso diabólico que, se eu não estivesse tão interessada em Ross, teria achado incrivelmente sexy. — E agora Ward tem você. — E quem você tem? — Perguntei quando Ross pareceu permanecer teimosamente em silêncio ou chocado demais para pensar no que dizer. — Eu, duquesa? Eu tenho quem sempre tive. Eu me tenho. — Porque agora? — Ross perguntou de repente, fazendo a cabeça de Adler se virar para ele. — Fiquei longe por tanto tempo, então recebo a notícia de que você está participando de um fodido acerto de contas. Tinha que ver sobre o que era essa merda. Teria ficado no meio da multidão, você ~ 206 ~


sabe, como fiz naquele seu clube, se você não estivesse prestes a matar aquele imbecil. — Você esteve no Hex? Quando? — Ah, aqui e ali quando estava passando. Seu sistema de segurança tem alguns pontos cegos, — informou a Ross, servindo-se de uma xícara de café, completamente alheio a quão estranho era todo esse encontro. — E esses cartões-chave do hotel são bons, mas não é impossível conseguir uma cópia. Você ainda tem aquela banheira? Essa merda era legal da última vez que eu entrei. — Você já apareceu na minha casa antes? — Oh, só uma vez ou três, Ward. Não foi grande coisa. Meus olhos foram até Ross, encontrando seu rosto geralmente um tanto cauteloso completamente aberto, mostrando-me surpresa, diversão, confusão e apenas um pequeno indício de raiva. — Você invadiu aqui três vezes, — Ross esclareceu. — Ei, você não quer que as pessoas se aproximem, não deixe isso tão fácil, — disse Adler com um encolher de ombros, indo para a gaveta de talheres, depois de volta para o carrinho, pegando um terceiro prato que decididamente não pedimos, e trazendo-o de volta para a ilha para comer. — E você me passou sermão pela minha porta, — eu provoquei Ross, curtindo um pouquinho que talvez que ele não fosse perfeito, que as pessoas pudessem enganá-lo. Mas principalmente só porque essa pessoa era Adler, e ele não fez por mal. — Para ser justo, em todo caso você deixou-o destravado com a mesma frequência que você o trava. OK. Talvez não seja engraçado se você souber que alguém esteve na sua casa. Comendo sua comida. Se limpando na sua banheira. — Relaxe, eu lavei os lençóis. — Você dormiu na minha cama! — Eu sussurrei gritando. — Você estava aqui. Imaginei que você não estaria em casa. — Mas e se eu fosse para casa? Para encontrar um homem estranho na minha cama? ~ 207 ~


Seu sorriso voltou a ser perverso, seus olhos cinzentos dançando. — Eu nunca fui chutado para fora da cama antes. — Há uma primeira vez para tudo, — eu respondi, balançando a cabeça, algo que o fez rir. — Eu pensei que ela era toda leite e mel, — Adler disse a Ross quando abriu a tampa da refeição que de alguma forma ordenou e colocou na conta de Ross. — É bom que haja um pouco de vinagre. — Você não está invadindo sua casa novamente, Adler, — disse Ross, com voz firme e divertida. — Você vai me parar com suas costelas quebradas e o andar de homem velho? Aposto que eu ainda poderia limpar o chão com você. No entanto, foi bom ver que você não perdeu completamente seu toque depois de todos esses anos. — Você ainda luta? — perguntou Ross, claramente querendo informações, mas tentando facilitar para aquele homem que andava se esgueirando por sua vida por, bem, quem sabe por quanto tempo. — Quando eu sou obrigado, — ele admitiu. — Embora não seja mais por dinheiro. — Você me deixou ao lado de uma pilha de corpos, — disse Ross em seguida, surpreendendo-me com sua franqueza. — Os malditos garotos estavam me deixando louco, porra, — disse Adler, balançando a cabeça. — Chorando e implorando para ir embora. Eu tive que tirá-los de lá antes de acabar adicionando-os à pilha. Eu voltei. Mas então você já tinha ido embora. — Onde você foi? — Aqui e ali. Cruzei os Estados Unidos por um tempo até que eu pudesse pagar a passagem. Saltei países por alguns anos, então retornei. — Há quanto tempo você está aqui? — Ross perguntou. — Aqui em Navesink Bank, ou aqui nos Estados Unidos? — Ambos. — Estados Unidos cerca de oito anos. Navesink Bank, ah, eu estive indo e voltando daqui por cerca de dois, eu acho. Parando entre os trabalhos. ~ 208 ~


— Espionando-me. — Diz o homem com a equipe de investigadores particulares e rastreadores, bem caros. — Por que você não veio até mim? — Ah, sei lá. Você tinha seguido em frente. Todo mundo seguiu em frente. Achei que você não queria reviver o passado. — Estava procurando por você, eu obviamente queria encontrar você. — Não tinha certeza se você não estava em uma missão para chutar meu rabo por atirar em você, cavando seu ombro com os meus dedos nus, e deixando você lá. Acerto de contas, muito parecido com o seu na noite passada. Ganhei muito dinheiro com você também. Aqueles idiotas ficaram tão chocados quando você apareceu todo marcado, parecendo uma besta que escapou do inferno. Caralho impagável, é o que foi. — Que tipo de serviço você está fazendo? — Ross perguntou, e houve uma tensão no quarto quando Adler levantou a cabeça, dando a Ross um olhar que eu não conseguia ler, mas parecia passar algo entre eles. Ficou claro que Adler não estava vendendo aspiradores de porta em porta nem pintando casas. Não. Adler, como Ross, nunca conseguira deixar o submundo, decidiram que, em vez de se debaterem na sujeira como tinham sido forçados a fazer quando crianças, eles assumiriam o controle de alguma forma. Eu me pergunto como Adler escolheu fazer isso. Percebi que, eventualmente, Ross iria obter essa informação dele. Provavelmente em particular. Mas me vi quase dolorosamente intrigada para saber também. Quais eram as chances que Ross poderia me dizer? Parecia que eu estava me tornando importante para ele. Mas isso significava que ele iria compartilhar comigo os segredos de outra pessoa? Era ao menos justo eu esperar isso? — Um bem pago, — Adler indicou com um encolher de ombros. ~ 209 ~


— Então por que diabos você está invadindo a minha casa, e da minha mulher, como um vagabundo? — Você já teve os crepes de chocolate aqui, cara? — Ele perguntou, fazendo Ross olhar para mim com os lábios se contorcendo. — E a cama dela me lembrou da minha infância, com trinta anos de idade, quando consegui herdá-la, irregular em alguns pontos, duro em outros. Porra de viagem pela estrada da memória, isso foi. — Puxa, obrigada, — eu disse, sorrindo, indo em direção ao carrinho para pegar minha comida e a de Ross, imaginando se ele ia comer, nós também. — Pode ser um degrau abaixo de uma pilha de roupas no chão, hein Ward? — Ele não dormiu na minha cama, — eu disse a ele, levantando o queixo um pouco, encontrando-o igualmente encantador e irritante, uma combinação que eu nunca havia encontrado antes, e não sabia exatamente como responder adequadamente. Adler pareceu pegar meu tom afiado, fazendo um lado de seus lábios se curvar perversamente, parecendo estar gostando de me provocar uma reação em mim. — Não? Você se divertiria mantendo os vizinhos acordados, — ele me informou, então virou seu sorriso para Ross. — Aquela coisa range como um filho da puta. Oh, bom senhor. Eu podia sentir minhas bochechas esquentando, desejando que houvesse algo, qualquer coisa que pudesse exigir minha atenção para me afastar deles por um momento. Eu considerei minha falta de calças, mas se isso esteve me incomodando, eu teria saído imediatamente para vestir algo mais decente. — Addy, baby, se você quiser ligar de volta para sua mãe para que ela não pegue um avião... Oh, esse incrível, lindo, homem super sexy. Meu salvador novamente. — Certo. Não quero nenhum convidado não anunciado, — eu ~ 210 ~


disse, talvez um pouco incisiva, pegando meu prato, pegando meu telefone e saindo para o quarto. É verdade que talvez Ross só quisesse conversar com seu amigo sozinho. Mas ele também me salvou. Então eu não estava nem brava que fui enxotada.

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Capítulo Quinze — Tudo bem, corte a merda, — eu exigi assim que Addy fechou a porta do quarto. Eu deveria ter pedido para ela nos dar um minuto mais cedo, antes que Adler a irritasse. E claro que ele faria. Foi o que ele fez. Se ele era assim quando adolescente, não havia muita chance de que ele fosse deixar disso como um adulto. E ele foi em frente e provou isso em menos de cinco minutos, fazendo Adalind, que tinha o temperamento de uma maldita santa, ficar frágil, chateada e envergonhada quase simultaneamente. — Que merda? Eu estava apenas começando a conhecer sua garota, Ward. — Sim, isso é uma grande habilidade que você tem aí. Ela não é grossa com ninguém. — Bem, para ser justo, acho que nem todo mundo dorme em sua cama sem permissão e então insinua que ela é barulhenta e gosta de algo áspero. — Sim, não é a melhor maneira de fazer amigos, Adler. Mas você nunca foi muito bom nisso. — O quê? Os malditos garotos de novo? — ele perguntou, suspirando. — Eles eram todos... — Assustados, — eu forneci. — Confusos. Sozinhos. — Ah, foda-se. Assim como todos nós. Nós não ficamos em pânico em um canto por uma semana a fio. — Porque nós viemos de vidas mais difíceis para começar, Adler. Nem todos aqueles garotos foram criados como nós fomos. — Não me lembro de ter contado nada sobre como fui criado, Ward.

