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Nรณs amamos com um amor, que era mais que amor. - Edgar Allen Poe


Eu queria esquecê-lo tantas vezes. Apagar as memórias que compartilhamos e fingir que ele não existia. Isso teria facilitado sua ausência. Lucas Rivers partiu meu coração mais de uma vez. No meu mundo ele era o meu cara, aquele com quem eu envelheceria e iria rir. Mas as coisas não são tão simples e o tempo muda tudo. Aquela garota ingênua, com sonhos de felizes para sempre, se foi. Eu não precisava de um homem para me completar. Eu era o suficiente - não, eu era mais que suficiente. Eu era forte e determinada. Eu era Madelyn Emery e nunca mais um garoto iria partir meu coração. Mas no momento em que Lucas voltou depois de quatro anos, agindo como se pudéssemos continuar de onde paramos, aquela força dentro de mim mudou. Quanto mais eu tentava ignorar seus esforços, mais ele lutava. Como uma simples palavra sussurrada por um homem significa tanto?


MADELYN Eu me lembro de todas as vezes que meu coração foi quebrado durante a minha adolescência, como se tivesse acontecido apenas ontem. Cada vez, foi nas mãos de Lucas Austin Rivers. O garoto com quem passei a maior parte do tempo enquanto crescíamos juntos, o menino que sempre fora meu melhor amigo e o único menino que eu gostaria que um dia fosse mais. O garoto de cabelos castanhos, com o sorriso mais doce e aqueles olhos grandes e verdes “Eu posso conseguir qualquer coisa que eu quero”, tinha sido minha primeira paixão. Ele também foi o primeiro e único garoto que permiti me sentir vulnerável. O único que já me deu aquela dor profunda no meu peito que me fez sentir como se eu mal pudesse respirar. Eu sempre senti um puxão para ele em sua presença. A princípio, achei que estava relacionado ao fato de que ele e eu fomos criados lado a lado, o que tornava inevitável essa conexão. O fato de nossas famílias terem uma longa amizade antes de nossa existência se somou a esse vínculo. Quando nossos pais se referiam a nós, era sempre como um par, como se Madelyn e Lucas fosse um cenário que nunca poderia ser separado. Mas nossa conexão era muito mais do que duas crianças sendo criadas juntas pelo menos para mim. Nossas propriedades eram paralelas umas às outras, separadas apenas por uma longa cerca artificial. Às vezes, a cerca servia como porta de entrada para alguma terra distante, durante as aventuras de faz de conta que


procuramos ao longo de toda a nossa infância. Às vezes servia como um escudo durante nossas lutas na água, mas nunca nos separou. Nós nos encontrávamos lá para muitas conversas de madrugada, cheias de risadas malucas, e era um lugar tranquilo onde conversávamos sobre nossos problemas e encontrávamos uma solução para eles juntos. Também passamos muitos verões brincando nos campos, perseguindo as galinhas, assediando o gado e indo para as montanhas depois de uma longa chuva. Ele era meu melhor amigo e a parte mais brilhante dos meus dias. Quanto mais tempo eu passei na presença de Lucas, mais meus sentimentos por ele cresceram além da simples amizade. Eu era jovem, eu sei, mas isso não mudou o fato de que eu senti que Lucas estava na lua. Suas risadas e sua atitude despreocupada sempre me fizeram sentir quente e confusa por dentro. Ele estava em casa para mim, aquele lugar confortável onde, não importa o que, eu sempre me senti segura. Toda manhã, quando eu acordava, tudo que eu queria era compartilhar o dia com ele. Nem importava que ele me tratasse como um dos caras. Eu estava feliz por fazer parte do mundo dele. Mas com o tempo, as coisas mudaram entre nós. Nós também mudamos. Nossos interesses e a trilha acadêmica em que estávamos, nos obrigaram a crescer ainda mais a cada ano. Nossos sonhos eram apenas diferentes. Nos meus sempre fomos mais do que apenas melhores amigos, mas para ele eu sempre seria a menina desajeitada com sardas e rabo de cavalo loiro.


1 MADELYN "Eu vou me casar com você um dia, Lucas Rivers", eu disse enquanto eu saltava ao longo da longa estrada de terra que ligava as antigas casas de fazenda que vivemos em nossas vidas inteiras. O sol estava escaldante e o ar ao nosso redor estava seco, como sempre naquela época do ano no Texas. Acabávamos de nadar no lago escondido nas pradarias da terra do meu pai, a cerca de um quilômetro de distância, o que fazíamos frequentemente todos os verões. Todas as crianças com as quais crescemos se encontravam lá e usariam o velho pneu que meu pai construiu para nos lançar sobre a água antes de mergulhar para se refrescar do sol da tarde. Mas hoje só Lucas e eu estávamos lá. Aqueles tempos eram os meus favoritos, porque eu não tinha que compartilhar sua atenção com mais ninguém. "Eu vou arrumar seu almoço, te beijar antes de sair para o trabalho, e estar esperando por você quando você voltar para casa", eu gritei por cima do meu ombro. Minha toalha foi jogada sobre o meu ombro, e os cachos úmidos do meu cabelo dourado pareciam frios contra meus ombros e costas. Atrás de mim, Lucas resmungou algo que não consegui entender. "Nós vamos ter café da manhã e abraços gostosos tarde da noite no sofá, assim como a minha mãe e papai", acrescentei quando me virei e caminhei para trás, olhando para ele com um grande sorriso. “Você vai me chamar de


querida e eu vou te chamar de bonito. Será como um sonho tornado realidade, Luke. Eu notei o olhar em seu rosto então. Seu nariz estava enrugado e seus olhos apertaram como se ele estivesse confuso. "Madelyn", ele gemeu quando ele balançou a cabeça, "eu não posso casar com você, e eu com certeza não posso te beijar". "E porque não?" Eu disse quando parei, meu estômago se enrolando em uma pequena bola apertada. Cruzando meus braços sobre o peito, olhei para o garoto parado na minha frente. "Porque você é minha melhor amiga", disse ele, parando a poucos metros de mim. “Melhores amigos não se casam. Eles saem, pescam e andam de quatro rodas; eles com certeza não se abraçam no sofá. "E quem diz isso?" Eu rebatei. "Todo mundo", afirmou com um encolher de ombros, como se essa fosse toda a explicação que eu precisava. Eu continuei olhando, e ele engoliu em seco. “Além disso, somos jovens demais para pensar em todas essas coisas. Eu tenho apenas dez anos Eu posso nunca me casar. Tenho planos para mim e eles não incluem nenhuma esposa. Olhando para trás agora, vejo o quão bobo era ficar ofendida com um menino de dez anos pensando que o casamento era horrível. Mas para uma menina de nove anos que achava que estava apaixonada por aquele menino de dez anos, aquelas palavras doíam. Eu tinha um caderninho escondido na minha penteadeira onde eu tinha escrito o que planejava fazer na vida. E todos esses planos giravam em torno de compartilhar minha vida e meus sonhos com Luke.


Essa foi a primeira vez em uma longa série de vezes que Lucas Rivers partiu meu coração. Durante alguns dias depois daquela conversa, evitei o menino que, aos meus olhos, quebrou minha alma inocente. Mas como a maioria das garotinhas nessa idade, eu rapidamente esqueci meu desgosto. No momento em que Lucas apareceu naquele fim de semana com um saco de pipoca de caramelo e dois refrigerantes de uva, enquanto batia os olhos grandes para mim, minha tristeza foi esquecida há muito tempo. Naquele verão, meu pai e o pai de Luke, Lewis Rivers, nos ajudaram a construir um forte escondido no maior carvalho da propriedade de meu pai, a apenas algumas centenas de metros da lagoa. Era grande o suficiente para nós quatro, mas Lucas e eu a reivindicamos como nossa. Nós nos encontrávamos lá todos os dias, cada um trazendo um saco de guloseimas embalada por nossas mães. Nós rimos juntos quando compartilhamos nossa comida antes de nos refrescarmos na lagoa, enquanto o sol alcançava seu ponto mais alto e a umidade pairava no ar. Lucas não mencionou o que eu disse sobre casar com ele, e eu escolhi fazer o mesmo. Embora eu ainda fechasse meus olhos à noite e deixasse minha imaginação correr solta com visões dele sendo meu.


2 Eu queria tanto o Lucas, que ele consumia todos os meus pensamentos e movimentos enquanto eu crescia. Durante todo o ensino médio eu era apenas um dos caras. Eu joguei futebol nos campos com os meninos e não me importei se fui abordada. Na verdade, eu geralmente era aquela que pulava de costas. Eu era uma coisa pequena, mas isso não me impediu. Eu não pude deixar. Eu me recusei a ser uma garota feminina, então Luke continuaria me trazendo em suas reuniões de futebol e excursões de bicicleta. Eu não deixei que as contusões que eu ganhei ou a lama no meu cabelo me impedissem de voltar dia após dia para fazer tudo de novo. Eu escondi minhas lágrimas, cerrei minhas pequenas mãos pela dor e empurrei para frente, deixando minha raiva escondida, alimentar minha ânsia de fazer parte da gangue. Mas uma vez que nos mudamos para o ensino médio, eu simplesmente não conseguia continuar. Eu mudei o jeito que eu me vestia e usava meu cabelo, e me tornei mais interessada em parecer bem, do que ter certeza de que tinha manchas de grama no meu jeans de um dia no campo. Lucas também mudou. Ele não mais me pediu para ir junto e apenas sorriu ou acenou quando ele passou por mim nos corredores. O interesse que ele mostrou em outras garotas também não me escapou. Ele olhou para elas do jeito que eu sempre esperei que ele olhasse para mim - aquele olhar intrigado que um garoto dá a uma garota quando ele acha que ela está


bonita. Cada vez que eu vi, aquela dor de saudade retornou como uma vingança. As vezes que Lucas e eu saíamos, ficava cada vez menor, e geralmente só quando nossas famílias se reuniam. Agora, quando íamos nadar no lago, era mais um evento de grupo, principalmente com as garotas bajulando os garotos. Eu sempre saí me sentindo ainda mais triste do que quando cheguei. Não sei por que escolhi me torturar. Talvez eu esperasse que um dia ele me desse aquele sorriso dele. Eu pedi tanto aquele sorriso. Enquanto o ensino médio continuava, eu assisti aquele doce garoto se tornar alguém que eu não reconhecia mais. A popularidade de ser o zagueiro estrela de uma escola de cidade pequena subiu sua cabeça. Pela primeira vez em muito tempo, nossa escola estava invicta e ele era a chave para esse sucesso. Com essa conquista, vieram elogios de professores e alunos, sem mencionar muitas garotas disputando sua atenção, e aquele garoto inocente com um coração de ouro, se tornou arrogante e egocêntrico, pensando que todos deviam algo a ele. Ele se alimentava da capacidade de conseguir o que quisesse, sempre que quisesse. Eu só descobri que lhe foi oferecido uma bolsa integral para jogar futebol para a Universidade do Alabama, porque seu pai ligou para o meu pai para lhe dizer. Eu estava realmente feliz por Lucas e seu sucesso, mas fiquei arrasada por ele não ter corrido para a minha casa para compartilhar sua felicidade. A ideia de que duas crianças que tinham sido inseparáveis por tanto tempo se separaram tão facilmente era devastadora. No dia seguinte na escola, sua bolsa de estudos era tudo o que qualquer um poderia falar enquanto caminhava pelos corredores, cercados por seu grande grupo de amigos. Quando ele me viu, tudo o que ele me ofereceu foi um sorriso seguido por uma piscadela quando ele passou.


Eu fui estúpida o suficiente para esperar que um dia ele olhasse para mim de maneira diferente, que talvez ele visse que eu não era mais uma garotinha, mas uma mulher. Mas a cada dia eu ficava à margem, esperando apenas um olhar, ou uma palavra que me deixava voltar à sua vida, apenas para ficar desapontada. Ainda me lembro do dia em que fiquei do lado de fora do ginásio com Melinda, tentando centralizar a faixa para o baile de formatura na porta dupla. Meu coração disparou quando olhei para o tema escrito em letras grandes e fortes, sentindo-me confiante pela primeira vez em muito tempo. A partir deste momento… Em minha mente, o baile de formatura não seria nada além de glamour e glitter como um milhão de luzes bruxuleantes; quase mágico. Este seria o ponto onde eu finalmente diria a Lucas que eu não tinha sido apenas uma menininha vivendo em um mundo de sonhos ,quando eu disse a ele que me casaria com ele todos aqueles anos atrás. Porque os sentimentos que senti eram ainda mais fortes agora. Ele era o garoto que segurava meu coração, e mesmo que ele não pedisse, eu o dei livremente. Eu ia dar uma chance e pedir a Lucas Rivers para me levar ao nosso baile de formatura, e rezar para o inferno que ele me visse sob uma nova luz. Eu sorri para a bandeira, me sentindo esperançosa e motivada para mover minha vida em uma direção totalmente diferente. Para deixar de ser a garota que deixa as coisas que ela quer, partirem sem uma luta. Sua risada profunda veio de trás de mim e eu fechei meus olhos. Sorri ainda mais quando o calor encheu meu estômago, relembrando todas as vezes que rir fazia até o pior dia parecer melhor.


Depois de respirar fundo, desci a escada e me virei para encará-lo, apenas para sentir como se tivesse sido chutada no estômago por uma mula. Luke estava a apenas três metros de distância, inclinando-se para a frente com a mão pressionada contra a parede, sorrindo enquanto olhava nos olhos de Rose Greenwood, que olhava para ele com um olhar sonhador. Eu permaneci lá como um cervo preso nos faróis, quando meu coração se partiu mais uma vez. "Sim, eu vou ao baile com você", ela disse muito mais alto do que eu achava necessário quando ela subiu na ponta dos pés e colocou os braços ao redor do pescoço de Luke. Como se alguém estivesse me forçando a assistir, eu olhei para eles enquanto a queimadura profunda no meu estômago subia pela minha garganta, fazendo-me sentir como se eu estivesse pegando fogo por dentro. Eu não fui tola; Eu sabia que Luke provavelmente tinha feito uma centena de coisas diferentes nos últimos anos com mais de uma garota, mas assistir a garota mais gata da escola beijá-lo me destruiu. Decidi então deixar a esperança de que Lucas e eu seríamos mais do que duas pessoas que compartilhavam muitas memórias de infância; duas pessoas que deixaram o mundo dividi-las, antes de uma delas se tornar um jogador de futebol americano em uma faculdade incrível, e a outra permanecer uma garota de cidade pequena, vivendo numa cidade pequena.


3 LUCAS "Lar doce lar, irmão", Liam, meu irmão mais velho, disse do banco do motorista. Eu não respondi enquanto olhava para a terra familiar enquanto passávamos por ela. Eu não tinha visitado a casa há algum tempo, e sabia que era errado da minha parte ficar longe, mas eu tive um gostinho de uma nova vida e cresci egoísta. Muito bom o que isso me fez agora. Eu sabia que estava acabado no momento em que recebi a pancada de Dion Harris, o linebacker da LSU que era todo músculo. A dor na minha perna esquerda foi pior do que qualquer coisa que eu já senti. Um ACL rasgado e uma fratura na tíbia significavam que meus sonhos de ser um jogador de futebol profissional acabaram. Aquele sonho quebrado, junto com duas cirurgias e meses de fisioterapia agonizante eram tudo que eu tinha pra mostrar agora depois de todos aqueles anos de trabalho duro e dedicação. Sim, eu poderia jogar novamente um dia, mas nunca com a capacidade que eu tinha antes, e os batedores sabiam disso. Terminar o último período do meu último ano foi difícil. Especialmente quando fui forçado a ficar de lado, enquanto Paxton Miles conduzia minha equipe pelo campo em direção a uma vitória atrás da outra. Eu estava orgulhoso da minha equipe, é claro, mas eu deveria ter sido o líder deles, e


não parabenizá-los enquanto eu observava meus sonhos de ser profissional desvanecer a cada toque. Eu estava agradecido que Liam se ofereceu para voar para o Alabama e dirigir minha caminhonete cheia de todos os meus pertences de volta para o Texas. Minha perna ainda me dava problemas, e eu não tinha certeza se conseguiria ir tão longe. Agora, aqui estava eu, no banco do passageiro do minha caminhonete, descendo a US-81 em direção a Alvord, no Texas. Cada milha que passamos só me aproximou muito mais da minha nova realidade. Quando saí de casa há mais de quatro anos, achei que nunca mais voltaria, mas agora estava a poucos minutos da antiga casa de fazenda em que cresci; um lugar que realizou tantas memórias. Os pensamentos das pessoas e lugares que deixei para trás estavam agora voltando. Liam e eu éramos opostos polares. Ele encontrou a garota com quem ele queria se casar quando ele tinha dezesseis anos. Eles tiveram seu primeiro filho três anos depois e viveram a poucos minutos dos meus pais. Ele era um banqueiro de investimentos agora, sua esposa Sierra, ficava em casa com seu filhinho e sua filhinha, e eles não poderiam estar mais felizes. Ele e eu não estávamos perto de crescer. O intervalo de quatro anos entre nós significava que nossas vidas sempre iam em direções opostas. Mas depois do meu acidente, as coisas mudaram entre nós. Agora eu me vi pensando em todos os anos que perdi meu irmão mais velho ao meu lado. Eu tinha sido um idiota convencido e arrogante que achava que a vida de cidade pequena estava abaixo de mim. Acho que falhei com a minha família com o meu comportamento. Agora eu gostaria de ter feito tudo de forma diferente, especialmente escolhendo um plano de backup se o futebol não desse certo. Eu fiz cursos durante o meu tempo na ASU, buscando um diploma em relações humanas apenas para me estabelecer em algo. Mas nunca pensei que precisaria de uma carreira fora do futebol.


Agora era hora de descobrir o que fazer com a minha vida. Voltar para casa era a minha melhor opção, porque estar no Alabama só me fez querer me esconder e sentir pena de mim mesmo. Estar perto da família, especialmente meu pai e irmão, não deixava eu me afogar em minhas tristezas. Eu precisava deles para me empurrar, e eu sabia que eles iriam. Os homens Rivers eram um grupo determinado. E se eu fosse honesto comigo mesmo, sentia falta do Texas. Sentia falta dos amigos com quem tinha crescido e um em particular, especialmente seu sorriso doce e inocente que sempre, por mais sombrios que fossem os momentos, me fazia sentir mais feliz e mais leve. Eu não tinha certeza se ela estaria tão feliz em me ver, no entanto. Quando se tratava de Madelyn, eu estava errado em mais de uma ocasião. Eu cresci egoísta no ensino médio e meu ego assumiu, e quando saí para a faculdade com uma bolsa de estudos completa, fiquei ainda pior. Inferno, não demorou muito para esquecer aqueles que me levaram a esse ponto. Quando deixei Alvord, deixei todos para trás. Eu não mantive contato com ninguém além da minha família imediata. Eu tinha esquecido da vida que levei antes. Ok, isso não é bem preciso. Eu escondi isso no fundo da minha mente e só pensei nisso quando as coisas no Alabama diminuíram, me permitindo algum tempo de inatividade para pensar. Fiquei ocupado com novos amigos e com a vida universitária, mas sempre pensava em Madelyn e, quando menos esperava, lembrava-me dos momentos em que havíamos compartilhado. Eu nunca encontrei o tipo de amizade na faculdade que ela e eu compartilhamos ao crescer. Ela era uma garota especial, que merecia mais do que como eu deixei as coisas entre nós. Eu não a culparia se ela se recusasse a falar comigo agora que eu estava de volta. Ela não me deve nada. Eu tinha tratado o vínculo que compartilhamos como se não significasse nada. Eu me perdi na empolgação


de ser o cara no ensino médio, e a popularidade e as garotas que me acompanhavam - garotas que dariam qualquer coisa para estar com o quarterback, e fizeram em mais de uma ocasião. Eu era um idiota e não tenho orgulho desses tempos. Eles dizem que algo drástico tem que acontecer com você antes de você se afastar e perceber seus erros, e eu acredito nisso agora. Quando passamos o sinal Bem-vindo a Alvord , fiquei nostálgico ao ver os marcos e lugares familiares que guardavam tantas lembranças da minha infância - memórias que incluíam a mesma menina loira com tranças e grandes olhos esperançosos. Uma garota que nunca deixou de ficar ao meu lado, mesmo quando eu não merecia sua amizade. Madelyn Rose Emery fez voltar para casa, muito mais difícil. Ela era e sempre seria meu maior arrependimento. Maddy era a melhor parte de Alvord, e eu era apenas um garoto estúpido que percebeu isso muito tarde.


4 MADELYN "Você vem esta noite?" Deacon perguntou novamente, ainda não se oferecendo para me ajudar a levantar os sacos de comida, que eu estava puxando para fora da parte de trás da minha caminhonete. "Porque na semana passada eu pensei que você iria aparecer, e eu fiquei lá sendo o único cara sem sua namorada". Pobre Deacon. Eu queria virar e fingir fazer beicinho em sua viagem de auto piedade. Sério, eu nunca conheci um homem que reclamava e reclamava tanto quanto ele. O cara não tinha ideia de como fazer qualquer coisa por si mesmo - ele ainda morava com os pais, pelo amor de Deus. Que homem de vinte e dois anos ainda tinha a mãe lavando a roupa e arrumando a cama todos os dias? A parte triste foi que ele não viu nada errado com isso. "Madelyn?" ele disse quando eu não respondi. Eu joguei o saco de comida na pilha deles, perto do celeiro e me virei para ele. Cruzando meus braços sobre o peito, tentei refrear minha cadela interior. Eu tive dificuldade em ser a doce e atenciosa namorada que ele ansiava. Eu não iria bajulá-lo, e eu com certeza não estava disposta a acreditar em todas as suas palavras. Se ele quer uma garota assim, é melhor continuar procurando. Ele inclinou a cabeça para o lado e olhou para mim, como se estivesse esperando por mim para falar. E quando eu não fiz, sua expressão suavizou e


eu sabia que ele pegou minha irritação. Ele deu alguns passos em minha direção e estendeu a mão para coloca-la nos meus quadris. "Sinto muito", ele sussurrou quando me puxou para perto. Eu mantive meus braços cruzados sobre o peito, permitindo-me manter uma pequena distância entre nós. "Eu apenas gosto de ter você por perto. Os caras convidaram suas namoradas novamente. Nós não passamos muito tempo juntos, então eu estava esperando que pudéssemos hoje à noite." Ele sorriu maliciosamente e eu lutei contra o desejo de revirar os olhos. Embora Deacon fosse fofo e encantador, ele não era tão bom quanto pensava que era. Ou eu não estava tão facilmente convencida quanto às outras garotas da cidade. "Não passamos muito tempo sozinhos porque estou terminando meu último ano de faculdade, trabalhando no restaurante e ajudando meu pai por aqui". Ele se inclinou para me beijar, tentando domar a cadela furiosa em mim, mas eu puxei de volta e ele fez beicinho novamente. Era ruim que eu queria dizer a ele para crescer? Pelo que pareceu a centésima vez desde que começamos a namorar, eu me perguntei o que diabos eu estava fazendo. O namorado de alguém não deveria irritá-lo tanto quanto esse homem - ou menino, seja o que for - me irritava. "E se eu te ajudar por aqui?" Ele se inclinou novamente e eu virei meu rosto, fazendo com que seus lábios perdessem meus lábios e roçassem minha bochecha em vez disso. "Uau, Deacon", eu respondi, como se realmente estivesse honrada com a oferta dele. "Você realmente faria isso?" Ele abaixou a cabeça para descansar


a testa no meu ombro. “Quando eu só tenho mais quatro sacos para descarregar, você finalmente decide ajudar?” Eu recuei e fui em direção a minha caminhonete, mais uma vez sentindo que precisava de alguma distância. Ele estava se oferecendo por razões puramente egoístas. "Vamos, Mad", ele gritou: "Eu estou tentando aqui." "Basta ir embora", eu disse quando levantei o saco sobre o meu ombro. "Eu não preciso de sua ajuda com minhas tarefas, e se eu sentir depois, eu posso parar." "Deixe-me ajudar com o resto dos sacos." Ele se aproximou de mim e colocou uma bolsa em cima da outra antes de pegá-las. Esse cara trouxe o pior lado de mim, o lado defensivo e irritável que até eu sabia que era difícil de tolerar. Eu mal podia me levantar quando ficava assim. Eu evitei namorar com ele por dois anos, mas ele nunca desistiu, e agora aqui estávamos nós. Ele era divertido às vezes, mas eu simplesmente não sentia uma conexão profunda, ou aquele desejo incontrolável de estar perto dele. Eu fiquei pensando que algo assim leva tempo, mas talvez eu estivesse só me enganando. Eu observei meus pais ao longo dos anos, e o amor que eles compartilhavam e o modo como se olhavam com amor tão profundo era inspirador. Acho que entrei nessa relação na esperança de sentir uma conexão comparável ao que meus pais compartilhavam, e eu só me preparava para o desapontamento. Um amor como o deles era um presente, um que eu não tinha certeza se me seria concedido. ***


"Você vai?" Eu perguntei enquanto descansava o telefone no meu ombro, inclinando a cabeça para segurá-lo no lugar. "Porque se você não for, então eu estou inventando uma desculpa." "Você sempre inventa uma desculpa", disse Shannon com uma risada. "Isso é porque eles são um monte de babacas quando bebem", eu disse sem hesitação. "Só quando eles bebem?" Eu quase podia sentir o sorriso em seus lábios. "Ok, eles são idiotas maiores quando bebem." Eu andei até o meu armário e procurei por minha saia favorita. "Mas eu preciso de você lá como um amortecedor. Ou pelo menos para fazer a noite valer o meu tempo." "Eu estou indo", disse ela com uma risada, "e eu vou ter a certeza de ter uma bebida esperando por você." "Faça dois shots", eu disse quando eu pisei para fora do meu armário, segurando a saia e minha regata vermelha. Seria um bar cheio de gente bêbada e música barulhenta, não um restaurante cinco estrelas. Então botas, uma saia e uma camiseta pareciam perfeitas. "Vejo você daqui a pouco", disse ela e eu sorri. Shannon e eu nos aproximamos nos últimos anos. Ela era muito parecida comigo: ela sempre dizia o que sentia e não aceitava besteira, e eu a amava por isso. "Sim." Eu terminei a ligação e atravessei meu minúsculo quarto para atirar as roupas que escolhi na cama. Eu amava meu lugarzinho aconchegante, embora o cheiro da loja de ferragens abaixo tendesse a infiltrar-se pelo chão na maioria dos dias. Mas


não era nada que um pouco de potpourri e algumas velas não pudessem encobrir. O apartamento tinha menos de cento e cinquenta metros de espaço combinado e não era imaculado, nem nada perto da perfeição. A torneira do banheiro pingava, e o linóleo do chão da cozinha tinha alguns pontos onde começava a descascar, mas era o meu lugar e eu estava orgulhosa de tê-lo. Tapetes e outros itens bonitos cobriram as imperfeições e fizeram com que parecesse uma casa. Eu prefiro ficar com um filme e uma enorme tigela de pipoca amanteigada do que sair hoje à noite. Mas eu sabia que se não aparecesse no Hannigan's, as pessoas que esperavam por mim explodiriam meu telefone. Eu disse a mim mesma antes, que eu não iria, não depois de Deacon e sua atitude arrogante, mas Shannon estaria lá. As garotas eram a única razão pela qual eu estava indo - não era para Deacon, com certeza. Contudo eu trabalhei duro, e uma noite fora de vez em quando era bom para uma pessoa. Certo? Tomei um banho rápido, coloquei um pouco de maquiagem e afofei meu cabelo, decidindo ir com o visual selvagem e livre, que era completamente diferente do meu rabo de cavalo normal. Meu longo cabelo loiro agora descia pelas minhas costas em ondas. Quando saí do meu pequeno apartamento, decidi que faria o melhor para me divertir esta noite.


5 LUCAS "Isso foi um inferno de uma pancada que você tomou", disse Trenton quando levantou a cerveja aos lábios antes de tomar um longo gole. "É uma pena cara, porque você estava no caminho mais rápido para o grande momento." Ele balançou a cabeça e eu respirei fundo para conter o meu desejo de dizer, não merda, babaca, esfregue um pouco mais a ferida. Estávamos sentados no pátio dos fundos do Hannigan's Pub, ouvindo ao fundo o som da banda da casa através das portas abertas. Era uma noite fria, apesar do calor e da umidade que pairavam no ar no início do dia, e todos nos perdemos na conversa sobre nossos anos de colegial e o que tínhamos feito desde então. Relembrar os anos em que jogávamos juntos não me incomodava tanto quanto eu pensava, mas eu estava começando a achar que aceitar a oferta de Jeb de sair com alguns caras da escola era um erro. Eu saí para esquecer, não para ser bombardeado com replay após o replay de uma noite que eu só queria esquecer. "Bem, se não é o grande homem da cidade pequena." Eu não tive que me virar para reconhecer aquela voz. Era uma que eu poderia ter ido o resto da minha vida sem ouvir. Eu nunca gostei de Deacon Hendricks. Ele era convencido, arrogante e cheio de si mesmo. Ele deu um passo para o meu lado e, em vez de me virar para encará-lo, concentrei-me na cerveja morna na minha mão.


"Quando você voltou para a cidade?" ele perguntou, e eu olhei para ele. Ele encostou-se ao corrimão com os braços cruzados sobre o peito, parecendo o mesmo de quando saí. A maioria deles, na verdade; apenas alguns anos mais velhos. "Hoje mais cedo", eu ofereci, decidindo que não havia sentido em ser um idiota. Começar o meu primeiro passeio depois de voltar para a cidade, fazendo inimigos, não era o caminho a seguir, mesmo que eu quisesse perguntar a ele o que era seu maldito sorriso de merda. Jeb deve ter sentido a agitação que eu estava fazendo o meu melhor para esconder, porque ele mudou de assunto para um trabalho que ele estava terminando com seu pai, Leroy. Seu pai era dono de uma empresa de construção na qual Jeb havia se juntado logo depois do ensino médio e agora dirigia a empresa ao lado de seu pai. Com a mistura da música e a conversa alta, eu não tinha percebido ninguém entrar, até que ouvi um motor girar antes de parar a poucos metros da entrada dos fundos. Olhei para a esquerda e imediatamente me distraí com a grande caminhonete Chevrolet prata, cheia de pneus e aros maciços. A caminhonete inteira foi decorada de um lado a outro. As janelas escurecidas dificultavam ver quem estava dentro, mas a caminhonete era legal. Elegante e bem conservada como se fosse polida diariamente. Deacon se aproximou e deu a volta na caminhonete para cumprimentar o motorista. "Short Shit está aqui", um dos caras gritou enquanto eu esperava para ver quem iria sair do lado do motorista.


"Eu nunca vou entender como essa garota entra e sai dessa caminhonete grande," alguém acrescentou, e eu me virei para eles com curiosidade. "Merda Curta?" Eu perguntei. "Sim." Jeb olhou para mim com uma expressão confusa. "Espere." Ele inclinou a cabeça ligeiramente. "Você está me dizendo que vocês dois nunca mantiveram contato?" Meu estômago ficou tenso quando olhei de volta para a caminhonete no momento em que Deacon andava pela porta dos fundos com o motorista a reboque. Meu estômago instantaneamente pareceu vazio. Madelyn Seus longos cabelos loiros estavam pendurados nas costas. Eu não conseguia lembrar que as pernas dela estavam tão tonificadas e em forma. Ela não era mais uma garota de óculos e um rabo de cavalo, mas uma mulher com curvas perfeitas e uma confiança que eu nunca a tinha visto carregar antes. Sua saia curta e justa destacava suas lindas pernas, e a blusa vermelha abraçava seu corpo perfeitamente. Uma coisa era a mesma : a garota sempre amou suas botas de caubói. Sentei-me ali sentindo como se a estivesse vendo pela primeira vez, e de um jeito que eu estava. Minha Maddy era linda pra caralho. Só que ela não era minha. Ela era dele. As conversas continuaram ao meu redor, mas eu não pude compreender uma palavra. Meu peito estava apertado e eu lutei para respirar uniformemente. A dor era tão profunda e incapacitante. Meu pulso disparou,


minha boca ficou seca e, de repente, senti como se o chão tivesse se deslocado sob meus pés. Quando senti que estava recuperando algum controle, ela se virou para a mesa onde eu estava sentado e seus olhos fixos nos meus. Eu não senti falta do jeito que ela vacilou quando ela andou ou o olhar de choque em seu rosto. O jeito que a boca dela ficou boquiaberta me disse que ela estava tão surpresa de me ver quanto eu de vê-la. "E isso seria um não para manter contato", Jeb acrescentou, mas eu não tirei meus olhos dos dela. Eu não pude. Deacon a puxou para mais perto enquanto eles se moviam em nossa direção novamente. Vendo suas mãos nela me encheu com um estranho sentimento possessivo que eu não tinha o direito de sentir, mas não podia controlar. Doce, inocente, Maddy, a garota que sonhava grande e vivia em um mundo de fantasia de felizes para sempre, estava permitindo que esse idiota a abraçasse como se ele a possuísse. Ele não a merecia. Ela era boa demais para ele; boa demais para qualquer um desses idiotas. "Eu acredito que vocês dois se conhecem", disse Deacon, ainda segurando-a com firmeza. "Vocês não eram vizinhos ou algo assim?" Seu tom condescendente e indiferente e sua insinuação de que ela e eu não éramos nada de especial, me irritavam ainda mais. Todos na cidade conheciam nossa história, e esse filho da puta arrogante também, provavelmente sabia que tínhamos perdido o contato. Eu não gostei de como ele estava usando isso a seu favor. Antes que Madelyn pudesse responder, aproveitei a oportunidade para esclarecê-lo.


"Nós éramos muito mais do que apenas vizinhos", eu disse, recostandome na cadeira. “Na verdade, não tenho uma lembrança de infância que não tenha Maddy nela. Mas você sabe disso, Deacon. Se não me falha a memória, Maddy insistiu que ela e eu nos casaríamos algum dia, quando estávamos voltando do lago para casa um dia. Eu diria que estamos bem perto disso." Pela expressão no rosto de Madelyn, eu poderia dizer que tinha feito um movimento idiota, mas era tarde demais para tirar minhas palavras de volta. “Bem, se bem me lembro, eu tinha apenas nove anos quando eu disse isso, e não acho que isso valha muito, considerando que eu ainda acreditava no Papai Noel nessa idade”. Madelyn deu de ombros e me lançou um olhar. “E todos nós sabemos agora que é um monte de merda. Naquela época, todos nós vivíamos em um mundo de sonhos”. Eu sorri, não porque eu estava tentando ser um idiota, mas porque a atitude dela também tinha mudado. Ela não era mais a menina inocente que fazia o melhor para manter a paz. Ela era atrevida e me chamou de idiota, mas isso me intrigou. "Nove anos ou não Maddy, você sabe que significou algo mais", eu disse enquanto olhava para ela, refletindo a intensidade em seus olhos, silenciosamente a desafiando a negar. “Senão, você não estaria tão brava comigo agora.” "Brava?" Ela riu sarcasticamente quando se afastou de Deacon e se aproximou de mim. “Estou apenas irritada por você achar que voltar para a cidade deveria significar algo para mim; que eu deveria estar pulando de alegria por você ter trazido o seu tão poderoso eu, de volta para a pequena cidade de Alvord para esfregar ombros conosco".


Deacon riu, mas deixei minha crescente irritação diminuir. Este não era o momento para saírmos. Isso era sobre mim e Maddy, e ela tinha todo o direito de ficar chateada. Mas ela estar com raiva de mim significava uma coisa: ela ainda se importa.


6 MADELYN Talvez ser uma vadia dessas estivesse errado comigo, mas ver Lucas me pegou desprevenida. Ele era o mesmo idiota arrogante que ele se tornou no ensino médio; o idiota que amava ser tratado como um Deus. Mas pra mim, ele não era. Agora ele era apenas o idiota que achava que era bom demais para uma garota do campo, que achava que a vida numa cidade pequena era suficiente. Uma garota que achava que as grandes cidades eram um incômodo e que preferia passar um dia nos campos se sujando ou enlameada do que ser mimada em algum salão caro. Sim, eu gostava de me vestir e ser uma garota de vez em quando, mas se me entregasse as chaves de um quadriciclo e me apontasse para a trilha mais próxima não tinha comparação. Eu amo os 143 acres de colinas e lagos que meu pai possuía. Eu amo ser capaz de subir no meu cavalo e andar até minha bunda doer. Embora eu possa reclamar das minhas costas e pés doendo no final do dia, eu realmente amei manter essa terra e cuidar dos animais ao lado do meu pai. É um modo de vida tão pacífico. Mas nada disso foi bom o suficiente para Lucas. Eu o entendi querendo mais, e nunca pensei mal dele porque seus sonhos eram diferentes dos meus. Eu só tive problema em como ele me fez sentir como se eu estivesse abaixo dele.


Eu me recusei a escrever do jeito que ele me tratou como não sendo grande coisa. Foi uma grande coisa. Por um curto tempo depois que ele saiu para a faculdade, eu permiti que o jeito que ele me dispensou, me fizesse questionar minha vida e meus sonhos. Durante muito tempo me perguntei por que não era boa o bastante, mas agora era mais velha e nunca mais deixaria nenhum homem me fazer sentir insuficiente. Eu sou muito boa para seguir atrás de um cara, ansiando por sua atenção, e Lucas aparecendo de novo não mudaria isso. Eu tentei estar relaxada e despreocupada enquanto conversava com Shannon e o resto das garotas. Eu tentei ignorar Luke me mantendo em sua mira. Eu tentei ignorar o olhar irritado que apareceu em seu rosto sempre que Deacon me tocava, mesmo da menor maneira. Eu não era uma pessoa delicada, mas Deacon sempre tentava me fazer ser carinhosa quando saíamos com os amigos. Eu estava geralmente irritada com a maneira como ele me acariciava, como se ele tivesse alguma reclamação sobre mim, mas esta noite, eu deixei passar um pouco. Eu deixei ele me abraçar de perto, e quando ele se inclinou para um beijo, eu não me afastei. Claro, eu estava sendo egoísta e fazendo isso estritamente para provar a Lucas, que minha vida tinha continuado sem ele. Que eu não passei cada dia esperando pelo cara que quebrou meu coração, mais vezes do que eu poderia contar, para reaparecer e me recompor. Eu com certeza não tinha essa dor incontrolável no meu peito, toda vez que eu ouvia seu nome sendo falado por todo o pub. Ele não teve nenhum efeito em mim.


"Você está bem?" Eu despertei quando Shannon sussurrou perto do meu ouvido. Ela riu quando me virei para ela. "Você está tão rígida, que eu posso sentir a tensão rolando em ondas." Sua mente irritantemente observadora não me divertia nem um pouco. “Estou bem” eu assegurei a ela. Seu sorriso só ficou mais largo. "Ok, Maddy." Ela levantou a mão para chamar a garçonete. "Se você diz." "Eu disse isso". Eu endireitei minha postura, ajeitando meus ombros enquanto eu projetava meu queixo. Eu estava bem. Eu não fui afetada. No entanto, no momento em que comecei a acreditar nisso, arrisquei outro olhar na direção de Lucas e senti como se tivesse colidido com uma parede de tijolos. Então a parede caiu em cima de mim, pressionando meu peito, restringindo minhas vias aéreas, e me esmagando lentamente. "Droga", eu disse, balançando a cabeça enquanto olhava para o bar e cerrava as mãos. Bethany, outra amiga da escola, riu. Shannon se juntou, e eu atirei meu olhar mais feio. "Você está lidando com isso tão bem", brincou Shannon, e eu lutei contra a vontade de atirar em seu colo a bebida misturada. Eu nunca admitiria que ela estava certa, mas a julgar pelos olhares em seus rostos, eu não precisava. Eles apenas sabiam. Shannon também se apaixonou por Lucas uma vez, assim como a maioria das garotas da cidade quando estávamos crescendo. Ela pensou que ele era incrível, encantador e sonhador, e caiu em cada palavra dele. Ela superou isso há muito tempo atrás quando Jeb a varreu. Eu estava com ciúmes do que eles tinham, e me perguntei se eu teria a sorte de encontrar um cara que basicamente compartilhasse todos os meus


pensamentos. Vê-los juntos porém, me trouxe a felicidade também, porque ele era bom para ela, e ele a faz brilhar. Lucas estar aqui estava me jogando fora do meu jogo. Hoje em dia eu era focada, equilibrada e decidida nos meus caminhos. Eu sabia o que queria, sabia onde queria estar e o que era preciso para chegar lá. Só que agora aqueles pensamentos e objetivos estavam todos confusos em minha mente. Eu não gostei disso. Eu não gostei nem um pouco. *** "Então você está me levando para casa com você esta noite?" Deacon sussurrou quando ele passou os braços em volta da minha cintura e me puxou de volta contra seu peito. Ele empurrou seus quadris contra o meu traseiro enquanto balançava de um lado para o outro. O gesto era óbvio, e eu lutei contra o desejo de bater de volta contra ele para fazê-lo chorar de dor. Em algum lugar do outro lado do bar, ouvi uma cadeira virar e o som ecoou por todo o pub. Estava perto do horário de encerramento, então a música tinha acabado e a maioria dos clientes já tinha ido embora, mas o nosso pequeno grupo ainda estava demorando. Eu estava prestes a dizer a Deacon que voltaria para casa sozinha quando a mão dele deslizou mais alto e segurou meu seio esquerdo. "Onde está o seu fodido respeito, cara?" Uma voz estridente encheu o espaço silencioso, e eu olhei para a direita para ver Lucas andando até nós com um olhar determinado em seu rosto. "Ela significa tão pouco para você, que você acha que pode envolvê-la como um pedaço de sua propriedade?"


Fiquei momentaneamente atordoada. Se não estivesse, teria visto o que Deacon fez em seguida. Ele se afastou de mim, fazendo-me cambalear para frente quando ele se virou para encarar Lucas. Sua altura e construção eram semelhantes, fazendo a cena parecer ainda mais intensa. A maneira como eles estavam de peito a peito, nariz a nariz era quase assustadora. "Eu não vejo como Madelyn e eu temos algo a ver com você", disse Deacon. "Se a memória me serve corretamente, você praticamente jogou-a de lado para coisas maiores e melhores." Suas palavras arderam. "Você está certo", disse Luke e meu estômago sentiu como se caísse no chão. “O relacionamento entre você e Maddy não é da minha conta.” Ele fez uma pausa e não tirou os olhos de Deacon. Eu queria me colocar entre eles e dizer a Lucas para sair. Eu não o queria aqui. Seu estar aqui estava bagunçando tudo. Quando ele falou de novo, aquele sentimento vazio retornou com uma vingança. “Mas é da minha conta quando você, ou qualquer homem, não a trata com respeito. E você agarrando-a como se ela não merecesse mais do que isso me irrita. Maddy deveria estar com um homem que a valoriza e obviamente não é você." Os olhos de Lucas estavam cheios de raiva. Eu passei anos suficientes com ele para saber como ele era quando mal estava se segurando no controle.


"E mais uma coisa", Lucas acrescentou quando se aproximou de Deacon e olhou para ele como se ele não fosse nada. Deacon não vacilou. Ele ficou de pé, olhando de volta para Lucas com igual irritação. Todo mundo ficou parado olhando como se fosse algum reality show. “Nunca, e eu quero dizer nunca, eu senti como se Madelyn não fosse o suficiente para mim. Só uma coisa, ela era muito boa pra mim. Ou pra qualquer um. Maddy é uma garota muito especial, e ela deveria estar com um homem que valoriza isso". Eu juro que o chão tremeu embaixo de mim. Segurei-me ao lado do bar enquanto Lucas verificava Deacon e seguia a caminho da porta do pub. Todos o assistiram sair e ninguém tentou detê-lo. Ninguém disse nada até a porta da frente se fechar. "Puta merda!" Shannon disse com uma voz estridente que me fez pular de surpresa, seguido por um pequeno assobio. “Essa foi uma das coisas mais sexy que já presenciei. Acredito que aquele garoto acabou de admitir que sente algo por você, e que você nunca pensou que pudesse". Deacon olhou para ela enquanto Jeb sorria e eu abaixei a cabeça, respirando fundo. Esta noite terminou muito diferente do que eu imaginava que terminaria.


7 LUCAS Eu estendi minha perna na otomana. O puxão contra meus músculos doía, mas me senti bem em um sentido. Minha cabeça era o que mais doía. Não porque eu bebi muito na noite passada - eu só tinha bebido duas cervejas - mas porque eu mal dormi depois que cheguei em casa. Depois que eu saí do bar, passei praticamente a noite inteira deitado na cama, imaginando o que diabos eu poderia ter feito diferente. O que eu poderia ter dito, ou maldição, como eu poderia ter sido tão cego. Crescer com Maddy ao meu lado, fez com que eu sentisse ela quase como minha irmã. Isso a deixara fora dos limites e eu nunca aproveitei o tempo para reavaliar esses sentimentos. Inferno, eu nunca tive tempo para vê-la como algo diferente do que a garota que era como um dos caras. Mas a noite passada foi diferente. Eu ainda via vestígios da Maddy que eu conhecia, mas o fogo dentro dela e sua autoconfiança eram novos. A nova versão dela era sedutora, e os pensamentos nela martelavam dentro de mim, fazendo minha mente correr e gritar comigo por ser tão idiota, como se eu já não tivesse percebido isso. "Como está a perna hoje?" Meu pai perguntou quando ele se sentou na poltrona reclinável na minha frente. Eu estava tão perdido em meus próprios pensamentos que nem sequer o ouvi entrar.


"Bom", eu disse com um sorriso forçado. Ele arqueou a sobrancelha e me deu aquele olhar de conhecimento que eu tinha visto muitas vezes. Ele podia me ler como um livro sem sequer tentar, e ele sabia que eu estava mentindo. "Ok, tudo bem", eu admiti, "é duro, mas tolerável." "E sua cabeça?" Ele perguntou, e eu dei-lhe um olhar interrogativo. “Rapaz, você não podia esconder as coisas de mim quando era adolescente, e você não pode escondê-las de mim agora. Eu sei que você tem alguma coisa acontecendo nessa sua cabeça. Eu olhei para a minha perna novamente, como se ignorá-lo acabasse com essa conversa. "Nós poderíamos jogar tudo isso fora, fingindo que sua cabeça está em linha reta, enquanto você medita sobre isso sozinho dia após dia", ele continuou quando eu permaneci em silêncio, apenas olhando para a frente. “Ou você pode me dizer o que está acontecendo, e você e eu podemos encontrar uma solução juntos. Agora você sabe da minha preferência, mas a bola está no seu lado." Ele disse que ia deixar passar, mas eu sabia melhor. Ninguém na minha família deixa as coisas acontecerem. Inferno, muito provavelmente ele diria à minha mãe, e ela me importunaria. Então eu imaginei, que diabos? "Posso te perguntar uma coisa?" Eu finalmente olhei para cima para encontrar o olhar do meu pai, e ele se inclinou para frente em sua cadeira, assentindo. "Você e mamãe eram amigos antes de vocês ficarem juntos?" Um pequeno sorriso apareceu em seus lábios, e eu me preocupei em perguntar se ele só abriria as comportas para um milhão de perguntas a


serem derramadas - perguntas que eu não tinha certeza se estava pronto pra responder ainda. "Eu diria que éramos amigos, mas não próximos", ele finalmente respondeu, ainda sorrindo, "no sentido de que saímos com as mesmas pessoas. Nós não nos aproximamos até depois de alguns anos. “Então você acha que duas pessoas que passaram de melhores amigos a mal conversarem, poderiam ser algo mais do que duas pessoas que compartilharam algumas memórias de infância felizes?” Eu mudei para o sofá, de repente incapaz de segurar as coisas rolando na minha cabeça. “E se uma dessas pessoas se sentir como se a outra pessoa tivesse se esquecido deles, mesmo que eles nunca tenham realmente feito isso... Você acha que essa pessoa poderia perdoar o outro por ser um completo idiota, por não ver o que estava bem na frente dele? ” "Tudo é possível", disse ele. “Eu acho que quando duas pessoas se conectam, não importa a idade, essa conexão não desaparece com o tempo. Se um deles ou ambos se machucarem, eles podem se esconder atrás dessa mágoa, mas nunca podem realmente esquecer o que o coração deles sente ”. Em vez de responder, eu apenas assenti e permiti que suas palavras passassem pela minha cabeça repetidamente. "Como está Madelyn?" Ele perguntou e eu sorri, levantando o olhar para encontrá-lo novamente. "Sinceramente?" Eu perguntei e ele assentiu. “Ela está chateada e realmente não quer falar comigo. Mas eu entendo." Eu tomei uma respiração lenta e profunda e sorri enquanto deixei minha mente vagar de volta ao momento em que ela andou em torno da parte traseira de sua caminhonete.


"Ela também é bonita, confiante e tem um fogo dentro dela que ela não tinha antes." Por um momento, ficamos sentados em silêncio antes de ele se levantar da cadeira e caminhar lentamente em direção ao sofá, onde ele parou a poucos metros de mim. "As chaves para o Scrambler estão penduradas na entrada", afirmou ele, e eu dei-lhe um olhar confuso. “Gene Emery me emprestou seu compressor de bobina quando eu estava trabalhando naquele velho Chevy na semana passada. Por que você não leva isso de volta para ele por mim?" Ele foi embora antes que eu dissesse uma palavra, e eu sabia que não era uma pergunta. Era a maneira de meu pai me dar a chance de enfrentar Maddy. Dando-me a oportunidade de enfrentar o problema que eu tinha causado de frente e fazer tudo o que podia para cavar a minha saída. Eu sorri quando me levantei do sofá e fui em direção à cozinha, e isso se transformou em um sorriso quando peguei as chaves da parede e saí pela porta da frente. *** Eu posso ter percorrido o caminho mais longo. Através dos campos, ao longo de um par de colinas enlameadas, descendo pelo terreno baixo e gramado, e ao redor do lago que guardava tantas lembranças de Maddy e de mim. Lembro-me de balançar do pneu ainda pendurado na grande árvore ao lado da água. Parei por um momento e me permiti lembrar daqueles dias em grande detalhe. Eu ri com Maddy ao longo dos anos mais do que com qualquer outra pessoa. Era exatamente quem éramos naquela época: duas crianças que


viam o humor em tudo. Mesmo quando as coisas não eram engraçadas, encontrávamos uma maneira de rir delas. Eu dirigi até o longo caminho de cascalho que levava à casa dos Emery, e meu estômago apertou com energia nervosa quando o familiar Chevy prateado apareceu. Pensamentos de revirar passaram pela minha mente, mas eu empurrei para longe. Eu não tinha ideia do que diria ou faria a respeito, mas sabia que tinha que encará-la. Eu diminuí a velocidade até parar à esquerda do celeiro e cuidadosamente saí do veículo de quatro rodas antes de pegar a ferramenta que tinha amarrado nas costas. Quando eu estava prestes a me virar, Gene, o pai de Maddy, gritou meu nome. "Porra, garoto, olhe para você." Eu me virei para vê-lo saindo do galpão a poucos metros de distância e se movendo em direção a mim. "Eu acho que quatro anos longe fez você dobrar seu tamanho." Ele sorriu largamente quando se inclinou e me ofereceu sua mão. Coloquei a minha na sua e dei um aperto firme em troca. "Eu não sei sobre o dobro, mas sim, eu ganhei um pouco de peso." "E músculo", acrescentou ele com uma risada. "Madelyn disse que saiu com você e um grupo de amigos na noite passada." Ele recuou, cruzando os braços sobre o peito, e eu tentei segurar o sorriso que puxava meus lábios. Maddy me citou, mesmo que fosse apenas de passagem. Eu culpei meu ego por achar esse fato bastante agradável. "Eu não disse que saí com ele, papai." Eu me virei ao som da voz de Maddy assim que ela saiu do celeiro carregando uma pá. Seu cabelo estava uma bagunça, amarrado em uma pilha selvagem to topo da cabeça, e a


sujeira estava em sua bochecha. Seus shorts pareciam como se já tivessem sido uma calça jeans. No entanto, eu gosto deles como shorts muito mais do que eu gostaria como jeans. Suas pernas eram longas, esbeltas e perfeitas, e é claro que ela usava botas de caubói. Eu acho que ela possuía um par diferente para cada dia da semana. “O que eu disse foi que Lucas estava de volta à cidade e alguém deveria ter me avisado. Se tivessem feito isso, eu não teria saído ontem à noite, e teria tido a chance de correr dele." Gene riu e eu me vi sorrindo também. "Sim, acho que ela está certa", acrescentou Gene. "Isso soa um pouco mais parecido." - E aqui está ele de novo - disse Maddy, apoiando a pá na porta traseira da caminhonete e estendendo a mão para pegar um saco de ração. Eu não tinha a intenção de olhar, mas parecia que a gravidade estava puxando meus olhos em direção a sua bunda quando ela se inclinou para frente. A risada de seu pai me tirou da névoa em que estava e desviei meu olhar para o chão que nos separava. "Eu, uh". Eu tossi para limpar a vibração nervosa na minha garganta. "Eu trouxe de volta aquele compressor de bobina que você emprestou pra meu pai." As palavras correram para fora de mim em uma confusão distorcida. "Eu estava ficando ansioso apenas sentado em casa, e acho que era a maneira dele de me fazer levantar e sair", acrescentei, apenas me sentindo mais ridículo, por não ter me calado depois da primeira frase. Dei um passo para frente sem pensar duas vezes e me aproximei do ombro de Madelyn, peguei o pesado saco que ela estava puxando em sua direção e o coloquei sobre o ombro.


"Eu tenho isso muito bem, Lucas", ela insistiu quando se virou e estendeu a mão, como se estivesse vindo tirar de mim. Agora, Maddy mal tinha mais de um metro e meio de altura e mal chegava aos meus ombros. Eu não queria rir da ideia dessa pequena coisa tentando recuperar a bolsa de ração, mas sorri. O que só me rendeu um olhar desagradável. "Bem, você não é apenas um herói moderno, me salvando de quebrar um prego ou algo pior." Ela virou-se, pegou sua pá e saiu em direção ao celeiro com muita atitude. "Ela é um pouco esquentada", Gene compartilhou antes de voltar para o galpão. “Cuidado com o gancho de direita, Luke. Ela aperfeiçoou ele ao longo dos anos,” ele gritou por cima do ombro, e eu não tinha certeza se ele estava apenas tentando ser engraçado ou se ele estava realmente falando sério.


8 MADELYN Ontem à noite eu saí do pub me sentindo mal por não correr atrás do Lucas. Eu pensei por um momento, que talvez eu tivesse sido muito dura com ele. Claro que, assim que Lucas saiu, Deacon correu sua boca sobre ele, então o que eu fiz? Eu larguei a frustração que eu senti a noite toda sobre ele, e o deixei em um inferno de mau humor. Não que o cara não merecesse, depois de alguns comentários que ele fez. Eu passei a noite acordada, percorrendo através de todas as emoções possíveis, e minha falta de sono foi responsável pelo meu humor atual e malintencionado. Lucas estava aqui pesando tanto sobre mim, porque eu estava tão dividida emocionalmente. Ele apenas continuou aparecendo, me cegando. Ele não tinha me dado um telefonema ao longo dos últimos quatro anos, então claramente que ele não tinha nenhum problema em manter sua distância. Por que era tão difícil agora? "Onde devo colocar isso?" Ele perguntou atrás de mim, e meu coração disparou, sabendo que ele estava tão perto e que estávamos sozinhos. "Onde quiser”. eu disse sem olhar para ele. Eu pulei quando a bolsa bateu no chão, mas eu tentei o meu melhor para esconder minha reação. Eu só queria que ele voltasse para o seu quadriciclo


e passasse por Cooper Lane. Eu queria que ele voltasse a fingir que eu não existia, porque embora eu sentisse a falta dele como uma louca por mais dias do que eu poderia contar, eu tinha me acostumado com aquela dor. Eu aprendi a lidar com isso, e acho que enterrei fundo o suficiente para finalmente poder tolerar isso. Ele estar tão perto fez todos aqueles dias de sentir falta dele mais difícil de ignorar. Parte de mim queria dizer a ele que era ótimo vê-lo e fiquei feliz por ele estar de volta. Outra parte queria gritar com ele e perguntar por que ele se esqueceu de mim tão facilmente. "Você sabe que vai ser difícil me ignorar agora que estou de volta." Eu me virei, derrubando uma pá e um balde no processo. "Eu te ignorando?", eu disse, dando um passo para frente enquanto a raiva corria através de mim. "Tenho certeza que você é o único que fez o ignorar ao longo dos anos." Eu apontei para ele. "Você começou a me ignorar quando chegou ao ensino médio e ficou mais interessado em todas as garotas dispostas a abrir as pernas para ganhar sua atenção." Ele se encolheu, mas eu não deixei isso me impedir. “Você decidiu que eu não era mais merecedora da sua amizade, ou mesmo de um simples oi nos corredores. Então não se atreva a aparecer aqui, agindo como se o fato de você e eu não termos compartilhado uma única palavra nos últimos quatro anos, seja culpa minha. Isso é com você, não comigo. "Eu sei." Ele nem tentou dar desculpas. Ele só disse essas duas palavras enquanto olhava para mim. "Então o que você quer agora?" Eu tentei engolir a secura na minha garganta.


"Uma chance de compensar todos os anos que deixei passar, sem perceber que o que eu tinha com você, valia mais do que tudo que eu deixei atrapalhar." Ele abriu um sorriso quando olhou para mim com esperança em seus olhos. Esperança, que fez meu coração disparar e meu peito apertar. "Eu não sei se posso te oferecer isso", eu disse com sinceridade. Eu estava hesitante por muitas razões, mas o fato de meu coração ainda estar vulnerável em sua presença, era o maior deles. Eu não gostei de como isso me traiu quando ele estava por perto. Eu não gostei de como minha mente lutou contra o desejo de abraçá-lo apertado. Eu certamente não gostei de como por um momento, pensei em perdoar tudo o que ele tinha feito para mim ao longo dos anos, apenas para garantir que ele não fosse embora novamente. Eu não poderia ser essa garota. Eu passei muito tempo construindo minha guarda, aprendendo a proteger meu coração de ser esmagado novamente. Eu não ia deixar o cara responsável por esmagá-lo pela primeira vez repetir o processo. Lucas se aproximou e eu permaneci no lugar enquanto eu inclinava a cabeça para poder olhar para ele. Aqueles grandes olhos verdes dele me encararam com uma emoção ilegível. Aqueles mesmos olhos me fizeram concordar em fazer quase tudo tantas vezes. Mas hoje, eles apenas fizeram meus joelhos parecerem fracos. “Me desculpe, eu era tão idiota com você, porque você nunca mereceu isso. Você foi e ainda é a melhor amiga que já tive.” Eu engoli o nó na garganta enquanto ele continuava a falar. "Eu era jovem e estúpido. Eu te machuquei, e isso é algo que sempre vou me arrepender."


Eu tinha medo de falar porque sabia que, se tentasse, não me sentiria como a garota forte e confiante que eu queria me retratar. “Eu entendo seus sentimentos, mas eu preciso que você saiba, que eu planejo conseguir de volta o que uma vez tivemos. Independentemente do que você pensa ou como eu agi ao longo dos anos, senti falta da minha Maddy." Quando ele afastou uma mecha de cabelo que havia caído do meu rabo de cavalo e sobre o meu olho, eu não recuei. Eu só olhei para ele quando ele deu um passo para trás antes de se virar e sair do celeiro. Eu finalmente respirei fundo e deixei a tensão dentro de mim se acalmar. *** Na última semana, achei difícil me concentrar em muita coisa. Prestar atenção nas aulas e nos meus laboratórios, era impossível. E depois das longas horas no Andy's Diner, e então ainda mais na fazenda, eu estava arrastando bunda. Não ajudava que eu não estivesse dormindo à noite devido aos sonhos que inundavam minha mente cada vez que eu fechava meus olhos. Adicione um namorado carente e uma melhor amiga, que achou divertido me dizer cada passo de Lucas na semana passada, e eu estava prestes a enlouquecer. Agora que Luke estava trabalhando para o pai de Jeb, e Shannon sabia o que ele estava fazendo todos os dias e noites e me deu um relatório gradual de ambos, mesmo que eu pudesse ter passado sem isso. Ontem à noite ela ligou para me dizer que ela, Jeb, Lucas e Lisa saíram para comer hambúrgueres e cervejas depois que os caras saíram do trabalho. Eu tentei esconder o surto de ciúmes que me atingiu ao ouvir que Lisa e Lucas


estavam com eles, mas pelo jeito que ela riu, eu acho que meus sentimentos eram bem óbvios. Deacon estava nos empurrando para passar uma noite na minha casa, mas eu sabia o que aquilo significava e eu realmente não tinha vontade de ficar sozinha com ele. Nosso relacionamento tinha sido difícil mesmo antes de Lucas voltar, então eu não podia culpar como eu me sentia sobre isso, mas seu retorno ainda tinha muito a ver com a minha falta de preocupação com Deacon agora, o que me fazia sentir horrível. Talvez eu devesse me concentrar mais nele e menos em Lucas. Meu turno acaba em uma hora, e as coisas tinham se acalmado na lanchonete quando o sino acima da porta soou, indicando um novo cliente. Uma onda de pura emoção me atingiu quando olhei para cima e vi Lucas caminhando em direção a um reservado no canto. Eu não o tinha visto a semana toda. Aquele sorriso rapidamente se transformou em uma carranca quando Lisa entrou apressada, seguida por outra garota que eu conhecia da escola, mas fizera o melhor que podia desde então. A mesma garota que Lucas beijou no corredor logo depois de ele ter pedido a ela para o baile de formatura. Rose Greenwood. A presidente do fã-clube de Lucas Rivers. Eu não tinha o direito de sentir raiva. Eu era, afinal de contas, aquela que atirou nele no fim de semana passado, quando ele apareceu querendo melhorar a distância entre nós. Eu acho que eu meio que o empurrei na direção delas. Mas isso não impediu que a raiva fervesse no meu estômago. Então fiz o que pude de melhor: enterrei meus sentimentos, coloquei o terno de menina durona e caminhei até a mesa deles. Pelo olhar no rosto de


Lucas, ele ficou surpreso ao me ver, mas as meninas sabiam que eu trabalhava aqui. "Oi, Madelyn." Rose sorriu para mim com um brilho nos olhos. No ensino médio, ela era a garota que todos os caras queriam namorar e a garota que todas as outras garotas odiavam. Ela tinha sido uma vadia então, e ela ainda era uma cadela. "Rose", eu disse enquanto forçava um sorriso. "O que eu posso conseguir para você beber?" Eu perguntei enquanto examinava os outros na mesa pela primeira vez. Quando olhei para Lisa, ela ofereceu um sorriso gentil. Ela e eu nunca tivemos um problema uma com a outra, então eu dei a ela um sorriso genuíno em troca. Eu quase ri da expressão confusa no rosto de Lucas quando meus olhos encontraram os dele. "Tudo certo?" Eu perguntei, me perguntando por que ele ainda estava tão quieto. "Você trabalha aqui?" ele perguntou e eu assenti. Ele atirou em Rose um olhar irritado quando mantive meu olhar fixo nele. "Então, o que vocês gostariam de beber?" Eu perguntei de novo, tentando mover toda essa situação. "Vou tomar uma garrafa de água", disse Rose. "Chá doce para mim, por favor", disse Lisa rapidamente enquanto eu anotava ambas no meu bloco de notas. "E para você?" Eu perguntei a Lucas, achando que ele estava mais uma vez me encarando como se perdido em pensamentos. "Só um chá também", ele finalmente respondeu, e eu me afastei sem dizer uma palavra.


Ocupando-me de costas para a área de jantar, pulei de surpresa quando Luke falou atrás de mim. "Eu encontrei Lisa e Rose na mesma rua." Eu não me virei enquanto continuava a encher as xícaras. "Elas estavam saindo do salão de cabeleireiro e insistiram para que eu me juntasse a elas para comer alguma coisa." Quando me virei para colocar as bebidas na bandeja, notei o olhar preocupado em seu rosto. "Eu sei o que você está pensando", acrescentou. "Oh você agora lê pensamentos?" Eu arqueei uma sobrancelha, intrigada com o que ele achava que sabia. Eu gostei um pouco que ele sentiu a necessidade de se levantar e deixar as meninas para esclarecer isso comigo. Eu não deveria ter deixado isso me satisfazer, mas deixei. “Lisa e eu somos apenas amigos. Ela trabalha com Shannon, e eu saio muito com ela e com Jeb desde que voltei.” Dei de ombros e ele sorriu. Bastardo presunçoso. "Rose, bem... todos nós sabemos que ela é um monte de problemas, e eu não vou lá." "Você quer dizer de novo?" Eu perguntei, dando-lhe um sorriso de conhecimento. Antes que ele pudesse comentar, eu rapidamente coloquei de volta a parede que eu tinha passado tanto tempo construindo, tirando sua chance de responder. “Não é da minha conta com quem você escolhe gastar seu tempo. Não há realmente nenhuma necessidade de explicar nada para mim. Dei de ombros quando levantei a bandeja de bebidas e passei por ele em direção a sua mesa. Assim que baixei a última bebida para a mesa, ele se sentou em frente a Lisa e Rose. "Você já decidiu o que você gostaria de pedir?" Eu perguntei, focando nas meninas e ignorando o olhar interrogativo que Luke estava me dando.


Depois que preenchi seus pedidos e suas bebidas, eu desapareci na parte de trás para fazer minhas tarefas de fim de turno. Fiquei grata quando Bernadette, a gerente do turno da noite, assumiu a minha mesa. Isso significava que eu seria capaz de sair pela porta dos fundos e sair despercebida. Eu cheirava a gordura, e há muito tempo comecei a fantasiar sobre um banho quente. Uma coisa que eu não gostava do meu apartamento, era que ele não tinha uma banheira, então eu não tinha como mergulhar em água quente, cercada por bolhas enquanto eu bebia um copo de vinho ou até mesmo uma garrafa da minha cerveja favorita. Mas eu me acostumei com os meus chuveiros, então eles serviram ao propósito. Apertei o botão no meu chaveiro para destrancar minha caminhonete, enquanto saía pela porta dos fundos do restaurante, depois parei abruptamente. Luke estava encostado no meu para-lama esquerdo com os braços cruzados sobre o peito e um tornozelo sobre o outro. A ponta no boné de beisebol foi puxada para baixo, escurecendo os olhos na sombra. O olhar misterioso que deu a ele, tornou impossível para o meu coração não reagir. "Você pensou que escaparia despercebida", ele disse com um sorriso, "mas eu não terminei de falar com você." Foi a minha vez de cruzar os braços sobre o peito. Eu me esforcei para manter meu exterior frio, porque até hoje ele fez meu coração vibrar tão rápido, que eu senti como se fosse bater no meu peito. Não foi justo; nunca foi. Ele sempre me fez sentir como se um jogo de cabo de guerra estivesse acontecendo dentro de mim. "O que há para falar, Luke?" Eu queria me chutar quando minha voz vibrou com incerteza. "Foi um longo dia", acrescentei, como se isso explicasse a maneira como eu havia soando.


“Eu não vou te segurar. Eu acho que só esperava que você e eu pudéssemos nos reunir em algum momento.” Ele empurrou minha caminhonete, deu um passo em minha direção, depois enfiou as mãos nos bolsos da frente enquanto ele se balançava para trás em seus calcanhares. "Sair como nos velhos tempos." "Não é como nos velhos tempos, Luke." "Eu sei." Ele passou a palma da mão sobre o queixo. "Mas poderia ser." Se isso fosse verdade. A maneira como as coisas costumavam ser estavam bem naquela época, mas não mais. Eu não era a mesma garota e ele não estava nem perto do mesmo cara. "Minha vida está cheia, Luke." Depois que eu disse as palavras, percebi o quão dura elas soavam. Chame de uma tarefa simples, mas eu ainda não tinha certeza se conseguiria machucá-lo. Não intencionalmente de qualquer maneira. Porque escondido sob a dor, eu ainda amava o garoto que eu passei mais da metade da minha vida sonhando. "É só que entre a faculdade, a fazenda e a lanchonete, eu não tenho tempo para muito mais", retruquei. "E Deacon", disse ele com desagrado, que tentou esconder, e falhou miseravelmente. Aqui ficamos a poucos metros de distância, seu corpo plantado entre mim e minha caminhonete. A maneira como ele me assistiu, esperando pela minha resposta, fez todos esses sentimentos instáveis rodarem dentro de mim. Conversar com ele sobre Deacon e eu, era quase tão desconfortável quanto eu pensar nele e Rose juntos. Ou ele e qualquer uma junto.


“Deacon e eu temos sorte de nos ver uma ou duas vezes por semana. E geralmente é só porque ele aparece sem aviso prévio na fazenda ou na minha casa para reclamar que não nos vemos.” As coisas não eram sérias entre ele e eu, embora soubesse que ele queria que fossem, mas eu nunca lhe dera a mesma quantidade de interesse em troca. Se eu fosse honesta, não toleraria Deacon por longos períodos de tempo. Não sem querer dar um soco nele ou pior. Ele era tão egoísta e teimoso. E gosto da minha privacidade. Eu gostava de ficar sozinha sem ter ninguém no meu caminho. "Bem, talvez eu apareça aleatoriamente na casa dos seus pais, ou até mesmo no seu apartamento, então." Eu sabia pelo jeito que Luke riu que um olhar de surpresa tomou conta do meu rosto. Ou talvez tenha sido uma expressão de pânico. "Quão ruim foi essa ideia, hein?" Foi definitivamente um olhar de pânico. "Eu simplesmente não posso prometer que, se você fizer isso, eu vou deixar você entrar." Um sorriso puxou o canto dos lábios de Luke, e eu me senti mais leve do que sentia no que parecia anos. Era difícil acreditar que Lucas e eu estávamos na verdade flertando - pelo menos eu acho que estávamos flertando. "Você vai me deixar entrar", ele disse confiante quando ele deu um passo para o lado e me permitiu passar. Eu balancei a cabeça em sua arrogância quando abri a porta e joguei minha mochila no caminhão. "Tudo o que você diz, Luke", eu disse por cima do ombro pouco antes de subir e fechar a porta atrás de mim. Ele ficou no mesmo lugar, olhando para mim com o mesmo sorriso arrogante.


Depois que eu liguei minha caminhonete, eu abaixei minha janela e olhei para ele. "Adeus, Lucas." "Tchau, Maddy", ele disse enquanto me observava se afastar. E quando olhei para trรกs no meu espelho retrovisor, ele ainda estava parado ali, observando minhas luzes traseiras desaparecerem na estrada.


9 LUCAS Eu estava à frente do sol, sentindo-me energizado, motivado e concentrado. Ontem à noite, a resistência de Madelyn escorregou um pouco e me deu esperança. Eu queria mais do que tudo ser parte de sua vida novamente. Seja uma parte grande ou pequena, eu pegaria o que conseguisse. Eu não era o tipo de cara que ficava sentado e esperava por coisas que eu queria virem até mim. Eu ia atrás delas. E desta vez eu estava indo com tudo. Estar ausente nos últimos quatro anos tornou mais fácil aceitar que ela e eu mudamos ao longo dos anos e levamos duas vidas separadas. Mas estar de volta em casa, e ver de perto que sua vida tinha continuado sem que eu fizesse parte disso, era muito mais difícil de enfrentar. Eu queria ser a pessoa que a faz sorrir e rir. Sim, eu queria o que nós já tivemos, mas eu queria mais também. Eu queria que ela me deixasse entrar completamente. Se isso significasse por enquanto, que eu teria que me contentar somente com a amizade dela, então eu faria... mas isso não significava que não tentaria mais. Ontem à noite ela baixou a guarda e flertou comigo, e maldição que visão era essa. Acendeu um fogo em mim.


O olhar de surpresa no rosto de Gene quando eu parei do lado de fora do celeiro me fez rir. "Se perdeu, garoto?" Ele perguntou quando levantou o chapéu e enxugou o suor da testa. "Não", eu respondi, saindo do Raptor, já sentindo a dor na minha perna do passeio simples sobre o trecho de terra que separava nossas casas. "Só pensei em ajudar Maddy , para que ela possa seguir adiante em sua lista de tarefas do dia." "Ela sabe?" Ele perguntou e eu balancei a cabeça. "Bem, isso deve ser divertido", disse ele com uma risada enquanto estendia a pá para mim. “Precisamos limpar as barracas, alimentar os animais e também preciso consertar a cerca ao lado esquerdo da propriedade.” "Estou aqui para ajudar senhor", assegurei-lhe enquanto passava por ele em direção à baia do fim. Eu sabia que ele entendia o que eu precisava fazer. Ele era um homem, afinal de contas. Eu também estava bem ciente do fato de que nossos pais falavam com frequência e conheciam meus arrependimentos sobre como eu tinha tratado Madelyn. Eu compartilhei esses arrependimentos com meu pai e até com minha mãe ao longo dos anos. Se nossos pais não tivessem falado sobre isso em uma xícara de café ou dois, eu tinha certeza de que nossas mães continuavam falando sobre isso sempre que tivessem a chance. Eu só queria acertar as coisas. Eu a queria de volta em minha vida, e isso era eu trabalhando para que acontecesse. Pelo menos eu esperava que fosse. O dia estava quente e longo. Meu joelho doía, mas eu não deixei que isso impedisse que eu completasse todas as tarefas que Gene jogou na minha direção.


Maryann, a mãe de Madelyn, nos serviu almoço e bebidas, e conversamos sobre o tempo que estive fora. Na ocasião, eles compartilhavam uma de suas memórias de Maddy depois que eu saí. Foi bom ter uma ideia do que ela vinha fazendo nos últimos quatro anos. Ela estava indo para a faculdade para se tornar uma fisioterapeuta, o que achei interessante, considerando a minha lesão. Eu pensei que poderia ser um tópico a mais para falar com ela. Quem sabe, talvez eu fosse capaz de convencê-la a praticar em mim. Eu não vou mentir. A ideia de suas mãos em mim me fez sentir um pouco animado. "Bem, Lucas", disse Gene enquanto terminávamos a última cerca que ele precisava reforçar. "Parece que terminamos um pouco cedo." Foi exatamente por isso que eu estava ajudando, porque agora Maddy não tinha a menor chance de falar do seu pouco tempo comigo.


10 MADELYN Saí correndo da sala de aula e fui em direção a minha caminhonete. Eu já estava atrasada quando o laboratório durou mais vinte minutos, o que geralmente não acontecia. Com a cabeça baixa, cavei minha bolsa em busca das minhas chaves. Deixei escapar um grito de surpresa quando um par de braços me enganchou pela cintura e me levantou, e agarrei o forte conjunto de braços presos a eles. "Devagar, querida." Deacon riu quando ele me abaixou no chão. "Eu senti falta da minha garota e fiquei um pouco animado”. Ele estava em um dos seus modos lúdicos. Eu não me importava com aqueles - na verdade, eles foram o que originalmente me atraíram para ele. Quando ele estava assim, ele me lembrava do Lucas que eu conhecia quando éramos mais jovens. Eu deveria sentir vergonha por tentar encontrar um homem que fosse tão parecido com Luke, mas eu não conseguia controlar essa necessidade e sinceramente nunca tentei. Quando meus pés foram plantados em segurança no chão, ele ainda segurava minha cintura enquanto sorria brilhantemente. "Eu sei que você tem que ir, mas eu só queria alguns minutos com você antes de você


decolar." Ele me ofereceu aquele olhar tonto e eu balancei a cabeça enquanto empurrava contra seu peito. “Cinco minutos" - sussurrou ele e aproximou-se - "por favor". "Três", eu ofereci, e pareceu satisfeito quando ele se afastou, puxandome para a minha caminhonete. Lá ele me virou e apertou minhas costas contra o lado enquanto ele colocava a palma da mão contra a minha bochecha. "Já faz mais de uma semana desde que eu segurei você", ele sussurrou antes de se aproximar e roçar os lábios sobre os meus. “Eu só quero uma noite com você. Uma noite" - ele acrescentou e me beijou suavemente. Eu imediatamente quis me afastar, mas lutei contra o sentimento, permitindo que o beijo continuasse por um momento. Eu queria sentir algo, qualquer coisa, até mesmo a menor faísca de desejo para provar que sentia algo por ele. Mas não havia nada, nem mesmo uma pontada de vibração. Culpa encheu meu estômago quando eu me inclinei para trás, quebrando o beijo. "Eu estive pensando", eu disse quando olhei para o peito dele, evitando os olhos dele. "Precisamos conversar." "Falar é bom", ele balbuciou, sem perceber meu desconforto. "Deacon", eu disse e virei a cabeça para o lado quando ele se moveu novamente para um beijo. "Diga-me como podemos conversar quando nunca nos vemos", ele disse enquanto se afastava de mim. - "Você não acha que percebi o fato de que foi ainda mais difícil conseguir você sozinha desde que ele voltou? O cara que te


jogou para o lado como o lixo de ontem, volta a Alvord e você fica ainda mais distante." "Isso não tem nada a ver com ele", eu disse, mas até eu não comprei minhas palavras. "Você e eu estávamos lutando muito antes de Luke voltar." "Sim, e eu tentei consertar isso." Ele se aproximou e pegou meu rosto em suas mãos. “Maddy, eu sei que você se segura comigo, você sempre faz, mas eu só quero que você me deixe entrar. Eu quero uma chance com você." Fechei os olhos, porque olhar para ele era muito difícil. Eu me senti como um idiota. Eu estava bem ciente de que a maioria dos nossos problemas estava relacionada às minhas ações e não às dele. Nós não estávamos certos um para o outro. Eu só não entendi porque ele não podia ver isso. "Antes de decidir que estamos acabados, me dê mais uma chance para mostrar a você que eu poderia ser o cara para você, se você me deixar." Eu abri minha boca para dizer a ele que nenhuma quantidade de tempo me convenceria disso quando ele se inclinou e me beijou mais uma vez. "Por favor", disse ele com os lábios contra os meus. "Por favor." Ele recuou e me soltou quando seus olhos se arregalaram. "Vou convencê-la de que sou aquele cara para você, Madelyn", ele disse confiante. "Você apenas espere e verá." Ele se virou e correu pelo estacionamento em direção a sua caminhonete enquanto eu olhava atrás dele, imaginando o que diabos acabara de acontecer. Repeti a breve conversa repetidamente no caminho para a fazenda. Eu ainda não entendia como ele podia ser tão indiferente à minha falta de ansiedade.


Como se o dia já não tivesse se transformado em loucura, vi Lucas sentado no banco de quatro rodas na garagem dos meus pais. Minha mãe e meu pai estavam a poucos metros dele, conversando como se eu não tivesse acabado de chegar. Eles nem pararam quando eu saí da minha caminhonete e caminhei em direção a eles. Meu pai se apoiou contra o seu próprio quadriciclo, girando a chave na mão. Eu assumi que ele e Lucas acabaram de dar uma volta quando eu pisei ao lado da minha mãe e eles finalmente olharam para mim. "Você está pronto para começar com os animais?" Eu perguntei enquanto olhava entre meu pai e Luke. "Feito", papai disse com um sorriso. "Este menino está aqui desde as seis da manhã", acrescentou, apontando para Lucas. "Fizemos o celeiro, alimentamos os animais e fizemos um passeio ao longo da cerca para garantir os pontos fracos que eu estava querendo arrumar na semana passada." Eu arqueei uma sobrancelha quando cruzei os braços sobre o peito e olhei entre os três. "Então tudo está feito?" Eu perguntei, sentindo a familiar virada no meu estômago quando meus olhos se encontraram com os de Lucas. "Tudo", Luke disse com uma piscadela e eu rapidamente olhei para longe dele. Meu pai empurrou o carrinho de quatro rodas e me jogou a chave. "Parece que você tem tempo para ir se divertir, pequena dama", disse ele, pegando a mão da minha mãe e arrastando-a para a casa. Embora eu sentisse que Luke estava olhando para o meu lado, continuei observando meus pais enquanto eles desapareciam dentro da casa.


"Você fez isso de propósito", eu disse, ainda sem olhar para ele, "não é?" "Talvez", ele admitiu. "Mas em minha defesa, eu avisei que estaria fazendo as coisas certas com você de uma forma ou de outra." "E aparecer aqui e fazer o meu trabalho para mim é a sua maneira de fazer as coisas certas?" Eu perguntei quando finalmente voltei a encará-lo. "Não." Ele encolheu os ombros. “Mas vai tirar a chance de você me derrubar quando eu te pedir para dar uma volta. Eu imaginei que se o seu trabalho estivesse pronto, você teria que ir." "Eu não tenho que fazer nada", eu o desafiei. Embora ele estivesse me irritando, a sensação divertida e sedutora da noite passada voltou, me fazendo sentir despreocupada e relaxada novamente. "Você vai dar uma volta comigo, Maddy?" ele perguntou enquanto inclinava a cabeça para o lado, sorrindo. Foi um bom olhar para ele, ao contrário do sorriso de Deacon quando ele tentou jogar o cartão de charme. "Por favor", ele acrescentou, "ou você está com medo de não conseguir acompanhar?" "Oh, eu posso ficar bem", eu assegurei a ele enquanto me movia em direção ao ATV. “Eu acho que você era o único sempre inventando desculpas sobre o porquê de uma garota vencer você. Nunca tive problema em bater na sua bunda, Lucas Rivers, e não vou ter problema agora." Eu estava bem ciente de que ele tinha acabado de jogar. Ele sabia que eu não poderia desistir de um desafio. Mas, pela primeira vez, senti que podia me libertar da raiva que sentia há muito tempo. Sorrir foi bom, e assim fui cedendo e apenas sendo eu para variar.


Subi no veículo de quatro rodas, coloquei a chave na ignição e a disparei, depois agarrei as alças, olhando para ele provocativamente. "Não chore quando você não puder acompanhar", eu disse a ele pouco antes de sair, levantando cascalho e poeira. Eu não olhei para trás, mas o ouvi chegando. Eu dirigi direto para o vale, e uma vez que eu estava lá, eu fui a todo vapor. Eu podia ouvi-lo mudar de marcha, fazendo o seu melhor para me passar. Lucas não fazia ideia das alterações que meu pai fizera em seu ATV. Papai tratou essa joia como a maioria dos carros de corrida, e ele sempre procurava maneiras de torná-la mais rápida e melhor. Lewis Rivers, o pai de Luke, não se importava muito com esse tipo de coisa. Ele preferiu melhorar seus caminhões, então eu sabia que Lucas não tinha chance de me bater. Eu amava a maneira como o vento soprava pelo meu cabelo enquanto eu continuava em uma linha reta em direção às colinas escondidas além das linhas de árvores. Meu pai não deixou que o fato de eu ser uma garota o impedisse de me levar ao campo todos os dias, e eu estava agradecida. Isso era quem eu era e o que eu amava fazer. Eu era durona como prego e não tinha medo de um pouco de sujeira - ou muita, para esse assunto. No momento em que chegamos às colinas, nós dois fomos em busca disso. Minhas lembranças dos tempos que cavalgamos juntos anos atrás inundaram de volta. Por fim, admiti para mim mesma que realmente sentia falta do garoto que amava por mais tempo do que conseguia lembrar. Sentia falta das vezes em que deixamos tudo ao nosso redor e simplesmente gostávamos de ser livres.