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Eu bufei com isso, balançando a cabeça. — Dois minutos em sua companhia mostram a alguém que conheceu que você teve um começo difícil na vida, cara. Crianças educadas corretamente não teriam ficado tão cínicas quanto você sobre o mundo naquela idade. — Sim, bem, a única razão pela qual você sabe disso é por conta de sua mãe sendo tão fodida também. Isso foi provavelmente muito verdadeiro. — Seja franco comigo, Adler. Que diabos você tem feito? Você não está no radar de ninguém. — Certo. É exatamente assim que eu quero. É por isso que eu não pude aparecer. O ponto principal de mim é que eu sou um fantasma. — O que você faz que significa que você precisa ficar invisível? Sua cabeça girou sobre o ombro, olhando para a água, um veleiro solitário vagando preguiçosamente. Quando olhou de volta, seus olhos cinzentos estavam cheios de pesar. Eles sempre estiveram, algo que me dizia que de onde quer que ele vinha, era vertiginosamente pior do que de onde eu vim. Mas então isso era ainda mais. São décadas de merda da grossa pesando sobre ele. — Eu tiro o lixo, — ele disse, levantando ligeiramente o queixo. Ele tirava o lixo. Inferno, não demorou muito para pensar nisso. Meu palpite era que a carreira dele começou no dia em que ele tratou o lixo que era Walt. — Por uma grande causa, ou... — Ah, pelo pagamento. Mas eles são apenas filhos da puta de qualquer maneira. Filhos da puta pagando para eliminar outros filhos da puta. É um acordo justo. — Então faz sentido porque você entrava e saía da área. — Sim, que porra é esse lugar? A Meca dos criminosos? Eu juro pela merda, você tem um pouco de tudo por aqui, desde a máfia até um MC que trafica armas. — Você esquece os agiotas, as gangues, os traficantes de drogas... ~ 213 ~


— Isso é o que estou dizendo. Este lugar é uma mina de ouro se eu encontrar a organização certa. — Então você vai ficar na cidade? — Não vou mentir. Estou ficando um pouco cansado de viajar o tempo todo. Consegui uma bela pilha para viver por um bom tempo se for necessário. — Tem um lugar em mente? Para isso, seus lábios se curvaram em um sorriso. — Imagino que se eu esperar, posso sublocar a casa da sua garota quando você finalmente parar de brincar, e mudá-la pra cá. — Finalmente? — Eu perguntei, balançando a cabeça. — Nós estamos namorando há uma semana. Cristo. Era realmente só por esse tempo? Parecia muito mais. Parecia que eu a conhecia há mais tempo do que conhecia quase qualquer outra pessoa na minha vida. Talvez fosse porque ela tinha chegado a importar muito tão rápido. — Você olha para ela como aqueles garotos olhavam para a liberdade, Ward. Talvez fosse porque era exatamente o que ela era. Ela era a liberdade de um passado que me mudou e me acorrentou. Ela foi o primeiro sopro de ar fresco depois de anos em um porão. — Se eu for para o Hex amanhã, — ele disse enquanto eu pensava em suas palavras anteriores, — Você ficaria chateado se eu começasse a socializar, conhecendo alguns operadores locais? — Se você faz isso só com a sua própria reputação, Adler, eu não ligo com quem você se associa. — O que? Nenhuma referência? Sem 'ele me encheu de porrada uma ou duas vezes' para me dar alguma solidez? — ele brincou. — Tenho certeza que você deve limpar a merda do seu currículo ~ 214 ~


que tenha mais de dez anos de idade. — Que pena. Eu fiz uma loucura fodida na Rússia cerca de uma década atrás. Porra, foi milagre que minha bunda não acabou envenenada com a dioxina, que aqueles fodidos amam tanto. — Deveria saber que você levaria uma vida peculiar, Adler. — O quê? Não poderia me imaginar com um ou dois filhos e uma esposa que não saberia que eu assisti meninos da minha idade serem espancados até a morte? — ele perguntou, referenciando a escolha que Miller tinha feito, se esforçar para esquecer, para ser normal. — Ou olhando para campos de milho, cérebro meio desaparecido? — ele continuou, significando Cohen. — Não há nenhuma maneira de fazer o normal depois do que nós passamos, Ward. Você pode ter lascas dela. Como sua bela peça na outra sala. Mas você nunca será um João Ninguém como todo mundo. Assim como eu não posso. Por que tentar? Nós somos o que somos. Nós estivemos onde estivemos. Sempre haverá fantasmas e demônios. Não podemos fugir deles. O melhor que você pode esperar é um pouco de normalidade, considerando toda a loucura, e abraçar isso. — Você está procurando por um pouco de normalidade, Adler? — Eu perguntei, imaginando se talvez tenha sido isso que o fez finalmente parar, e pensar em estabelecer raízes. Talvez ele tenha me visto com Addy e tenha visto algo que queria, mas estava se negando. Talvez ver que eu poderia ter isso fosse a prova que ele precisava, de que poderia se esforçar para isso também. Eu concordei com ele na maior parte do que disse. Nós nunca poderíamos ter normalidade. Uma grande parte das nossas vidas tinha sido extrema, a outra parte seria somente tentar se adaptar com a realidade de que ela será para sempre ser uma parte de nossas vidas. Você não podia, como Miller, fingir que não aconteceu, mentir para aqueles que você dizia amar. E Delancy ia envelhecer, ficaria menos desejável. Jovens milionários viriam e pegariam todas as mulheres com quem ele normalmente transava. E ele ficaria sozinho. E tudo voltaria de novo. Cohen, sim, bem, ele era louco. O pobre fodido. ~ 215 ~


A única maneira de ser capaz de ter uma vida com um mínimo de autenticidade era vivê-la em parte naquela escuridão. Eu, bem, eu vivi totalmente naquelas trevas durante a maior parte da minha vida. Mas o surgimento de Adalind era a prova de que a outra parte do que ele dizia também era verdade. Se você encontrasse alguém, alguém especial, e você pudesse revelar-lhe a sua verdade, e elas pudessem abraçá-la, bem, então você poderia ter um pouco da normalidade. Pelo menos valia a pena lutar isso. E uma vez que ele viu que era possível, ele também percebeu que talvez pudesse sair da escuridão em que ele estava vivendo. — Se ela for metade linda como a sua mulher, sim, eu só poderia estar, — ele concordou, o sorriso apenas um pouco menos cínico do que costumava ser. — Como diabos você entrou aqui? — Eu perguntei, não sendo capaz de lidar com a curiosidade por mais tempo. Eu não precisava perguntar sobre a casa de Adalind. Você poderia entrar em um cadeado com uma maldita lata de alumínio se você soubesse o que estava fazendo. Mas um cartão avançado especialmente elaborado para a minha porta e exclusivamente minha porta? Essa era uma fechadura que você não conseguia entrar com uma lata. — Você já viu sua empregada, Ward? — ele perguntou, recostando-se, passando a mão pelo queixo, quase sem jeito, parecendo envergonhado. — Maria preenche essa roupa de empregada como uma porra de estrela pornô. — A sério? — Eu perguntei, sentindo um sorriso puxar meus lábios. — Você roubou o cartão-chave? Foi isso? — Depois de fodê-la bem ali no corredor. Há um ponto cego ao lado do maldito ficus8. Você deve informá-los disso. Ou, você sabe, useo para sua vantagem. Está bem na frente da janela. Você tem uma queda por foder sua garota em público. Relaxe os punhos — ele disse mesmo quando eu senti um pequeno rosnado fluir através de mim. — Eu não vi nada. É escuro pra caralho nesses faróis. Mas acho que todo mundo ao alcance da voz sabia que alguma mulher em algum lugar só estava muito satisfeita. Estou só compartilhando algum conhecimento 8

O ficus é uma árvore muito popular, utilizada principalmente na decoração de ambientes internos.

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que descobri, ah, da pior maneira. Foi um bom local. As tetas todas pressionadas contra o vidro, com vista para o rio. Foi divertido. — Vai custar uma fortuna do caralho para trocar as fechaduras. — Oh, foda-se. Sou só eu. Ninguém mais tem uma chave. Eu vou devolver se você quiser. — Hum, Ross? — Addy chamou de trás de mim, uma estranha mistura de voz preocupada e incerta, fazendo-me virar tão rápido quanto as minhas costelas gritantes permitiram, para vê-la ali em seus jeans da noite anterior, como se talvez falar em seu telefone com sua mãe a fizesse se sentir estranha por estar sem calças e calcinha no meu apartamento. — Sim? — Eu perguntei, as sobrancelhas franzindo, completamente sem saber por que seus dentes estavam mordendo seu lábio inferior, porque ela estava arrastando seu peso de pé para pé. — Hum, nós temos um pequeno problema... Não gostando do tom dela, me levantei, percebendo pela visão periférica que Adler ficou um pouco tenso com essa declaração também. Isso foi interessante. Ele não a conhecia antes da véspera, além de dormir em sua cama e provavelmente bisbilhotar seu apartamento, mas porque ela pertencia a mim, e porque seus problemas eram meus problemas, ele estava pronto para entrar em ação. Mesmo que tenha havido mais de duas décadas entre nós. Mesmo que cada um tenha construído vidas completamente independentes, seguindo em frente daquele porão. Ele ainda me apoiaria. Ele atiraria em mim novamente se precisasse. Esse pensamento quase inadequado curvar meus lábios.

fez

um

sorriso

completamente

— O que está acontecendo, boneca? — Eu perguntei, acenando para ela avançar, mas ela se recusou a mover-se do lugar dela. — Acabei de desligar o telefone com meu pai. Ah, é por isso que ela estava vestida. Inferno, eu tinha certeza que ela até colocou um sutiã debaixo da minha camisa. ~ 217 ~


— Está tudo bem? Aconteceu alguma coisa? Havia um nó no meu estômago com a ideia de algo acontecendo com sua família. Talvez eu não os conhecesse, mas sabia que eles a fizeram ser quem ela era, que ela os amava profundamente, que algo acontecendo com um deles poderia destruí-la. — Eles estão bem, — disse ela, balançando a cabeça. — Addy, fale, — eu exigi, voz um pouco mais firme, querendo romper qualquer cautela que ela estivesse tentando erguer. A última coisa que queria era qualquer tipo de obstáculo entre nós, agora que eu havia derrubado os meus próprios. — Minha mãe está aqui. — Oh, foda-se, — disse Adler, pavor claro em sua voz. — Espere... o que? — Sim. Ela é uma louca, — disse Addy, levantando as mãos, olhando para o teto como se estivesse implorando por alguma paciência. — Ela coloca essas ideias na cabeça dela, e então põe em ação sem pensar direito, e sem... sei lá... sem me consultar se está tudo bem ou não em simplesmente aparecer na minha porta. — Addy, qual é o grande problema? — Eu perguntei, os lábios se contorcendo quando ela começou a limpar com raiva, os balcões que já estavam limpos. — Você ama a sua mãe. Você fala com ela todos os dias. Então, e se ela quiser te visitar? — Oh, ela não quer apenas me visitar. Oh, não. Ela quer vir aqui, exigir uma reunião com você, depois avaliar você, descobrir suas intenções e depois avisá-lo que meu pai tem uma arma. A que... ele não tem. Mas ela gosta de usar essa frase para tentar assustar as pessoas. E ela vai tentar assustá-lo. Porque, Deus me perdoe, eu posso ser uma adulta e tomar minhas próprias decisões sobre quem eu encontro sem interferên... o que é tão engraçado? — Ela exigiu, fazendo-me perceber que eu estava rindo de seu pequeno discurso. O que posso dizer? Foi divertido vê-la tão furiosa. Especialmente por algo tão irrelevante. — Addy, achei que eventualmente você iria querer que eu a conhecesse. — Bem... sim, — ela concordou parando de esfregar a pia. — Mas a palavra chave é 'eventualmente'. Quero dizer, isso é muita pressão ~ 218 ~


cedo demais. Eu não quero que você pense que tenho estado dizendo a ela coisas que... — Dizendo a ela o que? Que estamos juntos? Que está ficando sério? — Eu perguntei. — O quanto disso não é verdade? E, boneca, odeio te dizer isso, mas não tenho medo do seu pai. Mesmo que ele tenha uma arma. Isso não vai me assustar. — Ela vai ter perguntas, — ela me avisou, voz comicamente grave. — Muitas perguntas. — Eu terei respostas, — eu disse com um encolher de ombros. — Ah, Ward? — Adler entrou na conversa, fazendo nós dois nos virarmos para ele. — O que? — Eu perguntei, sobrancelhas franzidas. Era uma hora muito estranha para interromper. — Só vou fazer uma pergunta sincera. Você já se olhou no espelho hoje? — Oh, merda, — eu rosnei, exalando forte. Entre a visita de Adler e o surto de Addy, era fácil esquecer a dor. Mas agora a atenção foi de volta para ela, sim, eu senti isso. As costelas eram as piores. Elas sempre eram. E enquanto eu podia esconder as feridas nas minhas costas e as contusões no meu peito e estômago sob um terno, não havia nada que pudesse ser feito sobre minhas juntas mutiladas, meu lábio cortado e minha bochecha machucada e levemente inchada. — Ela está aqui hoje? — Eu esclareci, me perguntando se poderia ter outro dia, sabendo que eu me curava muito rapidamente. Pelo menos os meus dedos estariam quase cicatrizados até lá. — Meu pai disse que ela deveria estar chegando dentro de uma hora ou mais. É uma viagem de oito horas. — Então ela vai estar toda esgotada da viagem, — ponderou Adler. — Você provavelmente pode convencê-la a se acomodar por esta noite. Inferno, diga a ela que seu homem está trabalhando esta noite. Ele pode se sentar no Hex e fingir que você não está mentindo. Eu o vi parecendo dez vezes pior que isso, duquesa. Outro dia, e ele parecerá ~ 219 ~


muito melhor. E, ei, você sempre pode dizer que ele faz, ah, boxe como um esporte, certo? — Veja, Adler tem tudo planejado, — eu disse, dando um sorriso a Addy. — Está tudo bem, boneca. Isso ia acontecer. O que importa se acontecer agora? — Não é cedo demais? — Bem, você me conheceu, — completou Adler, se esticando sobre a ilha para roubar uma batata do meu prato quase não consumido. — E eu sou o mais próximo a uma família que este pobre diabo teve. Merda. Se isso não era verdade. Que era um pouco triste de certa forma. Mas, hey, ele estava aqui agora, certo? Poderiam os laços serem forjados. Se ele pudesse aprender a não irritar Adalind com sua atitude. Que, bem, vamos encarar, as chances disso eram pequenas. Ela se acostumaria com ele. Eventualmente, ela ficaria confortável o suficiente para dar o troco, colocá-lo em seu lugar. E nós seríamos uma, ah, pequena família disfuncional. Ela deu a Adler um sorriso suave, tudo já aparentemente perdoado. — Eu acho que é verdade. E, quer dizer, você esteve na minha casa. Você compartilhou uma refeição conosco... Eu ri disso, gostando que ela estava bem com um pouco de gozação. Adler precisava disso. Se as pessoas o permitissem, ele as destruiria. Era bom que ela estivesse deixando claro desde o início que aquilo não seria aceito. — Exatamente! Somos praticamente irmãos neste momento, — concordou Adler, dando-lhe uma piscadela. — Não é cedo demais, Addy. Entendo que você e sua mãe estão próximas. As dez vezes seguidas que ela vai ligar de manhã, se você não atender, são todas as provas que eu preciso. — Ela vai perguntar sobre suas intenções, Ross. Não estou exagerando aqui. Sou filha única. Eles levam isso a sério. ~ 220 ~


— Então vou contar a ela minhas intenções, — eu disse, encolhendo os ombros. Quais eram elas, bem, eu não sabia exatamente como transmitir isso, mesmo para Addy, muito menos a sua mãe que provavelmente não apreciaria um punhado generoso de 'fodas' e 'merdas', mas eu descobriria. Eu sabia o que sentia. Eu sentia que isso era diferente. Isso iria resultar em algo. Você não descarta a pessoa que acalmou seu mundo, que lhe deu aceitação, e ao fazê-lo, deu-lhe a liberdade que você nunca experimentou antes. Você se agarra a isso. E reze para que elas não tentem fugir. Inferno, talvez fosse o que eu diria à mulher. Era a maldita verdade. — Você já, ah, fez isso? — ela perguntou, ainda claramente desconfortável. — Encontrar a mãe de alguém? — Eu perguntei, observando ela acenar. — Baby, eu nunca sequer encontrei o amanhecer do lado da cama de uma mulher. Isso é novo. Mas sua mãe, tenho certeza, só quer ter certeza de que não estou te usando e que posso cuidar de você. — Eu acenei com a mão em torno da minha casa, decadente pela maioria dos padrões. — Tenho tudo o que você precisa. — Não quero que alguém cuide de mim, — ela foi rápida em esclarecer. — Isso nunca foi... — Tenho certeza que eu sei que você não é uma escavadora de ouro, já que você quer lavar seu próprio maldito carro para tirar minhas manchas de sangue. — Oh, sim, eles vieram e levaram aquilo há cerca de uma hora. Caso você estivesse se perguntando. — Levaram o que? — Addy perguntou, sobrancelhas unidas. ~ 221 ~


— Seu carro, duquesa. A oficina levou-o para cuidar dele. — Eu disse que faria isso! — ela sussurrou brava, voltando-se para mim, olhos acusadores. Eu nunca exatamente estive em posição de dar nada a uma mulher. Mas tinha certeza que ficar chateado pela limpeza para tirar meu sangue de seus assentos, nunca deveria ser considerado ostensivo ou inadequado. Inferno, ou mesmo generoso. — Eu tenho certeza que você também poderia. Mas esse era o meu sangue. Eu queria cuidar disso. — Você não me deixou cuidar disso quando eu tive meu sangue em todo o seu carro! Ela tinha razão aqui. — Ok. Da próxima vez que você sangrar no meu carro, fique à vontade para pagar a taxa da oficina. Feliz? — Isso é tudo que estou pedindo, — ela concordou, já se soltando, me dando um pequeno sorriso. — Assim que seu carro estiver de volta, pode ser inteligente voltar para casa para desviá-la e deixá-la instalada. — Sim. Eu aparentemente preciso trocar os lençóis, — disse ela, semicerrando os olhos para Adler. — E então nós podemos combinar uma hora para amanhã. Nós vamos levá-la para Famiglia. — Chique, — concordou Adler, pegando meu hambúrguer no meu prato, rasgando-o ao meio, seguindo à vontade e comendo. Magro como sempre, eu não tinha ideia de onde ele estava colocando isso. — Eu vou ter que encontrar um terno. — Você não está convidado, — esclareci. — E ainda assim, de alguma forma, não sinto que isso vai me impedir. Isso não o impediria. Esse louco apareceria no Famiglia.

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Capítulo Dezesseis Adalind — Eu não sou louca, — eu esclareci quando passei pela minha mãe com meus braços cheios de lençóis e fronhas, deixando-os cair no cesto no meu banheiro, em seguida, tirando novos lençóis do meu único armário. Quando meu carro voltou e cheguei em casa, corri para encontrar minha mãe levantando a mão para bater. Não haveria tempo para uma limpeza rápida, foi o que percebi. Minha mãe não era obsessiva, mas gostava de uma casa limpa, acreditava no conceito de caos em seu ambiente criando o caos em sua mente. — Jesus, — eu assobiei ao perceber que Adler não só dormiu na minha cama e vasculhou o meu armário de remédios, mas também passou pela minha gaveta. Você sabe, a gaveta. Onde a garota tinha que manter um bom amigo cuja única exigência era uma pilha AA. Ele tirou o vibrador rosa da bolsa aveludada que ela estava, e o deixou bem ali, na gaveta entreaberta. Eu a fechei com o quadril e agitei o lençol com elástico sobre a cama, observando enquanto minha mãe se movia para o outro lado para ajudar como se fosse a coisa mais natural do mundo. No passado, tinha sido. Nós tínhamos feito muitas camas juntas na minha vida. — Você parece louca, querida, — ela disse, dobrando um canto. — Eu não estou louca, — assegurei a ela, embora talvez houvesse um tiquinho de nada disso também. Não porque eu não quisesse vê-la, mas porque, ao fazê-lo, ela me forçava a ter uma conversa com Ross que achava que era um pouco cedo demais, independentemente de quantas garantias ele tivesse me dado. — Estou um pouco confusa, — esclareci. Isso era um eufemismo também. Hoje não deveria ter sido assim. ~ 223 ~


Eu deveria estar no Ross, certificando-me de que ele descansasse e cuidasse de suas costelas (e, por extensão, de seus pulmões), bem como de suas mãos. Eu apostaria cada dólar na minha conta bancária que ele não estava fazendo o que eu pedi para fazer antes de sair: subir de volta na cama para descansar um pouco mais para que ele pudesse se curar. — Você está um pouco pálida, querida, — disse ela, indo para o meu lado da cama, estendendo a mão para colocar a mão na parte de trás do meu pescoço. — Você está se sentindo bem? Você ainda tem problemas com a concussão? Eu realmente tinha esquecido que tive uma. Mostrava quão louco tinha sido o último dia. Eu, a garota que nunca se machucou tanto que um Band-Aid não curaria, esqueceu que teve uma concussão, e pontos propensos a se abrir. — Eu rompi um dos meus pontos ontem e não dormi muito. Acho que estou um pouco exausta. E muito nervosa. Eu não deveria estar. Do exterior, Ross era a essência dos sonhos de uma mãe. Ele era bonito, maduro, bem- sucedido, bem vestido e tinha a quantidade certa de confiança para organizar tudo. E porque ele sabia que era importante, sabia que ele iria, ah, fazer a linguagem dele um pouco mais politicamente correta como a situação exigiria. Mas ele tinha um lábio cortado, nós dos dedos arruinados, e fez o seu dinheiro de um clube de luta ilegal, que eu estava orando para minha mãe não exigir ver em algum momento. — Bem, podemos apenas relaxar esta noite, — minha mãe sugeriu, acariciando minha bochecha, depois se afastando para fazer chá. — Então nós duas estaremos descansadas para jantar com seu homem amanhã na... o que era? — Famiglia, — eu disse, sentando-me na beira da cama, percebendo que não estava apenas mentindo, realmente estava exausta.