Perdemos a noção do tempo enquanto cavalgávamos pelas colinas e grama alta, rindo e sorrindo um para o outro quando superávamos o outro. Eu não conseguia me lembrar da última vez que me permiti apenas me divertir sem pensar em todas as coisas que eu ainda tinha que fazer. Tempos como esses terminaram pouco antes de chegarmos ao ensino médio, e eu senti falta deles mais do que qualquer outra coisa. Até aquele ponto, Luke e eu éramos inseparáveis. Eu diminuí a velocidade até parar no topo da colina que dava para o lago que nadávamos quase diariamente quando crianças. O sol poente lançava um brilho laranja-amarelado na água. Foi bonito. O som de Lucas chegando ao meu lado não me tirou a atenção do lago. Ele desligou o veículo de quatro rodas e ficamos em silêncio, olhando a água. Era sempre estranho como eu não tinha que falar com Luke em momentos como esses; apenas estar em sua presença me deu paz. "Até hoje, este ainda é um dos meus lugares favoritos", ele disse e eu sorri. Foi o meu também. Este lugar realizou anos de memórias de infância, e eu escapei para ele muitas vezes apenas para pensar e me permitir a chance de sentir, sem ninguém assistir ou questionar as lágrimas que eu tinha derramado. Sentar em silêncio com ele enquanto olhávamos para a água me dava muito tempo para pensar no que poderia ter sido. Muito tempo para lamentar a forma como as coisas aconteceram entre nós. "Por quê?" Eu perguntei antes que eu pudesse me parar. A palavra poderia ser tomada de tantas maneiras diferentes, mas eu sabia que ele


saberia como eu queria dizer isso. Ele sempre me conheceu melhor do que ninguém. "Você se lembra quando saímos daqui no verão antes de começarmos o ensino médio?" Ele perguntou, e eu fechei meus olhos, lembrando como se fosse ontem. “Nós sentamos quase nesse mesmo lugar e conversamos sobre como seria ótimo. Juramos que seríamos sempre amigos e que, embora estivéssemos ocupados, sempre encontraríamos tempo um para o outro." Eu assenti. As coisas eram tão fáceis naquela época. "Eu me lembro de você sentada nas arquibancadas me aplaudindo quando eu tentei jogar futebol", continuou Luke, sua voz rouca e muito mais quieta. “Você ficou tão empolgada quando anunciou que eu havia feito o time, que consegui captar a voz de todos enquanto aplaudiam e aplaudiam. Você estava sempre do meu lado, sempre no meu canto". "Eu estava, e eu estava tão orgulhosa de você", eu disse sem hesitação. “Então fizemos o que dissemos que não faríamos”, ele acrescentou, e eu olhei para ele e vi que agora ele estava me encarando. “Nós deixamos o ensino médio nos mudar. Eu mais do que você eu sei, mas Maddy, você também mudou. Não estou dizendo que está errado, mas estou dizendo que nós seguimos nossos caminhos separados.” Eu não podia argumentar, porque eu também tinha mudado enquanto crescia. Mas mesmo que eu tenha mudado quando me tornei adolescente, nunca pensei que mudar me custaria Lucas. “Eu sei que fiz muito errado, mas nunca quis te afastar. Acho que nós dois paramos de tentar e eventualmente, essa distância entre nós fez com que nos separássemos". Seus olhos brilhavam com lágrimas na escuridão que caía, e a visão puxou pesadamente algo dentro de mim.


"Eu apenas senti que não pertencia mais ao seu mundo", confessei sentindo-me subitamente crua e vulnerável, sentimentos que eu odiava e fizera de tudo para evitar nos últimos anos. Mas com o Luke era inevitável. "E eu senti que não havia mais um lugar para mim no seu." Nós nos encaramos em silêncio. A percepção de que nós dois fizemos algo errado se estabeleceu sobre nós. Finalmente me permiti aceitar o fato de que nossa distância não era apenas culpa de Lucas. Eu poderia ter feito mais para estar envolvida em sua vida. Eu poderia ter alcançado ao longo dos anos, mas em vez disso eu aceitei que nunca mais teríamos de volta o que tínhamos então. Minha garganta queimava e meu peito doía enquanto eu tentava segurar as emoções que ameaçavam me dominar. "Eu não sei se vamos voltar a ser como éramos", disse Lucas, e eu tive que desviar o olhar. Não só porque o desejo em sua voz tornava difícil conter minhas lágrimas, mas porque olhar para ele tornava as coisas mais difíceis. “Eu sei que nos separamos e já perdemos anos de tempo juntos, mas esta última hora foi uma das melhores horas que tive em anos. Eu sei que é porque eu gastei com você. Sempre foi assim conosco." "Nem sempre", eu disse. "Antes de deixar tudo ficar do jeito que estava", ele disse rapidamente. "Nós poderíamos tentar ser assim novamente." Parte de mim queria dizer que o tempo tinha passado e que a nossa oportunidade tinha desaparecido, mas uma parte maior de mim estava esperançosa para um futuro com Lucas. Eu não poderia dizer se seríamos como antes, mas eu não podia mais negar ao meu coração o que queria.


“Eu quero você de volta na minha vida. Eu só não quero me arrepender de admitir isso,” eu confessei enquanto continuava a olhar para frente. Excitação correu através de mim quando as pontas dos seus dedos deslizaram na minha mão, antes dele enlaçar seus dedos com os meus. "Sem arrependimentos, Maddy", ele sussurrou e firmemente apertou-o. "Eu prometo."


11 LUCAS "Onde você está indo todo enfeitado?" Eu me apressei e senti a dor na minha perna. Me atrapalhando um pouco, eu me preparei na bancada e olhei para o meu irmão idiota, que olhou para mim com um sorriso. Arqueando a sobrancelha, ele examinou minha roupa e seu sorriso se alargou. "Essa sua roupa não seria uma tentativa de impressionar uma certa loira agora seria?" ele acrescentou, e eu peguei uma maçã da tigela a poucos metros de distância e joguei através da sala para ele. Ele pegou logo antes de nossa mãe entrar e nos deu tanto olhar maternal de desaprovação. "Vocês meninos devem se comportar melhor", ela disse enquanto se movia pela cozinha. "E por que você está todo bem vestido?" Ela me perguntou, e Liam riu quando ele levou a maçã à boca e deu uma grande mordida. Virei-lhe o pássaro atrás das costas da minha mãe e ele ofereceu uma piscada de volta. "Eu não estou bem vestido", eu disse a ela quando eu estendi minha perna e afastei a dor. Eu estava ficando realmente cansado das dores que minha lesão me dava diariamente. Trabalhando longas horas, subindo e descendo escadas, e carregando equipamento pesado estava me cobrando seu preço. Eu sempre viveria com as restrições que o meu ferimento havia colocado em mim, e às vezes teria que ir com calma ou fazer um alongamento extra para resolver os problemas.


“Se você diz,” minha mãe disse de costas para mim, “mas todos os dias nas últimas semanas você usa calças soltas, ou até mesmo os shorts que garotos gostam. Você sabe, os folgados." "Calções de basquete, mãe", disse Liam enquanto mastigava sua maçã. Agora seria o momento perfeito para pegá-lo no lado da cabeça com outro, mas mamãe iria chutar minha bunda. Além disso, Liam era um maldito bebê e ela ficaria do lado dele. Ele era o filho de uma mãe. "Sim, aqueles", ela disse enquanto acenava com a mão indiferente. “Hoje você vestiu um belo par de jeans e, quando digo gentil, quero dizer que eles têm menos buracos do que os velhos panos de banho que uso agora para limpeza. Acho que nunca vi você usar essa camisa e ela não estava enterrada em uma mala, porque não está nem um pouco enrugada." "Não esqueça as botas extravagantes, Ma", disse Liam, e eu fiz uma careta enquanto olhava para a minha mãe. Se eu tivesse olhado em sua direção, não seria capaz de controlar a necessidade de jogar a maldita tigela de frutas nele. "Ele precisa perder o chapéu", acrescentou. "Sem contar o olhar extravagante que ele está fazendo." "Eu não estou tentando parecer chique", eu disse quando saí do balcão e fui para a porta dos fundos. Eu gostei do meu boné de beisebol. Depois de muitos meses de quebra, agora estava gasto e desgastado e como eu gostava. O fato de Maddy ter gostado de mim em um chapéu - que eu posso ou não ter lido em seu diário no verão entre o sétimo e o oitavo ano - pode ter me encorajado a usá-lo. Eu sorri para mim mesmo, lembrando das outras coisas que eu li lá, embora eu nunca deixasse transparecer que eu sabia o que ela tinha escrito.


"Diga Madelyn que eu disse oi", minha mãe gritou quando eu abri a porta dos fundos. "Tudo bem Ma", eu gritei de volta quando um sorriso apareceu nos meus lábios. Corri pelo pátio em direção à caminhonete, animado por ir até a casa de Maddy para surpreendê-la. Ela mencionou alguns dias atrás que ela tinha tido uma noite de folga da lanchonete, e eu planejava aparecer em sua casa com o jantar. Ela não iria realmente me afastar se eu estivesse com comida. Pelo menos eu esperava que ela não o fizesse. Ela disse que me queria de volta em sua vida, então era eu me certificando de que eu estava empenhado nisso. Depois de uma rápida parada na Rocco's Pizza para pegar meu pedido, entrei na loja de bebidas para pegar um pacote de seis cervejas, depois atravessei a cidade até a antiga loja de ferragens. Era engraçado como ela morava no apartamento acima da mesma loja que ela e eu fomos apanhados quando tínhamos doze anos. O Sr. Walsh nos perseguiu na metade do caminho, balançando uma vassoura, e depois fomos forçados a lavar cada janela do local junto com o tapume, todo final de semana por um mês. Era loucura como agora que eu estava de volta a Alvord, aquelas lembranças da minha infância voltaram para mim tão prontamente. Acho que escolhi ignorá-los antes porque era muito difícil lembrar do que eu desisti tão facilmente. A energia nervosa que eu senti mais cedo enquanto me vestia retornou como uma vingança, quando eu levantei minha mão para bater na porta do seu apartamento. Ele disparou quando ela afastou a cortina da porta para


espiar, e um olhar de surpresa assumiu quando seus olhos se encontraram com os meus. O ferrolho estalou e a porta rangeu quando ela lentamente abriu e olhou através da rachadura com curiosidade. "O que você está fazendo aqui?" Eu levantei a cerveja e a pizza e ofereci-lhe o sorriso que me disseram que me ajudou a conseguir o meu caminho ao longo dos anos. "Este sou eu me convidando para jantar." Ela tentou esconder seu próprio sorriso, mas no momento em que eu fiz um sorriso bobo, ela não conseguiu mais segurar. "Você é um idiota", disse ela quando se afastou, abrindo mais a porta. "Mas desde que você trouxe o jantar e minha cerveja favorita" - ela encolheu os ombros - "Eu não posso afastar Rocco." "Eu vou lembrar disso", eu disse quando entrei e ela fechou a porta atrás de mim. Analisando o apartamento, fiquei surpreso ao descobrir que era realmente muito bom. Era pequeno, basicamente apenas um quarto com uma única porta que, presumo, levava ao banheiro, mas aconchegante. Também gritava Madelyn, com o grande e fofo assento de amor e os enormes travesseiros que cobriam a área em torno do espaço que eu chamaria de sala de estar. Considerando que sua cama estava a apenas trinta ou quarenta pés de distância, era difícil chamar qualquer seção específica da sala de uma coisa ou outra. "É pequena", ela disse atrás de mim, me forçando a virar e encará-la. Eu me levantei sobre ela, e estando tão perto dela em um espaço tão pequeno, lembrei-me de quão baixinha ela realmente era. "Um lugar minúsculo, apto para um elfo", eu disse com um sorriso.


Ela se aproximou enquanto olhava para mim, e por um momento eu estava perdido em seu doce perfume. Em um movimento rápido, ela empurrou a mão contra o meu peito, fazendo-me tropeçar para trás. Se eu não estivesse tão perto da pilha de travesseiros que ela empilhou no chão, teria sido um problema. Mas esse não foi o caso. Pouco antes de pousar na pilha de travesseiros que haviam se emaranhado com meus pés, Maddy felizmente pegou a caixa de pizza e a cerveja de minhas mãos. Sua risada encheu o quarto enquanto ela estava em cima de mim olhando para baixo. "Eu não podia permitir que você estragasse o jantar", disse ela com um brilho nos olhos. "Vamos, fique logo de pé, a pizza está ficando fria", acrescentou ela enquanto se movia em direção à pequena cozinha que continha uma mesa e duas cadeiras. Eu não me movi no começo, mas sim assisti de longe enquanto ela andava pela área pequena com facilidade. Essa distância fria entre nós havia mudado. A garota divertida com um sorriso que poderia iluminar a noite havia retornado. Pela primeira vez desde que voltei a Alvord, senti-me novamente em casa e aquele nó perpétuo em meu estômago se instalara.


12 MADELYN Não me lembro da última vez que ri tanto, mas foi incrível. Minhas costelas e bochechas doíam e eu não conseguia parar de sorrir. “Você não entende, Mad. Eu andei pelo campus por uma semana com aquela careca na parte de trás da minha cabeça e ninguém me disse que estava lá". Lucas recostou-se no sofá e apoiou os pés na mesinha de centro à sua frente. Ele levou a cerveja à boca e continuou a sorrir enquanto tomava um gole. Eu fiquei um pouco perdida em seu sorriso então. Mesmo que estivéssemos separados, isso ainda me afetou. A sensação oca se instalou no fundo do meu estômago, e eu tive que desviar o olhar quando o calor subiu em minhas bochechas. “Quero dizer, quantas vezes você se olha no espelho e vê a parte de trás da sua cabeça? Como um cara quero dizer, porque garotas fazem coisas assim o tempo todo, aparentemente" - continuou ele, recuperando minha atenção. “Então, depois que alguém finalmente apontou para mim, ele começou a crescer de novo. Os idiotas da minha equipe acharam engraçado, mas consegui que os responsáveis pagassem muito bem ”.


"Sério?" Eu perguntei, totalmente investida em onde esta história estava indo. "Por favor, diga." Acenei minha mão para ele, indicando que ele deveria continuar. "Eu raspei as sobrancelhas de quatro deles, e o quinto cara teve que acabar raspando sua cabeça completamente." Ele sorriu largamente enquanto olhava para o espaço por um momento, como se revivesse. "Melhor dia de todos os tempos", acrescentou ele com uma risada. "Aposto que eles mudaram seus métodos de trote depois deste fiasco." Ou pelo menos eu teria, se minha cabeça ou sobrancelhas tivessem sido raspadas como vingança. Antes que ele pudesse elaborar mais, uma batida forte e agressiva ecoou pelo meu pequeno apartamento. Eu pulei de surpresa e Lucas sentou-se para a frente, rapidamente colocando sua cerveja na mesa de café, enquanto um olhar defensivo tomava conta de suas feições. "Madelyn!" Deacon gritou, seguido por mais batidas fortes. Ao que parece, ele estava bebendo. Eu comecei a levantar do chão, onde eu estava empoleirada nos travesseiros pela última hora. "Maddy", disse Luke, parando-me no meu caminho. Quando olhei para ele, sua expressão estava preocupada. "Talvez você devesse deixá-lo pensar que você não está em casa." Era doce que ele estava preocupado, mas eu lidei com Deacon mais vezes do que eu admito. "Está tudo bem, ele está apenas bêbado." Ao me aproximar da porta, percebi que talvez Luke tivesse sugerido essa opção mais para seu próprio benefício do que o meu. Ele sempre foi um


pouco territorial com aqueles que ele cuidava, e eu tinha certeza que ele estava se sentindo assim agora. "Abra a maldita porta, Madelyn," Deacon latiu enquanto ele batia ainda mais forte. Irritada, abri-a com um pouco mais de força do que pretendia. Antes que eu tivesse a chance de falar, Deacon entrou no apartamento, seu peito colidindo com o meu rosto quando eu tropecei para trás. "O que diabos ele está fazendo aqui?" ele perguntou, gesticulando loucamente para Lucas enquanto olhava para mim. “É por isso que você demorou tanto para atender a porta? Vocês dois tiveram que arrumar suas roupas primeiro ou o quê? As coisas ficaram loucas mais rápido do que eu imaginava, quando Lucas pulou do sofá e entrou no rosto de Deacon. "Peça desculpas", ele fervilhou, e por um momento eu estava confusa. Então ele continuou, “Primeiro por ter empurrado ela, porque agora o que você fez com ela, está fazendo com que seja realmente difícil para mim não te jogar para fora da varanda. E segundo, por desrespeitá-la em sua casa ou simplesmente desrespeitá-la.” Eu tentei dar um passo à frente, porque alguém precisava criar algum espaço entre eles antes deles continuarem e demolirem meu apartamento. Antes de dar um segundo passo, Lucas levantou seu braço para me impedir e se posicionou na minha frente como um escudo. "Eu não estou me desculpando por merda nenhuma", cuspiu Deacon. "Ela está aqui com você se prostituindo e eu devo dizer que sinto muito?" Eu olhei para Luke, tentando mais uma vez me mover ao redor dele e fiquei hipnotizada pela tensão em seus ombros e pescoço. Ele mal estava


segurando sua agressividade, e eu imediatamente me arrependi de não ouvilo quando ele disse que eu deveria ignorar a batida. "Chame-a de prostituta novamente," Lucas provocou Deacon e meu estômago ficou tenso. Eu soube assim que Deacon disse isso, Luke não se conteve. O sorriso de Deacon me disse que ele também sabia disso. "Prost", ele começou em um lento e exagerado rosnado e Lucas avançou. "Chega", eu disse enquanto empurrava contra o lado de Lucas, mas era como tentar mover Shadow, meu cavalo. "Deacon, saia", insisti, mas eles estavam além do ponto de me ouvir, o que só me enfurecia mais. "Droga, saia." "Esse idiota é a razão pela qual você queria terminar isso comigo no outro dia?" Deacon perguntou, e eu ignorei o olhar de curiosidade que Lucas atirou em mim. “Ele volta para a cidade e de repente você e eu não temos mais nada?” "Você sabe que eu e você estávamos desmoronando muito antes disso", eu disse porque era verdade. Nosso relacionamento nunca foi especial. Ele sabia disso, assim como todo mundo que nos via juntos. "Talvez eu devesse ter agido como se você não significasse nada para mim", ele jogou para trás, ignorando completamente Lucas ainda pairando sobre mim, mantendo uma distância segura entre Deacon e eu. “Eu deveria ter jogado com seus sentimentos, jogado com você como um idiota e tomado o que eu queria quando podia. É o que ele fez, e ele é de alguma forma um bom rapaz por isso."


Antes que eu pudesse defender Lucas, ele agarrou a camisa de Deacon e arrastou-o para trás em direção à porta aberta, segurando-o na posição ereta, mesmo quando Deacon tropeçou ao longo do caminho. Do lado de fora, ele prendeu Deacon contra a parede à esquerda da porta e aproximouse dele. “Você não sabe nada sobre nós. Você pode pensar que sim, mas é tudo o que você tem. Se você quer continuar atirando sobre isso, você atira em mim. Nunca fale com Madelyn do jeito que acabou de fazer, porque posso assegurar-lhe que da próxima vez" ... - Lucas estufou o peito enquanto falava as próximas palavras lentamente - "Eu não serei tão legal". Ele empurrou o peito de Deacon antes de recuar, bloqueando a entrada. Eu poderia dizer pelo fogo nos olhos de Deacon que ele queria que isso continuasse. Ele ficou de pé e puxou a frente de sua camisa, que agora estava esticada e deformada. Ele olhou de volta para Lucas como se pesasse suas chances de ser capaz de dominar Lucas antes de balançar a cabeça e endireitar os ombros. "Vocês dois podem ter um ao outro", disse ele antes de se virar e descer as escadas. A certa altura, na metade do caminho, achei que ele ia cair, mas ele usou a parede para se equilibrar. Uma vez que ele chegou ao final, ele se virou e muito amavelmente nos olhou antes de tropeçar na escuridão. Por um momento nenhum de nós falou. Em vez disso, fiquei atrás de Lucas e concentrei-me no modo como seus ombros se erguiam e desciam enquanto ele respirava profundamente. Eu tinha visto Luke irritado algumas vezes, mas desta vez me senti diferente.


"Sinto muito", ele sussurrou, mas eu o ouvi claramente. "Eu não deveria ter..." Eu agarrei seu ombro e puxei, forçando-o a me encarar. "Não há nada para você se arrepender", afirmei claramente. "Ele estava bêbado e completamente fora de si." Luke olhou diretamente para mim com uma expressão hesitante. "Antes de qualquer coisa, eu deveria estar agradecendo a você por estar aqui por mim", eu disse, percebendo que eu ainda estava segurando o braço dele. Eu rapidamente soltei e cruzei os braços sobre o peito, então inclinei a cabeça para o lado. “Eu também deveria agradecê-lo por ficar entre nós, porque se você não tivesse, eu teria sido forçada a chutar sua bunda. Você poderia imaginar o burburinho que ele enfrentaria, quando as pessoas da cidade ficassem sabendo que Short Shit chutou a bunda dele?" Dei de ombros, virei e voltei para a pilha de travesseiros. Virando para trás, cruzei as mãos atrás da cabeça e dei-lhe um sorriso ridículo. "Pobre rapaz, teria sido motivo de chacota em Alvord." Os olhos de Lucas passaram por cima dos meus pés até o meu rosto antes de se trancarem nos meus olhos. Calafrios cobriram meus braços e ombros e subiram pelo meu pescoço. Eu queria tremer, mas fiz o meu melhor para esconder a reação. "A cidade já está rindo do cara", ele insistiu antes de finalmente se mover em direção ao sofá. "Ele é um cuzão, Mad". Eu não podia discutir com isso. "O que diabos você estava pensando ao namorar esse cara de qualquer maneira?"


Eu queria dizer a ele que ele não tinha o direito de me perguntar isso. Eu também queria dizer que precisava de alguém, alguém para me distrair de constantemente pensar nele. Em vez disso, levantei-me e fui para a cozinha, ignorando a pergunta dele. Eu mantive minhas costas para ele enquanto eu empacotava a pizza extra e enxaguava os pratos. Eu estava tão focada na tarefa que não notei que ele andou atrás de mim, até que ele me enjaulou com seus braços enquanto seu calor pressionava firmemente contra minhas costas. Eu deveria ter me afastado, mas não consegui. Eu sonhei muitas vezes com Luke estando tão perto. Menos o ocasional abraço amigável que havíamos trocado ao crescer, isso era o mais próximo que já estivemos. Eu me inclinei contra ele, e sua respiração quente se espalhou por cima do meu ombro e pescoço enquanto eu fechava meus olhos, tentando o meu melhor para não inclinar minha cabeça para o lado, silenciosamente pedindo mais. "Eu não deveria ter perguntado isso", ele sussurrou. "Mas eu acho que nós dois sabemos que Deacon não merece você." Meu foco estava escorregando. "Mas Madelyn..." Ele se inclinou para mais perto, tão perto que sua barba esfregou suavemente ao longo da minha bochecha. “Eu nunca deixarei ninguém falar com você ou tratar você do jeito que ele fez. Ele tem sorte de ter conseguido sair daqui de uma só vez." Meu corpo zumbiu quando meus mamilos endureceram e minhas coxas apertaram juntas.


Não tenho certeza do efeito que Lucas estava tentando ter em mim. Eu só sabia que estava a segundos de me virar e escalá-lo como uma árvore. Eu continuei cantando, somos apenas amigos , repetidamente na minha cabeça, mas meu corpo não estava de acordo com minha mente. "Boa noite, Madelyn", Luke sussurrou antes de pressionar um beijo suave contra a minha bochecha, em seguida, ao longo do meu queixo, mas o contato ainda era muito breve. Ele recuou e acho que posso ter choramingado com a perda. "Devemos fazer isso novamente em breve." Quando me virei para encará-lo, ele já estava se movendo em direção à porta, e se meu rosto espelhava meus pensamentos, eu sabia que o olhar era de desespero. Eu não queria que ele fosse embora. Eu o queria de volta, exatamente onde ele estava momentos atrás. Só que desta vez eu queria seguir meu coração e fazer o que meu corpo ansiava. "Quero dizer, devemos repetir a parte de pizza, cerveja e amigos, não as outras coisas." Ele me ofereceu uma piscadela quando abriu a porta e mostrou aquele sorriso pecaminoso dele. E ai estava. Nós éramos apenas amigos, nada mais.


13 LUCAS Além da interrupção indesejada de Deacon, eu diria que a noite com Maddy foi quase perfeita. Nós rimos muito e flertamos mais do que eu esperava, e quando eu fiz um movimento, mesmo que fosse o menor dos movimentos, ela não me afastou. Eu ansiava mais, mas eu tinha que andar comigo mesmo. Essa coisa entre nós, o que quer que fosse, tinha sido rochosa e instável a princípio. Eu não queria estragar a ondulação confortável que eu encontrei agora. A ideia de perdê-la mais uma vez, ou deixá-la desconfortável com meu adiantamento quando se tratava de estar perto dela, fez com que eu desse um pulo em cada curva. O problema era que quando eu estive atrás dela, com meus braços ao seu redor, senti seu desejo. Ela se recostou contra mim com as costas moldadas no meu peito. Eu queria repetir esse sentimento sempre que possível. Saí do apartamento dela e sentei na minha caminhonete por mais de trinta minutos, debatendo se eu deveria voltar e continuar de onde parei, mas decidi que era cedo demais. Sem mencionar que Deacon aparecendo e correndo a boca para fora, apagou a noite.


Então fui para casa, me arrastei na cama e fiquei acordado imaginando as coisas que queria fazer com ela. Minha noite terminou com um gemido baixo de seu nome e um sorriso preguiçoso. "Tire sua cabeça das nuvens, Romeo." Eu olhei para a minha esquerda assim que Jeb derrubou outro dois por quatro na pilha a poucos metros de distância. Ele estava me chamando de Romeo desde o momento em que cheguei no local, logo após as 6h da manhã. "O que?" ele disse com um encolher de ombros. “Você não gosta de Romeo? Talvez eu deva te chamar de Rock em vez disso." Ele riu e isso despertou meu interesse. Eu imaginei que as histórias já estavam rolando sobre o Deacon e eu. Alvord é uma cidade pequena, então essa merda se espalha como um incêndio aqui, e todo mundo conhece os negócios de todos. Às vezes tudo bem, mas não quando coisas como o que aconteceu na noite passada acontecem. Maddy não precisava responder perguntas sobre Deacon e o modo como ele a desrespeitara. "Eu prefiro que você me chame de Luke", eu disse quando voltei para a placa que eu estava dirigindo um parafuso. "Você não vai me dar nenhum detalhe sujo, vai?" ele perguntou, olhando para mim com curiosidade. "Porque pelo que ouvi, Deacon realmente pegou você, e se não fosse por Madelyn pisando entre vocês, ele poderia ter realmente causado algum dano." Quando não mordi, ele continuou. "Ser pego sem as calças na cama com a garota de outro cara, é como tirar sua vida com as próprias mãos, irmão." Larguei minha broca e fiquei de frente para ele. “Jeb, nós somos amigos, mas continue gritando essa merda e eu vou te dar uma amostra do que


realmente aconteceu na noite passada. Mas vou avisá-lo, ainda tenho muita raiva acumulada que preciso aliviar, por isso pode não terminar tão bem para você quanto para Deacon. ” Jeb era alguns centímetros mais baixo que eu e tinha metade do meu tamanho. Durante o colegial, todos nos referimos a ele como String Bean porque ele tinha quase o mesmo tamanho que a maioria das garotas. Ele não era um lutador, ele era um brincalhão. Mas nada disso importava aqui. Eu tinha um gatilho quando se tratava de Maddy e sua honra. Jeb pegou isso rapidamente e uma risada feliz caiu de seus lábios. "Droga, Shannon estava certa." Eu não perguntei o que ele queria dizer, mas o olhar interessado no meu rosto foi o suficiente para ele continuar. - Ela disse a Madelyn naquela noite no bar que você estava interessado. Além disso, todos os dias desde que você voltou, ela está repetindo essa merda para mim. Ele segurou meu ombro e deu um aperto firme. “Eu disse a ela: 'Claro que não, eles são apenas dois amigos que precisam deixar o passado no passado'. Mas ela insistiu e aí está. Ele se afastou, acenando com o dedo para mim enquanto ele balançava a cabeça. “Aquela chama, a queimadura. A necessidade de proteger. Você tem isso pela Short Shit, e isso não tem nada a ver com uma antiga amizade. É mais." O filho da puta insistente ainda estava procurando informação, só que desta vez ele tomou um caminho diferente. “É por isso que ela largou o Deacon? Porque você e ela...? Ele deixou a pergunta morrer e eu me ajoelhei e voltei a trabalhar. "Bem, eu vou ser amaldiçoado." Ele riu Eventualmente, ele percebeu que eu não estava ficando mais fora de mim e saiu rindo.


Eu não compartilharia o que acontecesse entre Madelyn e eu. Inferno, eu nem sabia o que éramos ainda, mas sabia o que queria. Ela seria a primeira pessoa com quem compartilharia esses desejos, quando chegasse a hora. Ou eu mostraria a ela. *** Talvez eu estivesse imaginando merda, mas parecia que Maddy estava me evitando. Cada vez que eu olhava na direção dela, ela desviava o olhar, ou para outra pessoa, como se estivesse fingindo estar interessada no que diziam, ou ao longe. Era tudo besteira, mas eu não deixei isso me impedir de observá-la de perto - ou, mais precisamente, encará-la. Eu não tinha vergonha de admitir que ela tinha toda a minha atenção. Quer ela quisesse ou não, estava indo em sua direção. Seus shorts jeans mostraram uma perna muito grande. Como diabos um homem adulto teria o pensamento direto, quando eles subiram ainda mais enquanto ela se inclinava para alimentar as galinhas? Minhas mãos palpitaram para sentir as bochechas doces abaixo dele. "Limpe seu queixo, acho que você tem um pouco de baba aí." Liam estendeu a mão para mim e eu afastei a mão dele. Ele riu enquanto se recostou na cadeira ao meu lado. "Apenas dizendo cara, você pode querer limpar essa merda." Ele limpou a garganta. "É embaraçoso. O que você é, um garotinho?” "Foda-se", eu rosnei, apenas alto o suficiente para que só ele pudesse ouvir.


Fomos todos convidados para o Emery’s para um churrasco à tarde de domingo, “todos” significando meus pais, meu irmão, sua esposa Sierra, e seus dois filhos. Eu acho que Madelyn ficou surpresa quando ela apareceu para nos encontrar aqui. Algo me dizia que nossas mães insistentes estavam tentando um pouco de emparelhamento. Agora eu não vou questionar seus motivos, porque eu era Team Matchmaker de qualquer jeito, mas Maddy iria corrigi-los se eles pressionassem demais. Quando me voltei para Madelyn, ela estava debruçada sobre o refrigerador, provavelmente em busca de um refrigerante de uva no gelo lamacento. Eu deslizei da cadeira um pouco mais rápido do que eu pretendia, fazendo-a balançar, e rapidamente estabilizei com a minha mão, antes que alguém notasse. Liam bufou e percebi que o idiota viu a coisa toda, mas eu não perdi mais tempo com ele. Eu atravessei o pátio e parei atrás de Maddy. Coloquei uma mão no quadril dela e enfiei a mão no refrigerador com a outra. Seu corpo endureceu contra o meu, mas continuei, como se suas reações não fizessem meu coração acelerar ainda mais. Eu levantei o Crush de uva da água fria e gelo e segurei na frente dela. "Isso é o que você estava procurando?" "Sim, obrigada." Ela tentou tirar da minha mão, mas eu segurei firme. "Você vai soltar?" ela perguntou, ainda se recusando a olhar em minha direção. "Depende." Eu me inclinei para mais perto, tentando fazê-la olhar para mim. "Você vai continuar me evitando, ou você vai explicar o que está acontecendo?" "Não estou te evitando" ela respondeu, ainda tentando tirar o refrigerante da minha mão. "Você vai soltar?" ela disse, empurrando o quadril contra mim. Eu circulei meus braços em volta dela e ela se


transformou em mim, o que trouxe nossos corpos ainda mais juntos. Ela riu enquanto tentava arrancar o refrigerante da minha mão novamente e coloquei-o atrás das costas. Ela ergueu o olhar para encontrar o meu, e seu sorriso vacilou quando ela tentou desviar o olhar. Eu segurei seu queixo e forcei-a a olhar para mim. "Fiz algo de errado?" Eu perguntei, sentindo uma dor profunda no meu estômago e me preocupando que eu a chateasse. Maddy balançou a cabeça e fechou os olhos. "Precisamos parar com isso", ela sussurrou. "Parar o que?" "O flerte", ela acrescentou e a dor no meu estômago se intensificou. “Amigos não flertam assim, Luke. Vamos arruinar este novo começo e antes que você perceba, voltaremos à estaca zero.” Suas palavras me surpreenderam. Eu pensei que nós finalmente tínhamos limpado o obstáculo, mas eu senti como se ela tivesse acabado de me derrubar dez passos atrás. Eu queria arrastá-la para algum lugar e forçála a explicar de onde isso estava vindo, mas as perguntas que nossas famílias fariam não valeriam o incômodo. Então, em vez de lutar com ela, soltei meu aperto e estendi o refrigerante diante dela. Quando ela envolveu seus dedos ao redor da lata, nossos dedos roçaram um no outro e seu olhar se fixou no meu mais uma vez. "Nós vamos continuar esta conversa um pouco mais tarde", eu assegurei a ela. "Que conversa?" ela disse quando girou nos calcanhares e caminhou em direção à mesa onde Sierra e nossas mães estavam sentadas.


Depois de alguns minutos, voltei para a cadeira ao lado de Liam e desabei, sentindo-me subitamente derrotado. "Isso foi fofo e tudo, mas irmão, você acabou de ser abatido." Eu bati em seu estômago, fazendo-o canivete em sua cadeira, que tombou para o lado e o jogou na grama, despejando sua cerveja na sua frente. "Idiota", ele murmurou enquanto olhava para mim. “Para sua informação, eu não fui abatido. Ela só não descobriu que ela e eu vamos acabar juntos. Ele arqueou uma sobrancelha e eu ri. "Mas ela vai", eu assegurei a ele quando me recostei na cadeira e cruzei meus tornozelos, olhando para o grande quintal. E justamente quando comecei a duvidar de minhas palavras, Madelyn olhou para mim e nos fixamos um no outro, nenhum de nós desviou o olhar, como se estivesse jogando uma batalha silenciosa pelo domínio. Um traço de um sorriso puxou seus lábios, fazendo meu coração disparar. Sim, Madelyn Emery aceitaria que estaríamos juntos.


14 MADELYN Ondas grossas de tensão e ansiedade me cercaram, e todas elas vinham de uma pessoa. Um homem bonito e taciturno que eu não conseguia parar de olhar, por mais que tentasse. Era como se uma força invisível me puxasse para ele e se recusasse a soltar. Luke sentou-se em uma banqueta perto do bar, cercado pelos caras com quem trabalhava. Eles estavam conversando e rindo, mas ele permaneceu quieto, apenas focado em mim. Algo sobre a maneira como ele apertou os olhos e segurou sua boca enquanto ele se concentrava em mim parecia diferente. Hoje cedo pensei em nos colocar de volta em território seguro, mas acho que só piorou as coisas. Em minha defesa, foi ele quem disse que éramos apenas dois amigos saindo naquela noite no meu apartamento. Eu pensei que estava fazendo a coisa certa, tornando as coisas mais fáceis para nós dois. Eu fui pega de surpresa pelo nosso momento no meu apartamento, consumido pela sensação de seus lábios no meu queixo, completamente perdido no jeito que seu corpo pressionava firmemente no meu... então ele trouxe o comentário dos amigos. Eu estava apenas me protegendo da humilhação. Apenas suas palavras não faziam sentido. O jeito que ele me observava agora e o jeito que ele me


tocou mais cedo na casa dos meus pais me confundiu. Eu não conseguia lembrar de me sentir tão perturbada. "Esse é um olhar quente, e eu já vi um", murmurou Shannon ao meu lado. "Eu não acho que ele tenha desviado o olhar uma vez nos últimos dez minutos." Olhei para a cerveja em minhas mãos e peguei o rótulo, como se não tivesse ideia do que ela estava se referindo. Eu não podia falar sobre isso, porque não tinha como explicar algo que eu não entendia completamente. "Vocês senhoras, precisam de alguma coisa?" a garçonete perguntou quando ela parou ao lado da nossa mesa. "Sim, outra por favor", eu disse, olhando para ela e levantando a minha garrafa para indicar o que eu estava bebendo. "Indo para uma terceira, hein?" Lisa disse com uma risada. “Eu diria que esse olhar tem uma agenda oculta que Maddy está começando a sentir também. Acho que nunca a vi tão nervosa.” Eu queria dizer a ambas que deixassem passar, mas permaneci quieta. Dizer qualquer coisa para qualquer uma delas só abriria a oportunidade para as duas maiores rainhas de fofoca me perseguirem mais. Alguns minutos depois, nossa garçonete colocou a cerveja na mesa. Eu levantei uma nota de cinco dólares, mas ela balançou a cabeça. "Foi pago, querida." Ela virou-se ligeiramente para o lado e apontou na direção de Lucas. “O bonitão de camisa vermelha disse para dizer para você beber, porque você e ele têm algumas coisas para discutir.”


Uma onda de excitação alimentada por energia nervosa correu através de mim. Eu apertei os olhos e olhei para ele em confusão, e o sorriso que ele atirou em mim fez meus joelhos fracos. Eu levantei a garrafa para os meus lábios, tentando o meu melhor para parecer não afetada, e sabia que estava falhando. Eu me esforcei para estar confiante e a Maddy que eu lutei tanto para me tornar, mas isso só ficou mais difícil a cada segundo. Nós éramos duas pessoas teimosas lutando pelo controle da situação em lados opostos de um bar. Isso pode ficar interessante. Eu olhei para longe dele, fechando os olhos quando tomei um grande gole após o outro. As garotas começaram a sussurrar “Vira, vira, vira”, e eu tentei não rir. A cerveja estava meio desaparecida quando decidi baixar a garrafa para a mesa para respirar. Eu estava prestes a levantá-la novamente, quando Luke se levantou da sua mesa e eu congelei enquanto ele se movia em direção a mim com um propósito. A cada passo, meu coração batia mais rápido. "Ele é um pecado", uma das garotas da mesa sussurrou. Eu não tinha certeza de quem afirmou esse fato porque eu não conseguia desviar o olhar dele. Ele desacelerou até parar a poucos metros de distância e eu sorri para o olhar determinado e incrivelmente sexy em seu rosto. Estendendo a mão para mim, ele sorriu de volta. "Dance comigo, Madelyn."


Foi uma declaração que ele se recusou a deixar-me discutir, e se qualquer outro homem tivesse perguntado, eu poderia ter tentado. Mas com ele as coisas sempre foram fáceis, mesmo quando não eram. "Vamos." Ele me ofereceu aquele olhar confiante. "Você sabe que você quer." A parte estranha de mim que sempre achou fácil brincar com Lucas queria ser brincalhona. Mas a parte de mim que ansiava que ele me abraçasse era mais forte. Era a mesma parte de mim que sempre quis que ele olhasse para mim como ele fazia agora, e coloquei minha mão na dele. Eu ignorei os olhares de interesse que as pessoas atiraram em nossa direção enquanto ele me movia pelas mesas em direção à pista de dança, então de brincadeira, me girou em um círculo antes de puxar meu corpo para o dele. Eu ri quando ele me mergulhou para trás, e ele se juntou a mim quando me levantou de volta, e viu a felicidade no meu rosto. Suavemente e com grande habilidade, devo acrescentar, ele colocou a mão na parte inferior das minhas costas e deslizou para baixo, aplicando pressão suficiente para me aproximar dele o máximo possível. Os movimentos lentos e tentadores de seus quadris contra os meus, fizeram-me esquecer as palavras que apenas momentos atrás estavam na ponta da minha língua. Eu queria ser atrevida e no controle, mas era quase impossível. Ele cheirava incrível e me dava pouca oportunidade de pensar enquanto suas mãos e corpo se moviam com o meu. Quando ele enrolou sua parte superior do corpo mais perto de mim, sua respiração lenta e uniforme se espalhou pelo meu pescoço. E por um momento, me perguntei como ele poderia estar tão calmo. Nós estávamos mais próximos do que já estivemos antes. Eu juro que eu podia sentir seu


coração batendo contra mim quando ele se inclinou, sua boca pairando perto da minha orelha. "Então", ele sussurrou. Eu não tinha certeza se era o jeito que a respiração dele fazia cócegas na minha pele altamente sensível, ou o rouco enlaçando sua voz, mas arrepios cobriam meu pescoço e ombros, corria pelas minhas costas e continuava pelo resto do meu corpo. "Estritamente amigos, né?" ele adicionou. "Estou pensando que não é realmente o que você quer." Por instinto, inclinei o pescoço para olhá-lo e fui pega de surpresa. Esse movimento aproximou nossos lábios quando ele não se moveu para trás. Mais uma vez, as palavras que se demoravam em minha mente se desvaneceram rapidamente. "Porque isso não é tudo que eu quero para nós", ele confessou, e eu olhei para ele com surpresa. “Diga-me que não estou imaginando o que está acontecendo aqui; esse peso no meu peito toda vez que estou perto de você.” Luke se aproximou e passou a ponta do nariz sobre o meu queixo, fazendo com que meus olhos se fechassem involuntariamente. Eu nunca na minha vida senti isso, de estar completamente perdida em um momento. Eu me senti tão leve e arejada que nem tinha certeza se estava respirando. Eu senti como se estivesse flutuando. - “Porque é o que você faz comigo, Maddy” - ele sussurrou enquanto movia cuidadosamente os lábios ao longo da minha bochecha em direção à minha boca. Se eu tivesse me movido um pouquinho, nossos lábios estariam se tocando. "Você faz meu coração bater tão rápido", continuou ele. “Você faz minha mente correr, e essa necessidade possessiva, eu tenho que te proteger, e fazer com que seja minha. Não consigo pensar direito.”


Sua confissão me chocou, mas também me fez querer que ele me reivindicasse. Eu queria ser dele. "Eu quero você, Madelyn", disse ele antes de seus lábios deslizarem sobre os meus muito rapidamente.