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Minha mãe se virou, me dando um sorriso muito parecido com o meu. Na verdade, ela realmente era um exemplo perfeito de como eu pareceria dali vinte e poucos anos. Se você olhasse fotos dela na minha idade, nós nos pareceríamos com irmãs. Ela mantinha o cabelo mais curto e usava um pouco mais de maquiagem do que eu me incomodava em usar, mas tínhamos os mesmos olhos, nariz, lábios e formato de rosto. Inferno, ela de alguma forma conseguiu manter a aparência muito parecida com a minha mesmo depois de um bebê e a menopausa. Vendo aquele sorriso, o jeito que fez a pele ao lado de seus olhos se enrugar um pouco, me fez sentir culpada por ser tão negativa sobre sua visita. Fazia muito tempo desde que eu a vi. Eu sentia falta de ver seu rosto, já que enquanto ela dominava as mensagens de texto, ela não podia - e não queria - saber de vídeo chamadas. Eu só fui pega de surpresa. E fiquei aterrorizada que seu, ah, atrevimento fosse assustá-lo. Sim, aterrorizada. Isso era o quanto ele já começou a significar para mim. Eu não queria perdê-lo. — Parece chique, — ela pensou, achatando as mãos sobre o estômago. — Eu não acho que embalei qualquer coisa adequada. Você acha que tem algo que vai me servir? Eu sorri com isso, assentindo. — Você vai adorar, mãe. Ross vai pedir este vinho que vai fazer você querer chorar. — Você realmente gosta dele, não é? — ela perguntou, a cabeça um pouco inclinada para o lado, me observando com olhos penetrantes. — Eu tinha suspeitas, mas você fala sobre ele um tanto, bem, com cuidado. Eu queria ver. Mas parece que você está explodindo. Essa foi uma boa maneira de colocar isso. Quando estávamos sozinhos, quando suas mãos estavam em mim, quando seus olhos se moviam sobre mim, realmente parecia que havia muito no interior para conter. E nós tínhamos conseguido tão pouco tempo de felicidade a sós. Eu só podia imaginar como seria com mais disso para me preencher. ~ 225 ~


— Sim, — eu admiti. — Eu realmente gosto dele. — Então o que você está dizendo é que eu não deveria fazer o comentário sobre a arma fictícia de seu pai. Eu ri disso, andando pelo do quarto, envolvendo meus braços ao redor dela. — Eu realmente iria apreciar isso.

***

Ela estava vestida com um dos meus mais modestos vestidos, azul profundo com ombreiras e um corpete que abotoava quase até o pescoço, mas mostrava um pouco as pernas. Coloquei meu único vestido verde, escuro, que realçava meus olhos, mais comprido na barra, mas um pouco mais decotado na frente. — Oh, uau, — ela disse quando chegamos ao prédio na água. — Isso é chique chique. — Sua voz estava igualmente impressionada e animada, conseguindo limpar minha própria apreensão enquanto caminhávamos em direção às escadas, cada uma de nós talvez rezando por sua vida, para o caso de arruinarmos a noite ao cair na madeira, escorregadia pela água do mar. — Oh, meu, — ela sussurrou para mim, apertando minha mão com força, inspirando. Porém não pela bela decoração do Famiglia. Não. Por Ross, parado lá em toda a sua glória, vestido com seu caro terno preto. Seu rosto estava mal barbeado, algo que te distraía da contusão que eu sabia que estava em sua bochecha. O lábio dele ainda estava partido, mas cicatrizado. Os nós dos dedos não pareciam bem. Esperava que ele as limpasse apropriadamente sem mim lá para lembrá-lo. Mesmo se ele pensasse que eu estava sendo paranoica. Mas duvidava que minha mãe notasse coisas como as mãos dele. Não quando o resto dele era tão impressionante. Estando inteiramente comendo meu homem com os olhos, e ~ 226 ~


talvez ainda um pouco chocada, que um homem como ele me viu e me quis, quase que não notei por um instante que ele não estava lá sozinho. Ah não. Ali mesmo ao seu lado, parecendo totalmente autoconfiante e meio perverso, estava Adler. Ele se arrumou bem também, eu percebi, talvez me perguntando se fez isso sozinho, ou se Ross tinha uma mão nisso. Seu terno cinza escuro era perfeitamente ajustado. Sua camisa preta lisa por baixo contrastava maravilhosamente e seus sapatos estavam brilhando. Se eu não estivesse enganada, o relógio dele parecia tão caro quanto o que Ross usava. — Mãe, este é Ross Ward, — expliquei, indo em sua direção quando ele estendeu um braço, me convidando para o lado dele enquanto estendia a mão para ela. — Ross, esta é minha mãe, Cindy. — É um prazer conhecê-la, — disse Ross, exalando charme, dando-lhe um sorriso que eu juro que fez a mulher derreter. — Ouvi muito sobre você. — Isso também não era mentira; Eu tinha falado muito sobre a minha mãe. — E Cindy, este é Adler, — Ross continuou, me dando um aperto como se soubesse que eu estava ansiosa sobre a coisa toda. — Ele é... — A coisa mais próxima que ele tem de um irmão, — Adler explicou, dando-lhe um sorriso que rivalizava com o de Ross. — É um prazer te conhecer, — ele disse, apenas transbordando com aquele carisma dele que eu sabia que poderia ser usado para o bem ou para o mal. Por sorte, tinha certeza de que ele estava sob a ameaça de castração por formigas-de-fogo se tentasse alguma coisa naquela noite. Então não me preocupei quando ele ofereceu seu braço para acompanhá-la até a nossa mesa. Enquanto caminhávamos, Ross se inclinou, beijando minha têmpora. — Vai ficar tudo bem, — ele me disse, me puxando para sentar com ele na cabine. Na verdade, eu estava tão perto quanto poderia ficar sem estar em cima dele. Seu braço veio e ficou em torno do meu quadril, mantendo-me contra ele, quando poderia ter normalmente me afastado pela única razão que minha mãe estava presente. — Obrigada por concordar em me conhecer. Eu sei que isso foi muito em cima da hora, e que você é um homem ocupado.

~ 227 ~


— Sim, Ward aqui está feliz em arranjar tempo a qualquer hora que você decidir aparecer sem avisar, não é, Ward?, — perguntou Adler, obrigando-me a pressionar meus lábios para não rir. Então ele estaria no seu melhor comportamento, mas isso não significava que não tentaria tornar a vida de Ross mais difícil. — Eu nunca estou ocupado demais para arrumar tempo para a família de Addy, — Ross concordou, o polegar começando a acariciar preguiçosamente minha barriga enquanto me segurava. — Addy! — minha mãe gritou, encantada com o apelido, embora tivesse assegurado toda a minha vida que ninguém encurtasse meu nome. — Meu Bob e eu não podemos vir aqui tanto quanto gostaríamos, mas nós adoraríamos que você viesse nos feriados se estiver desocupado. — Sabe, Cindy, somos todos muito desocupados, — declarou Adler. — Você pode acreditar que nenhum de nós celebrou o Dia de Ação de Graças em... bem, nunca. Certo, Ward? Nunca? — O que? — minha mãe perguntou, preocupados, em pleno modo maternal.

olhos

arregalados,

— Você, veja, nós estávamos em, bem... um lar adotivo juntos. Nosso responsável não ligava propriamente com coisas como feriados. Então, como adultos, nunca houve qualquer mesa para nos reunir, eu acho. Juro por Deus, ela teve que pegar o guardanapo e enxugar os olhos. Percebi logo que havia algumas coisas sobre Ross e Adler que eu nunca poderia contar a minha mãe, mesmo que Ross estivesse confortável com isso. Ela era muito doce, muito gentil. Ela não seria capaz de viver a vida sabendo quanto mal havia no mundo. É melhor que ela só acredite que o sistema adotivo foi, infelizmente, um tanto falho, e abra sua mesa para dois homens que nunca tiveram um Dia de Ação de Graças adequado antes. No momento em que o vinho foi entregue, Adler estava sério numa conversa com minha mãe, entre outras coisas, sobre a maneira correta de fazer batatas gratinadas, que teve muitas opiniões sobre o assunto. — Você quer dizer que existem quatro tipos diferentes de queijo nisso? — ele perguntou, parecendo que estava salivando com a simples ~ 228 ~


ideia. — Vejo que você tem um apetite saudável, — observou minha mãe, pegando o copo que Ross lhe entregou. — Nunca tive uma refeição caseira, Cindy, — ele admitiu me surpreendendo tal como Ross. Tanto quanto poderia dizer, Adler não era muito dado a compartilhar informações pessoais. — Eu gosto de ouvir os detalhes. Argh. Ele poderia ser meio que um pé no saco às vezes, mas meu coração doía por ele. Que tipo de vida ele deve ter levado para nunca ter feito uma refeição caseira? Talvez minha família seria boa para ele. E, francamente, eu estava mais do que disposta a compartilhar enquanto Ross estivesse em minha vida. Que espero que seja um bom e longo tempo. — Addy, vamos retocar nossa maquiagem, — minha mãe sugeriu entre o jantar e a sobremesa, fazendo-me olhar para Ross, que sabia que eu nunca retocava minha maquiagem, então ele me deu uma contração labial, sabendo que íamos falar sobre ele. Ele deslizou para fora da cabine, me dando outro aperto antes de me deixar sair com a minha mãe. — Isso não foi nada sutil, — declarei, me movendo na frente do enorme espelho em frente da pia de ardósia, afofando meu cabelo um pouco. — Querida, esses pobres homens! — ela declarou, voz cheia de sentimento. Eu xinguei quando ela veio ao meu lado e a vi refletida, sua amabilidade estava em seu olhar. — Ambos são tão necessitados do amor de uma mulher. Ross é tão sortudo por ter encontrado você. — Eu acho que sou a única sortuda, — admiti. Por todas as contas, eu era quase dolorosamente comum. Eu tive educação, relacionamentos, empregos, interesses normais. Não tinha viajado. Não tinha lido todos os clássicos ou estudado todas as obras-primas. Eu simplesmente...não era tão impressionante. Ross, por outro lado, levara uma vida de altos e baixos insanos. Ele tinha feito e visto coisas que eu nunca experimentaria. Ele era bem sucedido, e de forma profunda, era incrivelmente lindo. ~ 229 ~