15 LUCAS Ela choramingou e eu juro que podia sentir isso em cada parte de mim. Eu tinha que ter certeza que ela queria isso. Uma vez que eu a beijei, não havia como voltar atrás. Um beijo levaria a mais e porra, eu queria mais. Eu queria tudo. Eu nunca quis mais nada. "Diga-me que você sente isso", eu implorei, olhando para ela com uma profunda dor no meu coração. Esperar que ela respondesse era como uma forma lenta de tortura. Sempre que eu queria alguma coisa na vida, eu fui atrás dela. Mas Madelyn era diferente; ela era minha luz. Se eu não tivesse sido um idiota com um ego do tamanho do Texas, eu teria sabido anos atrás. Não havia nenhuma maneira no inferno que eu deixaria isso acontecer novamente. Nos meus olhos, Maddy já era minha. Eu só precisava que ela aceitasse isso. "Eu sinto isso", ela sussurrou, e a dor dentro de mim se intensificou. Eu sabia agora que nossas vidas estavam prestes a mudar. "Eu sempre senti isso, mesmo quando eu tinha nove anos e você tinha dez." Eu me lembrei daquela doce menina com tranças pulando pela estrada de cascalho e sorrindo e me dizendo que um dia ela se casaria comigo. A


culpa me atingiu quando me lembrei de todas as vezes que eu fingi que ela era apenas uma criança boba com grandes sonhos. Eu nunca mais interpretaria qualquer coisa que ela dissesse como boba. Madelyn Emery era e sempre seria minha; ela sempre foi. Eu era o único que não aceitou, mas agora eu tinha. Eu ampliei minha postura e me abaixei o suficiente para nos levar ao nível dos olhos enquanto eu agarrava a parte de trás do seu pescoço. Em qualquer outro momento, eu posso ter rido de como seus olhos se arregalaram de surpresa quando ela percebeu o jeito que eu estava olhando para ela, mas não agora. "Sinto muito, demorei tanto para perceber que você era minha garota", eu sussurrei, e ela relaxou em meu aperto. "Eu tenho muita coisa para fazer." Eu sorri enquanto ela continuava a me observar com curiosidade. "Que tal começarmos agora?" Eu não dei a ela a chance de responder. Ela já me deu toda a folga que eu precisava. Eu me movi e cobri seus lábios com os meus, lentamente no início, saboreando-a e sentindo-me ousado pelo quão tranquila ela se sentia em meus braços, como se um beijo a fizesse se sentir fraca e necessitada. Tudo ao nosso redor deixou de ser importante, exceto por nós dois. Com uma mão ainda descansando na parte de trás do seu pescoço, eu levantei a minha outra e cobri sua mandíbula enquanto a abraçava. Deixá-la de lado não era uma opção. Quando ela colocou as mãos ao meu lado, eu tremi. Eu tive que manter minha compostura. Haveria um tempo e um lugar para eu deixar ir. Um momento em que nós dois poderíamos nos perder no desejo que sentíamos, mas aqui em um bar com uma audiência, não era hora. Eu teria que matar


qualquer um que olhasse na direção dela quando ela estivesse excitada. Isso seria para mim e só para mim. Então por enquanto, eu continuei a beijá-la, porque estava muito atrasado e estava fantasiando sobre isso há dias. Eu mostraria a ela através de toques suaves e palavras doces o que ela significa para mim, e mais tarde, não haveria nada me impedindo. Pelo jeito que ela segurou meus lados, eu podia sentir que ela também queria. Eu tentei me afastar do beijo por um momento para nos dar uma chance de recuperar o fôlego, mas ela chupou meu lábio inferior. Porra, o movimento disparou através de mim como uma bala, todo o caminho até as minhas bolas. "Precisamos desacelerar", eu disse em um sussurro rouco. "Nós esperamos tempo suficiente", ela insistiu, e eu queria rir de seu tom exigente. Ela era muito sexy nesse estado. "Bem, isso não é tudo doce e acolhedor?" Eu olhei para trás por cima do ombro apenas para ficar cara a cara com Deacon. Ele estava chateado, mas eu senti que ele estava tentando controlar. Mas com as narinas dilatadas, as mãos em punho e a maneira como o olhar dele se movia entre Madelyn e eu, era impossível errar. "Somos apenas amigos e nada está acontecendo entre nós", ele zombou quando deu outro passo em nossa direção. "Eu sabia que era besteira quando você disse isso, e nem mesmo uma semana depois que eu terminei com você, eu acho vocês dois caras de merda no meio de um bar." “Você terminou?” Maddy resmungou. “Eu terminei, idiota! Você era muito estúpido para entender. Você realmente pensou que eu só precisava


passar mais tempo com você e tudo iria dar certo. A coisa era, eu mal podia tolerar você durante o tempo limitado que tínhamos, então eu não tinha certeza de como diabos mais tempo ajudaria.” Eu não me importo muito com o jeito que esse idiota estava bufando em Madelyn, mas deixei minha garota fumegar. Contudo, eu mantive minha posição entre eles, porque de jeito nenhum eu o deixaria em qualquer lugar perto dela. "Eu deveria ter terminado as coisas há muito tempo, mas cada vez que eu tentava argumentar com você, você fingia que eu estava exagerando ou algo assim", acrescentou. “Deacon, você é um idiota. Um idiota autocentrado que só pensa em si mesmo. Você e eu nunca iríamos conseguir.” "Então você pula na cama do idiota que te jogou para longe sem olhar para trás?" Deacon fervia. "Eu nunca teria tomado você por uma prostituta, Mad, mas ..." O cara bateu no chão antes que ele pudesse terminar sua sentença. Eu nem sequer pensei duas vezes sobre minhas ações. Eu o avisei que não toleraria ninguém desrespeitando Maddy, e eu quis dizer isso. Essa merda durou muito tempo. Ela não devia essa explicação, e nós não precisávamos explicar nosso relacionamento pra ninguém. Admito que talvez tenha me esforçado um pouco para garantir que ela percebesse que era hora de largá-lo, mas ela já sabia que idiota ele era antes de eu voltar para Alvord. Deacon sentou-se no chão no centro da pista de dança, sacudindo a cabeça como se tentasse clarear sua visão. Eu pairava sobre ele, esperando não, desafiando - ele fazer uma merda de movimento. As pessoas começaram a se reunir ao redor, mas eu não tirei meus olhos dele.


"Luke" Maddy agarrou meu braço e tentou me puxar de volta. "Deixe ir", ela insistiu. O problema era que eu não podia deixar passar. Meu coração estava acelerado, minha irritação estava no telhado e tudo estava voltado para o saco de merda que sorria para mim. Sim, ele sorriu e isso me enfureceu. “Você acha que está ganhando algum prêmio com ela”, ele disse enquanto limpava o sangue do lábio, “mas você não está. Ela é uma cadela frígida. Era como foder um colchão.” Eu mal ouvi nada sobre o sangue correndo pela minha cabeça. Enquanto ele estava lá sentado olhando para mim, parecendo satisfeito e orgulhoso de si mesmo, suas palavras ecoaram em minha mente. Meu punho cerrou, eu recuei, e o som da minha mão se conectando com sua mandíbula ecoou por todo o bar.


16 MADELYN "Lucas", eu gritei quando Shannon e Lisa me seguraram. "Droga, Luke", eu gritei mais alto desta vez. Só que isso não o perturbou quando ele e Deacon continuaram a rolar no chão, com os punhos voando. Jeb e alguns outros se moveram para acabar com a luta enquanto eu olhava para eles, chocada com a maneira como as coisas mudaram. "Isso é o suficiente, cara", Jeb disse enquanto se movia entre os dois. Calvin, outro cara que trabalha para Jeb, deu de cara com Luke e o puxou para trás e para longe da pista de dança. "Vamos, Mad", Shannon disse enquanto me puxava para a saída. "Jeb falou que Willis foi chamar os policiais, prometendo que tiraria Luke fora daqui." "Luke?" Eu disse enquanto ela me puxava junto. “E quanto a Deacon?” Esse escroto tinha começado isso. Eu tive vontade de voltar e dar um soco nele algumas vezes. "Ele está sendo removido também, mas não podemos removê-los juntos." Ela riu, mas não encontrei humor nisso. "Eles vão tirá-lo assim que sairmos."


Eu tropecei pela porta dos fundos e olhei em volta procurando por Lucas. "Onde está Madelyn?" Seu grito ecoou pelo estacionamento. Corri para a minha caminhonete e, ao dobrar a frente, encontrei os caras de pé no lado oposto, nos fundos. Lucas ainda parecia furioso, mas quando seu olhar pousou em mim, algo mudou. Seus ombros relaxaram quando ele parou de andar olhando para mim com um olhar solene no rosto, ou talvez fosse arrependimento. "Sinto muito, Mad", disse ele em um sussurro desesperado, e as palavras fizeram meu coração doer. "Eu não deveria ter ..." Ele desviou o olhar para o chão. Eu me virei para ele e agarrei sua camisa na cintura. Ele levantou a cabeça e novamente seus olhos encontraram os meus. "Você estava me defendendo", eu disse e ele assentiu. "Sempre", ele sussurrou sem pausa. Aquela única palavra nunca significou mais para mim do que vindo dele agora. Inclinando a cabeça para trás, olhei para ele e ele se inclinou para mais perto, pressionando os lábios nos meus. O beijo breve e gentil pareceu uma calma instantânea depois da loucura que todos nós acabamos de testemunhar. Ele descansou a testa contra a minha e nos abraçamos em silêncio.

***


Enquanto subíamos as escadas para o meu apartamento, minha mão estava atrás de mim e meus dedos estavam trancados nos dele. Meu coração disparou quando cheguei ao patamar superior e coloquei minha chave no ferrolho, e minha mão tremeu quando torci. Eu respirei fundo e fechei meus olhos por um momento, tentando o meu melhor para diminuir meu batimento cardíaco acelerado. No momento em que os braços de Lucas me envolveram por trás, meu corpo estremeceu de surpresa. "Por que você está tremendo?" Ele perguntou quando ele se aproximou mais atrás de mim e seu peito pressionou nas minhas costas. "Estou nervosa", confessei. "Mas eu não estou com medo", acrescentei, recostando-me contra ele. Ficamos nessa posição por um momento, enquanto Lucas enterrava o nariz no meu cabelo e lentamente me inspirava. Então ele se inclinou para trás e eu me senti perdida com seu corpo não mais pressionado no meu, até que ele lentamente me virou em seus braços. Quando o enfrentei, ele se largou o suficiente para roçar os lábios sobre os meus e novamente meus olhos se fecharam. "Não há razão para estar nervosa, Maddy", ele me assegurou antes de pressionar um beijo no canto da minha boca. "Hoje à noite eu só quero te abraçar." Eu abri meus olhos em surpresa. Ele riu, estendendo a mão para a chave que ainda estava na maçaneta da porta e girando-a. “Pensei nisso muitas vezes nas últimas semanas. Sem mencionar - ele abriu a porta atrás de mim e seu sorriso se alargou - acho que torci algo errado quando esbarrei naquele pedaço de merda. Meu ombro está um pouco rígido.


Meu olhar mudou entre o rosto dele para o ombro, e então me lembrei da perna dele. "Luke" Eu balancei a cabeça e ele riu, recuperando minha atenção. "Minha perna está bem", disse ele, me apoiando em meu apartamento. "Mas querida, sinta-se à vontade para me esfregar e exercitar os pontos doloridos se isso te fizer sentir melhor." Ele riu novamente quando eu arqueei uma sobrancelha para ele e ele bateu no final do meu nariz com a ponta do dedo. "Ou poderíamos apenas deitar na cama e assistir a um filme." Ele encolheu os ombros e apertou o nariz e a boca da maneira mais estranha. "Você é um palhaço," eu disse, empurrando contra seu peito. Um olhar travesso tomou conta de seu rosto, e tentei me afastar apenas para ser abatida e jogada por cima do ombro. "Coloque-me no chão, você vai..." Aqui eu estava pendurada por cima do ombro, minhas mãos descansando na parte inferior das costas quando ele se virou e trancou minha porta da frente. Ele então tirou as botas uma de cada vez e atravessou meu minúsculo apartamento. "O que você está fazendo?" Eu perguntei, rindo quando a mão dele deslizou do meu lado. "Lucas", eu gritei quando ele começou a fazer cócegas. "O que há de errado, querida?" ele provocou. "Você não gosta de cócegas?" "Lucas Rivers", eu repreendi, e ele riu ainda mais quando ele me jogou na minha cama e eu pulei contra o colchão. "Eu juro que vou ..." Luke chegou por trás de sua cabeça e levantou sua camiseta vermelha sobre ela. Ele descartou, então muito lentamente, ele se arrastou pela minha cama e posicionou seu corpo sobre o meu. Eu estava congelada enquanto eu cuidadosamente examinava seu peito com olhos famintos.


"Você vai o que, querida?" ele perguntou enquanto arqueou a sobrancelha. "Você precisa se lembrar de algo, Maddy." Ele se inclinou para mais perto e me beijou suavemente. “Eu sei que você é inofensiva. Você tenta me intimidar e dizer, mas querida, você é como um gatinho doce. ” "Um gatinho?" Eu perguntei, tentando o meu melhor para não soltar toda a respiração. Ter Lucas tão perto, seu peito nu pressionado contra o meu, estava dificultando a concentração. "Sim", ele disse, se aproximando enquanto eu separava minhas pernas para aceitar seu corpo enquanto se assentava lá. “Se você está bem abraçada, seu rosnado se transforma em um doce ronronar. Você é minha gatinha.” Eu não pude discutir. Eu não queria. "Então me acaricie," eu insisti, arqueando meu pescoço e praticamente implorando para ele me beijar. Ele não perdeu tempo se aproximando e selando seus lábios com os meus. O que deveria ter sido um beijo gentil, aprofundou-se rapidamente quando eu prendi minha perna ao redor de sua cintura e o puxei com força. Um profundo gemido escapou quando eu levantei minha pélvis para moer contra ele. Eu só queria esquecer o que aconteceu no bar. Eu queria limpar essa parte da noite da minha memória e me concentrar em Lucas e em mim. Ele era meu lugar feliz. Por mais tempo do que eu poderia lembrar, eu imaginava como seria ter Lucas me tocando e me amando. O que as mãos dele sentiriam quando explorassem meu corpo, me fazendo sua, reivindicando o que eu estava sempre pronta para dar a ele. Mas nunca nos meus sonhos mais loucos achei que realmente teria a chance de realizar essas fantasias. E essas fantasias não se comparavam ao modo como era estar realmente em seus braços. Emoções correram por mim como um trem de carga. Minha


cabeça estava girando, meu coração estava acelerado e senti como se não pudesse chegar perto o suficiente. "Diga-me para parar, Mad", ele sussurrou. "Afinal, eu disse que apenas nos abraçaríamos" Ele beijou meu pescoço e minha clavícula. Eu balancei a cabeça enquanto corria minhas mãos por seus ombros. "Não pare", eu implorei. "Por favor, não pare." Quando ele levantou as mãos e me olhou diretamente nos olhos, eu vi suas perguntas não ditas em seu rosto: Está tudo bem? Talvez devêssemos esperar? Isso é cedo demais? Depois da noite que tivemos, devemos simplesmente parar? Mas eu não conseguia parar e não queria. Eu precisava que ele entendesse que a ideia de me dividir com ele estava me consumindo. "Eu quero você", eu confessei, sentindo absolutamente nenhuma vergonha. “E eu quero há muito tempo, Luke. Não me faça esperar.”


17 LUCAS Eu tremi com uma fome incontrolável. Não me lembro de nunca me sentir tão nervoso e enlouquecido ao mesmo tempo. Mas esta era Madelyn, minha Maddy. Ela merecia devagar e gentil, só era quase impossível me segurar. Eu queria tocar em cada curva e provar cada centímetro dela. Eu queria rastejar dentro dela e ficar lá para sempre. Eu tive a necessidade de assumir o controle. Estava me arranhando por dentro, exigindo que eu cedesse e tomasse o que eu desejava. Talvez tenha sido insano, mas não me lembro de querer nada ou precisar de mais ninguém além de mim. Ela sempre foi uma parte do meu coração, escondida por muito tempo. Esses sentimentos podem ter sido inocentes e puros, mas ela sempre foi minha em um sentido. Eu a reivindiquei há muito tempo. Levou muito tempo para eu aceitar que meus sentimentos por ela eram mais do que o que eu sentia por um amigo com quem cresci. Eu já tinha perdido tanto tempo - tempo que eu poderia estar construindo uma vida com ela. Agora era hora de ela saber o que eu sentia por ela. Já era hora de todos saberem. Essa foi a nossa eternidade.


Com as mãos trêmulas, levantei a camisa de Madelyn por cima de sua cabeça e seu cabelo soltou-se ao redor de seus ombros ao cair do emaranhado. Enquanto ela recostava no colchão, eu levei um momento para apreciar sua beleza. A curva perfeita de seu pescoço enquanto descia em direção ao peito. O sutiã de renda rosa ainda cobrindo seus seios, mas não fazendo nada para esconder sua perfeição. Aquele tom bronzeado de sua pele só parecia mais escuro contra a leveza de seus lençóis. Eu nunca tinha visto nada mais bonito. "O que?" Ela perguntou enquanto olhava para mim, sua sobrancelha levantada em curiosidade. Eu ofereci-lhe um sorriso quando abaixei meu corpo mais uma vez para cobrir a dela. O jeito que ela se derreteu contra mim foi o sentimento mais satisfatório. Madelyn era uma casca dura para quebrar, mas eu consegui. Saber que eu sou o único que ela quer e almeja deu um impulso ao meu ego. Ela me observou de perto, desejo em seus olhos enquanto seus lábios carnudos imploravam para serem beijados. Arqueando seu pescoço, ela ergueu os lábios nos meus e quando sua mão se enrolou na parte de trás do meu pescoço para me puxar para mais perto, eu cedi à fome dentro de mim. Eu parei de lutar contra o desejo de me segurar e dei a ela tudo de mim. Beliscando e mordendo, acariciando e explorando, eu estava enlouquecido com a necessidade de ter tudo dela. "Mmm", ela gemeu quando eu puxei o lábio antes de me mover ao longo de sua mandíbula e pelo seu pescoço. Ela arqueou-se para fora da cama e seus seios empurraram contra o meu peito. Eu trilhei minha língua sobre sua clavícula, e ela estremeceu quando ela agarrou meu cabelo e puxou. A mordida da dor era boa, apenas elevando


minha fome por mais. Empurrando meus quadris para a frente, pressionei minha dureza contra ela, fazendo-a gemer. "Eu amo esse som", eu confessei quando eu empurrei para frente novamente, quase desesperado pelo gemido que eu esperava que ela fizesse. No momento em que saiu de seus lábios, eu cobri sua boca com a minha e gentilmente chupei a ponta da sua língua. Quando ela balançou seus quadris contra os meus como se estivesse perseguindo sua liberação, eu segurei seu peito através de seu sutiã, o que só aumentou sua excitação. "Eu preciso de você, Lucas", ela confessou, e eu nunca tinha ouvido a voz de Maddy soar tão rouca. Ela se contorcia embaixo de mim enquanto movia as mãos para o cós do meu jeans. "Eu quero muito você", ela acrescentou enquanto seus dedos apressados desabotoavam minha calça jeans. "Por favor", ela implorou, e eu não poderia negar. Seus grandes olhos azuis eram minha fraqueza. Neles pude ver tantas possibilidades. Eu sempre vi; a única diferença era que agora ela e eu estaríamos lado a lado, para sempre. Eu nunca mais a perderia! ***

Eu estava no céu. Essa foi a maneira mais fácil de descrevê-lo. A única barreira que nos separava era um preservativo, mas um dia eu esperava senti-la completamente. As pernas de Madelyn estavam enganchadas em volta da minha cintura, me apertando e me abraçando com força. Nossos corpos estavam escorregadios de suor enquanto nos movíamos juntos lentamente,


aumentando o prazer. Eu nunca havia sentido nada parecido com essa conexão. Não foi apenas pela intensa gratificação que nossos corpos estavam dando um ao outro, mas algo mais profundo. Uma magnitude de consumo que deixou meu coração dolorido da melhor maneira. Cada beijo falou as palavras que não dissemos. Cada toque expressava a profunda conexão que ambos sentíamos. Seu calor me cercando e me aterrando era quase como uma experiência fora do corpo. Eu podia sentir que ela estava chegando perto enquanto seu corpo se apertava ao redor do meu ainda mais. Seus calcanhares cravaram na minha parte inferior das costas enquanto suas unhas pressionavam mais profundamente na carne dos meus ombros. "Luke", ela engasgou quando eu mudei meus quadris e empurrei mais profundo. Sua boca se abriu quando ela arqueou o pescoço para trás. Inclinei-me e mordi seu pescoço exposto suavemente e girei meus quadris mais uma vez. "Oh Deus", ela ofegou, empurrando para cima, levando-me dentro dela apenas um pouco mais. "Tão perto." Seu peito tremia de prazer quando suas pernas tremiam ao meu redor. Outro impulso e giro, seguido por lentos movimentos de meus quadris, a fez ofegar e arranhar minhas costas. "Olhe para mim, baby." As palavras saíram em um grunhido. Seus olhos se abriram e trancaram com os meus. "Não desvie o olhar", eu disse, mais devagar e menos agressivo. “Eu quero ver o olhar em seus olhos quando você perder o controle. Eu quero ver você se desfazer.”


Seu profundo grito de prazer foi eufórico enquanto ela pulsava em volta do meu pau e gritava meu nome, arqueando o corpo para trás. Eu queria que o meu nome fosse o único a deixar seus lábios novamente no calor da paixão. Ela era minha para sempre. Eu me certificaria disso. "Deixe ir, Maddy", eu insisti enquanto ela tremia. "Ceda a isso." "Lucas", ela engasgou quando eu me movi dentro dela mais rápido. "Oh meu Deus, sim", ela gritou pouco antes de estremecer e balançar, as unhas mordendo minha pele. Em poucos segundos, perdi a capacidade de aguentar mais e, juntos, nos acendemos, perdidos no delírio do prazer extremo que havíamos dado um ao outro.


18 MADELYN Eu não deveria ser essa babosa, cabeça-voando-no-amor, presa na terra dos sonhos. Mas depois da noite passada, como eu poderia não ser? Eu sonhava com um tempo como este frequentemente, e agora era uma realidade. Apenas a realidade de tudo era muito melhor. Meu corpo ainda zumbia de seu toque, como se eu ainda pudesse sentir cada lugar onde suas mãos estavam. Suas carícias foram para sempre embutidas na minha pele e gravadas na minha memória, junto com cada segundo e cada respiração. Eu rolei para o meu lado lentamente, observando o homem gloriosamente nu. O lençol caíra baixo, expondo sua bunda perfeita enquanto ele estava deitado de bruços, com um braço enrolado sob a cabeça e o outro estendido na minha direção. Por enquanto eu apenas deixei minha mente acreditar que ele estava realmente procurando por mim, e não simplesmente dormindo profundamente. Depois da noite passada, você pensaria que eu não estaria hesitante em tocá-lo, mas eu estava. Eu passei tantos anos desejando isso, e era difícil acreditar que era verdade, que a apenas alguns centímetros de distância


estava o homem que eu queria desde que me lembro. Eu estava com medo de acordá-lo, com medo de que a noite passada não fosse tão memorável para ele como foi para mim. Eu não acho que meu coração poderia ter esse desapontamento. Então eu me abstive de tocá-lo e, em vez disso, apenas o observei dormir. Seus ombros tremeram, indicando que ele estava completamente perdido em algum lugar distante, e suas costas subiram e caíram suavemente a cada respiração. Apenas observá-lo assim fez meu coração sentir como se alguém estivesse apertando-o com força. Alguns podem pensar que você não pode se apaixonar quando criança, mas eu discordo. Sim, meu amor por Luke tinha sido inocente e puro então, mas ainda era muito amor. Lucas era o cara com quem eu sonhava regularmente, e nenhum outro comparado. Não que eu realmente desse alguma chance a eles, porque no fundo eu sabia que pertencia a ele. "Você vai continuar me vendo dormir, ou você vai se aproximar para que eu possa te abraçar?" Sua voz profunda e cheia de sono me fez pular de surpresa. Meus olhos se voltaram para ele, mas os dele permaneceram fechados. A única indicação de que ele estava acordado era seu sorriso sexy. "Não que eu não ame você me observando tão de perto", ele acrescentou, "mas eu sinto sua falta ao meu lado também". Ele rolou para o lado e deu um tapinha no espaço ao lado dele, e eu não perdi tempo deslizando mais perto. Enterrando minha cabeça contra seu peito, eu deitei lá silenciosamente, apenas respirando aquele perfume que eu tanto amava. Eu não achava que era possível me apaixonar mais profundamente do que eu, mas descobri que estava errada quando seus lábios pressionaram a minha têmpora. "A noite passada foi incrível", ele sussurrou.


Minhas preocupações de que ele possa ter se arrependido rapidamente desapareceram. "Você é incrível", acrescentou. Eu respirei fundo e virei minha cabeça apenas o suficiente para o rosto dele aparecer. Seus olhos estavam abertos e focados em mim. “Eu entendo porque você estava tão hesitante comigo. Por que você estava tão machucada? Eu me concentrei em respirar uniformemente porque eu não podia ceder à queimação no meu peito. Lucas sempre teve uma maneira de quebrar minhas defesas e restrições. Eu disse que nunca me permitiria ser vulnerável em sua presença novamente. Vê-lo olhar para mim agora com esperança e um sorriso gentil, e aqueles olhos lindos que me pegavam toda vez, só faziam a dor dentro de mim mais atraente. "Eu não posso dizer o quanto eu sinto, porque eu era tão cego", ele sussurrou, segurando o lado do meu rosto. “Eu nunca vou ser tão míope novamente, não com você. Eu perdi muito com você”. Eu podia ouvir a angústia em seu tom. "Eu não quero perder mais nada", ele confessou quando ele se inclinou e pressionou um beijo suave nos meus lábios. "Eu posso até mesmo me colar a você, então eu estarei sempre ao seu lado." Ele me beijou novamente antes que eu pudesse falar, e senti seu sorriso contra meus lábios. "Você é tão estranho", eu disse, minhas palavras soando abafadas quando seus lábios pressionaram firmemente os meus. "Mas você gosta de mim", ele disse quando se afastou do nosso beijo e sorriu mais.


Quando não respondi, ele arqueou a sobrancelha, o que só me fez rir. Ele estendeu a mão, agarrou meu lado e começou a me fazer cócegas. Eu tentei me afastar, soltando um grito alto. "Oh meu Deus, tudo bem, seu grande idiota", eu praticamente gritei através do meu minúsculo apartamento. "Tudo bem o quê?" Ele empurrou. "Você é ridículo", eu insisti, ainda tentando me afastar. Ele me segurou com força, continuando a me torturar. "Eu sou ridículo e ...?" Ele inclinou a cabeça, ainda piscando para mim aquele sorriso de menino. "Pare." Eu empurrei sua mão e ele riu. "Lucas Rivers", eu tentei repreender, o que só o fez rir mais. "Ok, eu meio que gosto de você", eu disse. De repente, seu corpo estava sobre o meu, me pressionando para o colchão e levantando meus braços acima da minha cabeça para fixá-los contra o travesseiro. Seus quadris separaram minhas coxas enquanto ele olhava para mim com aqueles intensos olhos verdes. Eu congelei, não porque eu estava preocupada com a mudança repentina, mas porque o olhar em seus olhos me excitou. Quase como se eu não pudesse controlar, meus quadris se moveram para cima e ele gemeu, empurrando de volta. O leve toque de um telefone chamou nossa atenção, mas não o impediu de mover sua pélvis contra a minha. Minha respiração chegou mais rápido quando o atrito despertou uma necessidade dentro de mim. "Você vai atender isso?" Eu perguntei, esperando que ele dissesse não. Quando ele balançou a cabeça e empurrou para frente mais uma vez, eu


ofeguei. "Oh!" Eu tentei respirar através da onda de desejo que me atingiu. "Umm..." Eu respirei fundo novamente. "O que você vai fazer, então?" "Eu vou desligar o mundo exterior", disse ele, "não atender o telefone ou a porta." Ele beijou meu queixo e eu arqueei meu pescoço, dando-lhe acesso total. "Eu pretendo mantê-la cativa enquanto eu mostro a você, uma e outra vez o quanto eu quero isso." "Você só quer o meu corpo", eu sussurrei e ele sorriu contra o meu pescoço. Ele sabia que eu estava brincando com ele - foi o que ele e eu fizemos. Cair em velhos hábitos era tão fácil quando se tratava de Lucas. "Eu quero você pro meu corpo." Ele pressionou outro beijo contra a base da minha garganta. "Para minha mente." Ele me beijou mais uma vez ao longo do meu queixo, aproximando-se da minha boca. "E para o meu coração." Eu me mexi, olhando para ele enquanto ele pairava a poucos centímetros dos meus lábios. Eu não tinha certeza se alguma vez me acostumaria a ouvir essas coisas dele, pelo menos não em referência a mim. "Mas só pra deixar claro, eu quero você por comida também." E lá ele foi com o as brincadeiras novamente. "Porque baby, eu não posso cozinhar merda nenhuma, e eu com certeza não posso ter minha mãe fazendo minhas refeições e lavando minhas roupas para sempre." "Vai levar muito mais do que alguns beijos e algumas palavras doces, para me convencer a lavar suas roupas", eu assegurei a ele. "Parece que é melhor eu começar a trabalhar, então."


Ele não me deu a chance de falar uma palavra antes de descer pelo meu corpo e sob os lençóis. Lentamente ele deixou um rastro de beijos ao longo do meu peito e estômago antes de se estabelecer entre as minhas coxas. E naquele momento eu estava completamente perdida em um estado de felicidade.

*** "Você está planejando compartilhar alguma da felicidade que você tem ao seu redor?" Shannon perguntou quando ela se sentou em frente a Lisa no estande. “E não diga que não é nada porque nós duas sabemos que você estaria mentindo. Você deixou o bar com Lucas e ninguém viu nenhum de vocês por quase quarenta e oito horas. Eu ignorei seus olhares questionadores enquanto eu cuidadosamente colocava seu café. Eu não cairia na armadilha delas. Essas groupies de Lucas Rivers pareciam tão ansiosas com seus grandes sorrisos e olhos largos e esperançosos que era quase engraçado. “Pelo que Jeb diz, Lucas tem um pouco mais de entusiasmo em seus passos hoje. Embora ele tenha indicado que pode estar mancando um pouco mais do que o habitual, o que indica claramente que ele usou essa perna para algumas atividades extracurriculares.” Shannon continuou empurrando. "Atividades que minha melhor amiga precisa me dar com exclusividade." "Não vou cair na sua armadilha", eu disse antes de me afastar para colocar o pote de café de volta no aquecedor. Eu não pude evitar a risada que ondulou através de mim quando eu olhei para cima para encontrar as duas olhando para mim, tentando ser intimidante.


Alguns minutos se passaram antes de eu voltar para a mesa delas, mas nenhuma delas desistiu de seus esforços para me quebrar. "Você deveria se sentir mal", Lisa ofereceu enquanto fingia ler o cardápio. Eu sabia que ela estava cheia de merda, porque nosso cardápio de café da manhã tinha quatro opções - as mesmas quatro opções que ele ofereceu desde que eu acho que o começo do tempo. “O pobre Luke mal consegue andar; ele está mais manco do que qualquer coisa.” Isso me chamou a atenção quando tentei lembrar o que poderíamos ter feito para irritar o ferimento dele. "Você está falando sério?" Eu perguntei, só que ela ignorou a minha pergunta. "Você poderia pelo menos ter se oferecido para fazer o trabalho, ou dividido um pouco", Lisa acrescentou, ainda se escondendo atrás do menu desgastado. “Para sua informação, ele não fez todo o trabalho.” As palavras saíram da minha boca antes que eu pudesse detê-las, e as meninas se acenderam como árvores de Natal. "Oh, agora sim." Shannon deslizou para frente, colocando os cotovelos sobre a mesa. "Diga-me como isso foi." "Você é horrível." Joguei minha caneta para ela e as duas riram. “Agora faça o pedido ou eu te dou o seu regular.” "Mas eu quero algo diferente e não posso decidir", reclamou Lisa. “Seja como for, você só quer me manter aqui para que vocês duas possam continuar falando sobre minha vida pessoal. Então, vai ser o regular.” Comecei a me afastar e Lisa gritou meu nome. "O que?" Eu disse, parando.


"Eu quero mudar isso", ela insistiu e eu ri. "Ok, eu vou te dar uma fatia extra de bacon." Acenei minha mão por cima do meu ombro de uma maneira desdenhosa. "Você é rebelde, senhorita Lisa." A risada de Shannon misturou-se com a de alguns dos nossos clientes regulares de refeições enquanto eu me movia pelas portas que davam para a cozinha. Depois que eu deixei o pedido delas com Reece, fui até os fundos e vasculhei minha bolsa para pegar meu telefone. Embora as garotas tivessem indicado seus comentários sobre sua perna como uma piada, eu não pude deixar de me perguntar se não havia um pouco de verdade por trás delas. Eu procurei pelos meus contatos pelo nome de Lucas e rapidamente digitei uma mensagem. Eu: machucamos sua perna? Esperei impacientemente por sua resposta. Depois de alguns segundos, comecei a digitar um segundo quando meu celular vibrou na minha mão. Luke: Nós? E um segundo quase imediatamente seguido. Luke: Do que você está falando? Eu podia imaginá-lo olhando para o celular com aquele maldito sorriso dele. Ele simplesmente adorava me fazer dizer coisas ou neste caso, digitar coisas, eu normalmente evitaria. Sendo a garota teimosa que eu era, eu me recusei a dar o que ele queria. Eu: sim, nós. E você sabe exatamente do que estou falando. Eu bati meu pé com impaciência, lembrando que Luke era quase tão teimoso quanto eu.


Luke: Baby? Preciso de esclarecimentos, por favor. Eu rosnei e tirei minhas frustrações. Eu: Lucas Austin Rivers! Eu lhe fiz uma pergunta! Ele era chato e louco, e droga, ele era fofo em sua tentativa de me enganar. Por que as pessoas estavam tão estranhas hoje? “Pedido, Madelyn,” Reece disse enquanto colocava as travessas de Shannon e Lisa no balcão que nos separava. Enfiei meu celular no bolso de trás e corri para a área de jantar. Enquanto eu empurrava as portas de vaivém, meu telefone vibrou, e levou tudo que eu tinha para não parar e ler a mensagem de Luke. "Comida", disse Shannon, esfregando as mãos, e eu deixei cair os pratos um pouco mais do que eu pretendia. O clique da cerâmica contra a mesa ecoou, mas ignorei os olhares curiosos de meus amigos. "Alguém parece um pouco atrapalhada" Shannon me deu um olhar interrogativo antes de mover seu olhar para Lisa. Enquanto elas compartilhavam algum tipo de mensagem silenciosa, eu lutei para não revirar os olhos. "Suas bochechas estão coradas", acrescentou Lisa. "Isso é tudo que você precisa?" Eu perguntei com pressa enquanto me afastava. Eu tinha um homem para terminar de quebrar. "Você não está recebendo uma gorjeta," Shannon declarou enquanto me dispensava com o garfo. "Você nunca me deixa de qualquer maneira", eu joguei de volta em sua direção, assim como minhas costas bateu contra as portas de vaivém.


"Eu acabei de lhe dar uma há alguns minutos atrás." O olhar travesso em seus olhos me fez temer aonde ela poderia ir com isso. “Eu disse que na próxima vez que você ficar louca, você deveria fazer todo o trabalho. Isso aí é uma ótima dica. ” "Uh-huh", Lisa acrescentou com um sorriso, e eu balancei a cabeça quando entrei na cozinha, puxando meu telefone do bolso de trás mais uma vez. Luke: Você sabe que quando você fica toda animada, isso me excita. Você está usando meu nome completo, me deixa excitado , não vai mentir. Ele estava sem esperança. Um homem com a mente perdida na sarjeta. Eu tentei de novo, tentando o meu melhor para chegar até ele. Foi como puxar com os dentes. Eu: Eu vou amarrar você na grade da minha caminhonete e enlouquecer se você não me responder. Eu quase podia imaginá-lo sorrindo e, para ser sincera, também estava sorrindo. Essa coisa que nós tivemos entre nós era uma mistura de tantas emoções, mas nós tínhamos um conforto em nós. Eu adorava poder dizer qualquer coisa e ele atirava de volta em mim. Era quem somos e quem éramos antes de tudo dar errado. Ter isso de volta, deu o que agora estava acontecendo entre nós, uma vantagem. Meu celular vibrou novamente e eu sabia que era apenas mais uma de suas palhaçadas bobas. Luke: Oh! Quer dizer, machuquei meu joelho durante nossas peripécias?


E quinze minutos depois, finalmente fizemos algum progresso. Eu: Sim! Agora responda a pergunta! Meu telefone tocou dessa vez enquanto seu nome aparecia na minha tela. Senti-me tonta quando passei o dedo e levantei o telefone ao ouvido. "Sim", eu disse baixo. Afinal, eu estava no trabalho e provavelmente não deveria estar usando meu celular. "Minha perna está bem", respondeu ele. "Mas acho que esta noite devemos definitivamente ver o dano que podemos fazer." Eu abaixei minha cabeça e fiz o meu melhor para conter meu riso. Isso nunca falhava. Toda conversa séria entre nós acabou sendo boba, e todo bobo acabou sendo sério. Nós não poderíamos agir como adultos em torno de nós mesmos - bem, na maior parte de qualquer maneira.


19 LUCAS "Que diabos você está olhando para o seu telefone sorrindo?" Jeb perguntou quando ele se sentou no assento vazio ao meu lado. "Espere, não importa, é Shorty." A maioria das pessoas se referia a Madelyn com esse nome, e isso me fazia rir toda vez que eu ouvia. Eu me lembro da primeira vez que me referi a ela como uma elfa por ser baixa, e ela quase tirou minha cabeça. Um dia, durante o nosso oitavo ano, ela estava saindo comigo e com os caras como sempre fazia. Eu tive um surto de crescimento e estiquei, como a maioria dos caras da nossa idade, mas Maddy mal chegou aos meus ombros. Você acha que eu disse muito pior do que chamá-la de elfa. Seu rosto ficou vermelho, suas narinas dilatadas, e o jeito que ela franziu o nariz em desaprovação só me fez rir, o que, claro, só a irritou o dia todo. "Ela já ouviu você a chamar disso?" Eu perguntei enquanto colocava meu celular no bolso de trás da minha calça jeans antes de me virar para encarálo. "O que," ele perguntou curiosamente, "Baixinha?" "Sim", eu respondi e ele assentiu. “Ela costumava ficar tão chateada comigo se eu mencionasse algo sobre sua altura, mas você e metade dos


caras da cidade faziam e ainda fazem até hoje. E a parte mais louca é que ela apenas ri”. Não fazia sentido. Olhando para o canteiro de obras, passei a mão pelo rosto, imaginando por que isso acontecia. Sua risada recuperou minha atenção. Olhei de volta para ele com curiosidade e ele apenas balançou a cabeça. “Você não entende; Você nunca entendeu." "Entendi o que?" "Tudo o que a garota sempre quis foi que você a notasse", ele disse sem hesitar. “Todo mundo em volta, podia ver o jeito que ela olhava para você, o jeito que ela assistia você. Mas você acabou por tratá-la como um dos caras. Às vezes era como se ela fosse invisível para você.” Eu apenas olhei para ele como se ele tivesse perdido sua maldita mente. “Você era tão denso naquela época. Ela seguiu você, apenas esperando por um pequeno sinal de que você consideraria ter algo mais com ela. Ela esperou, dia após dia, mesmo quando você se mudou para a faculdade, e jogou fora sua amizade como se não fosse nada”. Quanto mais ele dizia, pior eu me sentia sobre o modo como as coisas caíam entre Maddy e eu. “Nós éramos todos arrogantes naquela época, pensando que éramos grandes merdas. Nós andávamos pelos corredores como se tivéssemos propriedade, mas você quer saber uma coisa?” "O que?" Meu estômago estava apertado, e eu não tinha certeza se realmente queria ouvir o que ele tinha a dizer. “Ela veio para todos os jogos que você jogou. Ela torceu por você e apoiou você, mesmo que seu ego fosse maior que o de qualquer outra pessoa. Mas você nunca a viu.”


Eu estava certo, não queria ouvir mais nada. Eu não tinha ideia. Como eu não poderia saber? Eu me senti como um idiota completo. "Estamos prestes a terminar o dia?" Eu perguntei, me levantando da mesa de piquenique e pegando a bolsa que continha o que restava do meu almoço. De repente eu perdi meu apetite. "Muito bem", disse ele, também de pé. "Vou decolar daqui a pouco, mas Edmond e a equipe terminarão as últimas coisas que precisam ser concluídas." Eu tive uma súbita vontade de ver Madelyn. Para abraçá-la e assegurarlhe onde estávamos, e o que estávamos fazendo era exatamente o que eu queria. Que eu não tinha dúvidas e não me arrependia. Eu precisava que ela soubesse que eu queria isso completamente. Mas acima de tudo, eu só queria abraçá-la. “Trate-a bem, Luke,” Jeb gritou atrás de mim, mas eu continuei seguindo em frente. Eu não precisava dele ou de qualquer outra pessoa me dizendo como tratar Maddy. Eu a machuquei no passado quando era uma criança estúpida, mas nunca mais a machucaria. Eu corri pelo canteiro de obras em direção a minha caminhonete, minha mente correndo de todas as coisas rolando por ele. Eu estava determinado a chegar a Madelyn o mais rápido possível. Quando subi dentro da cabine, torci minha perna e imediatamente senti uma sensação de queimação perto do meu joelho. "Filho da puta." Eu levei um momento para respirar com a dor e me arrependi de meus movimentos rápidos. Eu nunca me acostumaria com o fato de não poder fazer as coisas que fiz uma vez. Eu nunca fui bem com


restrições. Uma vez que a queimadura diminuiu, tirei as chaves do meu bolso e rapidamente dei a partida. Os flashes da expressão irritada e chocada de Madelyn na primeira noite em que ela me viu do lado de fora de Hannigan me atingiram. Eu me lembrei do jeito que ela foi pra cima de mim, então escolheu passar o resto da noite me evitando. Eu nunca quero ver isso de novo. Enquanto eu dirigia, minha mente vagava por todas as vezes que eu errei, todas as vezes em que ela e eu estávamos juntos, e mais tarde quando não estávamos. Então pensei no sorriso que ela me deu há menos de vinte e quatro horas, quando me inclinei sobre ela enquanto ela estava deitada em sua cama, e o jeito que ela segurou meu queixo quando eu a beijei antes de ir para o trabalho. Então me ocorreu que eu poderia compartilhar isso com ela por anos. De repente eu me preocupei que ela não estaria no restaurante quando eu cheguei, e estendi a mão em meu assento em busca do meu telefone. Eu precisava mandar uma mensagem para ela. Eu tinha que vê-la. Eu avancei pelo sinal de pare na Gruger Drive, quando virei à direita. Eu estava olhando para o meu celular digitando uma mensagem quando algo bateu na lateral da caminhonete. Eu ouvi triturar o metal e quebrar o vidro quando o impacto me jogou contra a porta. Pneus guincharam e buzinas soaram, mas os sons pareciam tão distantes. Uma sensação vaga tomou conta, como se eu estivesse flutuando, e minha visão estava embaçada enquanto eu tentava me concentrar no que estava acontecendo ao meu redor. Tudo ficou em silêncio, e eu deitei minha cabeça contra o meu assento, tentando recuperar o foco, mas tudo continuou girando.