— Ele faz um monte de melhorias na casa? Eu não tinha uma resposta para isso, mas duvidei disso, mesmo que a ideia dele suado com um martelo fosse o suficiente para mandar a minha libido ao máximo. — Eu não tenho certeza, por quê? — Suas mãos são um pouco ásperas. Como seu pai quando ele tenta brincar de faz-tudo. Meu pai - abençoe-o - realmente tentou, mas falhou espetacularmente quando tentou consertar as coisas ao redor da casa. Geralmente terminava com uma ida a uma sala de emergência e uma vacina reforço contra o tétano. — Oh, não, — eu disse, balançando a cabeça. — Ele faz boxe, — eu indiquei. Apenas me encolhendo internamente pela meia mentira. — Mmm, — ela disse sonhadora. — Aposto que isso o mantém em boa forma. Ele parece bem construído. — Ele é, — eu afirmei. — Mesmo com os nós dos dedos retorcidos e o lábio estourado. O que? — Eu perguntei quando seus olhos dançaram. — Eu pensei que talvez você tivesse ficado excessivamente entusiasmada e mordido o lábio dele. — Mamãe! — Eu gritei, arregalando os olhos. — O que? — ela perguntou, sorrindo largamente. — Somos todas adultas aqui. E, bem, quem iria culpá-la se você tivesse ficado excessivamente entusiasmada com um homem tão bonito como esse? — Ele é realmente gostoso, hein? — Eu perguntei, sorrindo um pouco orgulhosa. — E seu amigo, ele é um jovem tão encantador. Espero que ele também encontre uma boa mulher. — Ele recentemente se mudou de volta para a cidade. Viajou muito por trabalho. Espero que, se ele fincar raízes, possa encontrar alguém. Alguém que poderia tolerar seu ego louco. Eu tinha certeza que ela estava lá em algum lugar. ~ 230 ~


— Você realmente acha que eles viriam para o Dia de Ação de Graças? — ela perguntou, claramente esperançosa. — Eu acho que Ross é um homem de palavra. — E ele se certificaria de que Adler mantivesse a dele também. — E você está feliz? — ela perguntou, parecendo que sua própria felicidade dependesse disso. — Muito, — eu concordei, sentindo o sorriso puxar meus lábios. — Mal posso esperar para fazer alguns gratinados para aqueles meninos! — ela declarou, afofando o cabelo, em seguida, caminhando em direção à porta. — Vamos lá, temos sobremesa esperando! Quando deslizei de volta para a cabine, dei um aperto na coxa de Ross por baixo da mesa, e um sorriso que ele pareceu ser capaz de interpretar. Ele teve a aprovação dela. Eu não acho que percebi até que vi o alívio em seu rosto o quanto ele precisava de sua aprovação, o quanto isso importava para ele. Era tudo tão novo para ele, o relacionamento, a família, a necessidade de se preocupar com algo diferente de seus próprios desejos, carências e opiniões. — Ela ama você, — eu sussurrei baixinho, quando estendi a mão do outro lado dele, para alcançar o creme e o açúcar quando o café chegou. — Adalind, — minha mãe chamou quando nos saímos depois da refeição. — Sim? — Eu estava pensando... talvez seja melhor se eu conseguir um quarto de hotel hoje à noite. O que? — Ela perguntou quando eu, Ross e Adler compartilhamos um olhar e uma risada. — Ross na verdade tem uma residência de cobertura no hotel da cidade. — Realmente! Uau, isso é fascinante. E isso funciona perfeitamente, não é? Talvez eu pudesse vir para o café da manhã antes de pegar a estrada novamente. — Mãe, você acabou de... ~ 231 ~


— Eu só queria conhecer seu homem, querida. Eu preciso voltar para casa para ter certeza que seu pai não queimou tudo. Ou cortou um membro. Novamente. — Novamente? — Ross perguntou, os lábios se contorcendo. — Aquele homem, — minha mãe disse, balançando a cabeça com carinho. — Mas isso funciona perfeitamente, — disse ela, dando-me um olhar astuto que silenciosamente disse algo sobre como eu não poderia ser capaz de me controlar em torno de Ross. — Eu vim com Ross, — disse Adler. — Que tal eu te levar de volta para o hotel no carro de Addy? — ele perguntou, então foi levá-la embora, olhando por cima do ombro para me informar: — Não se preocupe, eu tenho um lugar para ficar esta noite. — Então, — Ross disse, inclinando-se um pouco para mim depois que colocou o braço sobre os meus ombros, me fazendo perceber pela primeira vez o quão bem ele estava suportando tudo pelas aparências, mas definitivamente ainda estava machucado se estivesse disposto a mostrar que precisava de uma ajudinha. — Eu preciso me desculpar. — Pelo quê? — Eu perguntei quando nos aproximamos de seu carro. — Aparentemente, Adler desenterrou meu adversário. Oh bom senhor. Eu podia sentir minhas bochechas queimando quando paramos em frente ao seu carro, ele se afastando para que pudesse olhar para mim. — Talvez esse brinquedo em particular precise encontrar um meio de voltar para minha casa em breve, hein? — Ele perguntou, fazendo meu estômago vibrar. — Eu posso organizar isso, — eu concordei, a ideia de ele usar um brinquedo em mim antes, ou durante o sexo era talvez a mais gostosa ideia que eu já tive passando pela minha cabeça. — O que você está fazendo? — Eu perguntei quando ele caminhou para o lado do passageiro. — Adler e eu viemos juntos no carro porque eu não posso me torcer para dar ré ou verificar os pontos cegos sem praticamente desmaiar. Então você está dirigindo para casa, boneca. — Ah não.

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— Não? — Não. Eu não posso dirigir seu carro. — Por que não? — Porque custa mais do que uma casa modesta! — Eu insisti. — Está no seguro, — ele me informou, abrindo a porta do lado do passageiro e entrando, o debate obviamente acabou. Coração batendo forte, entrei no lado do motorista, sabendo que se ele estava sofrendo, eu tinha que engolir meu medo e fazer o que precisava ser feito. Estendendo a mão, movi o assento para cima e para mais perto, para que pudesse realmente ver sobre o volante. Eu provavelmente passei três minutos tentando ajustar os espelhos para me livrar dos pontos cegos. Eu não parei, de fato, até sentir a mão de Ross bater na minha coxa, dando-lhe um aperto. Era casto, mas ainda sentia um arrepio de desejo por ver sua mão tão grande na minha coxa, a poucos centímetros de onde eu estava lidando com uma necessidade quase latejante por ele. — Porra, querida, não me dê esse olhar, — ronronou Ross, a voz já grossa. — Eu não posso evitar, — eu admiti, sentindo o peso começar a pressionar a parte inferior da minha barriga. — Eu conheço o sentimento, — ele confidenciou também. — Que tal voltarmos para o hotel, baby? Não posso fazer nada sobre isso aqui. Eu tinha o pressentimento de que nada poderia ser feito sobre isso na sua casa tampouco se suas costelas doíam demais para poder dirigir para casa. Mas nós precisávamos chegar lá mesmo assim, então apreciei o sentimento muito decadente que era um empurrão para começar, e fui nervosa, como uma dona de casa com uma van cheia com uma carga preciosa em uma tempestade de neve, por todo o caminho de volta para o hotel. — Você parece que vai vomitar, — Ross provocou quando me juntei a ele do lado de fora do carro. — Eu fiz isso porque você precisava, mas nunca mais. ~ 233 ~


— É só um carro, Addy. — Meu carro é só um carro. Seu carro é praticamente um refúgio cinco estrelas, — respondi, colocando um braço ao redor dele, caminhando em direção à entrada. — Obrigada por jantar com minha mãe. — O que ela disse no banheiro? Esperei até estarmos no elevador, virando para ele com um sorriso. — Ela pensou que eu parti seu lábio, ah, com o entusiasmo, — eu disse a ele, sentindo minha barriga ficar líquida em resposta à sua risada baixa, profunda e retumbante. — Eu nunca vi Adler tão suave quanto estava com ela. Ele sequer cutucou você. — Eu acho que existem, hum, problemas maternos em seu passado? — Eu nem saberia, — admitiu Ross. — Ele não fala sobre o seu passado. Aprendi mais sobre ele hoje à noite do que em anos naquele porão. — Mamãe acha que ele precisa de uma boa mulher para amolecêlo, mostrar-lhe alguma bondade na vida. — Agora que eu sei o que é isso, — ele me disse, apertando um beijo na minha testa enquanto íamos para o quarto, — tenho que dizer que concordo com ela. — Algum dia. — Venha aqui, — Ross exigiu, sentando-se na beira da cama, estendendo um braço. — Ah-han, — eu disse, voltando alguns passos, mesmo que tudo dentro de mim estivesse me implorando para ir até ele. — Não? — ele perguntou, a sobrancelha levantada, mãos indo em direção a sua camisa, lentamente desfazendo os botões. Não havia força na terra que pudesse impedir meus olhos de ver sua pele ficar exposta pouco a pouco. — Ross... — Só estou me preparando para dormir, baby, — ele disse com um sorriso em sua voz enquanto se levantava lentamente, evitando ficar ~ 234 ~