Eu ouvi alguém falando enquanto eles se aproximavam de mim, mas eu não conseguia vê-los. "Amigo, você está bem?" Alguém perguntou e eu tentei levantar a cabeça. "Não se mexa, uma ambulância está a caminho." Uma ambulância? Peguei a maçaneta da porta e tentei abri-la, mas nada aconteceu. O som fraco das sirenes ao longe e o som das portas dos carros se abrindo e fechando encheram o espaço ao meu redor. "Eu tenho que me mexer", eu chiei. "Não, você precisa permanecer onde está até que os paramédicos cheguem aqui", disse outra pessoa, e fiquei irritado por não conseguir me concentrar o suficiente para descobrir o que diabos estava acontecendo. Meus olhos pareciam pesados e meu corpo ficou fraco enquanto eu lutava para permanecer acordado. E então eu a vi andando em minha direção, com as mãos enfiadas nos bolsos de trás, o cabelo loiro soprando na brisa e aquele grande e lindo sorriso. Minha Maddy Ela parecia um anjo. Meu anjo usando botas de caubói e brincando em torno daquela sua aspereza. Eu estendi minha mão para ela e ela inclinou a cabeça ligeiramente, projetando o queixo. Ela era linda pra caralho. Tão teimosa. "Madelyn", eu sussurrei, mas ela não se moveu em minha direção. Eu queria tocá-la. Eu precisava dela perto. "Venha aqui", eu disse a ela, e quando


ela fez, o pânico encheu meu peito. Ficou mais difícil vê-la, mais difícil se concentrar. "Fique quieto, filho", alguém me disse, mas não consegui. Eu tive que chegar até ela. Eu tentei me mover e alguém me segurou. Não importa o quanto eu tentei lutar contra eles, eu não tinha força. Eu podia me sentir desaparecendo enquanto o mundo ao meu redor desaparecia. A escuridão assumiu.


20 MADELYN "Ok, Reece", eu disse quando pendurei meu avental no gancho e peguei minha bolsa do banco. Carol tomou a seção três e dois, e Marcy e Sam estão dividindo os outros dois. Eu vou sair agora. Eu já tinha passado o final do meu turno por quase uma hora. "Você tenha um bom dia, querida", ele gritou sobre os sons da comida fritando e chiando. “Evite o Gruger Drive. A rádio disse algo sobre um desastre desagradável. Eles tiveram que transportar o passageiro de um veículo por ambulância. Soa como um mau caminho.” "Tudo bem", eu disse com um aceno quando saí pela porta dos fundos e vasculhei minha bolsa para as minhas chaves. Meu plano era chegar à fazenda, terminar minhas tarefas e depois voltar para casa o mais rápido possível para terminar meu trabalho. Eu esperava que Lucas aparecesse mais tarde, mesmo que nenhum de nós tenha mencionado isso quando saiu do meu apartamento esta manhã. Havia algo ótimo em acordar ao lado dele e começar meu dia com seu sorriso e um beijo. Eu estava tentando não ficar completamente envolvida na minha excitação, mas era quase impossível. Pensei nele todo o tempo, e até nos


meus sonhos ele estava lá. Seus olhos me assombraram e eu ansiava ver seu sorriso. Isso alimentou a fome de reivindicá-lo como meu, embora eu ainda não tivesse certeza de que tinha o direito total. Eu dirigi junto com uma das minhas estações favoritas de música tocando música após música sobre um amor oculto ou um desejo secreto, e tudo isso me lembrou de Luke. Eu me vi sorrindo quando me lembrei da nossa noite juntos. O jeito que ele me tocou como se ele estivesse fazendo isso há anos. Como se ele soubesse o que meu corpo queria. Cada um dos seus beijos tinha muito sentimento por trás. Calafrios cobriram meus braços só de pensar na maneira como seus olhos perfuravam os meus, a cada vez que ele se afastava, pouco antes de entrar em outro beijo. O cascalho apareceu debaixo dos meus pneus quando entrei na entrada dos meus pais, e fiz o meu melhor para recuperar a compostura. Luke tem um jeito de me afetar mesmo quando ele não estava nem perto. O lugar parecia deserto, o que eu achava estranho, considerando a quantidade de trabalho necessária diariamente para administrá-lo. Não havia como tudo já ter sido feito, a menos que Lucas decidisse mais uma vez fazer minhas tarefas para mim. Eu alcancei meu assento, peguei a alça da minha bolsa e puxei-a para mais perto. Quando eu procurei pelo meu telefone, não encontrei. Eu inclinei a bolsa de cabeça para baixo e balancei o conteúdo no banco ao meu lado. Não estava lá. Eu passei pelos eventos desta manhã e lembrei que tinha tirado meu telefone da minha bolsa para enviar um texto para Lucas e colocá-lo no meu bolso de trás. Mais tarde, tirei-o e deixei na despensa, porque continuava a deslizar para cima cada vez que me agachava para chegar às prateleiras mais baixas.


Eu deixei minha cabeça cair contra o assento enquanto eu gemia de frustração. Eu era notória por esquecer ou perder meu telefone, então não fiquei surpresa por ter feito isso de novo. Depois de dizer a mim mesma que ia colocar um dispositivo de rastreamento na maldita coisa, tirei as chaves da ignição e saí da minha caminhonete. Corri para a casa dos meus pais e mal acabara de colocar a chave na maçaneta da porta quando ouvi outro veículo chegando na estrada de cascalho. Olhei para trás por cima do ombro, esperando ver o caminhão do meu pai e fiquei surpresa ao ver o jipe de Liam. Ele derrapou até parar perto do minha caminhonete e pulou logo depois de estacionar. "Madelyn!", ele gritou enquanto corria em minha direção. Ele estava sem fôlego e seus olhos estavam arregalados de preocupação. "Estamos tentando ligar para você." "Desculpe, deixei meu telefone na lanchonete." Ele colocou as mãos atrás da cabeça e respirou fundo. "Você está bem?" Eu perguntei, mas antes que ele pudesse responder, percebi que sua declaração anterior era intrigante. “Espere, você disse nós. Quem somos nós? "Seus pais, meus." Ele respirou fundo novamente. "Shannon, inferno, todo mundo." Todos menos o Luke. Meu coração disparou quando milhões de diferentes cenários passaram pela minha cabeça. Mas nada teria me preparado para sua próxima declaração.


“Luke sofreu um acidente hoje, muito ruim. Eles o levaram embora numa ambulância e ele ficou inconsciente quando o levaram para o centro de trauma. Minhas pernas tremeram embaixo de mim. “Ainda não sabemos a extensão de seus ferimentos, Madelyn, mas todos estão no hospital. Eu disse a eles que viria até aqui para encontrar você no caminho dos meus pais para pegar o remédio do papai. Ele esqueceu quando eles saíram correndo da casa, e a última coisa que precisamos é que ele entre em choque de insulina em cima de todo o resto.” Liam continuou, mas eu não estava ouvindo. A palavra trauma repetia em minha mente enquanto pensava nas piores coisas possíveis, mesmo sabendo que não deveria. "Vamos lá, Mad." Liam colocou a mão no meu antebraço, e até então eu não tinha notado que ele subiu as escadas da varanda e estava agora a poucos metros de mim. "Deixe-me levá-la." Eu balancei a cabeça enquanto permitia que ele me guiasse para o lado do passageiro de seu jipe. Minha garganta estava muito apertada para tentar falar. Assim que entrei, fechei os olhos e tentei lutar contra o medo que me consumia. Ele tinha que ficar bem. Eu precisava que ele ficasse bem. Nós dirigimos para o hospital em silêncio enquanto eu olhava pela janela onde o cenário passava em um borrão. A única coisa que eu continuava vendo era o sorriso de Luke, ou o jeito que seus olhos se iluminavam quando eu não recuava. Ele secretamente amava minha indecência, que era uma das maiores razões pelas quais eu a colocava fartamente em sua presença. Eu faria qualquer coisa para ver aquele fogo em seus olhos.


Um gemido incontrolável me escapou quando percebi que talvez nunca mais visse aquele olhar em seu rosto. "Ele vai ficar bem, Madelyn", Liam me garantiu quando entramos no estacionamento do hospital. Eu sabia que ele não poderia realmente fazer esse tipo de promessa; Ninguém poderia. A triste verdade era que pessoas boas eram tiradas de nós todos os dias e não podíamos fazer nada sobre isso. Ninguém conhecia sua condição e ninguém sabia como isso terminaria. Meu coração estava lentamente quebrando enquanto eu pensava em todas as vezes que eu acreditei que Lucas realmente me esmagou. A dor que senti antes, nem chegou perto da dor que senti agora. Era quase impossível respirar. Não foi justo. Droga, nós apenas começamos de novo. Eu nem me lembro de sair do jipe de Liam. Não me lembro de atravessar o estacionamento ou entrar pela porta de vidro grande e deslizante. Mas no momento em que meu pai entrou na minha frente e me envolveu em seus braços, eu perdi, e todas as emoções que eu estava lutando para segurar se libertaram. "Ele está em cirurgia", ele sussurrou e eu chorei mais forte, apertando sua camisa com força. “Ele bateu com a cabeça muito forte e o ombro esquerdo teve um grande impacto. Mas eles estão confiantes de que poderão repará-lo e ele voltará ao normal em pouco tempo ”. Embora eu soubesse que deveria me sentir melhor depois de ouvir que ele estaria bem, eu não sabia. Eu precisava ver que ele estava bem com meus próprios olhos. Eu precisava vê-lo respirando, e mesmo isso não seria suficiente se eu não pudesse vê-lo sorrir ou ouvi-lo rir.


“Ele tem uma concussão muito ruim, e eles disseram que planejam mantê-lo por alguns dias para observação. Dependendo de como as coisas correrem, ele pode voltar para casa depois disso, mas ele ficará um pouco para baixo.” Eu balancei a cabeça contra o peito dele, mas não soltei. Eu só precisava de mais alguns minutos para me recompor, e se eu não pudesse estar nos braços de Luke, meu pai era o próximo lugar mais reconfortante.


21 LUCAS

Não me lembro de nada depois de virar à direita na Gruger. Eu acordei ao som dos meus pais falando em voz baixa com um médico a poucos metros de distância. Máquinas buzinavam e deslizavam ao meu redor, e o cheiro esterilizado de um hospital enchia meus pulmões. "Ei, filho." Meu pai se aproximou e seu rosto finalmente ficou claro. "Como está se sentindo?" "Cansado", eu sussurrei com voz rouca e não podia acreditar que era a minha voz. Eu soei como um homem idoso. "Você realmente nos assustou, Luke", minha mãe disse enquanto se aproximava ao lado do meu pai. "Você assustou a todos nós." Minhas pálpebras caíram enquanto eu lutava para mantê-las abertas. "Desculpe", eu disse quando fiz o meu melhor para levantá-las, mas me senti fraco e mesmo esse pequeno movimento foi um grande esforço. "Nós estivemos aqui a noite toda, com medo de sair, então dormimos na sala de espera da família", ela acrescentou com um aperto suave da minha mão. "Liam e Madelyn ainda estão dormindo, mas seu pai e eu entramos aqui para falar com o médico."


"Maddy está aqui?" Eu disse meio grogue. Quando ela assentiu, meu sorriso foi automático. Claro que minha mãe pegou minha felicidade imediatamente. “Ela esteve aqui a noite toda; recusou-se a ir para casa. Ela veio aqui para verificar você em todas as chances que teve, e finalmente adormeceu cerca de uma hora atrás. "Eu estava à caminho para vê-la", confessei. “Eu queria dizer a ela que sabia que ela estava lá. Todas as vezes que ela pensou que eu não a vi, eu sabia.” Minha mãe olhou para mim em confusão, e eu não consegui controlar o sorriso que puxou meus lábios. Ela deve pensar que eu estava perdendo a cabeça, ou tendo um episódio delirante, mas eu não deixei isso me perturbar. “Você gostaria que eu fosse acordá-la? Eu sei que ela gostaria de ver você alerta” - minha mãe perguntou enquanto ainda pairava ao meu lado. "Não." Eu deixei meus olhos se fecharem lentamente. "Deixe-a dormir", eu sussurrei quando comecei a desaparecer. *** Acordei com extremo desconforto no ombro esquerdo e estremeci ao tentar reposicionar meu corpo. "Luke" Um suave e doce sussurro me fez instantaneamente esquecer a dor que senti apenas alguns segundos atrás. "Você está sofrendo?" Abri os olhos e pisquei algumas vezes, e quando ela apareceu, meu peito apertou com aquela dor profunda e difícil de respirar que acontecia sempre que Maddy estava por perto.


"Oi, linda garota." Minha voz era ainda mais rouca do que antes. Meu corpo parecia ter sido atropelado mais de uma vez, mas nenhuma dessas coisas importava agora. "Eu vi você", eu sussurrei e ela enrugou o nariz em confusão. “Todas aquelas vezes que você se escondeu na multidão durante os jogos”, eu esclareci, “eu vi você. Eu sempre soube que você estava lá. Eu tomei como garantido, sabendo que você sempre viria. Eu tomei como garantido. Eu estendi a mão para ela e ela pegou minha mão, e chegando mais perto. "Isso foi há muito tempo atrás. Eu pensei que nós tínhamos passado por tudo isso. "Eu queria que você soubesse", eu respondi, ligando meus dedos com os dela. "Eu precisava de você." Ela assentiu, ainda parecendo confusa. "Eu estava no meu caminho para ver você no restaurante, quando ..." Eu parei, percebendo que ainda não tinha certeza do que tinha acontecido antes de acordar aqui. “Quando você decidiu que estava acima da lei e não precisou parar completamente em um sinal vermelho?” Maddy me lançou aquele olhar atrevido dela, arqueando a sobrancelha enquanto inclinava a cabeça para o lado. "Se você já não estivesse deitado em uma cama de hospital todo bêbado, eu chutaria sua bunda, Sr. Rivers." "Você sabe que quando você fala assim—" Ela levantou a mão, um sorriso puxando seus lábios. "Eu sei." Ela revirou os olhos dramaticamente. "Isso te excita." Ela se inclinou, trazendo o rosto mais perto do meu e deu um beijo suave nos meus lábios secos. "É


exatamente por isso que eu continuo jogando duro com você." Ela se levantou e me ofereceu uma piscadela. "Você sempre faz as coisas melhor, Madelyn", confessei. "Você sempre faz."


22 MADELYN Eu não deveria me sentir tão estranha na casa dos Rivers, mas eu sentia. Mesmo que eu praticamente crescesse nesta casa, eu raramente visitava depois que Luke saiu para a faculdade. Quando ele e eu perdemos contato, eu simplesmente não sabia o que fazer lá ou o que dizer a ninguém. Judy e Lewis Rivers eram duas das pessoas mais gentis do mundo, e me receberam de braços abertos no momento em que pisei na soleira. Mas meus nervos rolaram através do meu corpo como algo feroz quando Judy me levou pelo corredor em direção ao quarto de Lucas. "Eu não quero incomodá-lo se ele está dormindo", eu insisti. "Eu só queria parar e ver como ele estava se sentindo." "Oh que absurdo." Judy acenou com a mão por cima do ombro para mim. "Se eu deixar você sair sem deixá-lo ver você, eu nunca ouviria o final disso." Quando ela abriu a porta do quarto de Luke e deu um passo para o lado, eu não consegui controlar o meu sorriso quando ele virou o olhar para mim. Ele se sentou em sua cama, apoiado em uma pilha de travesseiros e segurando um controle de TV no ar com a mão boa.


"Você tem companhia", sua mãe disse quando ela se aproximou de mim e me deixou lá na porta, acariciando meu cabelo suavemente antes que ela se afastasse. "Você vai ficar parada ai, ou você vai se aproximar e me deixar te beijar?" Ele perguntou, e eu me virei e olhei para o corredor na direção que Judy acabara de sair. Eu não pude deixar de me sentir como uma adolescente novamente, esmagando um garoto fofo. Eu mudei meu olhar de volta para Luke, e ele deve ter visto o desconforto em minha expressão porque ele riu. "Ela sabe que eu te beijo muito", disse ele com uma inclinação de sua cabeça enquanto ele enrugava o nariz. "Eu disse a ela." "O que?" Eu disse em horror. Ok, eu realmente não achei que a mãe dele se sentiria territorialmente protetora com seu filho de vinte e dois anos de idade. Eu só não achei que dizer a ela esse tipo de coisa era necessário. “Tudo bem, então eu não contei a ela. Ela só me viu sorrindo como um mergulhão e sabia, mas é tudo a mesma coisa” - acrescentou ele enquanto dava tapinhas no espaço ao lado dele. "Agora venha aqui e me dê um daqueles beijos." "Luke-" “Se você não fizer isso, eu vou contar a ela tudo sobre aquele ponto no interior da sua coxa. Você sabe, aquele que quando eu beijo, suas pernas se abrem e você solta aquele doce e pequeno gemido ”. Eu estreitei meus olhos para ele. "Ou o mergulho de suas costas, assim como ele acaba naquela bunda doce que eu amo tocar."


"Você é ridículo", eu disse a ele quando cruzei os braços sobre o peito. "Ou sobre o espaço entre seus seios, que quando eu passo minha língua, você..." Eu dei um passo mais perto. "Ok, espertinho", eu disse enquanto me movia em direção à cama. "Eu sei tudo sobre esses pontos, mas ninguém além de você e eu precisa saber." Sentei-me no espaço ao lado dele e cutuquei o ombro bom com um dedo. "Entendido?" "Eu entendi, querida", disse ele com um sorriso quando se inclinou para mim. "Agora me beije antes de eu gritar para mamãe, e dizer a ela que você está sendo cruel com seu filho." "O filhinho da mamãe", eu joguei de volta para ele com um rolar dos meus olhos. "Isso não era o que você estava me chamando na outra noite." Ele pegou minha mão e me puxou para mais perto. Eu caí dentro dele, meu peito agora pressionado firmemente contra o seu lado. “Foi mais como 'Oh Deus'”. "Você é um idiota arrogante", eu insisti enquanto ele passou a mão pelas minhas costas e segurou minha nuca. "Pretensioso?" ele repetiu. "Sim, acredito que houve muito disso envolvido naquela noite também". "Arrogante", eu sussurrei quando ele se aproximou e me puxou para ele. "Eu gosto muito de você, Madelyn Emery", ele sussurrou, e sua confissão me deixou completamente desequilibrada. "Mais do que gosto, na verdade." Antes que eu pudesse responder, seus lábios pressionaram os meus.


Eu tinha toda a intenção de me afastar, desde que eu queria evitar ser pega em sua cama, mas Luke não queria isso. Ele me segurou perto, abrindo meus lábios com a língua enquanto ele lentamente, mas habilmente me conquistou. Eu não conseguia controlar a reação do meu corpo ao dele. Aproximando-me, passei a mão pelo cabelo dele e o agarrei na parte de trás do pescoço. O jeito que ele continuou a me beijar, me lembrou de outra coisa que ele fez para o meu corpo não muito tempo atrás, usando sua língua. Algo me dizia que era a mensagem exata que ele estava tentando transmitir enquanto continuava com um gentil toque de sua língua antes de suavemente chupar a ponta da minha. Meu coração disparou enquanto eu tremia. Como um beijo poderia me excitar tanto? "Não que eu não ame o show..." Eu me afastei de Luke e me virei para olhar para a porta ainda aberta. Liam estava lá com o maior sorriso pateta no rosto, segurando uma bandeja. “Mas mamãe disse para trazer seu almoço. Devo dizer a ela que você decidiu comer a sobremesa primeiro? Ele perguntou com um movimento de suas sobrancelhas. Eu abaixei minha cabeça, cobrindo meu rosto enquanto meu peito aquecia. Luke riu, claramente amando o fato de que eu estava envergonhada. "Sim, diga a ela que Maddy já está me alimentando da única coisa que eu preciso agora", respondeu ele, e eu me endireitei com um olhar horrorizado no meu rosto.


Liam se afastou quando eu pulei da cama e apontei para ele. "Liam Rivers, eu vou alimentar o touro do meu pai com as suas nozes, se você ousar dizer a sua mãe qualquer coisa que Luke acabou de dizer." Liam tentou esconder um sorriso quando se voltou para o quarto e colocou a bandeja na mesa de cabeceira. Segurando as mãos em sinal de rendição, ele recuou e saiu para o corredor. "Você nunca disse que eu não poderia dizer a mãe o que eu encontrei acontecendo", ele me desafiou e eu dei um passo em direção a ele. "Ei, mamãe", ele gritou, e eu juro que senti como se meu coração pulasse do meu peito. "O que?" Sua voz doce ecoou pelo corredor e meu estômago ficou tenso. "Lucas pode ter dificuldade em comer seu almoço." "Não faça isso", eu assobiei em irritação, mas ele me ignorou. "Sua boca está ligada a Shorty, então podemos ter que por sua comida no microondas para mais tarde." Liam acenou quando ele se afastou, e eu abaixei minha cabeça em derrota, mas a risada de Luke tornou impossível não sorrir. "Deixe os dois em paz, seu Neandertal", Judy repreendeu Liam. “Nós esperamos desde sempre que eles aceitassem seu destino. Já passou do tempo deles descobrirem tudo.” Atirei a Luke um olhar preocupado e ele deu de ombros. “Ela tem me dito há anos que você e eu um dia, seríamos mais do que amigos. Eu acho que ela estava certa.”

***


Eu acordei ainda vestindo minhas roupas de mais cedo. Eu estava de costas com algo pesado sobre as minhas pernas. Estava escuro, mas eu ainda era capaz de ver que Lucas estava enrolado ao meu lado, com a perna jogada sobre as minhas, prendendo-as no colchão. Ele tinha o braço bom na minha cintura e um dos seus dedos estava tão preso no cinto que eu não conseguiria me levantar sem acordá-lo. A televisão estava desligada e um cobertor havia sido jogado sobre nós, indicando que Judy nos havia encontrado assim. "Não vá", Luke sussurrou. “Eu estou dormindo melhor do que eu tenho em dias, e isso é por causa da linda garota ao meu lado. Se você pensar em levá-la embora, vou amarrá-la na cama.” "Você é um palhaço," eu disse com uma risada enquanto me enrolava de lado, trazendo meu corpo para mais perto dele. "E eu não vou a lugar nenhum." Quando seus lábios encontraram os meus, não fiz nada para impedir nosso beijo. Era como se tivéssemos pegado exatamente onde paramos quando Liam nos interrompeu mais cedo. Eu sabia que deveria ter atrasado as coisas - afinal, estávamos na casa dos pais dele -, mas não pude deixar de querer mais. Quando sua mão arrastou ao longo das minhas costas e se moveu para baixo para segurar minha bunda, eu arqueei minhas costas e ele gemeu contra meus lábios. O acidente foi há cinco dias e ele esteve em casa do hospital por três dias. Nossa primeira noite juntos foi quase uma semana atrás, o que significava que eu realmente sentia falta de suas mãos em mim, e do jeito que ele estava me acariciando e me provando, eu diria que ele sentia minha falta também.


O roçar suave de sua ponta do dedo ao longo da minha coxa interior me fez ofegar quando ele deslizou lentamente por baixo do tecido do meu short. Minha respiração acelerou, assim como a dele enquanto ele se movia mais longe, levando o que nos incomodava. Quando ele empurrou o dedo dentro de mim, eu enterrei meu rosto contra seu peito e fiz o meu melhor para não gemer. Nós dois estávamos deitados o mais silenciosamente possível enquanto ele continuava a deslizar o dedo para dentro e fora de mim e meus quadris se moviam com o movimento. "Eu quero você", ele confessou. Eu balancei a cabeça contra seu peito, completamente afastando o fato de que estávamos na casa de seus pais. "Há preservativos no armário, dentro da minha mochila", ele me disse, mas eu mal ouvi as palavras. Eu estava muito focado na maneira como ele enrolou o dedo dentro de mim antes de puxar de volta novamente. "Você consegue pegar um?" ele acrescentou, mas minha mente ainda estava nebulosa. "Maddy", ele sussurrou, e eu finalmente olhei para ele. Seus lábios pressionaram os meus, e seu beijo não fez nada para tirar o fogo ardente dentro de mim. Eu me senti brava com a necessidade. Quando ele se afastou do nosso beijo, um gemido caiu de mim. "Eu quero que isso continue", ele me assegurou, ainda me provocando e me dando prazer lentamente. “Mas, para isso, precisamos de preservativo”. Quando ele tirou a mão do meu short, eu quase fechei minhas coxas para mantê-lo refém. Em vez disso, tomei uma respiração profunda e calma antes de me mover lentamente da cama para o armário.


"O canto de trás à esquerda", ele me dirigiu. Eu não tinha certeza porque minhas mãos tremiam tanto. Talvez fosse o medo de ser pega ou o pensamento do que estávamos prestes a compartilhar. Eu apenas continuei a respirar, fazendo o meu melhor para parecer imperturbável. Eu alcancei a bolsa e encontrei os preservativos no bolso lateral onde Luke disse que eles estariam. Uma caixa deles, na verdade, nova e não aberta, e não pude deixar de sorrir. Quando eu tinha uma na mão, eu rapidamente escondi a caixa e corri de volta para a cama. Meus olhos se ajustaram completamente ao escuro agora, e notei que Luke tinha deslizado seus shorts para baixo sobre seus quadris. Ele ainda estava trabalhando para abaixá-los com apenas a mão boa para ajudar, então eu puxei eles, recuperando sua atenção. Eu mantive meu olhar fixo no dele enquanto eu os movia por suas coxas. "Eu não vou mentir, Mad, eu poderia me acostumar com você me despindo", disse ele enquanto eu deixei cair seu short no chão. Sem dizer uma palavra, abaixei meu próprio short e montei em seu colo quando me aproximei. Senti-me imponderada quando peguei sua dureza na mão e rolei o preservativo agora aberto sobre ele. Sua respiração engatou e seus quadris se sacudiram como se ele não tivesse controle sobre o movimento. Eu olhei para ele e achei seu olhar travado no movimento das minhas mãos. O jeito que sua boca se abriu ligeiramente e sua língua descansou contra o lábio inferior enviou uma onda de excitação através de mim.


23 LUCAS Segurei o quadril de Madelyn com a mão boa e fechei os olhos. A suave rocha de seus quadris enquanto seu corpo se movia contra o meu era inebriante. Eu queria dizer um milhão de coisas para ela, mas sabia que tínhamos que ficar quietos. A última coisa que eu queria era que minha mãe invadisse meu quarto e me encontrasse com Maddy. Se Maddy ficou horrorizada mais cedo quando Liam nos encontrou, isso não seria nada comparado à nossa posição atual. Então eu tranquei essas palavras para outro tempo e apenas saboreei cada segundo, cada pico de prazer, e o som erótico de seus suspiros enquanto enchiam o espaço ao nosso redor. Eu queria tanto virá-la e assumir o controle, mas ter meu braço em uma tipoia tornou isso impossível. Então eu lutei contra meus desejos animalescos e fiz o meu melhor para dar controle total a ela. O movimento de seus quadris acelerou, e da maneira como seu corpo se apertou ao redor do meu, eu sabia que ela estava perto. Sua boca se abriu ligeiramente quando sua cabeça inclinou para trás e sua mão apertou a que eu tinha em seu quadril. Minha lesão era definitivamente uma restrição, porque Madelyn amava apertar meus ombros com tanta força que suas


unhas cravaram em minha carne. Eu não podia esperar até que eu me curasse para que nenhum de nós tivesse que se segurar mais. Meus dedos do pé se curvaram enquanto eu tentava segurar um rugido quando os quadris de Maddy se sacudiram e ela me montou mais rápido e mais forte. Quando ela gozou, eu também me perdi no prazer que criamos. Maddy correu para longe de mim tão rápido que levei um momento para perceber o que ela estava fazendo. Ela mexeu em suas roupas, jogou um cobertor sobre o meu colo e deitou ao meu lado assim que a porta do meu quarto se abriu. Minha mãe estava no limiar, parecendo preocupada. "Luke", disse ela. Depois do modo como Madelyn me balançou, não consegui falar, mas levantei a cabeça para indicar que a ouvira. Meu coração estava batendo tão rápido que parecia uma britadeira. "Você está bem?" Eu respirei fundo. "Você soou como se estivesse com dor", acrescentou. Eu não sentia falta do fato de que minha garota tinha o rosto enterrado contra o meu lado, fazendo o possível para esconder que ela estava acordada. "Você precisa de algum remédio para dor?" Mamãe perguntou enquanto entrava no quarto, apertando o roupão ao redor dela. "Claro, mãe." Minha voz estava rouca, o que não tinha nada a ver com o sono. Quando ela se afastou, eu puxei Madelyn para mais perto. "Você acordou a minha mãe", eu sussurrei ao lado de sua orelha e ela riu. "Talvez eu devesse dizer a ela que eu não preciso de remédios porque você me ajuda a esquecer a dor."


"É melhor não", ela sussurrou, mas eu podia sentir seu sorriso. "Eu acho que preciso conseguir meu próprio lugar", eu disse. Antes que Madelyn pudesse responder, minha mãe reapareceu com um copo de água e meus remédios. "Eu não tive coragem de acordá-la mais cedo", disse ela, sentando ao meu lado na cama. Rezei para que ela não tentasse ajustar meu cobertor. "Eu costumava assistir vocês dois brincando do lado de fora, e eu dizia uma e outra vez que um dia, algo entre vocês dois mudaria." Não que eu não quisesse relembrar sobre a nossa infância - essas eram as histórias que eu mais amava -, mas na minha posição atual, era algo que eu poderia viver sem. "Eu sei que você teve grandes sonhos, Lucas", ela continuou. – “Eu sei que você queria muito mais do que uma vida em Alvord trabalhando em um emprego das nove às cinco. Mas às vezes o destino nos leva de volta ao lugar a que pertencemos. Eu acho que ela é o seu destino.” Ela deu um tapinha na minha perna, levantou-se e foi até a porta. Pouco antes de ela fechar, ela fez uma pausa. “A vida é cheia de oportunidades, e embora você possa pensar que seu tempo acabou, você não pode perder a esperança de que sua felicidade possa estar nas mãos de algo que não seja futebol. Um lugar que você menos esperava encontrar.” Fiquei quieto depois que ela fechou a porta, apenas deixando suas palavras afundarem. "Você está se acomodando, Luke?" A pergunta de Maddy me surpreendeu quando ecoou na escuridão. Eu não tinha certeza se ela estava me perguntando se a dor no meu ombro


estava diminuindo depois que eu tomei a medicação, ou se ela quis dizer outra coisa. "Porque, como sua mãe disse, você queria uma vida fora de Alvord", ela continuou. "Eu só não quero ser aquela que te impede de nada." Eu virei meu corpo para olhar seu lindo rosto. Sua expressão relaxada e satisfeita foi substituída pela dúvida. "Ela também disse que minha felicidade poderia ser encontrada no lugar menos esperado". Eu enfiei uma mecha de cabelo que havia caído em seu rosto atrás da orelha. “Eu não tive a chance de dizer a ela que eu já encontrei. Eu encontrei você." Eu me inclinei e pressionei meus lábios nos dela, esperando que ela entendesse que, embora a minha vida não tivesse saído do jeito que eu esperava, de jeito nenhum eu estava me acomodando. Madelyn foi a melhor parte de tudo o que aconteceu nos últimos seis meses. Eu estava me apaixonando pela garota que era um pedaço de toda lembrança feliz que eu mantinha. Mesmo quando eu estava no Alabama, pensei em nossos tempos juntos. A vida era boa e eu não podia permitir que ela duvidasse disso.

*** "Você não tem que sair, Lucas," minha mãe disse enquanto colocava minhas roupas dobradas nas gavetas da minha penteadeira. Mas o fato de que ela estava andando atrás de mim, era uma das maiores razões que eu tinha para conseguir meu próprio lugar.


"Mamãe", eu disse enquanto ela ajeitava meus lençóis e edredons, lampejos do que Maddy e eu fizemos naquela mesma cama há apenas algumas noites correndo em minha mente. Essa era mais uma razão pela qual eu tive que sair da casa dos meus pais. Eu precisava ser capaz de estar com minha garota sem medo de que minha mãe nos ouvisse. "Ma", eu disse um pouco mais alto, finalmente ganhando toda a sua atenção. "Você sabe que eu te amo, e eu aprecio tudo o que você e papai fizeram por mim, mas é a hora." Ela olhou para mim como se pensasse que isso me faria mudar de ideia. "Eu preciso de um pouco de independência e ..." Ela levantou a mão. "E eu sei." Ela acenou com desdém e sacudiu a cabeça. “Você precisa de privacidade. É difícil trazer Maddy de volta para uma brincadeira quando seus pais estão no final do corredor.” Minha mãe acabou de dizer brincadeira? Eu estava chocado e um pouco envergonhado. "Por que você está olhando para mim assim?" ela perguntou. “Eu posso ser mais velha, mas meu filho, eu não estou morta. Eu sei o que os sons de móveis rangendo e respirações ofegantes e pesadas indicam. Inferno, eu fiquei do lado de fora daquela porta por mais de um minuto, batendo na outra noite e nenhum de vocês me ouviu.” Ah inferno. Eu abaixei minha cabeça, sentindo minhas bochechas esquentarem. Agora eu sabia exatamente como Madelyn se sentiu quando Liam nos encontrou.


"Eu decidi ir embora e deixar vocês dois terminarem o seu negócio", acrescentou ela e eu dei-lhe um olhar confuso. "Mas quando você gritou de dor, eu não tive escolha senão checar você." Eu provavelmente não deveria mencionar, que não gritei assim por qualquer forma de dor. Eu apenas deixei ela pensar o que ela queria pensar aqui. Mas essa era mais uma razão pela qual eu precisava do meu próprio lugar. "Desculpe por isso, mãe." Eu não sabia mais o que dizer. "Você é jovem e tem necessidades ..." "Não", eu disse com pressa, acenando com a mão em sua direção. "Não precisamos discutir minhas necessidades." De jeito nenhum. “Mas, Lucas, eu entendo—” Eu não aguentei. Saí do quarto só para ela seguir me de perto. "Eu sei que os homens da sua idade têm um apetite por ..." Eu me virei para encará-la e ela parou a poucos metros de distância. "Eu não estou falando sobre o meu 'apetite'", eu disse com um olhar severo. “Esta tudo bem, mãe. Mesmo. Nós podemos parar aí mesmo.” A última coisa que quero fazer é compartilhar informações sobre meu ‘apetite’ sexual com minha mãe. "Ok", disse ela, segurando as mãos em sinal de rendição. "Eu só queria que você soubesse que eu entendo sua necessidade de fornicação ocasional", ela ofereceu uma piscadela, e meu estômago revirou. Fornicação? Oh meu inferno. Eu tremi quando uma imagem dela e meu pai passou pela minha cabeça.


"Alguém disse fornicação?" Como se essa situação já não fosse ruim o suficiente, Liam só teve que escolher aquele momento para entrar. "Estamos falando de sexo?" Minha família era louca pra caralho. Essa foi a única explicação possível. “Eu estava apenas dizendo a Luke que eu entendo que ele e Madelyn precisem de seu tempo privado. Mas não há razão para ele sair. Nós podemos apenas mover seu quarto para a sala,” ela disse para Liam enquanto olhava por cima do meu ombro para ele. Eu não podia me virar e encarar meu irmão. Agora não. Eu juro que eu tinha acordado na Twilight Zone e que a qualquer momento, alguém iria crescer tentáculos e começar a vomitar lodo verde ou alguma merda. Isso não poderia ser minha vida. "Eu tenho que ficar do lado de Luke nesta, Ma", disse Liam, e eu dei um passo para o lado e me virei para que eu pudesse ver os dois. “A última coisa que um cara quer fazer é trazer uma garota gostosa de volta para a casa de seus pais. Às vezes as coisas ficam interessantes e você nem sempre chega ao quarto.” Com um gemido, olhei para minha mãe e seus olhos se arregalaram. Liam era um palhaço. Ele disse e fez merda sem pensar duas vezes, e não se intimidou em dizer algo assim para Ma. "As coisas são derrubadas das mesas e fotos das paredes", continuou ele. “E não vamos esquecer quando as coisas caírem na cozinha. A mesa da cozinha começa a gritar contra ...” "Você ou Sierra nunca me peçam para comer na sua mesa da cozinha novamente." Minha mãe passou por nós e entrou na cozinha. "É aí que você come, Liam!"


Eu ri e Liam sorrimos. "Oh Sierra e eu estávamos comendo, tudo bem", disse ele com um brilho nos olhos. "Isso simplesmente não envolve qualquer comida real." Eu balancei a cabeça enquanto ele seguia Ma, fazendo o seu melhor para acalmá-la enquanto ela gritava que "brincadeiras" pertenciam ao quarto e apenas ao quarto. Ela havia sido mais de uma vez submetida às histórias desnecessárias de Liam, então algo assim não era nem uma surpresa neste momento.


24 MADELYN Eu me inclinei sobre a minha mesa e peguei minha bolsa. Eu estava mais do que pronta para sair da aula agora, porque tudo que eu podia focar, era em tudo que eu ainda tinha que fazer hoje. Eu estava a poucos meses de me formar, mas depois disso, eu ainda tinha que completar outros três anos em um programa de DPT antes de poder trabalhar como fisioterapeuta. Seria um trabalho cansativo, e às vezes me perguntava por que escolhi esse campo, mas o resultado final valeria a pena. Mas eu não conseguiria manter esse tipo de programação nos próximos três anos. Algo tinha que ir, e ia ser o meu trabalho no restaurante. Eu sempre adoraria ajudar meu pai na fazenda, mas eu definitivamente poderia deixar o cheiro de comida gordurosa. "Aproveitem o resto do seu dia", disse o professor Sims quando ele nos dispensou. Um por um, nós nos arrastamos pela porta e pelo corredor em direção à entrada do prédio. Fiz uma pausa no final dos degraus para tirar minhas chaves da bolsa e pisei de lado para não ser pisoteada. "Ei, menina bonita."


Eu pulei surpresa e soltei minhas chaves quando uma voz profunda falou ao lado do meu ouvido. Quando me virei, Lucas riu e levantou a mão boa. "Eu não queria assustar você." "Bem, mas você assustou, seu tolo", eu disse a ele quando me inclinei para recuperar minhas chaves. “O que você está fazendo em Gainesville, afinal?” O North Central Texas College ficava a cerca de trinta e cinco minutos de Alvord e, até onde eu sabia, Lucas não tinha nenhum negócio para tratar aqui na cidade. "Eu vim para ver a minha menina", disse ele aproximando-me novamente. Ele passou os dedos pelo meu cabelo e descansou a mão na parte de trás do meu pescoço. "Tem sido um longo tempo." "Já faz três dias", eu o corrigi. "Sim" - ele se inclinou e me beijou - "muito tempo", ele sussurrou contra meus lábios. "Estive ocupada”, eu disse e ele me deu um olhar perplexo. “Trabalhei, ajudei o papai e sobrou pouco tempo para mais. Eu tenho que dormir também, você sabe”. "Você poderia dormir na minha casa comigo", disse ele, ainda segurando meu pescoço com segurança enquanto pressionava seu corpo contra o meu. "Você quer dizer na casa dos seus pais?" Eu o desafiei. "Você não é a única que esteve ocupada nos últimos dias." Ele recuou, soltou a mão do meu pescoço e caminhou em direção ao estacionamento.


"Oh realmente", eu gritei, imaginando o que isso significava enquanto ele continuava andando. Pensei em deixá-lo sair, mas minha curiosidade pegou o melhor de mim e eu corri atrás dele. "O que você tem feito? E não me diga 'nada' ou 'você verá'. Você não pode simplesmente jogar algo assim pra fora e esperar que a mente de uma garota não tenha cem possibilidades diferentes ”. Ele continuou a andar, olhando para a frente e ignorando completamente a minha pergunta. "Lucas" Eu empurrei contra o seu lado e tentei me desviar do braço dele quando ele estendeu a mão para mim. Só não fui rápida o suficiente. Ele enganchou em torno dos meus ombros, me puxou para perto do seu lado e beijou o topo da minha cabeça. Involuntariamente meus olhos se fecharam por um momento. Eu adorava quando ele fazia coisas como beijar minha testa ou minha têmpora, ou roçar os dedos sobre minha mandíbula. Todos eram gestos suaves e doces que eu nunca pensei que teria a chance de experimentar. Agora toda vez que ele oferecia um, outra parte do meu coração se tornava dele. Eu não vou mentir; esse foi um pensamento aterrorizante. Eu já sabia que se ele e eu não funcionássemos por algum motivo, eu ficaria arrasada. Esse medo era a única coisa que ainda me deixava um pouco hesitante em relação ao nosso relacionamento. Se eu cedesse completamente ao meu anseio por ele e então ele fosse embora, eu desmoronaria, e eu não poderia fazer isso. Eu não faria. Então esse brincalhão, e o que quer que tenhamos, teria que funcionar. "Eu posso ter encontrado meu próprio lugar."


A declaração de Luke me tirou dos meus pensamentos. "Seu próprio lugar, hein?" "Liam conhecia um cara que tinha um apartamento para alugar", continuou ele. “É bem pequeno. Não tão pequena quanto sua cabana élfica, mas pequena. Eu cutuquei ao seu lado e ele riu. “É só na periferia da cidade, e posso começar a mexer nas minhas coisas sempre que quiser. Liam e meu pai já assumiram a primeira carga, e eu estava esperando que talvez eu conseguisse que minha garota me ajudasse a decorar”. Quando paramos na minha caminhonete, notei o grande caminhão vermelho e brilhante estacionado ao lado dele. Ele tinha grandes pneus carnudos e foi levantado talvez uma ou duas polegadas acima do meu. Só o meu era um 1500 e isso era meia tonelada. Eu me perguntei por um momento e então tudo clicou. "Você só tinha que ser maior, não é?" Eu não tive que olhar para Luke para saber que ele estava sorrindo. “Não podia suportar que eu dirigisse a maior caminhonete da cidade. Foi um sucesso para o seu ego, não foi? “Minha garota não pode ter uma caminhonete maior do que eu. Merda isso não está certo.” "Nunca levou você a pensar que o cara sentia que tinha que compensar, as áreas que ele não tinha" Eu sabia que o comentário certamente ganharia uma reação. Eu só não esperava que Lucas me prendesse na frente da minha picape e me segurasse cativa enquanto pressionava firmemente contra mim. "Querida, eu acho que nós dois já sabemos que de forma alguma estou faltando", disse ele, sua voz assumindo aquela profunda rouquidão que eu


amava. "Mas se você precisar de mim para lembrá-la, eu posso fazer isso também." Por que era tão difícil para mim me segurar quando ele estava assim? Essa confiança que eu trabalhei tanto para encontrar, sempre voava pela janela. Um lampejo daquele lindo sorriso misturado com algumas palavras sedutoras, e eu estava como uma bagunça de tesão pronta para pular na cabine do meu caminhão, e deixá-lo fazer o seu caminho comigo. "Eu tenho que ir ajudar o meu pai, e então eu trabalho hoje à noite até as seis na lanchonete." Minhas palavras saíram como um sussurro ofegante. "Então depois", disse ele antes de pressionar um beijo ao longo do meu queixo, fazendo-me perder ainda mais. "Nós podemos jantar e você pode apenas ficar mais." "Luke, eu—" Seus lábios cobriram os meus e minha sentença foi perdida. "Eu não tenho sido capaz de te segurar por três dias, e tem sido ainda mais desde que senti o seu corpo nu pressionado ao meu." Ele parecia quase desesperado. "Eu só quero uma noite com você sem interrupção." "Ok", eu cedi. Luke me deu mais um beijo rápido antes de recuar e me deixar cair contra o minha caminhonete. "Eu vou te ver antes das sete." Ele me ofereceu uma piscadela e se moveu na frente de sua própria caminhonete monstruosa antes de subir para dentro. Enquanto eu o observava de volta e ele partia, um sentimento que vinha me incomodando havia dias retornava. Ele estava lá desde a noite em que fiquei na casa dos pais de Luke e sua mãe entrou no quarto. As coisas estavam indo tão bem, que eu não pude


deixar de pensar que algo estava esperando, para virar minha felicidade de cabeça para baixo. Eu tentei esconder o pensamento e fingir que estava exagerando, mas isso permanecia no fundo da minha mente todos os dias, me deixando doente de medo.