totalmente em linha reta para não machucar suas costelas, lembrandome porque eu precisava manter minha libido sob controle. Ele precisava descansar. Com as roupas postas. E eu precisava de um banho frio. E um cinto de castidade. E um sedativo para me derrubar. — Você está pensando em dormir nesse vestido? — ele perguntou, descartando sua jaqueta e camisa, tirando o relógio, em seguida, deixando a mão descer para tirar o cinto. Ele retirou e parou. — Deixeme ajudá-la com o zíper, — ele ofereceu, vindo na minha direção. — Não, tudo bem. Eu posso... — Encontrar um cabide e abrilo? Minha mãe fechou o zíper e eu imaginei que ela estaria por perto para abrir também. — Você pode me deixar ajudar, — ele ofereceu, uma mão indo para o meu quadril, a outra puxando o zíper quando se inclinou, pressionando um beijo no meu pescoço. — Ross, não podemos, — insisti. — Por que isso? — Ele perguntou, descendo o zíper lentamente, o ar fazendo minha pele arrepiar, e um estremecimento me atravessar. — Suas costelas, — eu lembrei. — Que tal você me deixar me preocupar com meus limites? Você só desfrute, — ele sugeriu, suas mãos deslizando pelas minhas costas para empurrar o vestido para frente pelos meus ombros. Ele deslizou pela minha barriga, quadris e coxas antes de cair no chão, deixando-me lá em nada além de uma tanga de renda preta. Houve um estrondo de aprovação do fundo do seu peito quando suas mãos subiram minha barriga, segurando meus seios, polegares passando por meus mamilos até que eles fossem pontos tensos. Seus quadris avançaram para dentro, e eu podia sentir seu pau duro pressionando minha bunda, prometendo um fim para a pressão insuportável no meu núcleo. Talvez eu pudesse esquecer de me preocupar com ele por alguns minutos. ~ 235 ~


E aproveitar. Desfrutar soava muito bem. Ele me empurrou para frente em direção à cama, movendo-se ao redor do meu corpo. Eu ouvi o sussurrar de suas calças descendo, então senti suas mãos subindo para prender minha calcinha, arrastando-as para baixo das minhas coxas, em seguida, puxando-me para trás em seu colo. — Muitas maneiras de estar dentro de você sem machucar minhas costelas, baby, — ele me disse, estendendo-se para o lado para pegar um preservativo de sua mesa de cabeceira, depois cobrindo-o. Sua mão se moveu entre as minhas coxas, trabalhando meu clitóris até que eu estava me contorcendo contra ele, levantando meus quadris para que ele pudesse posicionar seu pênis para eu deslizar sobre ele. Eu o levei fundo e devagar, apertando-o com força enquanto ele me enchia até o punho. — Apertada pra caralho, — ele rosnou no meu ouvido, beliscando meu lóbulo da orelha até quando coloquei minhas mãos no colchão ao lado de suas coxas, curvando-me na borda para ajudar a me alavancar quando comecei a montá-lo, devagar no início, tentando ser cuidadosa, tentando não empurrá-lo demais. Mas logo, não havia nada que eu pudesse fazer para impedir a necessidade de levá-lo mais forte, mais rápido, dirigindo-me o mais rápido que meu corpo permitisse. — Porra, baby, — ele rosnou, as mãos agarrando meus quadris, me ajudando a fodê-lo ainda mais rápido, sua respiração ficando dura. — Goze, — ele exigiu, uma de suas mãos deslizando para frente para trabalhar o meu clitóris até que o orgasmo rasgasse através de mim, fazendo meu corpo balançar conforme as ondas quebravam através do meu corpo. Eu ainda estava flutuando o final quando senti ele me puxar de volta com força, sibilando meu nome quando gozou. Foi um tempo quase embaraçosamente longo antes que eu pudesse mover os meus membros, levantando-me, depois caindo de volta na cama quando Ross se levantou para ir ao banheiro. Ele voltou quando eu deslizei para baixo dos cobertores do meu ~ 236 ~


lado, de frente para o lado da cama onde ele entrou, me puxando para perto. — Suas costelas estão bem? Ele me deu um aperto. — Elas estão bem, — ele me assegurou. — Eu gosto que você pergunte, — ele admitiu. — Eu poderia me acostumar com alguém se importando. Ah, lá estava aquela dor novamente. Acompanhada de uma sensação que crescia por dentro. Algum dia, espero que fique a parte que crescia mesmo. — Você tem muito tempo para isso, — eu disse a ele, aconchegando-me. — Eu não vou a lugar nenhum.

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Epílogo Duas semanas

— Você gostaria de uma bandeja? — o garoto perguntou a Adler, que olhou para os seis cafés que ele havia pedido. — Ah, não, companheiro, eu sou um maldito polvo, — ele disse secamente, então revirou os olhos quando o garoto realmente não pegou uma bandeja. — Claro que eu quero uma bandeja, — acrescentou ele, exalando forte enquanto olhava para mim. — O quê? Ainda não posso suportar crianças nessa idade. Não tenho nada além de lembranças de choradeiras. Ele estava comprando café para nós, Laz, Pagan e Igor. De alguma forma, o idiota tinha acabado de forçar a entrada em quase todos os aspectos da minha vida. Sim, forçado. Assim como ele forçou sua entrada no meu apartamento e no de Addy, para o jantar com a mãe de Addy, e até em uma luta ocasional no Hex. Pelos velhos tempos, ele me disse, quando perguntei o que o possuía para fazer isso, já que ele efetivamente havia se afastado do mundo das lutas desde que saímos daquele porão. Ele não tinha perdido isso também. Ele não tinha a mesma ânsia que tinha quando garoto, mas ainda sabia como dar um golpe. Ele havia vencido sua primeira luta contra o Brady, depois perdeu o próximo contra o Slate. Mas por alguma razão, estava indo ao encontro com os homens que eu mais confiava. Acho que ele imaginou que ele faria parte, vendo que era uma reunião sobre novas medidas de segurança, e pelo menos três das coisas que eu ia implementar eram ideias que ele tinha me dado. ~ 238 ~


Ele sabia muito sobre sistemas de segurança desde que passou grande parte de sua carreira evitando-os. Para todos os efeitos, ele basicamente havia se mudado para o apartamento de Addy, já que ela passava a maior parte do tempo no meu. E isso simplesmente aconteceu. Nada na minha vida nunca simplesmente acontecia. Sempre dava trabalho. Sempre precisava de esforço. Nunca ia em frente perfeitamente. Até ela. Na verdade, eu me vi usando muito essa expressão. Até ela, eu não sabia o quão legal era adormecer com uma mulher em meus braços. Até ela, eu não sabia o quão melhor o sexo era com alguém com quem você passava algum tempo, cujos ritmos você aprendeu, cujas fantasias você consegue explorar junto. Até ela, eu não sabia como diabos era ter alguém por quem voltar para casa, alguém para contar sobre o meu dia, alguém para me atormentar, ou até mesmo reclamar de mim sobre como ela queria ser acordada quando eu chegava à noite. Eu aprendi que ela gostava de ser acordada com meu pau. E eu com certeza não estava reclamando disso. Eu estava fazendo o que ela disse também. Eu estava me acostumando com ela. E gostei muito mais do que jamais poderia ter imaginado. — Posso ajudar? Era o mesmo garoto que acabara de nos dar o café. As sobrancelhas de Adler franziram quando ele balançou a cabeça para o garoto. — Alguma chance de você estar aparentado com alguém com o sobrenome Cohen? — Ele perguntou, e eu me senti rir. ~ 239 ~


Em menos de um mês, muita coisa mudou. Eu fui de completamente sozinho no mundo, para ter uma mulher para quem voltar para casa à noite, e um amigo que tinha partes do meu passado, e que ia estar por perto no meu futuro. Era surreal se eu pensasse demais nisso. Então eu não pensei. Eu apenas aceitei como veio. Estava funcionando até agora. E foi a melhor decisão que eu já tive na minha vida.

Adalind Sete meses

— Adler, eu amo você e tudo mais, mas cale a boca, — eu exigi em um tom tão doce quanto consegui. Que, para ser honesta, não era tão doce assim. Mas todos nós tínhamos estado confinados em um carro por sete horas e meia. E Adler esteve falando em todos os momentos daquelas horas. Sobre comida. Comida. Gratinado isso, cheesecake aquilo. Na verdade, eu estava quase completamente indiferente à toda a comida de Ação de Graças naquele exato momento. Eu nem sequer pensei que isso fosse possível. Tinha sido irritante depois de uma hora, mas eu originalmente achei fofo. Eu sabia que ele estava animado. ~ 240 ~


Eu sabia que tudo isso era novo para ele. Ele parecia uma criança no Natal. O que me lembrou que, sim, eu provavelmente o veria agindo como uma criança no Natal. Mas eu realmente tentei manter a conversa com ele, explicando quando ele tinha perguntas, encorajando seu entusiasmo. Sete horas e meia, no entanto, era o meu máximo. — Me ama, hein? — Ele perguntou, e eu pude vê-lo pelo espelho que estava olhando, que ele parecia quase surpreso. E ocorreu-me então que talvez, possivelmente, ele nunca tivesse realmente ouvido isso de outra pessoa antes. Meu coração parecia que nunca iria parar de doer por ele. Mesmo que não soubesse toda a história, eu estava juntando tudo. Se ele nunca tinha feito uma refeição caseira e nunca tinha ouvido alguém lhe dizer que o amava, bem, então a infância dele era ainda pior do que eu imaginava. A mãe de Ross era uma viciada em drogas que era governada por seu vício, mas acho que até ele sabia que, quando ela era capaz, ela o amava. Ela simplesmente não o amava mais do que amava a fuga da realidade que as drogas lhe davam. Então, enquanto ele parecia positivamente ferido na primeira vez que disse que o amava, ele não ficou em choque, ele não desacreditou. Na verdade, ele deu uma longa pausa e depois me disse que também me amava. Mas algo sobre como Adler se jogou de volta no assento, em silêncio, olhando pela janela, me fez pensar que ele não apenas não acreditava em mim, mas estava com raiva de mim pelo que pensava ser um comentário irreverente e falso. Como se sentisse o momento, provavelmente porque ele conhecia Adler melhor do que eu, a mão de Ross foi para a minha coxa, dandome um aperto reconfortante. Tranquilizada por ele, me virei tanto quanto meu assento permitia para olhar para ele. — Adler? ~ 241 ~