*** Sylvia fez seu frango frito esta noite, então a pressa do jantar era louca. Eu juro que essa merda é como crack. As pessoas não se importavam em esperar trinta minutos ou mais por uma mesa, desde que tivessem um prato cheio de frango e uma pilha de batatas sujas de molho ao lado. Meus pés doíam, cheirava a gordura, e eu sinceramente não queria nada além de ir para casa, subir na cama e ficar lá por uma semana. Mas Luke havia me enviado uma mensagem uma hora atrás, com o endereço para o seu lugar, seguido por uma longa lista das coisas que ele queria fazer quando eu chegasse lá. Nem todos eles envolviam estarmos nus, mas a maioria deles sim. Eu acho que eu estava me sentindo um pouco necessitada porque tê-lo me bajulando e abraçando parecia o paraíso, mesmo depois do dia que eu tive. Quando entrei na garagem e estacionei logo atrás de sua caminhonete, não pude deixar de sorrir e revirar os olhos. Eu não deveria estar surpresa que ele só tinha que ir mais longe, ou que ele finalmente comprou uma. Depois que o seu foi perda total no acidente, ele falou muito sobre conseguir um novo, e ele estava falando sobre diferentes veículos e os prós e contras a cada semana, então eu sabia que algo estava acontecendo. Ele sempre usava esse pequeno sorriso louco, sempre que fingia que não conseguia decidir o que conseguir para substituir sua caminhonete.


Graças a Deus o motorista do outro veículo se saiu intocado, mas o fato de ele estar dirigindo um caminhão de concreto ajudou com isso. Ele só acabava por ser um cara que também trabalhou com Jeb e seu pai, que do ponto de vista legal era uma coisa boa para Luke. Apesar de ter sido multado por passar um sinal de parada, a polícia não o multou por usar o telefone enquanto dirigia, porque não havia indicação de que ele realmente estivesse. Mas eles definitivamente suspeitavam disso. Peguei minha bolsa do banco do passageiro e deslizei para fora da cabine. Enquanto subia a estrada, olhei para o prédio em forma de L onde ele morava agora. Virava-se para a outra rua e tinha pelo menos outras quatro unidades anexadas. O de Luke ficava no canto esquerdo e era o único apartamento que estava tecnicamente na Rua Briar. Parecia pequeno, a julgar pelo que via do lado de fora, e acho que todas as luzes de dentro estavam acesas. Quando me aproximei da porta da frente, ouvi a voz de Luke saindo pela janela aberta. Por um momento, achei que ele tinha companhia e vasculhei a rua, procurando um carro que eu reconhecesse, mas os únicos veículos à vista eram dele e meu. Inclinando-me um pouco mais perto, ouvi a conversa dele. "Sim, isso soa incrível", disse ele, sua voz cheia de emoção. “Porra, sinto falta do jogo. Fodidamente muito!” Meu estômago ficou tenso com o desejo em sua voz. Ele estava claramente conversando com um de seus amigos da faculdade. "Trev, nada se compara a essa corrida", ele disse, sua voz subindo ainda mais. “O rugido da multidão, o locutor tagarelando os destaques do jogo. A maneira como seu coração corre com cada jarda que você ganha.”


Meu coração doeu quando ele falou. É claro que me senti horrível por seu sonho ter sido arrancado dele. Luke era o cara que todos na cidade acreditavam que iria até os profissionais um dia. Um golpe levou esse sonho embora. Aquele incômodo aborrecimento se instalou no meu estômago de novo quando me perguntei se ele realmente seria feliz aqui. "Eu apreciaria isso, cara", ele acrescentou, e eu me inclinei para trás da janela quando percebi o quão perto sua voz soava. "Sim, mantenha contato, tudo bem?" Eu andei até a porta e bati rapidamente, esperando que ele não tivesse percebido que eu estava aqui escutando. "Tudo bem, eu tenho que ir", acrescentou antes de a porta se abrir. O telefone ainda estava pressionado em seu ouvido enquanto ele segurava a porta aberta, permitindo que eu entrasse. Eu tentei o meu melhor para ignorar o que eu tinha acabado de ouvir e em vez disso me concentrei no apartamento. Era maior que meu loft e tinha quartos reais em vez de um grande espaço aberto. A sala e a cozinha foram separadas por uma ilha com duas banquetas de um lado. Deve servir como sua área de alimentação desde que não havia espaço para uma mesa real. "Sim, vamos conversar em breve." Eu pulei ao som da voz de Luke, percebendo o quão ferida eu estava. "Vou tentar cara, mas não posso garantir isso." Coloquei minha bolsa no sofá e tirei meus sapatos antes de entrar no apartamento. Um corredor levava ao que eu assumi ser o quarto e um pequeno banheiro no final. Lucas deu um passo atrás de mim e passou os braços em volta dos meus ombros e peito, me puxando de volta contra ele. "É pequeno, mas é meu",


disse ele. Talvez tenha sido minha imaginação, porque eu estava perdida em minhas preocupações, mas sua afirmação não tinha entusiasmo. Mas ao invés de questioná-lo, eu escondi minhas inseguranças e decidi não mencionar isso. "É maior que o meu", eu disse enquanto descansava minhas mãos em seu antebraço enquanto ele continuava a me segurar firmemente contra seu peito. "Claro. Não há muitos lugares na cidade que são minúsculos,” ele brincou, e meu sorriso cresceu mais. "Então, uh", eu disse, hesitando porque eu tinha acabado de prometer a mim mesma deixar isso pra lá. "Velho amigo no telefone chamando para relembrar?" Luke soltou e deu um passo em volta de mim. Ele caminhou até a cozinha e tirou uma garrafa de cerveja da geladeira. Quando ele abriu, eu me perguntei se ele beber com seus remédios para dor era uma boa ideia. "Trevor Lipton", ele finalmente disse antes de tomar um gole. "Nós jogamos bola juntos na UA." Ele olhou para cima e nossos olhares se conectaram. "Ele foi pego pelos Arizona Cardinals e queria me convidar para um jogo." Eu não podia perder a angústia em suas palavras, e aquela dor no meu peito retornou como uma vingança. "Alguns dos caras estão voando para vê-lo jogar na próxima semana, e ele tem um ingresso extra para eu me juntar a eles." "Você deveria ir", eu insisti, forçando um sorriso. "Seria bom você conversar com seus amigos." Ele olhou para mim e eu fiz o meu melhor para esconder meus sentimentos. Parte de mim esperava que ele dissesse que


preferia ficar aqui comigo. Mas a parte mais lógica sabia que o futebol era e sempre seria uma grande parte de quem Lucas era. Eu não poderia competir. "Por que você está tentando se livrar de mim?" ele perguntou. Por um segundo, pensei que ele estava me provocando, mas seus olhos não tinham humor. "Eu não estou tentando me livrar de você", eu insisti. “Eu apenas pensei que isso poderia ser bom para você. Você não pode trabalhar, fica de cama a maior parte do tempo e se aborrece o resto. Fazer uma viagem como essa pode limpar o nevoeiro. Ele arqueou a sobrancelha para mim. "Vá, não vá! Isso cabe a você." Eu deveria ter apenas mantido minha boca fechada. O cara feliz de hoje cedo, aquele que apareceu na minha escola só para insistir que eu passe a noite com ele, tinha ido embora. Em seu lugar estava esse homem irritado e facilmente ofendido, que olhava para mim como se eu tivesse dito a pior coisa possível. "Talvez eu deva, já que aparentemente tenho algum nevoeiro para limpar." Ele levou a garrafa aos lábios e eu mordi de volta as palavras que eu queria jogar nele. Cutucar o urso irritável só pioraria as coisas. A sensação desconfortável cresceu dentro de mim enquanto eu tentava ignorar seu comportamento chocante. Na hora seguinte conversamos muito pouco. Em vez disso, esvaziamos as caixas e guardamos o conteúdo delas. Quando ele gritou que a pizza estava aqui, eu tentei não ficar com raiva por ele nem sequer me oferecer uma escolha sobre o que comeríamos. Se eu soubesse que esta noite teria sido assim, eu teria ficado em casa.


Nós falamos menos que dez palavras enquanto comíamos, e com o jeito que meu estômago rolou e sacudiu, eu não tinha certeza de como consegui consumir qualquer coisa. Eu queria perguntar-lhe de onde vinha seu humor, mas achei melhor deixá-lo seguir. Isso não me impediu de me preocupar, no entanto.


25 LUCAS Ouvir sobre o caminho incrível que Trevor estava fazendo não foi fácil. Ele estava vivendo meu maldito sonho e eu estava com ciúmes. Eu sabia que ele não ligava para se vangloriar. Ele era o cara mais humilde e generoso que eu conheci enquanto estava na UA, e eu sabia que ele só queria convidar seus amigos para se reconectarem com a coisa que todos nós amamos mais. Mas o seu chamado acabou de me lembrar do que eu perdi; quão perto eu estava do grande momento antes que esse sonho fosse tirado de mim. Em vez disso, voltei a Alvord fazendo o que disse que nunca faria: trabalhar de nove a cinco e viver de salário a salário. E agora eu não conseguia me livrar desse sentimento. Eu planejava passar a noite rindo com Madelyn, antes de dormir com ela em meus braços. Só que agora, uma nuvem feia pairava sobre mim e meu humor estava completo. "Eu acho que vou para casa." Coloquei a sobra de pizza na geladeira e me virei para encontrar Maddy em pé perto da porta, segurando sua bolsa.


"Eu pensei que você ficaria mais?" Eu não me movi em direção a ela, mesmo que eu quisesse. "Acho que podemos dizer com segurança que esta noite não saiu como planejado", disse ela com um sorriso forçado e um encolher de ombros. "Você tem algumas coisas para resolver em sua mente que, obviamente, eu não posso ajudá-lo, e eu estou cansada, Luke." "Há uma cama no outro quarto", eu disse a ela, sabendo que não era o que ela precisava ouvir. "Eu acho que você deveria ficar", acrescentei, ainda procurando a coisa certa a dizer. "Eu acho que eu deveria ir." Com as chaves na mão, ela se virou e abriu a porta da frente. "Eu não sei o que está acontecendo ou porque você está com esse humor", disse ela de costas para mim. “Mas desde que você chegou aqui, eu nunca vi você usando uma expressão como essa. Você está triste, Luke. Arrependido talvez. Inferno, eu não sei. Eu só sei que seja o que for, você precisa trabalhar nisso, e eu estar aqui só parece piorar. ” Ela empurrou a porta e saiu. O som da minha porta de tela batendo contra o batente da porta nem sequer me perturbou. Eu queria correr atrás dela e implorar para ela ficar, mas ela estava certa. Eu tinha que resolver isso, porque o meu humor estava causando tensão entre nós. Ela não era culpada, no entanto. Essa vida era o que eu tinha agora, e eu tinha que aceitar isso.

*** Acordei na manhã seguinte me sentindo um pouco melhor. Essa dor, a inveja, ainda estava lá, mas eu estava chegando a um acordo com isso. Eu


tomei a decisão antes de me arrastar para a cama na noite passada, que eu iria de fato, ao Arizona para conhecer os caras. Eu não podia evitar meus amigos e o sucesso deles para sempre, e enfrentá-los de frente poderia me ajudar a aceitar minha vida pelo que era agora. Ou poderia piorar. Mas essa era uma coisa que eu tive que fazer. Eu saí da cama e encontrei meu celular na ilha da cozinha onde eu o deixei depois de mandar mensagens para Trevor na noite passada. Abri minhas mensagens e digitei uma para Madelyn. Eu: Desculpe o meu humor. Deixe-me fazer as pazes com você. Hoje à noite, jantar, filme e prometo sorrir. Eu apertei enviar, sabendo que ela provavelmente não responderia imediatamente porque estava na aula. Então fiquei surpreso quando o telefone vibrou segundos depois. Enquanto eu lia a tela, senti como se tivesse sido chutado no estômago. Madelyn: Eu me recuso a ser a segunda escolha de alguém. Minha mão tremia quando eu disquei seu número e levantei o telefone ao meu ouvido. Depois do terceiro toque, ele foi para a caixa postal e eu desliguei e disquei novamente. "Atenda o telefone", eu rosnei, como se ela pudesse realmente me ouvir. Ela pegou um pouco antes de ir para o correio de voz uma segunda vez. "Eu tenho uma dor de cabeça e estou tentando dormir." A tristeza em sua voz fez aumentar o pânico ainda mais. "Por que você tem dor de cabeça?" Eu perguntei, sabendo que eu deveria estar falando sobre o meu humor na noite passada e como não tinha nada a ver com ela e eu, mas a minha preocupação por ela superou todo o resto.


"Eu não dormi muito bem e ... eu simplesmente não conseguia dormir". "Por minha causa?" Eu já sabia a resposta, mesmo que ela se recusasse a admitir. "Por minha causa", ela corrigiu. "Eu me permiti ficar envolvida com você quando deveria ter ouvido meu coração." "Maddy". Sentei-me no sofá e me inclinei para frente, tentando encontrar as palavras certas. "Eu sei que você nunca será feliz aqui", ela sussurrou, e eu poderia imaginar seu rosto agora. Quando ela estava chateada, ela sempre tinha esse olhar perdido em seus olhos. Eu odiava esse olhar. “Você precisa encontrar a felicidade, Luke. Encontre o lugar a que você pertence. Eu não vou ser a única segurando você.” "De onde vem isso?" Eu perguntei, embora soubesse que era responsável por sua dúvida. "Eu acho que eu sabia o tempo todo que você um dia perceberia que precisava de mais", ela confessou. "Eu acho que só esperava um pouco mais de tempo antes de você perceber.” Minha cabeça estava girando e meu coração estava acelerado. A tensão no meu peito subiu na minha garganta e tornou quase impossível respirar uniformemente. "Madelyn, a noite passada não teve nada a ver com a gente." Ela era tudo que eu precisava para ser feliz. Sim, se eu tivesse ela e futebol, seria a combinação perfeita, mas o futebol não estava mais nas cartas para mim. “Foi muito difícil ouvir sobre Trevor e suas realizações, mas nunca por um momento ouvir sua excitação me fez arrepender de estar com você.”


Eu podia ouvi-la respirando do outro lado da linha, mas ela permaneceu quieta. “Eu sempre soube que seria difícil encarar os caras depois que todos saíram para viver seus sonhos, mas eu não percebi até que um deles me ligou, o quão difícil isso seria. Eu lidei com tudo errado, eu sei disso. Ela ainda não falou. "Posso te ver e então talvez possamos conversar sobre isso?" "Eu acho que você precisa de algum tempo", ela insistiu. "Eu não preciso de tempo para saber que eu quero você", eu disse com naturalidade. "Eu quero ver você." “Eu vou deitar e tentar me livrar dessa dor de cabeça. Conversamos depois." Eu queria dizer a ela que não, nós conversaríamos agora. Eu queria dizer a ela que ela poderia me empurrar para longe com tudo o que ela tivesse, mas eu não ia a lugar nenhum. Em vez disso concordei, porque as exigências não me levariam a lugar algum com Madelyn. Então por enquanto, eu daria tempo a ela, mas no inferno ou no dilúvio, ela e eu estaríamos terminando essa conversa, antes que o sol se pusesse hoje à noite. Mesmo que isso significasse que eu teria que acampar na porta da frente até que ela concordasse em me ouvir. Ocupei-me em torno do meu apartamento, fazendo o melhor para ocupar o meu tempo. Eu falhei, porque nada tiraria minha mente de Maddy ou acalmaria essa dor profunda no meu peito. Ela era a única solução. Eu me encontrei sentado no último degrau do seu apartamento menos de duas horas depois da nossa conversa, correndo pelas coisas que eu queria


dizer. Mais de uma vez eu comecei a subir as escadas e me sentei um pouco mais. Eu olhei para o som de uma porta de carro batendo e encontrei Shannon caminhando em minha direção, apertando os olhos contra o sol. "Hey, bonito," ela gritou quando se aproximou. “Você vai com a gente ao cinema? Sorte, um sanduíche de Luke. Agora eu não me importaria nem um pouco.” "Filmes?" Eu perguntei quando ela parou no final da calçada. “Sim, eles conseguiram aquele novo com Dwayne Johnson. Esse homem é gostoso. Intenso, mas celestial.” Ela balançou os quadris e sorriu largamente. "A ideia de vê-lo em um par de calções de banho pendendo baixo em seus quadris com água brilhando em todo o seu corpo faz coisas para mim que eu não deveria discutir com você." "Jeb sabe sobre o seu fascínio por esse cara?" Eu perguntei. "Uh, sim." Ela acenou com a mão indiferente. “Na maioria das noites eu chamo Dwayne em vez de Jeb.” Ela riu quando eu dei a ela um olhar incrédulo. "Tudo bem, eu não grito, mas eu sussurro em minha mente." Shannon riu quando ela passou por mim e subiu as escadas. Essa mulher era uma pistola com certeza. "Você vem?" ela chamou quando chegou ao patamar. Aceitei isso como um convite, embora tivesse certeza de que Madelyn teria reservas quanto a isso. Pergunte-me se eu me importava.


"Querida, eu estou aqui", anunciou Shannon quando ela abriu a porta da frente e entrou no apartamento como se fosse dela. "Você vai assim?" Eu não tinha certeza do que ela estava se referindo até eu entrar. Madelyn usava shorts curtos que estavam desgastados em toda a parte de baixo. Sua camiseta não era apenas grande demais, mas desgastada e desbotada. Os chinelos haviam substituído suas botas usuais, e seu cabelo estava empilhado em cima da cabeça. Quando meus olhos encontraram os dela, ela olhou para mim em confusão. "Eu pensei que nós estávamos indo ao cinema?" ela perguntou a Shannon enquanto ela olhava para mim. "Nós estamos", Shannon assegurou, "e eu convidei o homem para se juntar a nós." Eu meio que esperava que Maddy se opusesse, mas depois de mais alguns segundos me encarando, ela pegou a bolsa e foi em direção à porta. Enquanto ela tentava se aproximar de mim, eu bloqueei seu caminho e recuperei sua atenção. "Está tudo bem?" Eu perguntei e ela assentiu. Eu coloquei minha mão ao redor do seu pescoço e a puxei para mais perto. Eu pressionei um beijo em sua testa e lentamente a respirei. Eu não queria deixar ir, mas com o olhar curioso que Shannon estava lançando em nosso caminho, percebi que agora não era o momento para essa conversa. "Depois do filme, vamos conversar", eu sussurrei antes de liberá-la e deixá-la me dar um passo. Não foi uma sugestão, porque essa conversa aconteceria, apenas sem audiência.


26 MADELYN Luke segurou minha mão durante todo o filme, gentilmente esfregando o polegar contra a palma da minha mão. Eu acho que teve o mesmo efeito calmante sobre ele, assim como eu. Eu queria que as coisas terminassem entre nós? Deus não. Eu estava com medo de que ele precisasse de mais do que o que eu e Alvord pudéssemos oferecer, e no final eu ficaria de coração partido. Eu posso ter exagerado ontem, mas eu entrei no modo de proteção instantânea e, de repente a única coisa em que eu poderia focar, era em manter meu coração seguro. Quando os créditos rolaram, Luke se inclinou para mais perto, seus lábios pairando sobre o meu ouvido. "Eu não vou deixar você me afastar", ele sussurrou antes de pressionar um beijo contra a minha testa. Meu pulso acelerou e, quando as luzes se acenderam, continuei a olhar para frente. Minha visão nublou, mas eu me recusei a ceder às minhas emoções. Eu quase podia sentir os olhos de Lucas em mim, questionando e analisando, esperançosos de que poderíamos superar o que quer que isso fosse entre nós. Eu também queria isso, mas não sabia como fazer meu medo desaparecer.


Todos no cinema começaram a se levantar e caminhar pelos corredores em direção à porta. Shannon foi a primeira de nós a ficar de pé, e Luke seguiu enquanto eu me juntava a ela. A maneira como ele pressionou a mão nas minhas costas antes de movê-la lentamente para o meu quadril me fez sentir como se estivesse me segurando, com medo que eu tentasse escapar. Cada vez que a fila era interrompida e nós tínhamos que parar, ele pressionava seus lábios na minha cabeça e me segurava mais perto. O doce significado por trás de cada movimento seu estava me derrubando tão rápido, que minha cabeça parecia nebulosa. Nada comparado ao seu toque. Nada. "Então, Jeb mandou uma mensagem durante o filme e disse que queria que eu o encontrasse para o jantar", disse Shannon quando estávamos do lado de fora. "Vocês dois querem se juntar a nós?" "Sim", eu disse, assim como Luke disse que não. Shannon riu e olhei por cima do meu ombro para encontrar o olhar de Luke. "Se você acha que ir jantar está permitindo que você evite a conversa que vamos ter, você está enganada." Ele segurou meu olhar, seus grandes olhos verdes me desafiando a negá-lo. Eu não pude, porque eu queria resolver isso também. Estar sem Luke foi difícil o suficiente na primeira vez em que eu não tinha ideia de como era ser amada por ele. Desta vez, seria impossível avançar com o coração totalmente intacto. "Nós vamos conversar", eu disse a ele, e ele relaxou quando ele assentiu. "Vamos jantar, então vamos resolver isso, mesmo que demore a noite toda." Eu sabia que ele estava falando sério; Não havia diversão em seus olhos.


Luke tinha seguido Shannon e eu até o cinema, e enquanto a ideia de ir ao restaurante com ele passou pela minha cabeça, eu sabia que seria uma bagunça de emoções antes de chegarmos lá, se eu fizesse isso. Então eu escolhi a rota mais segura e fui com Shannon. Ela ficou em silêncio durante os primeiros minutos enquanto dirigíamos, mas eu deveria saber que não duraria. Ela é intrometida, agressiva e atenta demais para o bem dela. "Você quer me dizer por que você e Luke estão tensos?" ela perguntou quando parou no sinal vermelho no Madison Circle. "Eu sei que algo está acontecendo porque esse homem está segurando você como se estivesse com medo de você desaparecer ou algo assim." "É apenas uma pequena confusão - um mal entendido ou qualquer outra coisa." Eu pensei que tinha conseguido jogá-lo como nada até que ela riu e aliviou o pé do freio quando a luz mudou para verde. “Você não pode mentir por merda, e lá atrás havia muito mais do que isso. Então você pode me dizer” - ela deu de ombros e eu já sabia o que estava por vir – “ou eu posso perseguir Lucas quando chegarmos a casa de Bono.” Ela não estava brincando, pelo menos. Shannon te incomodava e empurrava até te desabar ou irritar, o que acontecesse primeiro. Ela era sem vergonha assim. "Tudo bem", eu disse, sabendo que não havia outra saída para isso. "Quando cheguei ao seu apartamento na noite passada, ele estava ao telefone com um de seus amigos de futebol do Alabama." Ela assentiu, completamente absorta. “Ele parecia bem, e a conversa que ele estava tendo o deixou animado. Seu amigo está jogando para um time da NFL e lhe ofereceu ingressos para o jogo. Eles não falaram muito depois que cheguei lá, mas a mudança no humor de Luke me deu uma chicotada. Ele mal falou


comigo depois que desligou. Em vez disso, ele se moveu em torno de seu lugar como se eu não estivesse lá. Acho que entrei em pânico por que ele estava se comportando dessa maneira e posso ou não ter ido um pouco além.” "Você gritou com o Lucas?" Ela perguntou, seu tom sugerindo que fazer isso teria sido completamente fora de linha. "Não, eu não gritei com ele", eu assegurei a ela. "Eu simplesmente fui para casa porque achei que ele poderia usar o tempo sozinho para resolver seus pensamentos." “E deixe-me adivinhar. Você foi para casa, amuada e ficou tão perdida dentro de sua cabeça que de alguma forma você virou a situação e fez mais do que era.” Eu balancei a cabeça enquanto olhava para frente. Eu não precisava olhar para ela para saber que ela estava me dando o olho fedido. "Por que ele traz todas as suas inseguranças?" ela perguntou, e era uma pergunta que eu não podia responder honestamente, porque eu realmente não sabia. Ou talvez eu soubesse, mas estava com muito medo de admitir isso em voz alta. "Não importa, eu sei porque." "Por favor, me ilumine", eu sussurrei enquanto puxava a bainha da minha camisa. "Esses seus medos vão arruinar vocês dois." Eu não via absolutamente nenhum ponto em discutir com isso. Se alguém soubesse como eu provavelmente iria me auto-sabotar era Shannon. Ela entendeu meu passado. Foi ela quem ficou ao meu lado depois que Luke saiu da cidade e, mesmo antes disso, quando eu estava arrasada, ele mal


estava falando comigo. Ela me viu mudar de uma jovem com um coração partido para a mulher que eu era agora. Embora eu ainda possa sofrer de algumas das mesmas inseguranças que eu já tive, eu as escondia melhor agora. Ou então eu pensei que escondia. Mas com Luke, elas estavam na frente e no centro, e eu não conseguia escondê-las, por mais que tentasse. “Ele vai desejar uma vida diferente, Madelyn. Inferno, todos nós desejamos às vezes. Aquele homem estava tão perto de seu sonho e depois desapareceu. Agora ele é forçado a assistir o resto de seus companheiros de equipe vivendo a vida que ele sonhou. Você só precisa entender que o fato de ele se sentir assim às vezes não significa que o que vocês compartilham não é importante. Se você continuar jogando esse jogo com você mesma, então vocês dois não sairão do outro lado ilesos. ” O silêncio tomou conta de nós enquanto eu aceitava e processava suas palavras. Eu queria tudo isso com Luke, e eu estava perfeitamente contente com a vida que eu tinha e com o jeito que eu vivia. Eu criei esse pequeno sonho perfeito em minha mente depois que ele chegou em casa, e a possibilidade de que o sonho nunca se tornasse realidade me aterrorizava. “Eu escutei você conversando sobre Luke por anos. Você sempre disse que o desprezava e as coisas que uma vez sentiu por ele desapareceram, mas eu sabia que tudo isso era uma fachada. Eu podia ver nos seus olhos cada vez que o nome dele era citado. Eu podia ouvi-lo nas histórias que você compartilha sobre vocês dois crescendo juntos, e todas as memórias que você teve envolvendo Luke.” Eu respirei fundo. Ela não estava dizendo nada que eu já não soubesse. "Deixe tudo ir, Maddy", disse ela com desespero. Eu olhei para ela enquanto ela entrava no estacionamento do Bono. Ela colocou o carro no ponto morto, depois olhou para mim com absoluta seriedade. “Nenhum de


vocês é a mesma pessoa que você já foi. Não só você olha para Luke como se ele fosse o único homem na terra, como ele observa você, como se cada movimento seu fosse mágico. O homem paira em cada palavra sua, como se o som da sua voz fosse a coisa mais linda que ele já ouviu. Vocês compartilham uma conexão, com a qual a maioria das pessoas apenas sonha. Não deixe que isso escorregue por entre os dedos, porque você está com muito medo de ser ferida. Viva e ame cada grama de atenção que o homem lhe dá”. Eu não conseguia falar. Eu apenas assenti, aceitando suas palavras. Lágrimas se acumularam em meus olhos, e embora eu tenha tentado afastálas, uma deslizou pelo meu rosto, assim como houve uma batida na janela ao meu lado. No momento em que os olhos de Lucas encontraram os meus, ele pegou a maçaneta e abriu a porta do carro. Ajoelhando-se o melhor que podia para trazer-se o nível dos olhos comigo, ele colocou a mão na minha bochecha. "Eu estou bem", eu disse a ele, na esperança de aliviar a preocupação em seus olhos. "Você sempre chora quando está bem?" Ele perguntou, e isso me fez sorrir. "Eu não estou brincando, Maddy." Meu sorriso claramente não fez nada para acalmá-lo. Ele olhou para Shannon enquanto continuava a segurar meu rosto em sua mão. "Podemos ter um minuto?" As chaves tilintaram, seguidas pela porta do motorista se abrindo. "Claro", disse ela. "Jeb e eu vamos apenas pegar uma mesa." Eu observei Luke de perto enquanto ele assentia, então eu fiquei surpresa quando a porta do carro fechou. Ele se levantou, estendendo a mão para mim, e eu olhei para o rosto dele curiosamente.


"Vamos dar um passeio", ele insistiu. Soltei o cinto de segurança, coloquei minha mão na dele e permiti que ele me tirasse do carro usando seu braço bom. Fechando a porta do carro atrás de mim, ele colocou a mão na parte inferior das minhas costas e me levou para a área gramada ao norte do restaurante. Um velho carvalho ficava logo à frente, e me lembrava da árvore que Luke e eu costumávamos subir perto do lago na terra do meu pai. Quando chegamos à base da árvore, não pude evitar tocá-la enquanto me lembrava das vezes em que escalávamos aquele velho carvalho e sentávamos no grande galho que dava para o lago por horas. Às vezes até arrastávamos os lanches que mamãe arrumava para nós e conversávamos sobre as coisas que as crianças pequenas compartilham por horas. "Isso me lembra da árvore à beira do lago", confessei, ainda correndo os dedos ao longo da casca áspera. "Nossa árvore é maior", respondeu Luke, e meu coração se sentiu um pouco mais leve ao ouvi-lo chamar a árvore de nossa. Eu lentamente me virei para encará-lo e me inclinei contra o tronco. Ficamos perfeitamente imóveis, ele olhando para a árvore e eu olhando para ele. "Como chegamos aqui?" ele perguntou. Eu não entendi até que ele continuou: "Como nós fomos de felizes a estar a quilômetros de distância tão rapidamente?" Nós íamos fazer isso. Bem aqui no meio do campo gramado, a apenas algumas centenas de metros do Bono. Eu sabia que se tentasse, poderia convencê-lo de que deveríamos guardar essa conversa para outra ocasião, mas qual seria o propósito? Nós teríamos que fazer isso algum dia, então porque não agora?


"Eu vou ser completamente honesta." Eu respirei fundo e disse todas as coisas que eu tinha engarrafada por dentro, não apenas pelas semanas que ele estava de volta, mas por anos. “Você sabe quantas vezes eu pensei em como seria se você e eu fossemos mais que amigos? Todos aqueles anos que passei desejando mais dia após dia, apenas rezando por mais um sorriso de Lucas Rivers e implorando silenciosamente que eu tivesse a chance de sentir seu amor? Seu olhar encontrou o meu e o olhar sério que ele teve apenas um momento atrás mudou para um de preocupação. "Passei tantos dias desejando que você me visse." "Eu vi você, Maddy", ele insistiu. “Não apenas me notasse Luke, mas realmente me visse.” Eu segurei minha mão no meu peito, precisando que ele entendesse o que eu queria dizer. “Não me lembro de um dia naquela época em que não achei que você fosse a maior pessoa que andava na Terra. Mesmo quando eu odiei você por me ignorar, eu ainda te amava.” Seu peito arfava e meu coração disparou quando percebi o que acabei de confessar, mas me recusei a parar agora. Por que eu já estava lá? "Eu planejei pedir-lhe para ir ao baile", eu disse. "Eu esperei por você fora do ginásio, ensaiando o que eu diria mais e mais em minha mente." "Por que você não pediu?" "Porque você saiu do ginásio com a Rose e eu pude testemunhar você perguntando a ela." Dei de ombros e ele se aproximou, colocando as mãos ao meu lado contra a árvore. “Isso não sou eu tentando fazer você se sentir mal, Luke. Nós éramos jovens e nada pode mudar a maneira como as coisas funcionaram. Só queria que você soubesse que o que sinto por você remonta ao que me lembro.”


Sua garganta balançou quando ele engoliu em seco. "É por isso que estou com tanto medo", eu confessei enquanto abaixava o meu olhar e me concentrei em seu peito, em vez de seus olhos verdes de tirar o fôlego. Eu poderia me perder naqueles olhos tão facilmente. "Medo?" ele repetiu. "Sobre o que?" “De me apaixonar por você e depois perceber que um dia você não consegue viver essa vida.” Eu fiquei mais alta enquanto puxava a camisa dele. “Quando estou com você, meu coração fica tão perdido na ideia de nós, que me assusta. Quando apareci em seu apartamento na outra noite, sua janela estava aberta e ouvi você conversando com seu amigo. Ouvi tal excitação em sua voz. Mas no momento em que entrei e você desligou, essa alegria se foi.” Meu coração estava acelerado agora. “Esse foi o momento em que entendi que não importa o quanto eu tente, nunca serei suficiente para fazer você verdadeiramente feliz.”


27 LUCAS "Você está brincando comigo agora?" Meu tom de surpresa me surpreendeu, mas não pude evitar. Fiquei chocado e chateado. "Deus Madelyn, eu te amo". Eu me aproximei e segurei a parte de trás do seu pescoço apertado, forçando-a a olhar para mim e nada mais. "Eu estou apaixonado por você. Se deixar Alvord significa que te perco, nunca sairei. Eu ficarei aqui e trabalharei construindo com Jeb e seu pai todos os dias se isso significa que eu tenho você. Quer você acredite em mim ou não, você significa mais para mim do que o jogo ”. Madelyn era a garota mais teimosa, mas eu a conhecia melhor que a maioria. Eu entendi que escondida sob aquele exterior duro, estava uma garota doce que queria alguém para lutar por ela. Eu estava brigando e não poderia deixar ir. Eu nunca faria. “Sinto falta do futebol e sinto falta da emoção de jogar, mas não ter você na minha vida seria a pior perda possível. Eu preciso de você, e não tenho vergonha de admitir que você, doce menina, segura meu coração em suas mãos. Eu faria qualquer coisa por você, porque sou seu e você sempre será minha”. Pressionando minha testa na dela, rezei para que ela entendesse. "Para sempre", eu sussurrei, e ela se aproximou. Ela colocou os braços em volta do meu centro e eu a segurei o melhor que pude com um braço. Senti


falta de poder segurá-la com força em ambos, mas a fenda no meu ombro tornou isso impossível. “Eu estraguei tudo com você uma vez antes. Eu não tenho intenção de fazer isso de novo,” eu assegurei a ela, e ela segurou minha camisa ao meu lado. Ela enterrou o rosto no meu peito e eu me recusei a deixá-la ir quando ela estava no único lugar que pertencia completamente a ela e só a ela. Com ela em meus braços com o ouvido pressionado firmemente no meu coração, senti uma sensação de paz. Nunca na minha vida me senti tão consumido por uma pessoa. "Eu te amo, menina doce", eu sussurrei perto de sua orelha, e ela me apertou mais forte. "Não lute, deixe-me amar você." Contar a ela que eu a amava era uma das coisas mais fáceis que já fiz. Eu sempre amei Madelyn, só que agora esse amor era feroz, obrigatório e inquebrável, porque ela é minha para sempre. "Eu não posso pensar em qualquer lugar que eu prefiro estar, senão aqui com você." Eu a acalmei gentilmente esfregando suas costas. “Você e eu estamos construindo algo juntos, algo ótimo. Você não é apenas a mulher com quem quero construir um relacionamento duradouro, você é minha melhor amiga ”. Eu não estava alimentando seus montes de besteira também. Eu estava dizendo a ela o que meu coração sentia. Madelyn sempre foi minha melhor amiga. Mesmo depois que perdemos o contato, nunca encontrei outra pessoa em quem confiasse mais. "Eu senti sua falta", ela sussurrou contra o meu peito. Foi abafado, mas ouvi claramente. Eu sabia que ela não se referia apenas ao último dia, mas aos anos que perdemos.


"Eu também senti sua falta", confessei, meu peito queimando com as palavras. Eu mantive a culpa por estarmos separados dentro de mim, porque eu sabia que se eu tivesse acabado por falar com ela, eu teria tido isso há muito tempo. Mas eu a tinha agora e não estava deixando ir. "Eu quero deixar o passado ir" disse ela, virando a cabeça para o lado para que ela pudesse falar claramente, mas recusando-se a liberar seu domínio sobre mim. "Eu quero seguir em frente sem sentir que o chão vai cair debaixo de nós a qualquer momento." "Eu também", eu respondi, penteando meus dedos através do cabelo que havia caído da pilha em cima de sua cabeça. Ela parecia uma bagunça, mas ela ainda era a garota mais linda que eu já vi. "Você é a única coisa que eu não poderia seguir em frente sem." Nos últimos quatro anos, eu me vi sonhando acordado, me perdendo nas lembranças de quando eu era criança. Eu queria subir e fazer uma vida sozinho fora de Alvord, mas sempre havia aquela parte de mim escondida lá no fundo que sentia falta de casa. As lembranças que me perderam envolveram essa doce menina, especialmente sua risada e a maneira simples como ela olhava para a vida, mesmo em uma idade jovem. Ela parecia ter tudo planejado até então. Eu queria aquela garota forte e decidida de volta. Essa versão insegura de Madelyn me fez sentir como se o mundo tivesse sido virado de cabeça para baixo. "Você está com fome?" Eu perguntei, sentindo como se pudéssemos usar uma mudança do peso que nos encontramos presos dentro. Ela assentiu e lentamente me soltou. Quando seus olhos encontraram os meus, aquela dor no meu peito atingiu mais uma vez. Eles eram vermelhos em torno das bordas, e seus lábios estavam pressionados juntos, inclinando-se para baixo nas laterais. Eu nunca gostei de ver Madelyn triste. Suas lágrimas e sua


carranca sempre me deixavam ansioso - e me fazia sentir que consertar o que quer que a tenha feito dessa maneira, era a coisa mais importante. Então é claro, encontrar a pessoa responsável por sua tristeza veio em seguida. Mas desta vez era eu, e saber disso era difícil de engolir. Machucar Madelyn era algo que eu nunca pretendi. "Nós vamos ficar bem?" Eu perguntei, com medo de que ainda não tivéssemos esclarecido esse obstáculo entre nós. "Sim", ela me assegurou, só que não aliviou a dor dentro de mim. Inclinei-me mais perto e pressionei meus lábios nos dela em um beijo simples, mas eu precisava da conexão. "Eu te amo", eu sussurrei. “Você é minha garota; nada vai mudar isso. Eu não vou deixar isso.” Pressionando meus lábios para Maddy mais uma vez, liguei meus dedos aos dela. Quando me afastei do nosso beijo, seus olhos permaneceram fechados por mais alguns segundos. Eu absolutamente amava ser o responsável por aquele olhar em seu rosto. Eu a levei através da grama em direção à entrada da frente de Bono. Uma vez que estávamos dentro e sentados, ela se aconchegou ao meu lado. Pela primeira vez hoje, me senti resolvido. Shannon ofereceu-lhe um sorriso seguido de uma piscadela, e eu soube que aquele olhar, tinha haver com o que elas estavam falando quando encontrei Maddy no banco do passageiro do carro de Shannon, com lágrimas nos olhos. Talvez eu devesse ter ficado um pouco irritado com a possibilidade de que Shannon a tivesse chateado, mas não pude deixar de me perguntar se ela era a razão pela qual minha garota finalmente se abriu. "Vamos comer", disse Jeb, esfregando as mãos e pegando seu cardápio.


Madelyn levantou um cardápio e segurou-o diante de nós, e eu me inclinei para lhe oferecer um beijo. "Sem mais lágrimas e sem mais inseguranças sobre nós", eu disse a ela quando me afastei e mantive meus olhos fixos nos dela. "Ok", ela me assegurou com um sorriso, e por agora eu aceito. Ainda haveria momentos em que ela duvidaria de nós, mas eu teria que continuar lembrando a ela que o que temos é inquebrável.

***

"Tem certeza de que não quer ir comigo?" Eu perguntei, enrolando meu corpo ao redor do dela o melhor que pude. “Você precisa disso, Luke. Tempo para apenas você e os caras,” ela disse enquanto passava a mão sobre meu peito nu, fazendo com que o lençol deslizasse mais baixo e expusesse seu seio. Ela era perfeita e eu não conseguia parar meu olhar de vagar por seu corpo. "Embora eu vá sentir falta de acordar com você ao meu lado", ela sussurrou, recuperando a minha atenção. Na última semana, ela e eu passamos todas as noites juntos, geralmente na minha casa, enquanto eu tentava fazer com que tudo fosse descompactado. Quando ela trabalhava até tarde na lanchonete, eu ia até a casa dela para poder estar lá quando ela chegasse em casa. "É por isso que você deveria vir comigo", eu disse a ela enquanto eu deslizava a palma da minha mão sobre o quadril dela e através de seu estômago. "Nós ainda podemos acordar um ao lado do outro e ir para a cama


juntos todas as noites." Eu movi minha mão até o seu peito e parei logo abaixo. Ela balançou a cabeça e eu segurei seu peito, fazendo-a morder o lábio inferior. Seu mamilo endureceu sob a palma da minha mão, enviando uma onda de excitação através de mim. Inclinei-me para mais perto, coloquei meus lábios sobre o pico e suavemente chupei, provocando um gemido necessitado dela. "Você tem certeza?" Eu perguntei, e antes que ela pudesse responder, eu repeti o movimento e mordi suavemente enquanto me afastava. "Luke" Ela arqueou as costas, empurrando os seios para frente. Eu aliviei minha mão sob os lençóis, e suas pernas se separaram sem hesitação. Ela estava tão faminta por mim quanto eu por ela. Sexo com Madelyn rapidamente se tornara um vício. Meu corpo ansiava por ela. "Eu acho que posso mudar sua mente", eu assegurei a ela quando eu empurrei um dedo dentro dela e a provoquei. Sua respiração acelerou enquanto seus quadris balançavam suavemente contra a minha mão. "Ou há sempre sexo por telefone", acrescentei e ela sorriu. "Sério?" Ela arqueou a sobrancelha, parecendo intrigada. "Sim." Eu deslizei para baixo e pressionei um beijo em seu estômago. "Eu acho que assistir você, seria sexy." Eu coloquei outro beijo no mergulho ao lado de seu quadril, e ela gemeu enquanto eu traçava a curva com a minha língua. "Você estará me observando, e eu observando você, poderia ser interessante."