— Sim? — ele perguntou, com um tom um pouco morto. — Olhe para mim, — eu exigi, esperando até que ele fizesse isso, seus olhos cinzentos mais cautelosos do que os tinha visto há muito tempo. — Eu não jogo palavras assim por aí, — eu informei a ele. — Eu disse isso para exatamente cinco pessoas: meus pais, minha avó, Ross e você. E eu quis dizer isso dessa vez. — É amável, duquesa, mas você não me conhece. — Claro que conheço, — retruquei. — Eu posso não saber todos os detalhes do seu passado, embora ficaria feliz em saber sobre isso se você quiser compartilhar. Mas conheço você o bastante para poder dizer que eu te amo. Mesmo que você seja um completo e absoluto pé no saco. — Hey, olhe para isso, — ele disse, me dando um sorriso estranho, — você me conhece. Eu sabia que ele ainda não acreditava em mim, que ainda tinha um longo caminho a percorrer até achar que era digno, que qualquer um poderia amar alguém com um passado como o dele. Eu pensei que talvez ver Ross e eu juntos ajudasse, faria com que ele visse que existem mulheres por aí que poderiam aceitar você por tudo que você é, que não achavam que a escuridão o tornasse indigno de amor. Na verdade, exatamente o oposto. Eu senti que talvez amasse mais Ross porque ele tinha muita escuridão, porque ele nunca havia conhecido a luz, a suavidade e o amor. E, pelo menos para mim, parecia que por tudo isso, ele me amava mais profundamente também. Ele nunca tinha pensado que um relacionamento estava no seu destino, que ele podia ter alguém para quem voltar, alguém para se preocupar com a felicidade dele tanto quanto com a sua própria. Então, quando digo que Ross não dava chance, eu quis dizer isso. Todos os dias, sabia que ele me queria por perto. Ele sempre me fez uma prioridade. Ele nunca fez parecer que minha presença era um incômodo, ou que mantinha-o longe de algo que ele queria estar fazendo. Inferno, ele quase nunca recebia mais telefonemas em casa. E antes de eu chegar, o trabalho tinha sido seu mundo. Eu importava para ele. ~ 242 ~


Ele sempre deixou claro o quanto. Eu tinha a sensação de que, algum dia, Adler encontraria uma mulher que iria burlar sua cautela, e mostraria a ele que ela poderia aguentar toda a escuridão, que poderia jogar uma luz nela. Então passaria o resto de sua vida mostrando a ela o quanto isso significava para ele. — Vai ter gemada? — ele perguntou, claramente querendo levar a conversa para algo mais confortável. — Ah, não. Isso é no Natal, — eu disse a ele, dando-lhe um sorriso quando ele pareceu absolutamente arrasado. — Eu vou me certificar que ela faça isso para você no Natal, — eu assegurei a ele, deixando claro que ele era bem-vindo para aquele feriado também. — Mas hoje, acho que você pode esperar por um pouco de cidra.

Um ano

Eu precisei ter quatro encontros fodidos com os donos e gerentes do hotel antes que pudesse convencê-los a me deixar fazer isso. No caso de não estar claro, ‘convencer’ era apenas outra maneira de dizer ‘subornar ostensivamente’. Foi um autêntico roubo o que foi preciso para levá-los a concordar. Especialmente considerando que eu já pagava uma fortuna pela cobertura. As regras são muito claras, Sr. Ward. Às vezes, o que eu mais gostava em ser financeiramente estável, era arrancar aquela porra presunçosa dos rostos dos imbecis condescendentes. Todos poderiam ser comprados. Era só uma questão de quanto. ~ 243 ~


Mas o que quer que fosse, eu sabia desde o princípio que iria pagá-lo. Veja, Adalind não era como muitas mulheres que eu conhecia. Ela não queria flores. Ela com certeza não queria joias. Ela não queria nem que eu gastasse dinheiro com ela. Ela estava feliz em me deixar satisfazê-la com boa comida e as férias ocasionais quando eu poderia me afastar por alguns dias seguidos, mas foi aí que ela pôs um limite. Aprendi isso quando, no Natal, achei que ela gostaria de um carro novo. Que ela prontamente insistiu que eu devolvesse. Ela não foi criada para querer toda essa porcaria materialista. Então, em vez disso, mimei-a com lealdade, com o meu tempo, com a minha atenção. Não era exatamente como se eu tivesse escolha. Quando ela estava por perto, era tudo que eu queria focar. Eu tinha certeza de que não notava outra mulher em todo o tempo que estivemos juntos. Para mim, havia simplesmente ela. Ninguém mais chegaria perto, então não havia razão para vê-las. Mas hoje era o aniversário de um ano da acontecimentos que nos levaram a nos encontrar.

noite

dos

Talvez a maioria das pessoas celebrasse a noite em que se beijaram pela primeira vez, a primeira vez que fizeram sexo, a primeira vez que disseram eu te amo. Mas para mim, aquela noite, a noite em que meus faróis iluminaram um pé, aquela foi a noite em que toda a porra da minha vida mudou. Havia escuridão misturada com a luz? Sim. Mas isso era a vida. Essa era, especialmente, a minha vida. Aquela noite foi a primeira vez que vi um fecho de luz. Precisava ser comemorado. — O quê? Não poderia gastar dinheiro em um daqueles de grife? — Adler perguntou quando entrei na cobertura. ~ 244 ~


Não adiantava ficar surpreso por ele estar por perto. Eu juro que na maioria das vezes quando eu chegava lá, ele estava saindo, requisitando serviço de quarto, assistindo TV, tomando um maldito banho. Olhei para baixo na caixa quando a colocava na mesa de café, inspecionando o cachorro dentro, guinchando, rabo balançando, orelhas caídas, multicolorido. — Este parece um dos que ela tem como chaveiro, — eu expliquei. — É um bom presente, — ele concordou, chegando perto da caixa para esfregar as orelhas do cachorrinho Bassett Hound pelo qual eu paguei uma pequena fortuna. — Eu a levei para o café na semana passada e ela guinchou toda vez que passava por um cachorro, perguntando se ela podia acariciar as malditas coisas. Ela realmente fez isso. Ela guinchou. Foi por isso que eu sabia que não importava quantos aros tivesse que atravessar, valeria a pena para vê-la finalmente conseguir o filhote de cachorro que ela sempre quis, mas nunca foi permitido ter, em nenhum dos lugares em que ela viveu. — Ela vai estar em casa em vinte minutos, — eu disse um pouco incisivamente. Eu estava feliz por ter Adler por perto, mas uma comemoração de aniversário não era uma dessas situações. — Sim, sim, sim, — ele disse, dando ao cachorro mais uma coçada antes de se levantar. — Você precisa de mim fora, caso ela queira agradecer-lhe nua, — declarou ele, indo em direção à porta. Onde ele fez uma pausa, então voltou, um olhar estranho em seus olhos que eu não reconheci. — Você é um sujeito de sorte, Ward. Nós todos saímos daquele porão. Mas eu acho que você é o único que está livre dele. Com isso, ele se foi. E eu só tive dez minutos para pensar nisso antes de ouvir o barulho do elevador e o tilintar das chaves dela enquanto as colocava na bolsa. Como o cachorro choramingava na caixa, não havia como mantê~ 245 ~


lo em segredo até que ela se aproximasse. Peguei-o, aproximei-me alguns passos da porta e esperei. — Oh, — ela disse, chocada, possivelmente não me esperando. — Você está... oh meu Deus! Lá estava. O guincho. Ela correu em minha direção, estendendo a mão para emoldurar sua cara, murmurando para ele sobre como ele era fofo, o quanto suas orelhas eram bonitas, que grandes olhos comoventes ele tinha, o quanto ela o amou. Sua cabeça levantou, os olhos brilhando. — Feliz aniversário, — eu disse a ela, sentindo a sensação se espalhando pelo meu peito, não menos forte do que foi a primeira vez. Amor. Tanto que eu juro que senti como se meu peito fosse explodir. — Você se lembrou, — ela disse, inclinando-se, descansando a cabeça no meu ombro, enquanto continuava acariciando a cabeça do filhote. — Claro que sim. — Eles não são permitidos aqui, — ela insistiu, um nervosismo em seu tom, como se ela não pudesse suportar que ela tivesse que desistir dele. — Tudo é permitido aqui se você for convincente o suficiente. — Ela se afastou ante isso, os olhos dançando, os lábios se contorcendo. — Você os subornou, não é? Eu não tinha certeza sobre o tom dela, então comecei com cuidado, — Eu sei que você não gosta quando gasto muito dinheiro em... — Seja o que for, — ela me cortou, sorrindo para mim, — valeu a pena cada centavo. Com certeza era se ela estava me dando aquele olhar. — Então esse é o jeito de contornar isso, hein? Eu só posso gastar ~ 246 ~


dinheiro com você se for na forma de um animal de quatro patas, coberto de pele ? — Isso soa certo, — ela concordou, sorrindo. — Acho que vou precisar comprar uma porra de fazenda.