Eu queria ter uma reação, mas ela estava perdida no prazer de meus dedos deslizando dentro de seu calor. Eu estava igualmente perdido, porque amava saber que a fazia se sentir tão bem. Quando me aproximei, ela abriu as pernas, me convidando para assumir o controle. Com o primeiro toque da minha língua contra seu clitóris, seus quadris se contraíram e ela segurou meu cabelo. Sorrindo contra ela, continuei a provocá-la, dirigindo-a pro limite. "Luke", ela gemeu, tornando-se difícil para eu me segurar. Eu poderia dizer que ela estava perto, então eu recuei e ela rosnou. Subi o corpo dela, deslizando a cabeça do meu pau contra a umidade dela. Segurando-me usando um braço foi difícil, mas eu precisava estar no topo. Eu balancei com a necessidade de controle enquanto a acariciava lentamente com a minha dureza, e ela moveu seus quadris, fazendo o seu melhor para ganhar o atrito que ela ansiava. "Por favor", ela implorou. "Eu preciso de um preservativo?" Eu sabia que ela estava tomando pílula, mas usar preservativo sempre foi uma segunda natureza. Depois que vi o pacote de suas pílulas na pia ontem à noite, tudo em que conseguia pensar era em senti-la completamente. Eu não queria nada entre nós e esperava que ela sentisse o mesmo. "Estamos a salvo", disse ela quando ela chegou entre nós e agarrou meu pau. Eu permaneci perfeitamente imóvel enquanto ela me guiava em direção a sua entrada e levantou seus quadris, me levando dentro dela o suficiente para me provocar. Isso foi tudo que levou para eu assumir. Eu empurrei profundamente e ela soltou o som mais sexy que eu já ouvi. Em poucos segundos sua buceta


sensível apertou em torno de mim, e ela gozou dizendo o meu nome repetidamente. Senti-la tão molhada e apertada em torno de mim, sem nenhuma barreira entre nós, me deixou pouca esperança de resistir. Eu queria meu Deus, porque fazer esse pele a pele era incrível. Eu queria fazer esse momento durar, mas a cada mudança de seu corpo, meu controle escapava de mim. Suas unhas cravaram na minha carne e a dor ficou boa. Minha cabeça girou e meu corpo tremeu, e juntos caímos no limiar do êxtase. As palavras não eram necessárias, pois o resultado de nosso ato amoroso permaneceu entre nós e nós lentamente nos afastamos, ainda nos segurando perto um do outro.


28 MADELYN "Você já ouviu falar do Luke?" Olhei para a minha esquerda enquanto minha mãe se aproximava ao meu lado no balcão. Ela colocou uma caixa de maçãs ao lado da pia e começou a colocá-las na bacia, uma a uma. Lavei cada uma antes de adicionálas ao coador no lado oposto. “Ele ligou ontem à noite depois de aterrissar no Arizona. Ele estava esperando por seu amigo para buscá-lo”. Larguei Luke no aeroporto há menos de vinte e quatro horas e sentia muita falta dele. Eu estava fazendo tudo o que podia para ocupar meu tempo e provavelmente até que ele voltasse. Uma semana parecia uma eternidade, e de repente me arrependi de não aceitar sua oferta de ir junto. “Tenho certeza que ele está ocupado com os caras. Acho que cinco ou seis deles estavam voando para passar a semana” - acrescentei, concentrando-me nas maçãs e tentando parecer como se ele ter ido embora, não fosse grande coisa. "É bom para ele visitar seus amigos", disse minha mãe, colocando mais maçãs na pia.


Era a época favorita do ano da minha mãe novamente. Eu acho que ela viveu para o evento anual de caridade em Alvord. Maçãs de caramelo caseiras foi o tratamento que ela contribuiu. Ela os fazia todos os anos e sempre eram a primeira coisa a acabar; a maioria das pessoas comprava em pacotes. Todos os anos, acho que ela dobrou a quantia que fez no ano anterior, apenas para acompanhar a demanda. Ajudá-la a fazê-las era a coisa perfeita a fazer para ocupar minha mente. "Judy e eu estávamos conversando na noite passada." Ultimamente, quando ela começou uma frase como essa, significava que ela estava prestes a dizer algo sobre Lucas e eu. Ela e a mãe dele gostavam de planejar nosso futuro porque, como ficavam me lembrando, sempre sabiam que um dia Luke e eu estaríamos juntos. “Ela simplesmente não pode acreditar que ele está passando por uma oportunidade como essa. Seria perfeito para ele.” Eu parei de lavar as maçãs e olhei para ela, me perguntando a que diabos ela estava se referindo. “Não, ele não estaria jogando bola, mas ele teria as mãos no jogo. Ele poderia interagir com os jogadores de lá mesmo nas laterais.” Ela balançou a cabeça como se não conseguisse entender a ideia de Luke recusar o que quer que estivesse falando. "Ele seria um trunfo para a equipe, e os jogadores aprenderiam muito com ele como técnico." "Um treinador?" Eu perguntei, completamente surpresa. "Onde?" "A Universidade do Texas", disse ela com o nariz enrugado em confusão. "Em Austin." Meu estômago ficou tenso. Não, Austin não estava do outro lado dos EUA, mas estava à três horas e meia. Um trajeto impossível, o que significava


que ele teria que se mudar para lá, colocando distância entre nós mais uma vez. "Você não sabia?" Ela perguntou, e eu balancei a cabeça quando voltei para as maçãs e continuei a lavá-las. "Oh", ela acrescentou antes de um silêncio constrangedor se estabelecer entre nós. Um milhão de perguntas passou pela minha cabeça, mas uma se destacou. Por que ele não me contou? "Ele recusou, então talvez seja por isso que ele não disse nada." Eu poderia dizer que minha mãe estava tentando acalmar minha mente, mas não estava funcionando. Saber que ele rejeitou a oferta deveria ter me feito sentir melhor, mas isso não aconteceu. Ela estava certa, uma oportunidade como essa seria uma chance incrível para ele. Ele adorava futebol, e se ele não pudesse jogar, o técnico seria a próxima melhor coisa. "Quando eles queriam que ele começasse?" Eu perguntei. Seria em breve, considerando que a temporada estava prestes a começar. "Eu não tenho certeza sobre os detalhes exatos", disse ela, criando uma série de ruídos atrás de mim enquanto ela continuava a se mover pela cozinha. “Judy acabou de dizer que era um trabalho de assistente técnico na universidade e que eles estavam oferecendo a ele um pacote incrível. Eu acho que o treinador original foi forçado a se aposentar prematuramente devido a alguns problemas de saúde imprevisto. ” Eu balancei a cabeça, embora eu não saiba se ela viu a minha resposta. Minha mente estava acelerada e me senti confusa. Uma grande parte de mim queria apenas fingir que eu nunca tinha ouvido essa informação e continuar com a minha vida - minha vida com Luke. Mas a culpa estava corroendo-me como um animal enlouquecido. Era injusto esperar que ele deixasse essa


chance quando já havia perdido tanto. Ele sempre se arrependeria de deixar essa oportunidade passar enquanto trabalhava dia após dia em um trabalho que odiava. "Bom dia senhoras." A voz profunda e estridente do meu pai me fez tremer de surpresa quando ele entrou pela porta dos fundos. "Quais são as minhas duas mulheres favoritas até aqui?" Ele perguntou quando ele deu um passo atrás da minha mãe e passou os braços em volta dela apertado. Ele beijou sua bochecha e sussurrou algo em seu ouvido que a fez rir. A visão me fez chorar. Eu queria o que eles tinham. Um amor que nunca desapareceu, mas apenas pareceu crescer com o tempo. Meu pai estava tão contente com sua vida. Ele queria uma fazenda, assim como seu próprio pai. Uma onde ele cuidava do gado e cultivava sua própria comida, e ele conseguiu. Ele tinha uma esposa e filha amorosa. Embora desejasse também um filho, não estava triste por não ter um. Papai sempre dizia que eu era o melhor dos dois mundos. Eu era uma garota feminina quando a mamãe ia fazer compras ou fazia as coisas que as meninas adoravam fazer, mas eu nunca tive medo de sujar as mãos. Então, de certa forma, ele conseguiu tudo que sempre quis. Eu queria que Luke também tivesse todas as coisas que ele queria da vida, mesmo que isso significasse que eu poderia ter que deixar as coisas que eu desejava. Eu não podia esperar que ele esquecesse seus sonhos para que eu pudesse ter os meus. Eu o amava demais para fazê-lo viver uma vida de arrependimento. "Madelyn", meu pai disse, e eu olhei para cima para encontrar ele e minha mãe olhando para mim em preocupação. "Você está bem?" Eu respirei fundo e enxuguei as mãos em uma toalha. "Você se importa se eu fizer uma pausa?" Eu perguntei a minha mãe e ela assentiu, ainda


olhando para mim com olhos curiosos. "Eu só preciso cuidar de algo muito rápido que eu esqueci." "Tudo bem", ela acrescentou, dando um passo à frente e colocando a mão no meu ombro, "contanto que você esteja bem". "Eu vou estar", eu assegurei a ela enquanto a abraçava apertado e depois abraçava meu pai. Em poucos minutos eu estava dirigindo pela velha estrada de terra em direção à casa dos Rivers. Meu coração acelerou com a ideia do que eu estava prestes a fazer e o que isso significaria para mim no final. Mas era algo que eu tinha que fazer por Luke. Eu estacionei atrás do jipe de Liam e saí. Minhas mãos tremiam quando subi a calçada em direção à porta da frente e ouvi o som da risada das crianças logo em seguida. Liam e sua família estavam aqui também. Eu parei antes de bater e respirei fundo. Antes que eu pudesse mover a minha mão para frente, a porta se abriu e eu tropecei para trás para evitar ser atingida no rosto. Um garotinho desceu os degraus enquanto Liam seguia logo atrás. "Oh droga, Maddy", disse ele, estendendo a mão para me firmar. "Você está bem?" "Sim." Eu acenei para ele. "Eu estou bem, mas é melhor você se mexer." Eu apontei para o rapazinho, que estava indo em direção ao pasto gramado. "Ele está ganhando", acrescentei com uma risada quando Liam olhou para seu filho. "Eu juro que o menino precisava de uma coleira", ele suspirou antes de sair correndo, dando dois passos de cada vez.


"Madelyn." Eu me virei para encontrar Judy parada na porta com um grande sorriso. "Como você está coração?" Eu amava Judy Rivers. Ela sempre foi tão acolhedora, generosa e bondosa. "Eu esperava poder falar com você e Lewis", eu disse, nervosamente brincando com minhas chaves. "Está tudo bem?" ela perguntou, seu sorriso desaparecendo. "Sim", eu assegurei a ela. "É sobre a oferta de Luke da Universidade do Texas." Parecendo preocupada, ela balançou a cabeça quando ela abriu a porta, e eu entrei. Lewis entrou na sala enquanto Judy me levava para o sofá. "Madelyn", disse ele com um sorriso, "que surpresa agradável." Antes que eu pudesse responder, Judy disse: "Ela veio falar sobre a oferta que Luke recusou dos Longhorns". Ela parecia preocupada e desconfortável. "Entendo", disse ele quando me dirigiu para um assento. Eu estava tão nervosa que sinceramente não tinha pensado nisso, então antes que eu percebesse, eu estava divagando como uma pessoa louca. “Eu sei que ele recusou e eu não posso deixar ele fazer isso. Vai ser algo que ele lamentará e eu sei que sou parte da razão pela qual ele recusou. Ele adoraria esse trabalho e trabalhar aqui para Jeb não é como ele quer passar sua vida, todos nós sabemos disso. Ele não é destinado a viver uma vida assim. Luke tinha sonhos, grandes sonhos, e isso pode não ser o sonho exato que ele desejava, mas é o mais próximo que ele vai chegar agora. Eu não posso deixá-lo recusar.”


Eu respirei fundo, meus olhos nublados com lágrimas não derramadas, quando eu olhei para cima, encontrei-os sorrindo para mim de forma estranha, o que só me deixou mais nervosa. "Eu sei por que ele te ama tanto", Lewis disse quando pegou a mão de Judy. – “Você sempre teve um coração tão grande Maddy, e você sempre ficou ao lado dele. Mesmo quando vocês dois perderam o contato, sei que você ainda o apoiava.” Eu fiz, embora eu nunca tivesse admitido isso. Eu assisti todos os seus jogos televisionados e segui suas estatísticas online. “Eu queria que ele conseguisse, apesar de nunca termos falado. Luke estava destinado a fazer grandes coisas”. Meu coração doeu com a confissão. "Ele não pode deixar isso passar por ele." "Ele disse que não poderia deixar você", disse Judy, e minhas lágrimas caíram. Eu era responsável por segurá-lo de volta. "Você tem a informação da pessoa que fez a oferta?" Eu perguntei. Lewis sorriu brilhantemente. "Eu tenho." “Ligue para eles e diga que ele esta reconsiderado e gostaria de discutir mais as coisas.” Eu controlei minhas emoções enquanto me sentava um pouco mais alto e trancava meus olhos com Lewis. "Vamos apenas esperar que eles não tenham feito a oferta para outra pessoa." "Você tem certeza?” ele perguntou e eu assenti. "Ele pode não ficar feliz com isso." "Eu vou lidar com Lucas", eu assegurei a ele, e ele se levantou e saiu da sala.


"Você sabe que aceitar esse emprego só lhe dará metade do que ele quer da vida", disse Judy. Fechei os olhos e tentei conter a dor crescendo dentro de mim. "Mas ficar faz a mesma coisa." "Então, onde isso vai deixar vocês dois?" Eu levantei meu olhar e encontrei-a preocupada. "Nós vamos resolver isso", eu assegurei a ela, mesmo que eu não tivesse certeza disso. Eu só sabia que isso era a coisa certa a fazer. Lucas merecia isso; ele ganhou isso. Eu não podia deixá-lo abandonar esta oferta, só porque ele estava com medo de me deixar.


29 LUCAS Minha perna saltou com irritação enquanto eu esperava o avião pousar. Cortar minha viagem era inevitável quando recebi o surpreendente telefonema de Martin Morris, o diretor dos Longhorns. Ele queria me dizer o quanto estava feliz em saber que eu mudei de ideia e decidi aceitar sua oferta. Sentei-me no meu quarto de hotel com meu telefone firmemente preso ao ouvido enquanto ele me contava sobre o pacote incrível que eu estaria recebendo. Um pacote que eu recusei há apenas três dias. Não só eu estaria ganhando mais do que o triplo do que ganho em uma semana trabalhando para Jeb, como também consegui um condomínio ao lado do campus e um bônus de assinatura. O pacote completo de benefícios amenizou o negócio, especialmente porque incluía fisioterapia para o meu ombro e até a minha perna que ainda me dava problemas às vezes. Mas este pacote ainda me deixou sem uma coisa importante. Madelyn Eu queria dizer a ele que devia haver algum engano, porque eu não tinha mudado de ideia, mas com cada palavra que ele falava, eu achava difícil dizer não.


Quando Martin disse que gostou da conversa com meu pai, minha irritação aumentou. Então, quem é responsável por isso? Expliquei a Martin que estava no Arizona agora e encerramos a conversa comigo concordando em entrar em contato quando eu estivesse de volta ao Texas, o que me levou até onde eu estava agora. Mudei meu ingresso para voltar três dias antes do que planejei, e antes de embarcar naquele voo de madrugada, deixei para meu pai uma mensagem dizendo que ele tinha alguma explicação para dar. Agora, passados alguns minutos, eu estava prestes a desembarcar em Dallas. Depois disso, eu ainda tinha uma hora e meia de carro, onde eu não estava ansioso para estar, mas esse era o primeiro voo de volta que eu poderia pegar. A hora também queimaria um pouco da minha raiva, o que era uma coisa boa. Meu pai sabia por que recusei a oferta. Inferno, nós conversamos por mais de duas horas sobre isso. Eu não poderia deixar Madelyn novamente. Ela era minha outra metade, meu maldito lugar feliz. Meu coração doeu ao pensar em não tê-la em minha vida, e a vida era sobre compromisso e sacrifício.

*** A hora parecia ter levado o dobro do tempo, mas eu finalmente puxei o carro alugado para a garagem dos meus pais. A luz da varanda e a luz da cozinha estavam acesas, então eu sabia que alguém estava acordado. Eu não peguei minha bolsa ou tirei as chaves da ignição antes de correr até a porta da frente. Ao entrar, encontrei meu pai esperando na mesa da cozinha com uma xícara de café nas mãos.


"Depois que eu recebi sua mensagem, percebi que não havia sentido em ir para a cama", disse ele com um encolher de ombros. "Sente-se. Vou pegar uma xícara para você.” Ele se levantou e foi até a cafeteira, pegando a caneca no balcão perto dela. "O que você está fazendo, pai?" Eu perguntei. "Conseguindo-lhe uma xícara de café", ele respondeu, sabendo muito bem que não era o que eu quis dizer. Quando ele se virou e se aproximou da mesa, ele arqueou a sobrancelha, fazendo sinal para eu me juntar a ele. "Sente-se." "Eu não quero sentar", eu disse a ele. "Eu quero saber o porquê." Ele colocou a xícara no espaço vazio no final da mesa antes de se sentar novamente. Ele não falou, e percebi que não estávamos chegando a lugar nenhum até me juntar a ele. Puxei a cadeira, fazendo-a guinchar pelo chão enquanto me sentava. "Agora fale", eu disse a ele e vi quando ele levou a caneca aos lábios. Eu sei que ele queria o meu bem, mas esta era a minha vida, a minha escolha. E eu escolhi Madelyn. "Eu fiz a ligação", ele me disse o que eu já sabia. "Eu disse a Martin que você tinha reconsiderado." "Por quê?" Eu interrompi, inclinando-me para frente e colocando minha mão na minha frente na mesa. "Porque Madelyn me pediu," ele confessou enquanto levantava o olhar para encontrar o meu. Chocado, pisquei algumas vezes, imaginando se o havia escutado errado. “Ela descobriu a oferta de sua mãe, que ouviu de sua


mãe. Depois disso, Madelyn apareceu aqui, onde ela abriu sua alma e me pediu para fazer a ligação.” Eu permaneci em silêncio enquanto tentava decidir o que isso significava. Ela estava dizendo que não queria que ficássemos juntos? Eu tinha visto nosso relacionamento como algo mais do que era para ela? "Antes de você ficar todo ligado e deixar sua mente convencê-lo de coisas que não são verdadeiras, você precisa saber de alguma coisa", ele continuou, e eu olhei para cima para encontrar seu olhar. "Ela ama você. Ela quer mais para você do que trabalhar em construção, Luke. Ela entende você e seu amor por você é altruísta ”. Minha garganta queimava enquanto eu tentava compreender tudo o que tinha acontecido nas últimas horas. "Você precisa falar com ela", meu pai acrescentou, e eu assenti, concordando. "Você precisa ouvir suas razões e não assumir que ela fez isso porque ela não valoriza o que vocês dois têm." "Deixar a cidade significa deixá-la", eu disse, e as palavras me fizeram sentir enfraquecido. "Eu não posso deixá-la." O olhar nos olhos do meu pai enquanto ele olhava para mim me fez acreditar que ele entendia. “Estou apaixonado por Madelyn e a ideia de deixar Alvord está me matando. Porque isso significaria que eu também deixaria ela, e não posso escolher isso.” "Fale com ela", ele repetiu. "Eu vou, mas eu já sei que a vida dela está aqui", eu disse, mais alto do que eu pretendia. “Ela tem faculdade e a fazenda. Ela tem amigos e ambos sabemos que Madelyn nunca pretendeu sair daqui.”


"Você sair não significa que é o fim para vocês dois", meu pai acrescentou e eu ri sarcasticamente. "Como não seria?" Eu disse quando me levantei da mesa e fui em direção à porta da frente. Eu não podia esperar até a manhã. Eu tinha que saber agora, o que ela insistra que eu fosse para Austin, significava para nós. As ruas de Alvord estavam desertas a esta hora. Sinais fechados iluminaram as janelas das lojas e as bombas no posto de gasolina brilhavam na escuridão. Teria sido pacífico se eu não estivesse tão estressado. Depois que estacionei na garagem de Madelyn, desta vez tirei as chaves da ignição do aluguel e apertei o botão Travar a porta enquanto saía, em vez de usar o botão, que teria feito a buzina soar. Eu não estava pronto para anunciar minha chegada. Sentei-me no último degrau que levava ao seu apartamento, apreciando o ar da noite e o silêncio. A última coisa que eu queria era subir e bater na porta, exigente e agressivo. Isso só a faria bater uma porta na minha cara. Eu só precisava de um tempo para analisar meus pensamentos e conseguir o que iria dizer . Na semana passada ela se afastou de mim pensando que não era o suficiente para mim, e esta noite descobri que ela queria que eu me mudasse para Austin e aceitasse um emprego que tornaria a visita quase impossível, pelo menos durante a temporada de futebol. Não era onde eu pensava que estaríamos quando voltasse do Arizona. Eu senti falta dela no momento em que me virei para entrar no aeroporto, deixando-a ali parada, me vendo sair. Eu queria cancelar minha viagem e ficar com ela então, porque até a ideia de uma semana fora era demais. Como diabos eu deveria sobreviver meses de cada vez?


Eu recusei a oferta. Eu não deveria estar sentado aqui repensando uma decisão que eu já tinha tomado. Foi simples. Madelyn veio primeiro. Estar com ela significava mais para mim do que qualquer outra coisa. Ainda assim, treinar futebol universitário quando eu não poderia jogar sozinho seria uma experiência incrível. Isso me daria o esporte que eu amava, mas eu perderia a garota que eu amava.


30 MADELYN Acordei quando uma leve batida na porta ecoou pelo meu pequeno apartamento. Quando olhei para a janela ao lado da porta, vi uma sombra escura no lado de fora. A princípio pensei que, se ficasse quieta, quem quer que estivesse lá fora iria embora, então a sombra se contorceu de lado e percebi que era Luke. Aquele boné de beisebol abaixou-se sobre os olhos, e a tipoia que segurava seu braço direito seguramente contra seu corpo o entregou. Eu só não sabia por que ele estava na minha varanda, em vez de estar no Arizona, onde ele deveria estar. Eu me arrastei da cama e nem me incomodei em pegar um roupão para me cobrir, enquanto caminhava para a porta. Eu espiei pela janela lateral para confirmar que a pessoa do lado de fora era de fato Luke antes de abrir a porta. Quando nossos olhos se encontraram, eu poderia dizer que algo estava errado. "O que você está fazendo aqui?" Eu perguntei. "Você deveria estar no Arizona." Ele entrou pela porta e colocou a mão no lado do meu pescoço, me puxando para ele. Seus lábios cobriram os meus e eu derreti contra ele,


aceitando seu beijo aquecido. Eu gemi quando estendi a mão para a camisa dele em cada um dos seus lados. Ele cuidadosamente me apoiou no meu apartamento e fechou a porta atrás de nós. Nós nos separamos o tempo suficiente para ele soltar a alça da sua tipoia, permitindo que ela caísse de seu corpo. "Luke-" Ele cobriu minha boca com a sua mais uma vez. "Está tudo bem", ele me assegurou, e contra o meu melhor julgamento, deixei passar a preocupação. Quando a parte de trás das minhas pernas bateu contra a borda da minha cama, ele lentamente se inclinou sobre mim, me fazendo sentar no colchão. Estranhando, eu olhei para ele quando ele alcançou por trás de sua cabeça com o braço bom e levantou a camisa sobre a cabeça, batendo o chapéu no chão a seus pés. Enquanto ele se despia, nos observamos em silêncio. Ele desafivelou as calças e abaixou-as com sua cueca boxer para o chão, depois saiu delas junto com suas botas. Quando ele se endireitou, eu quase chorei ao ver seu corpo alto e cintura magra. O quadro perfeito em forma de V que levava ao seu peito largo e braços ainda mais impressionantes. Ele se moveu em minha direção na escuridão enquanto eu permitia que meu olhar vagasse por seu torso perfeito. Sentindo o desejo de tocá-lo, eu coloquei minhas mãos em seu peito enquanto ele abaixava seu corpo para a cama, levando o meu com ele. Ele aplicou a maior parte de seu peso em seu braço bom enquanto deixava o outro andar pelo meu corpo. "Eu senti sua falta", ele sussurrou antes de me beijar novamente. "Muito", ele confessou, saindo do beijo por apenas um momento antes de me beijar novamente. Eu senti como se ele não quisesse que eu respondesse,


apenas ouvisse. Cada vez que eu tentava falar, ele só cobria minha boca mais uma vez. "Eu preciso de você." Beijo. "Eu sempre vou precisar de você." Beijo. "Para sempre." Ele empurrou sua dureza contra mim, gentilmente balançando seus quadris nos meus. "Eu não vou deixar você", disse ele, e seu tom insistente me chocou. "Eu escolho você." Calafrios cobriram meu corpo enquanto lágrimas se acumulavam em meus olhos. Eu entendi então porque ele estava de volta. Ele enfiou a mão por baixo da lateral da minha calcinha e puxou-a para baixo e para fora das minhas pernas. Sem perder tempo, ele se posicionou entre as minhas coxas e empurrou seus quadris para frente, enchendo-me. "Eu sempre vou escolher você", ele sussurrou contra o meu ouvido antes de beijar meu pescoço e mover os lábios em direção ao meu queixo. A maneira gentil como ele balançou contra mim e seus movimentos lentos e agonizantes me fizeram tremer embaixo dele. Quando seus olhos encontraram os meus, nós apenas nos encaramos enquanto ele se movia dentro de mim e meus quadris balançavam contra os dele. "Eu te amo", ele sussurrou na escuridão antes de respirar tão irregularmente que quase me quebrou. "Estar sem você não é uma opção." Naquele momento, entendi a profundidade de seus sentimentos por mim, e ele também sentiu a atração que eu experimentei em relação a ele, durante praticamente toda a minha vida. Eu podia ouvir o desespero e o medo em sua voz e ver a intensidade em seus olhos. "Eu te amo", eu sussurrei de volta e ele caiu contra mim, enfiando o rosto na dobra do meu pescoço, sua respiração estava quente enquanto ele ofegava contra o meu ombro entre cada beijo suave. Ele continuou a


balançar os quadris de forma constante e gentil quando ele enganchou uma das minhas pernas sobre o quadril. Ele lentamente fez amor comigo como se cada movimento fosse o último. Ele partiu meu coração, sabendo que o amanhã estava indeciso e nós realmente não fazíamos ideia de onde isso nos levaria. Mas, por enquanto, sentiríamos, amaríamos e nos perderíamos na conexão física e emocional que compartilhamos.

*** O sol mal estava de pé enquanto espiava através das persianas que cobriam as poucas janelas do meu apartamento. O corpo quente de Lucas estava envolto em torno de mim por trás, enquanto eu ficava olhando para o espaço, e me lembrava do que compartilhamos apenas algumas horas atrás. Eu não tinha certeza se estava pronta para enfrentar o dia. Nós teríamos que conversar sobre o que estava por vir, e eu sabia que só enfrentaria resistência - que Luke me garantiria que ele ficaria bem ficando aqui em vez de ir para Austin. Eu não tinha certeza se era forte o suficiente para lutar contra isso. "Venha comigo." Sua voz era rouca quando ele sussurrou no meu ouvido. Fechei os olhos, lutando contra a reação emocional que suas palavras provocaram. "Essa é a única maneira em que eu vou aceitar a oferta", continuou ele, apenas tornando mais difícil para mim me segurar. “Você poderia terminar a faculdade lá. Eu posso ajudar a pagar por isso.” Eu me virei em seus braços e olhei para ele. A tristeza em seu rosto quase me esmagou, e eu fechei meus olhos, desejando que as lágrimas permanecessem escondidas.


"Eu não poderia deixar você fazer isso", eu disse. “Além disso, meu pai confia em mim, e o restaurante também, pelo menos até eu terminar a faculdade.” "Mas eu preciso de você." Ele deslizou a ponta do dedo ao longo do meu queixo. “Eu poderia ter o emprego dos meus sonhos e um que inclui muitos bônus, pelo que eles me disseram sobre essa oferta. Eu poderia sair no campo todos os dias e fazer parte do que amo, mesmo que não esteja jogando”. Eu balancei a cabeça enquanto ele continuava. "Mas tudo isso não significa nada se eu perder você para ganhar." Mais uma vez, meu coração sentiu como se estivesse quebrado no meu peito. “Você não precisa me perder. Nós podemos fazer isso funcionar,” eu disse a ele. "Como?" Ele baixou a mão do meu rosto e sentou-se na cama. O lençol caiu e se afastou de nós com o movimento, deixando-nos expostos. "Podemos nos visitar e conversar ao telefone." Eu não queria que essa coisa entre nós terminasse; Eu só queria que ele tivesse essa oportunidade. Ele riu sarcasticamente. "Visita”, disse ele em um tom distraído. “São três horas e meia Madelyn, de que jeito? Não vou poder viajar durante a temporada e você trabalha todo o tempo.” "Nós vamos descobrir isso", eu assegurei a ele quando coloquei minha mão em seu ombro. "Eu acho que nós dois sabemos que me deixar, não só vai colocar algumas centenas de quilômetros entre nós, mas será apenas o começo do fim." Ele virou a cabeça para olhar de volta para mim, e seus olhos tinham um olhar brilhante e vítreo para eles.


"Não diga isso", eu disse, recusando a me afastar, embora a visão estivesse me destruindo. "Eles dizem que a verdade dói", ele sussurrou, e que resolução eu tinha o deixado quebrado. Eu me aproximei, praticamente rastejando em seu colo. "Nós não vamos deixar", eu disse quando enterrei meu rosto contra seu pescoço. "Nós vamos fazer isso." Ele me envolveu em seus braços e me segurou firme. Não sei quanto tempo permanecemos nessa posição. Eu só sabia que o sol estava brilhando agora através da janela, iluminando meu apartamento inteiro. Era hora de eu ir para a aula, mas me recusei a me mexer. Eu não queria deixar seu abraço. "Você realmente quer que eu vá?" ele perguntou, quebrando o longo silêncio. "Eu não quero que você vá”, eu respondi sem me mexer. "Mas eu sei que você precisa." Eu ouvi as portas dos carros fechando e os sons das vozes das pessoas logo abaixo do meu apartamento. A loja de hardware agora estava aberta, o que indicava que já passava das nove. “Por que sinto como se eu for embora, estarei dizendo adeus? Não apenas por agora, mas para sempre”, ele perguntou. Para sempre foi a minha palavra. Toda vez que Luke sussurrava para mim, ele queria dizer que sempre estaria ao meu lado. Desta vez, porém, significou o oposto, e eu senti que mal conseguia respirar. Eu levantei minha cabeça e peguei seu rosto em minhas mãos, forçando-o a olhar para mim.


"Sempre é o que temos", eu disse a ele e ele fechou os olhos. "Droga Lucas, me escute." Alguns segundos se passaram antes que ele abrisse os olhos e encontrasse novamente meu olhar. "Você não pode deixar isso passar", eu disse a ele. "Você não pode me deixar te segurar." Ele tentou argumentar, mas eu usei sua tática da noite anterior e pressionei meus lábios nos dele. "Eu te amo, e é por isso que eu preciso de você para fazer isso." Eu descansei minha testa na dele, e nós apenas respiramos um ao outro. "Prometa-me que não vou te perder", ele finalmente disse. “Prometa-me que, se eu aceitar esse trabalho, você e eu faremos isso. Diga-me que temos uma chance.” Não - ele balançou a cabeça antes de continuar - “me diga que isso não nos impede de ter um futuro juntos.” "Isso não nos impede", eu sussurrei de volta quando ele me abraçou com força.


31 LUCAS Sentei-me na porta da caçamba da caminhonete, minhas pernas balançando enquanto olhava para o apartamento em que me mudei há menos de um mês; o lugar que eu pensei que seria capaz de convencer Maddy a morar comigo. Mas essa chance passou agora. Liam e eu passamos as últimas vinte e quatro horas fazendo as malas e carregando uma caminhonete. Colocamos algumas das coisas menores na minha, como roupas e produtos de higiene pessoal, para que eu as tivesse imediatamente quando chegasse em Austin. Eu estava programado para começar como o assistente técnico do Longhorns na primeira segunda-feira, e eu deveria estar feliz. Inferno, eu deveria estar em êxtase, mas eu não conseguia parar de pensar, no que eu estava deixando pra trás indo embora. Quando voltei a Alvord há alguns meses, nunca pensei que me apaixonaria por Madelyn. Eu esperava que pudéssemos ter uma amizade de novo, mas nunca nos meus sonhos mais loucos achei que ela iria bater na minha bunda e possuir meu coração. Agora aqui estava eu, deixando-a novamente. Eu ouvi a caminhonete dela se aproximar e parar lentamente. O zumbido alto de seus pneus era difícil de perder. Eu permaneci sentado na porta do


bagageiro, olhando para frente, desejando que ela subisse e, por algum milagre, dissesse que mudou de ideia, e iria comigo pra Austin. Eu não queria encarar o fato de que em poucas horas, eu estaria na estrada e ela não estaria ao meu alcance. Eu não iria acordar com ela em meus braços ou ser capaz de surpreendê-la aparecendo na lanchonete para almoçar depois que meu turno acabasse cedo. "Ei lindo." Olhei para a esquerda e, embora esperasse que ela estivesse de mãos vazias, ainda doía vê-la sem bagagem. "Se importa se eu me juntar a você?" Ela apontou para o espaço vazio ao meu lado e eu assenti. "Porém só para avisar, tenho estado sentado aqui nos últimos trinta minutos, pensando em uma maneira de poder te sequestrar sem irritá-la", eu disse, forçando um sorriso. “Eu até pesquisei medicamentos seguros que eu poderia dar para você cair no sono. Eu imaginei que seria mais fácil para mim desse jeito, já que eu ainda preciso cuidar um pouco do meu ombro.” Ela empurrou contra o meu lado enquanto se sentava, oferecendo um sorriso. “Você acha que estou brincando? Verifique o histórico do meu navegador. Eu segurei meu telefone para ela, e ela olhou para mim, seu sorriso desaparecendo. "Eu estou indo te visitar em duas semanas", disse ela, colocando a mão no meu antebraço. "Eu já resolvi com o restaurante e com meu pai." "Por dois dias", eu disse, puxando-a para mais perto, "então temos que nos despedir de novo." Eu sei que estava fazendo isso pior para nós dois,


mas isso era muito difícil. "Eu não quero continuar sentindo essa dor." Eu segurei meu punho no meu peito sobre o espaço que agora parecia vazio. "O que mais podemos fazer?" ela perguntou. "Você poderia ir comigo, droga." As palavras caíram dos meus lábios duramente. Respirando fundo, me virei para encará-la. “Você me ama, eu amo você. Por que diabos estamos escolhendo viver tão distantes? Não faz sentido, Maddy. Seu lugar é comigo. Essa besteira sobre não me deixar ajudá-la com a parte financeira das coisas não é uma razão boa o suficiente para se separar.” Ela abriu a boca para argumentar, mas continuei. "Seu pai iria encontrar alguém para ajudar na fazenda, e você acabaria por sair do restaurante um dia, então por que não agora?" Tentei desacelerar minha respiração, mas me senti enlouquecido; como um viciado sendo forçado a ficar sem. "Eu não quero ir", eu disse quando eu deslizei para fora da porta traseira para os meus pés. "Lucas", disse ela, mas eu estava de costas para ela e minha cabeça estava baixa. "Olhe para mim", ela sussurrou, e eu não podia negar. Eu me virei e apenas ver seu rosto fez a raiva que eu senti há apenas alguns segundos se dissipar. Eu me movi em direção a ela e envolvi meus braços ao redor de seu corpo enquanto colocava minha cabeça em seu colo. Ela colocou a mão na minha cabeça e gentilmente passou os dedos pelo meu cabelo. "Nós vamos ficar bem", ela me assegurou, mas tudo que eu podia focar era o seu toque. Eu não queria que nada me distraísse do modo como a sentia em meus braços. Eu sabia que iria querer o toque dela em muitas noites, e eu precisaria me lembrar de memórias como essa.


"Nós vamos conversar todos os dias", eu finalmente disse enquanto continuava a abraçá-la. "Sim, todos os dias", ela me assegurou. "Cada chance que tivermos vamos nos ver, mesmo que seja apenas da noite para o dia." Nada do que eu estava dizendo era uma sugestão; Era exatamente como as coisas seriam. Eu levantei minha cabeça e ela concordou com a cabeça. "Você também vai pensar mais em vir para Austin." Ela olhou para longe de mim, mas eu estendi a mão e peguei seu queixo na minha mão. "Luke", ela sussurrou. "Diga-me que você vai pensar sobre isso", eu insisti. "Diga-me que você vai sentir minha falta e que cada noite sem mim vai provar para você que você pertence a mim." Seus olhos se encheram de lágrimas e sei que deveria ter parado, mas não consegui. "Diga-me", eu empurrei. Seus olhos se fecharam e seu lábio tremeu. “Eu preciso de você comigo, Madelyn. Eu nunca precisei de mais nada.” Eu estava quebrando e, a julgar pelas lágrimas que corriam por suas bochechas, ela também estava. Quando ela não respondeu eu pressionei um beijo em seus lábios e lentamente recuei. "Eu não sei como vou fazer isso", confessei, me sentindo fraco e despedaçado. Ela pulou do caminhão e deu um passo em minha direção, envolvendo seus braços em volta de mim e me abraçando perto. Eu fiz o mesmo, beijando o topo de sua cabeça e respirando seu perfume. "Para sempre, Maddy", eu sussurrei, e ela balançou contra mim.


Era cruel, eu sei, mas eu precisava que ela sentisse a mesma dor que eu. Eu precisava saber que ela estava tĂŁo disposta a fazer esse trabalho quanto eu. Ela sempre seria minha. "Para sempre", ela sussurrou de volta quando suas lĂĄgrimas encharcaram a minha camisa. Este foi o nosso adeus.


32 MADELYN A primeira noite sem Luke foi o inferno. Eu não conseguia dormir, então assisti a uma televisão muito ruim no final da noite. Quando isso não funcionou, limpei meu apartamento, tentei estudar e usei metade do meu plano de dados no meu telefone, jogando jogos estúpidos que geralmente evito. Às 1:00 da manhã eu estava uma bagunça e fiz o que qualquer garota desesperada faria. Liguei para Luke e fiz com que ele ficasse no telefone comigo até eu adormecer, e de manhã acordei ao som dele dizendo meu nome. Não, não era nada perto de acordar em seus braços, mas isso me fez passar a noite. Agora eu estava aqui, uma semana depois e ainda não havia aprendido a lidar com a ausência dele. Tudo me lembrava dele. Foi ainda pior do que quando ele saiu para a faculdade, porque mesmo que eu o amasse, eu não estava apaixonada por ele. Eu não tinha experimentado como era ser do Luke, e agora eu realmente sabia o que estava perdendo. Shannon e Lisa estavam preocupadas e minha mãe também, mas eu apenas continuei dizendo que estava bem. Mas eu não estava nem perto de bem; Eu não estava nada bem. Eu estava infeliz, solitária e triste. Eu sentia tanto a sua falta que literalmente doeu.


Eu tentei parecer feliz e animada quando Lucas ligou, porque ele não precisava saber que eu não era mais nada. Ele amava seu trabalho e as pessoas com quem trabalhava, e ele amava os jogadores. Ele passou muitas noites conversando sobre eles, e sobre os destaques de quando ele costumava jogar. Para eles, ele foi um ótimo complemento para a equipe, e eu tive que concordar. Luke estava onde ele pertencia. No entanto eu não vou mentir. Era difícil ouvir o quão bem sua vida estava indo quando a minha parecia como se estivesse desmoronando ao meu redor. Fazia apenas um pouco mais de uma semana desde que Luke tinha ido, e eu estava saindo do mercado com os olhos focados na minha caminhonete logo à frente. Eu estava com pressa devido ao fato de que Luke estaria ligando em breve. Eu não queria ficar presa falando com alguém e perder sua ligação. A última coisa que eu esperava era encontrar Deacon com Rose Greenwood em seu braço. Eu pensei que talvez eu pudesse escapar despercebida, e eu quase consegui chegar na minha caminhonete quando Rose me chamou. "Madelyn, é você?" Eu sempre odiei seu tom nasal. Parecia que alguém estava beliscando suas narinas juntas. "Sim", eu disse acenando para ela rapidamente, enquanto continuei em direção a minha caminhonete. "Espere", ela gritou, e eu tinha em mente ignorá-la, mas a cadela subiu logo atrás da minha caminhonete. Eu admito que a ideia de passar por ela, passou pela minha cabeça. "Eu só quero ter certeza de que não há ressentimentos."


Eu me virei justamente quando Deacon se aproximou por trás dela e enrolou a mão ao redor de sua cintura, puxando-a de volta contra ele. Ela riu e ele gemeu sussurrando algo em seu ouvido, mas seus olhos estavam fixos nos meus o tempo todo. "Isso não foi planejado", Rose acrescentou enquanto se empurrava contra ele. Meu estômago revirou um pouco, mas não porque ela tivesse algo que eu quisesse. Eu só não queria testemunhar o que quer que eles estivessem tentando fazer um ao outro. Foi desagradável; eles eram desagradáveis. - “Deacon e eu estávamos apenas saindo uma noite e uma coisa levou a outra”, - ela acrescentou, alcançando-o atrás dela, e novamente ele gemeu. "Sim, ótimo." Abri a porta do caminhão e coloquei minha bolsa no banco. “Sem ressentimentos aqui. Vocês dois estão ótimos juntos”, eu disse sarcasticamente. Subi na minha caminhonete e movi a bolsa para o banco do passageiro. Pouco antes de fechar a porta, Deacon finalmente falou. "Parece que o garoto amante deixou você mais uma vez." Rose deu uma risadinha e eu queria tanto falar com ele, que o que Luke e eu temos, vale mais do que eles mereciam saber. Mas eu não deixaria eles chegarem até mim. "Não, ele não deixou", eu ofereci com um sorriso. "Ele está apenas em Austin preparando as coisas, então haverá menos a se fazer quando eu chegar também". O olhar surpreso no rosto de Rose era ótimo, mas a irritação nas feições de Deacon era a melhor.