Adalind Dois anos

Nós nunca discutimos isso. Eu acho que nós estávamos muito envolvidos em nós mesmos, em nosso próprio pequeno pedaço do céu, em nossa pequena família que construímos com meus pais, Adler, e o orelhudo, preguiçoso, adorável e uivante Neville. Não havia pressa. Eu era bem mais jovem que Ross. Eu tinha tempo. Se eu quisesse ir por esse caminho. E, francamente, eu estava feliz de qualquer maneira. Estava completamente satisfeita com o que eu já tinha. Mas às vezes a vida tinha outros planos para você. Eu estava feliz em aceitar isso numa boa, considere isso apenas mais uma aventura para enfrentar. Eu só não tinha certeza se Ross veria desse jeito. Quero dizer, com sua infância, eu não poderia culpá-lo se ele não quisesse ir lá, ser um pai, ter que reviver seu próprio trauma, tentar resolver os problemas para que ele não criasse um ciclo. Embora, se sua mente estivesse indo para lá, eu realmente precisaria conversar com ele. ~ 247 ~


Porque, francamente, não importava o que aconteceu com ele, isso o transformara em um homem que se importava e amava mais profundamente do que qualquer outro que eu já conheci. Não só eu. Mas ele também amava Adler. Meus pais. Ele não era nada parecido com sua mãe. Ele não era a escuridão como costumava se ver. Ele tinha tanto, muito mais para dar. Eu estava rezando para que ele visse dessa maneira. — Hey Adalind, — Igor me cumprimentou, andando por Hex em um terno que eu ainda não estava acostumada a vê-lo. Mas ele era um homem de negócios agora. Seu restaurante abriu há apenas duas semanas. Eu consegui uma mesa, como prometido. Em seguida, tive cerca de uma dúzia de orgasmos culinários ao longo da refeição. Ele parecia bonito em um terno. De alguma forma, ele parecia ainda maior, se isso fosse possível. — Ele está com alguém? — Eu perguntei, sentindo minha barriga tremer sinistramente, me fazendo feliz por não ter comido nada naquela manhã. — Não, acabamos de terminar. Você parece muito legal hoje, — ele me disse quando passou, sobrancelhas franzidas, como se ele não pudesse descobrir o que estava diferente. Deus... eu fazia aquela coisa brilhante que eles sempre falam? Eu esperava que não. Eu não queria que meu brilho entregassem tudo antes que meus lábios pudessem. Eu estava praticando o que dizer a manhã toda desde que fiz o terceiro teste, imaginando que nem todos os três poderiam estar ~ 248 ~


errados, e que era hora de informá-lo. — Sim? — Ele perguntou, ouvindo passos de onde ele estava, curvado sobre a mesa olhando para alguma coisa, claramente não me esperando. E por que ele estaria? Eu deveria estar no trabalho. E eu raramente iria a Hex, a menos que quisesse ver uma briga. — Ei, — eu disse, arrastando os pés um pouco na porta, observando a cabeça dele se erguer, olhos passando por mim como se fosse a primeira vez. — Addy? — Ele perguntou, as sobrancelhas franzindo, rapidamente empurrando sua papelada para o lado, e movendo a cadeira para trás, me convidando. — O que você está fazendo aqui? Tem alguma coisa errada? — Ah... não tenho certeza. — Você não tem certeza? — Ele perguntou, ficando mais tenso quando andei em sua direção. Suas mãos se moveram para os meus quadris, me empurrando para trás, então sentei na mesa e ele podia me ver. — O que está acontecendo? — ele perguntou, o tom sério. Ross em modo viril arruma-tudo. Eu geralmente adorava o modo viril arrumatudo. Era quente. Isso geralmente leva a um sexo muito rude e muito quente. Mas agora, não tinha certeza se essa era a postura certa para ele estar. — Eu preciso te dizer uma coisa... — Eu hesitei, respirando fundo. — Estou ouvindo, — ele disse quando não continuei. Ross, bem, ele era um homem que gostava de ter as coisas diretas, sem confusão, sem perseguição. Então foi isso que eu dei a ele. — Estou grávida. A pausa após esse anúncio pareceu o mais longo quinze segundos da minha vida. Eu senti que suas palavras não estavam apenas em pausa, mas o mundo inteiro também. ~ 249 ~


Meu mundo inteiro, pelo menos. Sua cadeira deslizou para frente, suas mãos indo aos meus joelhos e me dando um pequeno aperto. — Você pode imaginar Adler com uma criança? — Ele perguntou, fazendo meu coração finalmente começar a bater novamente. Um grande sorriso puxou meus lábios na própria ideia. — Não. De jeito nenhum. Ele se aproximou mais ainda, estendendo a mão para me arrastar para seu colo. — Isto é o que você tinha a me dizer, embaralhando seus pés com nervosismo? — Ele perguntou, erguendo a mão para enquadrar meu queixo. — Eu só... nós nunca conversamos sobre crianças, — eu disse a ele. — Nem mesmo como conceito, muito menos uma possibilidade para nós. — Para ser honesto, não era algo que eu realmente pensasse. Eu tinha você. Nunca pensei que conseguiria isso. Parecia egoísta querer algo mais. — Mas agora que você sabe que vai ser mais? — Eu pressionei, não querendo varrer debaixo do tapete, querendo arrastá-lo para fora, e ver o que estava lá. Cada pedaço disso. Seu ombro encolheu ligeiramente. — Você vai ser uma mãe incrível, Addy. Você vem de uma longa linha delas. Foi um elogio, mas eu tinha certeza de que havia significado entre essas palavras. Você vem de uma longa linha delas. Mas eu não venho de uma longa linhagem de bons pais. Na verdade, ele nem conhecia o seu, imaginando que era provavelmente um John, e não havia como saber mais. Não que ele quisesse, ele havia me dito, já que o tipo de homem que iria para uma prostituta não era exatamente o tipo de homem com quem queria alguma coisa. E os únicos homens que ele conhecia em seus anos de formação eram canalhas, usuários e agressores. Claro que ele não tinha certeza se saberia o que estava fazendo. ~ 250 ~


— Ross, você vai ser um pai incrível também, — eu disse a ele, envolvendo meus braços em volta da parte de trás do seu pescoço. — Sei que você não tem certeza sobre isso, mas eu tenho. Este bebê vai ter tanta sorte de ter você em sua vida. Ele se moveu para frente, enterrando o rosto no meu pescoço, respirando fundo. — Veremos.

Três anos

— Ela só deixou isso aqui com você? — Adler perguntou, inclinando-se sobre o berço, olhando para o bebê como se ele pudesse saltar e tentar comer seu rosto. Quando eu pensei em vê-lo com uma criança, no meu escritório naquele dia, quando Addy me disse que estava grávida, sim, a coisa que eu imaginava não era nem metade engraçada quanto a realidade. Que porra? Ele perguntou quando lhe entreguei pela primeira vez o burrito empacotado, que era nosso filho, no hospital alguns meses antes. Isso está espumando pela sua boca ou algo assim. Ele o empurrou de volta para mim. Addy quase morreu de rir. Então o xingou de maneiras muito interessantes, especialmente por sua habitual falta de palavrões, por fazê-la rir, pois fez sua barriga doer. — Bem, eu sou o pai, — eu disse a Adler com um sorriso. — E ele é um rapaz que tem um nome. Você pode parar de chamá-lo de 'isso', — acrescentei com um sorriso. — Sim, sim, sim, seu pequeno monstro, — ele disse, em vez disso, quando Jax abriu os olhos, que eram como os da mãe, e olhou diretamente para seu padrinho. — Algum dia, teremos outra coisa em comum além de gostar de um bom par de tetas. ~ 251 ~


— Bela linguagem, — eu disse, balançando a cabeça. — O quê? Não é como se ele entendesse alguma coisa ainda. Quando ele tiver cinco anos e começa a jogar 'merda' e 'foda' e 'boceta', então você pode gritar comigo. — Ele se abaixou, encontrou a chupeta e a pressionou na boca de Jax, mesmo que ele não estivesse chorando. — O que? — Ele perguntou pela minha sobrancelha levantada. — Medida preventiva, — ele me disse, encolhendo os ombros. Ele ainda estava apavorado com a ideia de choramingos. Ele olhou de volta para Jax, respirando fundo, depois se virando para mim. — Você é um sortudo, cara, — ele me disse, apertando a mão no meu ombro por um segundo, depois se afastando. Eu era sortudo. Ninguém sabia disso melhor que eu. Algum dia, ele seria um cara de sorte também. Ele encontraria sua própria luz na escuridão. Quanto a mim, sim, eu tinha certeza que o mundo não era nada mais que brilho agora. Tudo começou com Adalind. Sua paciência, sua compreensão, sua vontade não só de aceitar, mas de amar todas as partes sombrias de mim. Colocou rachaduras nas minhas paredes, permitindo que a luz se infiltrasse. Todos os dias com ela simplesmente traziam mais e mais rachaduras, mais e mais luz. E então havia Jax. Todos os dois quilos e setecentos gramas de quando ele nasceu, pequeno, gordo, mole, molhado, completamente estranho para mim. Mas no segundo em que Addy o colocou em meus braços, foi como se um trator destruísse o que restava de minhas paredes, enviando-as em ruínas, lançando luz em todos os cantos escuros restantes, até que simplesmente não havia mais lugar para se esconder mais. Eu sabia então que não haveria ciclos, nem histórico de repetição. ~ 252 ~


Eu não era meu pai sem nome. Addy não era nada como minha mãe problemática. E Jax nunca conheceria um pingo da dificuldade em que eu tinha sido criado. Faça chuva ou faça sol. — O que Adler estava murmurando sobre tetas e medidas preventivas? — Addy perguntou, chegando ao meu lado, envolvendo seus braços em volta de mim enquanto meu braço a puxava para perto. — Ele diz que a única coisa que ele e Jax têm em comum agora é um amor por tetas, e que devemos manter a chupeta na boca apenas por medidas preventivas, — eu disse a ela quando Jax cuspiu e nos deu um sorriso torto. — Temos de fazê-lo ficar de babá em algum momento, depois sair para o saguão, observando-o na câmera de segurança, — ela me disse, e eu gostei de seu pequeno plano desonesto. — Você pode imaginar a merda que ele iria inventar quando acha que ninguém pode ouvi-lo? — Bem, nós temos um aniversário chegando em dois dias, — eu a lembrei, inclinando-me para beijar sua têmpora. — Estou recebendo meu presente tradicional? — ela perguntou e, como se fosse uma sugestão, Neville e Cedric entraram na sala para ver o que estávamos fazendo, Neville fazendo isso no ritmo glacial pelo qual sua raça era conhecida, Cedric invadindo, a coleira tilintando como um típico terrier agita. — Você quer um milhão de cachorros fodidos, você pode tê-los, — eu disse a ela, dando-lhe um aperto. Eu não contei a ela ainda sobre a casa. Com quatro quartos. E mais de vinte mil metros quadrados. Achei que seria uma boa surpresa para nosso aniversário. Você sabe, junto com o filhote que está no apartamento de Adler só esperando para voltar para casa. Luz. Tanta luz. E nada mais do que olhar para frente. ~ 253 ~


Enfim, finalmente livre. XX

Fim!

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Grudge Match - Jessica Gadziala  

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