“Vocês tenham uma boa noite agora. Tenho que chegar em casa antes que Luke ligue, para me contar tudo sobre o nosso lugar, e as coisas que ele planejou para nós.” Isso foi malicioso e imaturo de mim, mas me senti tão bem.

*** "Mostre-me", disse Luke, inclinando-se para mais perto da câmera. "Eu quero ver o que você está vestindo." Calor subiu em minhas bochechas quando me levantei e fiz um círculo completo na frente do computador, mostrando-lhe o meu traseiro também. Ele soltou um assobio alto quando me virei para encarar a tela novamente. "Isso é legal", ele disse quando me sentei de volta. “Seu sutiã combina?” ele perguntou antes de lamber o lábio inferior. "Talvez", eu provoquei quando levantei minha camisa apenas o suficiente para mostrar-lhe meu estômago. Seus olhos seguiram meus movimentos, parecendo esperançosos. "Um pouco mais alto", ele disse com um sorriso, e eu sorri de volta. "O que você vai me mostrar?" Eu provoquei. "Eu vou te mostrar tudo que você quiser, querida", disse ele enquanto chicoteava sua camisa sobre a cabeça tão rápido que por um momento, eu pensei que seu laptop tinha caído da mesa. "Agora o seu", disse ele, acenando com a mão em um movimento para cima, me fazendo rir. Foi bom rir. Ultimamente eu não estava fazendo muito disso.


Lentamente, zombeteiramente, eu levantei minha camisa e sobre minha cabeça, então joguei no chão ao meu lado. "Foda-me", ele sussurrou. Eu não tinha certeza se ele queria que eu ouvisse isso, mas eu ouvi, alto e claro. Sua mão desapareceu sob a visão que a câmera me deu, e um gemido caiu de seus lábios, me dando toda a segurança que eu precisava para saber o que ele estava fazendo. "Você se lembra quando eu fui para Austin?" "Sim", eu disse enquanto ajustava meus seios de propósito. "Lembra quando eu disse que teríamos que apenas experimentar sexo por telefone?" Eu olhei para cima para ver seu olhar focado em minhas mãos enquanto eu empurrava meus seios para cima. "Sim", eu sussurrei. "Acho que devemos fazer assim, na câmera." Ele ergueu o olhar e encontrou o meu mais uma vez. "Eu quero ver você se tocar." A ideia disso enviou uma onda de desejo através de mim. Eu nunca pensei em fazer isso, mas com o Lucas eu podia me ver tentando. "Devo mover meu laptop para a cama?" Eu perguntei, amando aquele olhar luxurioso em seus olhos. "Sim", ele insistiu, "vá para a cama e coloque o computador longe o suficiente para que eu possa ver você toda”. Eu me levantei e fiz o que ele pediu, meu coração acelerado com a ideia do que eu estava prestes a fazer. Isso era tão fora do comum para mim, porque eu nunca pensei que algo assim seria atraente. Mas com Luke foi emocionante.


Sentei o computador na cama e joguei meu sutiã e minha calcinha. Lentamente engatinhando no colchão, posicionei meu corpo diante da câmera e escondi meu sorriso quando ele soltou algumas palavras bem escolhidas. "Você está me matando, Mad", afirmou. “Eu quero tocar você tão malditamente. Eu quero sentir como seu corpo está tremendo, porque eu sei que está.” Eu balancei a cabeça em concordância quando deslizei a palma da mão sobre o meu estômago. "Eu quero ser o único a deslizar minha mão sobre seu corpo, sentindo você mover seus quadris contra meus dedos enquanto deslizo minhas mãos entre suas pernas, sentindo o quão molhada você está." Oh, ele era bom nisso. "Toque-se, menina doce", ele me treinou, e eu segui a direção dele. “Separe suas pernas, Maddy. Eu quero ver você." "Oh meu Deus", eu gemi quando deslizei meu dedo sobre mim mesma. "Essa é a minha garota", ele arrulhou. “Continue indo, baby. Imagine a minha mão tocando você. Mostre-me como você quer que eu toque em você.” Eu estava perdida em suas palavras, perdida no jeito que ele me fazia sentir simplesmente com o tom de sua voz. Cada vez que ele gemia enquanto me dirigia, eu chegava mais perto de cair. "Inacreditável", ele gemeu quando minhas pernas tremiam. “Continue, querida. Não pare.”


Eu queria olhar para a tela, porque eu sabia pelo tom rouco de sua voz que ele tinha que estar se tocando, mas eu estava tão perdida. Meu coração disparou, meus quadris se contraíram e minhas costas arquearam quando o orgasmo me atingiu com força. Eu vagamente ouvi ele gemer sua própria liberação, mas meu corpo estava fraco demais para responder. Quando finalmente olhei para a tela, encontrei-o encostado na cadeira, sorrindo. "Isso foi tão quente", disse ele antes de tomar uma respiração profunda. Eu puxei o lençol sobre mim e cobri meu rosto com ele. "Eu não posso acreditar que eu fiz isso", eu disse, de repente, envergonhada. "É porque você me ama", ele acrescentou, e eu abaixei o lençol, olhando para ele mais uma vez. "Sim, eu amo", respondi, apenas fazendo seu sorriso crescer. "Vamos adormecer juntos hoje à noite?" ele perguntou. "Sim." Eu balancei a cabeça enquanto reposicionei meu cotovelo embaixo da minha cabeça e me virei de lado. "Leve-me para a cama com você, por favor." Eu bocejei, movendo meu computador para mais perto. "Ok, baby", disse ele. "Apenas deixe eu me limpar e eu já volto." Eu escondi meu sorriso com as palavras me limpar. Eu precisava do que havíamos feito esta noite. Eu senti como se ele e eu estivéssemos tão distantes um do outro, e não apenas em milhas. Eu precisava da intimidade que só ele poderia me dar, e o que nós acabamos de compartilhar pode não ter sido a coisa exata que eu ansiava, mas era o mais perto que eu poderia conseguir agora.


33 LUCAS Eu estava contando os dias até Madelyn chegar em Austin. Eu sei que seria apenas para o fim de semana, mas poderia chegar logo. Eu senti muito a falta dela, ainda mais do que eu pensava ser possível. Meus dias foram preenchidos com reuniões e depois práticas, mas à noite foi o pior. Nós tínhamos experimentado sexo na webcam, mas nunca foi o suficiente. Na verdade, apenas me fez a querer muito mais. Oh, observando o jeito que ela se tocava, assim como eu comandava estava quente, mas eu queria ser o único a tocá-la. Eu queria que ela gritasse meu nome enquanto seu corpo tremia sob o meu. Sexta-feira não poderia chegar em breve em meus olhos. Eu queria mostrar a ela o campus e a cidade, mas mais do que tudo, queria trancá-la em meu condomínio e compensar todas as noites que perdi. Colocar um rosto feliz a cada vez que conversamos era difícil. Eu amava meu trabalho e a cidade, mas sentir falta dela era maior do que isso. Não importa o quanto eu me esforcei para seguir em frente, sempre senti sua ausência, e isso me atingiu com força. Eu tive que fazer o melhor da nossa situação atual, mas isso não significava que enquanto ela estivesse aqui, eu não iria tentar convencê-la de que aqui era onde ela precisava estar. Eu estava jogando um jogo sujo, mas


ei... eu não estava acima de fazer o que fosse preciso, para levar minha garota exatamente onde ela precisava estar. Agora o truque era passar pelos próximos cinco dias, sem perder minha merda, e dirigir três horas e meia para pegá-la sozinha. A única coisa que me impediu, foi o fato de que nosso primeiro jogo da temporada ser na quintafeira. O hype em torno do campus era enorme. Nós estávamos jogando contra os Terrapins de Maryland, e nossos caras tinham uma missão. Seu objetivo era estar invicto este ano, e com o time que tínhamos, eu não ficaria surpreso se eles tivessem sucesso. Eu estacionei na minha vaga no estádio. Sim, eu tinha meu próprio maldito lugar na frente. Eu sorri enquanto pensava sobre o quão grande esta faculdade, e seu conselho me trataram. Eu me senti como uma maldita lenda aqui, embora eu estivesse longe disso. Aos seus olhos no entanto, eu tive muita coisa para trazer para a mesa e não vou mentir, me senti muito bem por ser olhado assim. Cada vez que saía para o campo, aquela correria familiar percorria-me e eu fechei os olhos, agradecendo silenciosamente a Madelyn e ao seu altruísmo. Sem ela, essa chance teria sido dada a outra pessoa. Inferno, quase foi. Ainda assim, isso não fazia com que o fato de ela e eu estarmos tão distantes fosse mais fácil de aceitar. Enquanto caminhava em direção ao campo, alguns jogadores gritaram uma saudação. O treinador Rivers tinha um bom anel para isso. "Rivers", o treinador, Ivan Wilks, gritou quando ele se aproximou de mim. Ele se aproximou do meu lado e deu um tapa no meu ombro bom, dando-lhe um aperto. "Você está pronto para quinta-feira?"


"Estou pronto", eu assegurei a ele. "Mais importante, nossos caras estão prontos." "Sei que eles estão filho, mas eu ainda acho que precisamos percorrer as peças", disse ele, retirando a mão e batendo no fichário que segurava. "Nunca vai machucar", eu concordei enquanto nos movíamos em direção aos homens no campo. Durante as próximas horas, os jogadores correram, empurrando-se ao limite. Eles não apenas realizaram cada peça, mas também os dominaram. Eu tinha total confiança nesse grupo e, no final da noite, um pouco daquela dor dentro de mim diminuiu um pouco. O treinador Wilks me convidou para tomar uma bebida depois e, antes que eu percebesse, já eram quase onze horas. Entrei em pânico quando percebi que tinha perdido minha ligação programada às nove e meia com Maddy. Uma vez que eu estava dentro da minha caminhonete, apertei o ícone do telefone no meu painel e disquei o número de Madelyn. "Olá", ela respondeu, parecendo grogue. “Sinto muito, querida. Perdi a noção do tempo." "Está tudo bem", ela me assegurou. “Eu entendo, Luke. Realmente, tudo bem.” Mas não estava bem. Mal conseguimos conversar, e na maioria das noites quando eu ligava, era só para que pudéssemos nos arrastar para a cama com nossos laptops e adormecer de frente um para o outro, para nos sentirmos mais próximos, apesar dos quilômetros que nos separavam. Quando a manhã chegava, conversávamos enquanto nos preparávamos para


o dia e nos despedíamos, seguidos por alguns eu amo você, e depois saíamos de novo. Falei com ela todo o caminho de volta para minha casa, contando a ela sobre o time e o próximo jogo. Eu poderia dizer que ela estava exausta, mas ela tentou o seu melhor para ficar alerta. Quando cheguei em casa, ela estava roncando suavemente. Sentei-me na minha caminhonete, não querendo terminar a ligação ainda quando a ouvi respirar. Foi a primeira noite desde que eu saí, que ela e eu não dormimos no Skype para que pudéssemos acordar um ao lado do outro na manhã seguinte - pelo menos ao lado um do outro em nossas telas de laptop. Eu acho que é por isso que eu me senti tão mal hoje. Ser incapaz de ouvir sobre o seu dia de ontem ou adormecer e depois acordar com ela esta manhã, me deu a sensação de que eu havia me esquecido de alguma coisa durante toda a manhã e da metade da tarde. Eu sentei na caminhonete do lado de fora do estádio, olhando através das fotografias do meu telefone e me torturando. As dela e eu juntos foram as mais difíceis de se ver. Algumas de nós dois deitados na cama, onde ela pegava meu telefone ou o dela para tirar uma foto. Às vezes eu me inclinava para beijá-la enquanto tirava a foto. Eu mudei para o programa de mensagem de texto e digitei uma mensagem, esperando que ela fosse capaz de ler agora. Eu: Eu senti falta do seu belo rosto esta manhã. Alguma chance de eu ver agora? Eu esperei com meu telefone na mão como um idiota apaixonado, disposto a gritar com uma mensagem de texto de retorno, mas realmente querendo ver seu doce sorriso em seu lugar.


Uma onda de emoção me atingiu quando a tela mostrou uma chamada do Skype. Eu bati no ícone para responder. "Hey, baby", eu disse enquanto olhava para a tela. Ver o rosto dela era exatamente o que eu precisava então, mesmo que ela estivesse no restaurante, então eu sabia que isso seria curto. "Oi, bonito", disse ela com um sorriso. "Me desculpe por ter dormido com você na noite passada." "Sem problemas. Era tarde." "Então, há uma chance que eu possa conseguir sair mais cedo na sextafeira", disse ela e eu sorri de emoção. "Papai me disse que ele não precisava de mim na fazenda, e tudo que eu tenho é um exame naquela manhã." "É estranho que agora eu quero abraçar seu pai?" Ela riu, e o som levantou a névoa que pairou sobre mim o dia todo. “Eu vou passar lá a noite e falar com ele. Algo está acontecendo; ele e a mãe têm agido de maneira estranha a semana toda. Ela olhou para a esquerda e disse a alguém que ela estaria ali. “Ouça, Luke, eu tenho que voltar lá. É dia de frango frito e você sabe como essas pessoas ficam.” "Sim", eu respondi com uma risada. “Eu te ligo hoje à noite; nosso tempo regular.” "Definitivamente, eu estarei esperando." Ela me deu um beijo. "Te amo." "Eu te amo", eu disse pouco antes de ela terminar a ligação. Eu me senti melhor desde então. Parece que tudo que eu precisava era um pouco cara a cara com a minha garota.


34 MADELYN Eu sabia que algo estava acontecendo quando cheguei na garagem dos meus pais. Ao lado do caminhão do meu pai estava um velho Ford, a caçamba cheia de pacotes de feno e o que pareciam ferramentas. Subi o caminho e espiei ao lado da caçamba para encontrar pás e enxadas. Algum dos fazendeiros das redondezas parou para conversar com o papai, ou talvez para tentar lhe vender um pouco de feno? Risadas saíram do celeiro quando meu pai e um homem mais jovem saíram. Eu já tinha visto o cara antes, talvez na cidade ou no restaurante, mas não sabia o nome dele. "Oh bom." Meu pai se virou para mim, estendendo a mão. "Madelyn, na hora certa." "A tempo para o quê?" Eu olhei entre ele e o cara, sabendo que eu provavelmente não ia gostar do que o papai estava prestes a dizer. "Conheça Matthew Bowman" - ele apontou para o cara - “meu novo fazendeiro.” "Matt", o homem corrigiu enquanto estendia a mão. Só que eu não apertei, o que provavelmente me pareceu rude. Eu simplesmente não


consegui passar pela bomba que meu pai havia acabado de derrubar em mim. "Seu novo o que?" Eu perguntei, pensando que tinha que ter ouvido errado. "Você pareceu dizer que ele agora trabalha aqui na fazenda." "Eu disse", meu pai afirmou com um sorriso. “Acabei de contratá-lo, ontem à noite, e hoje ele começou.” Eu fiquei com os pés firmemente plantados no cascalho da calçada, olhando entre eles como se tivessem perdido suas mentes sempre amorosas. Eu tinha sido o braço direito do meu pai desde que eu tinha idade suficiente para levantar uma pá. Agora ele estava me substituindo? "Não há necessidade de ficar todo tempo trabalhando, querida", acrescentou, o que só me enfureceu mais. "Por quê?" Eu perguntei, me perguntando por que diabos ele tinha feito isso sem nem falar comigo primeiro, especialmente quando eu o via diariamente. "Você poderia me desculpar e minha filha, por favor?" Meu pai me observou, mas falou com Matt. "Você pode começar na baia de trás e se mover para a frente." "Sim, senhor", disse Matt antes de levantar sua pá da caçamba de sua caminhonete e ir em direção ao celeiro. "O que é isso tudo?" Eu perguntei antes que Matt estivesse dentro. "Eu não entendo." "Vamos conversar um pouco." Meu pai apontou para os quadriciclo ao lado do celeiro.


"Eu não quero dar uma volta", eu disse a ele, mas ele foi até eles de qualquer maneira. Fiquei observando-o com os braços cruzados sobre o peito enquanto ele subia no primeiro veículo de quatro rodas e torcia as chaves. Ele acelerou e olhou para trás por cima do ombro, me oferecendo um sorriso antes de sair, levantando a terra atrás dele. Se eu quisesse respostas, teria que seguir atrás dele nesta aventura louca. No momento em que pulei no meu próprio quadriciclo e decolei, não pude deixar de me lembrar do dia em que Luke me seguiu, tentando acompanhar. Atravessar o mesmo campo e pular as mesmas colinas intensificou meus sentimentos de sentir falta dele. Quando alcancei meu pai, ele desviou-se para a esquerda e contornou o lago, onde ele finalmente diminuiu a velocidade até parar perto da árvore que Lucas e eu muitas vezes nos referimos como a nossa. Quando parei ao lado dele, ele desligou o motor e olhou para a água. Nada sobre isso parecia certo, e de repente me perguntei se algo estava errado com ele ou com mamãe e eles não me contaram. "Eu sei que parte do que está prendendo você, é este lugar." Meu estômago parecia cair aos meus pés enquanto ele falava. "Aquele garoto te ama, Madelyn, e você pertence a ele." "Papai...-" Ele continuou como se não tivesse me ouvido. "Eu vi o quão feliz você estava quando Lucas estava aqui, a maneira como você se iluminava sempre que ele aparecia aqui sem avisar." Ele olhou para mim como se me desafiasse a negar. Quando eu não disse nada, ele continuou. “Agora que ele se foi, você se move durante o dia porque precisa, mas não há nada feliz em você. Eu


seria um pai de merda se sentasse e permitisse que minha filhinha vivesse todos os dias desse jeito.” "Estou feliz", eu assegurei a ele e ele riu. "Oh querida, você pode ser capaz de enganar alguns, mas você não pode me enganar." Ele se inclinou e apoiou os braços no tanque do quadriciclo. “Austin está a menos de quatro horas de distância, querida. Não está do outro lado do mundo. Você precisa estar com esse garoto. O restaurante ficará bem; a fazenda vai ficar bem.” Ele olhou para mim, me oferecendo um sorriso gentil. "Agora tudo o que você tem a fazer é se transferir para a Universidade do Texas." Eu respirei fundo enquanto olhava ao redor da terra aberta diante de mim. Este era o lugar que eu chamava de lar e sabia que sempre seria. Eu pensei que estaria aqui para sempre, mas meu pai estava certo; meu coração estava vazio sem o Luke. "Você acha que ele ainda quer que eu vá para Austin?" Eu perguntei com um sorriso. "O garoto seria um idiota se não o quisesse", ele disse sem hesitar, "mas posso garantir que ele quer".

*** Manter esse silêncio nos últimos dias quase me matou. Eu jurei a família Rivers em segredo e enganei Liam para me ajudar a fazer as malas. Ele fez isso com um sorriso, sabendo que ele estava dando a Lucas algo que ele queria. Ele me disse várias e várias vezes ao longo do processo como ele gostaria de ver o rosto de Luke quando eu estacionasse, com um caminhão


cheio de minhas coisas. Arrumei apenas meus pertences pessoais e doei a pouca mobília que tinha para um jovem casal que minha mãe sabia que estava apenas começando. Dizer adeus aos meus pais e a Shannon foi difícil. Eu sabia que os veria novamente e conversaria com eles regularmente, mas não seria o mesmo que morar aqui. Ter em mente o que eu estava ganhando nesta mudança, me ajudou a passar as três horas e meia de carro para Austin. Transferir no meio do semestre me colocaria um pouco atrasada, e eu perderia alguns créditos porque algumas das minhas aulas não eram transferíveis. Mas eu seria capaz de terminar alguns deles on-line, e uma vez que o próximo semestre começasse, eu apenas dobraria minha carga de classe. Eu sabia que o trabalho extra valeria a pena, porque todas as noites eu teria Lucas me segurando forte. Desci a Carver Lane e diminuí a velocidade quando olhei para os números das casas até encontrar a de Luke. Sua caminhonete estava na garagem, a coisa grande e volumosa destacando-se de todos os menores em torno dele. Entrei em seu caminho e coloquei a minha em ponto morto, assim que ele saiu. Ele estava vestido com o que parecia ser suor e uma pólo Texas Longhorns. Eu tinha planejado minha viagem perfeitamente, então eu chegaria antes que ele tivesse que sair para o treino. É uma maravilha que ele não tenha entendido o meu plano, depois de todas as perguntas sobre sua agenda que eu fiz, repetidamente, ao longo dos últimos dias. O olhar animado em seu rosto quando viu minha caminhonete foi a melhor parte. Eu saí e ele correu pelo gramado da frente e me abraçou. "Porra, eu senti sua falta", disse ele, abraçando-me com força. "Você não entende o quão difícil estas últimas duas semanas foram."


"Eu acho que entendo sim", eu disse a ele quando ele se inclinou para trás e me beijou. "Eu senti sua falta também", eu sussurrei contra seus lábios. Ele me puxou para perto novamente e me segurou tão apertado que eu senti como se ele estivesse cortando o meu suprimento de ar. Então ele aliviou, mas continuou a segurar meu corpo ao dele. "Madelyn, por que seu caminhão está cheio de caixas?" Eu queria rir, mas segurei, esperando que ele descobrisse. "E por que há sacos de roupa no banco da frente?" ele adicionou. Eu ri quando ele se inclinou para trás e me deu o olhar mais confuso que eu já vi nele. Dei de ombros. "Eu pensei que ficaria por algum tempo." "Você está falando sério agora?" Ele perguntou, olhando por cima do meu ombro em direção a minha caminhonete. "Porque se você está brincando, isso é simplesmente cruel." "Não estou brincando", eu assegurei a ele. Ele apertou meu rosto em suas mãos e pressionou seus lábios nos meus. Quando ele recuou apenas o suficiente para descansar a testa contra a minha, ficamos assim por alguns instantes. "Você está realmente ficando?" ele perguntou com uma voz rouca. Eu balancei a cabeça e ele me beijou mais uma vez. "Se você tentar sair, eu tirarei os pneus do seu carro." Sua declaração me fez rir. “Não é brincadeira, querida. Vou drenar seu tanque de gasolina, remover suas rodas e esconder sua bateria.”


Eu enfiei minha cabeça contra o peito dele e segurei-o com força. "Eu vou ficar, Luke", eu assegurei a ele. "Todas as minhas coisas estão empilhadas no meu carro como prova." "A Fazenda?" ele perguntou. “O restaurante e a faculdade?” "Tudo resolvido", eu disse a ele, e ele sorriu. “Eu não posso acreditar nisso. Eu sinto que estou sonhando,” ele disse, ainda me segurando perto como se estivesse com medo de me deixar ir. "Você está realmente vindo morar comigo?" "Estou me mudando", eu disse a ele. "Você tem certeza de que está pronto para compartilhar sua casa comigo?" "Não era uma casa, Maddy", disse ele. "Mas agora será." Seus lábios cobriram os meus enquanto sua mão deslizava em volta do meu pescoço, me segurando perto. "Você significa casa para mim baby, para sempre", disse ele, mantendo os lábios perto dos meus. "Podemos pegar essas caixas mais tarde?" "Eu pensei que você tivesse treino", eu disse, sabendo muito bem o que ele estava esperando. "Sim, eu tenho que estar lá em uma hora", disse ele enquanto nos apoiava em direção ao condomínio. “São menos de dez minutos para o campo. Então, isso nos dá bastante tempo para celebrar.”


35 LUCAS "Oh, bem aí, dói mas também é bom", eu dirigi minha terapeuta recémdescoberta. "Você sabe o que tornaria esta sessão ainda melhor?" "O que seria isso?" Ela perguntou quando levantou meu braço mais alto, me empurrando um pouco mais do que na última sessão. "Você, vestindo apenas o pequeno conjunto sexy, que usou na primeira noite em que tivemos nosso tempo sujo online." Eu balancei minhas sobrancelhas para Madelyn quando ela me deu o olhar que sempre fazia quando pensava que eu estava sendo ridículo, mas ela não conseguia esconder completamente o sorriso puxando seus lábios. “Ou você poderia simplesmente pular a roupa e ficar completamente nua. Isso me pouparia o tempo de tirá-la.” "Foco", ela disse, usando sua voz de não-besteira. Mas ela não podia me enganar. Ela amava quando eu a provocava. "Estou me concentrando, querida", eu assegurei a ela. "Agora mesmo em minha mente, eu já tenho você de costas ofegante por mais." Ela revirou os olhos e se moveu ao meu redor enquanto continuava trabalhando no meu ombro.


Fazia seis semanas desde que Madelyn apareceu com um monte de coisas dela. Seis semanas de felicidade completa, agora que eu tinha minha amada aqui comigo onde ela pertencia. Eu não vou mentir e dizer que tem sido todo o sol e rosas, porque Madelyn é uma merda teimosa quando ela quer ser. Ela me trancou para fora do quarto uma vez ou duas, e às vezes se recusava a me aconchegar de manhã só porque eu a irritava de alguma forma. Era a sua nova maneira de me pagar de volta e me mostrar que ela tinha um tipo de controle, mas eu era persistente. Às vezes isso só aumentava a raiva dela, mas Madelyn animada era uma visão sexy. No final, ela cederia, e eu pegaria minha garota de volta em meus braços, onde eu precisava dela. Viver junto era um ajuste, mas estávamos aprendendo e a estrada era uma aventura. Ela veio para a maioria dos treinos e assistiu das arquibancadas. Às vezes, ela levava seu laptop ou um livro para ler durante os horários em que os caras corriam ou se exercitavam. Os homens aprenderam a esperar minha namorada. Ela os animava nos jogos e me animava também. Ela ainda era minha maior fã, mesmo que eu não fosse o único a marcar os pontos. À noite, cozinharíamos juntos, ou pediríamos e assistiríamos a filmes no sofá ou às vezes na cama. Eu dormia com ela em meus braços, e de manhã eu acordava com seu lindo sorriso. Aos meus olhos, a vida não podia ser melhor que isso. Bem, talvez houvesse uma coisa, mas eu ia corrigir isso em breve.

***


Madelyn subiu no quadriciclo atrás de mim, embora tivesse lutado sobre quem dirigiria. Mas eu precisava estar no controle hoje, e ela só teria que deixar sua necessidade de ser a pessoa ao volante. Além disso, ela não podia dirigir com os olhos vendados e eu me recusei a removê-lo. Nós estávamos em Alvord há dois dias, visitando em um fim de semana prolongado. Eu planejara a coisa toda, e todos menos ela, sabiam exatamente o que estava prestes a acontecer. Eu passei algumas semanas organizando isso com meu irmão e até com Shannon e Jeb. Todos eles tornaram isso possível, e agora estávamos em um passeio ao pôr do sol em direção ao nosso local favorito, que havia se transformado no cenário perfeito. Enquanto nos dirigíamos a um ritmo constante, Madelyn segurou meus lados com firmeza. Ao longe, eu já podia ver as luzes piscando sobre o lago. Essa foi a ideia de Shannon, e no começo eu não tinha certeza, mas na verdade parecia linda. Ela ordenou que essas velas flutuantes aparentemente fossem movidas a energia solar e as colocassem no lago. Agora parecia que centenas de luzes cintilantes cobriam a água. Ela também teve a ideia de amarrar conjuntos de luzes cintilantes operadas por bateria ao redor de nossa árvore. Jeb e Liam tinham assumido a tarefa de amarrá-los ao longo dos galhos e ao redor do tronco. Eu lhes disse para pendurar lanternas ou algo assim, mas gostei muito mais disso. Shannon era um gênio. Quando diminuí a velocidade até parar, sorri quando notei que a tenda ficava a poucos metros da árvore. Eu não tinha certeza se ficaríamos aqui hoje à noite, mas eu planejava passar um tempinho aqui. "Onde estamos?" Maddy perguntou enquanto fazia cócegas em meus lados.


"Espera, mulher", eu disse, tentando ganhar alguma distância. Me mover nos dias de hoje estava muito mais fácil. Não só meu ombro estava curado, mas minha perna estava ótima; benefícios de ter um terapeuta no estádio e um em casa. Eles faziam maravilhas, mas sendo verdadeiro, preferia Madelyn. Eu era tendencioso, mas as mãos da minha garota fizeram milagres acontecerem. Assim que saí do veículo de quatro rodas, parei por um instante e apreciei a expressão de Madelyn. Lá ela se sentou com os olhos cobertos por uma única tira de material, amarrada firmemente atrás da cabeça. Seus lábios estavam comprimidos e seu nariz estava enrugado, dando a ela aquele olhar atrevido que ela havia aperfeiçoado há muito tempo. Achei que ficaria nervoso, mas estava mais calmo do que nas últimas semanas planejando tudo isso. Meu coração não correu e minhas mãos não tremeram, porque eu sabia que queria isso mais do que qualquer coisa. Embora tenhamos saído um pouco do caminho, acredito que era exatamente onde Madelyn e eu devíamos acabar juntos. "Eu posso sentir você me observando", disse ela com uma inclinação de cabeça. "Você colocou essa coisa em mim, para que pudesse fazer gestos obscenos e ser todo pervertido, sem eu saber?" Eu ri, balançando a cabeça. Ela era uma garota que sempre conseguia me fazer rir. "Eu faço isso sem você estar vendada, querida", eu disse quando coloquei minha mão em seu cotovelo. "Agora, levante-se e me deixe ajudála."


"Seria mais fácil se você apenas tirasse isso, e eu saísse por mim mesma", ela argumentou como sempre fazia, mas ela veio de qualquer maneira. Eu a levei em direção à árvore e a coloquei logo abaixo dela. "Eu vou tirála agora", eu disse quando me aproximei. "Mas primeiro", eu sussurrei quando coloquei minha mão na parte de trás do pescoço dela, "eu preciso fazer isso." Eu pressionei meus lábios nos dela, envolvi meu outro braço em volta de sua cintura e a puxei para perto. Por um momento nos perdemos no beijo enquanto sua língua roçava meus lábios, pedindo mais. Cada beijo ainda parecia a primeira vez que explorávamos um ao outro, dando e levando tudo o que podíamos. Antes que as coisas se empolgassem, eu recuei e levei um minuto para respirar uniformemente com as nossas testas pressionadas juntas enquanto eu a segurava com força. "Você vendou meus olhos para que você pudesse se aproveitar de mim, não é?" ela sussurrou. Eu sorri, ainda me sentindo um pouco sem fôlego. "Não, mas agora que você mencionou, eu posso ter que tentar isso mais tarde." Seu sorriso se alargou quando ela empurrou contra o meu peito. “Tire essa coisa de mim, Lucas.” Eu desamarrei o material atrás da cabeça dela. Quando caiu, ela piscou algumas vezes e olhou para o lago antes de voltar os olhos para a árvore ao lado dela. "O que é isso?" Ela perguntou, trazendo seu olhar de volta para o meu. "É o nosso lugar", eu disse, recusando-me a desviar o olhar. Mais uma vez, ela olhou ao redor com admiração quando ela levantou a mão para o peito e segurou-a lá por um momento.


"É lindo. Como você fez tudo isso?” Dei de ombros. "Eu posso ter tido uma pequena ajuda." As luzes brilhavam ao longo da água e acima de nossas cabeças. O completo silêncio nos rodeava. Este lugar era todo nosso, como sempre foi, e eu sempre quis que ela lembrasse desse jeito. Continha mais lembranças para Maddy e eu do que qualquer outro. Nós crescemos aqui, dia após dia, nadando e balançando nesta mesma árvore. Era o lugar perfeito para pedir a ela que passasse o resto da vida fazendo mais lembranças comigo. Eu alcancei meu bolso para o anel, ainda observando seus olhos varrerem o lago enquanto um sorriso cobria seus lábios perfeitos. Ela não pareceu notar meus movimentos até que eu me abaixei para um joelho diante dela. Então seus olhos se arregalaram. “Eu lembro que essa menina bonitinha com tranças me disse uma vez: 'Eu vou casar com você um dia, Lucas Rivers'”. Os olhos de Madelyn ficaram brilhantes quando ela tentou o seu melhor para conter as lágrimas. “Ela disse: 'Vou arrumar seu almoço, beijar você antes de sair para o trabalho e estar esperando por você quando voltar para casa'. Ela fez promessas de aconchegar-se tarde da noite no sofá e café da manhã, assim como sua mãe e seu pai faziam.” Seu lábio inferior tremeu quando ela pressionou as pontas dos dedos contra ele, tentando manter o controle. "Ela disse que eu a chamaria de querida, e ela me chamaria de bonito." "Eu não posso acreditar que você se lembra disso", ela sussurrou. “Eu me lembro de tudo que você me contou, mas naquela época, eu não percebia o quão verdadeiras eram suas palavras. Eu quero todas essas coisas, Maddy. Eu quero todas elas e muito mais.” Eu peguei a mão dela. "Eu quero todas elas com você."


Eu levantei o anel e o segurei diante de nós enquanto seus olhos se arregalaram. “Não precisamos nos apressar; pode ser no próximo mês,” eu disse com uma piscadela, porque se eu fizesse do meu jeito, seria ainda mais rápido. “Mas um dia, Madelyn, quero casar com você. Eu quero ter filhos com você e envelhecer com você. Eu quero tudo isso." Lágrimas rolaram ao longo de suas bochechas enquanto ela olhava para a minha mão ainda segurando o anel. Um silêncio tomou conta de nós, e pela primeira vez desde que saímos de casa e dirigimos até aqui, me senti nervoso. Ela ainda não respondeu, e imaginei uma reação totalmente diferente. Sim, esta proposta foi inesperada, mas falamos sobre se casar uma vez ou duas nos últimos dois meses. "Madelyn", eu disse, e ela olhou do anel para mim, depois de volta para o anel. "Esta é sua maneira de me torturar porque eu fiz você usar uma venda nos olhos?" Ela riu, diminuindo a tensão que se instalou no meu estômago. "Não, é apenas..." Ela respirou fundo e colocou a palma da mão contra a minha bochecha. “Eu imaginei esse dia tantas vezes. Você de joelhos, oferecendome todas as coisas que eu desejava.” Eu queria dizer, Então tudo bem. Ou e agora? Mas eu deixei ela continuar. Eu não era um homem paciente, mas estava tentando ser. "Agora aqui está você, ajoelhando-se diante de mim, pedindo-me para casar com você, e eu sinto que é um sonho." Ela se inclinou, pressionando os lábios nos meus em um beijo suave. "Porque é tudo muito mais do que eu imaginava." O alívio tomou conta de mim, mas eu ainda desejava ouvi-la dizer sim. "Claro que vou casar com você", ela sussurrou.


Eu pulei do chão, prendi-a pela cintura e levantei-a no ar. "Porra, mulher", eu disse com a cabeça inclinada para trás. "Você assustou o inferno fora de mim." Ela riu enquanto eu girava em círculo antes de baixar as costas para o chão. "Sinto muito", disse ela com um sorriso. “Fiquei surpresa, mas nunca, sequer uma vez a palavra não me veio à mente. Você sempre foi meu para sempre, Luke. Eu só estive esperando por você.” Eu deslizei o anel em seu dedo e a segurei contra mim. "Eu te amo", eu sussurrei em seu cabelo. Meu coração disparou da adrenalina correndo por mim. Ela era minha, toda minha.


MADELYN Cinco anos depois

Eu rolei para o meu lado e segurei meu estômago, e um gemido suave escapou de mim enquanto eu esticava minhas pernas e mexia meus dedos dos pés. Ah, meus dedos. Como eu perdi meus pés. Luke e eu nos casamos, no mesmo local onde ele me pediu para casar com ele: sob o grande carvalho, com luzes cintilantes enroladas nos galhos e colocadas ao longo do lago. Foi perfeito. Nossos amigos e familiares estavam lá para compartilhar esse momento especial e a recepção que se seguiu. Todos os dias desde então tinham sido melhores que o anterior. Ele me tratava como uma rainha. Mas ultimamente, especialmente nos últimos dois meses, eu o culpava diariamente por meus pés e tornozelos inchados e a azia excessiva. Sem mencionar o fato de que todas as manhãs, sair da cama sem ajuda, passou a ser cada vez mais difícil. Ainda pior, Luke era um supervisor que nunca fez nada do jeito mais fácil. Um bolinho no forno não era suficiente; ele teve que ir direto para um combo duplo. Ambos eram garotos, de acordo com o médico, e eu tinha


certeza que eles iriam jogar bola como o pai deles. Na maioria dos dias eu senti como se eles tivessem um jogo de pleno direito acontecendo dentro da minha barriga, completo com metas de campo e tackling. Foi estrago na minha bexiga, e deitar sem quinze travesseiros atrás de mim não era uma boa ideia. Isso fez a respiração um pouco difícil. Mas mesmo estando grávida de oito meses, e sentindo-me maltrapilha e infeliz, não poderia estar mais feliz. Eu tenho o cara e os bebês. Eu me formei com honras e desde então comecei a trabalhar na Texas Physical Therapy Specialists. Eu amo a equipe e os pacientes. Recentemente, no entanto, tive que tirar uma licença maternidade devido à minha incapacidade de me movimentar tão facilmente quanto antes. Se Luke fizesse do jeito dele, eu ficaria em casa com os meninos, e tinha que concordar que também amava a ideia. Mas um dia eu voltaria a trabalhar, porque adorava poder ajudar as pessoas. "Minha garota está presa de novo?" Eu olhei para cima e encontrei Lucas em pé na porta sorrindo. "Engraçado, espertinho", eu disse, revirando os olhos. Alguns segundos se passaram e eu tentei encontrar forças para me levantar, mas não importa como eu trabalhasse na minha cabeça, eu não conseguia. "Tudo bem", eu disse, olhando para o teto e temendo o que eu estava prestes a dizer. "Sim Lucas, estou presa e preciso de ajuda." Sua risada profunda atravessou o quarto enquanto ele caminhava em direção a nossa cama. Ele pegou minha mão e me levantou com cuidado, e eu fiquei diante dele, olhando para a minha barriga monstruosa.


"Bom dia", disse ele antes de se inclinar e beijar minha testa. “E antes que você diga o quão horrível você é, você está linda e eu te amo mais hoje do que ontem, porque cada dia eu me apaixono um pouco mais por você.” Ele disse isso para mim diariamente. Como eu disse... me senti como uma rainha. Ele colocou uma mão em cada lado do meu estômago quando ele se abaixou diante de mim e pressionou um beijo na minha barriga. "Eu também te amo", ele sussurrou, "vocês dois. Vão devagar com sua mãe hoje, garotos.” Ele olhou para mim com um sorriso antes de se levantar mais uma vez. "Você está com fome?" Ele perguntou e eu arqueei minha sobrancelha. "Tudo bem", disse ele com uma risada, "pergunta estúpida." Eu estava sempre com fome, com sede ou cansada. Ele me levou pelo corredor em direção a nossa cozinha, onde eu encontrei que ele fez o café da manhã e já estava esperando na mesa. Pisando atrás de mim, ele passou os braços a minha volta, e colocou as palmas das mãos abertas sobre o meu estômago. “Eu pensei que hoje poderíamos ficar por aqui, assistindo filmes. Vou esfregar seus pés e ombros, e você pode me dizer como eu sou incrível. Eu ri quando ele beijou meu ombro. “Você pode gemer meu nome enquanto eu cuido de todos os problemas e dores. Eu sinto falta disso." "O quê, eu gemendo seu nome?" Eu perguntei e ele beijou meu pescoço. "Sim", ele sussurrou perto do meu ouvido. "Você vê onde gemer seu nome me deixou, certo?" Eu apontei para minha barriga.


"Oh, sim eu vejo." Ele mordeu meu lóbulo da orelha e eu me afastei dele. "O que você me diz? Nenhum mundo exterior hoje, só você, eu e nossos meninos?" Eu amei o som disso. Eu tive meu final feliz. Eu consegui o cara que eu queria, a vida que eu sonhei, e antes que soubéssemos, estaríamos compartilhando nossa casa com esses dois pequenos linebackers. Eu não me lembrei mais das vezes que Lucas quebrou meu coração todos aqueles anos atrás. As boas lembranças que compartilhamos superaram totalmente as ruins. Minha vida estava cheia de tanta alegria que aqueles tempos pareciam como se fossem uma vida inteira atrás. Nós encontramos nosso caminho um para o outro, e crescemos tanto. Agora, olhando para trás, acho que tudo funcionou do jeito que deveria. Tivemos que experimentar a vida um sem o outro para saber que estávamos no nosso melhor quando estávamos juntos.

LUCAS Três meses depois

Minha vida não foi exatamente como planejada. Eu não tinha a casa grande nas colinas e mais carros esportivos do que eu poderia dirigir em uma semana. Eu não tinha patrocinadores que colocassem meu nome e cara em todos os seus produtos mais vendidos. Eu não tinha minha própria linha


de sapatos ou equipamento esportivo, mas eu tinha algo muito melhor do que todas essas coisas combinadas. Eu tinha uma linda esposa e dois filhos incríveis. Eu tinha um amor tão profundo que eu juro que às vezes eu não conseguia respirar pela imensidão disso. Acordei todas as manhãs com um sorriso e adormeci todas as noites com a garota dos meus sonhos enfiada em segurança ao meu lado. Eu passei meus dias trabalhando, com o que eu via como os maiores jogadores de futebol da faculdade. Eu tinha os melhores colegas e o apoio que recebi foi incrível. Eu sou um homem de sorte. Brandon e Brayden eram garotos perfeitos, felizes e saudáveis. Sempre que eles choravam, havia uma razão clara. Caso contrário, eles estavam contentes. Eles tinham quase dois meses agora, e cada dia que eu os assistia mudando e crescendo, me fazia perceber que eu queria mais. Eu não mencionaria isso ainda para minha esposa, porque ela pode me trancar para fora do quarto. Mas um dia nós tentaríamos para nós uma menina. Uma com cabelo loiro e um sorriso como o de Madelyn. Uma merda atrevida para nos dar uma corrida pelo nosso dinheiro. Minha parte favorita do meu dia era voltar para casa para minha família. Ainda me surpreendia que eu tivesse uma família, e não apenas qualquer família, mas a melhor. Eu nunca pensei que poderia amar alguém, então dói muito, mas eu fiz. Eu faria qualquer coisa pelos três; eles eram o meu mundo. Abri a porta da frente devagar, temendo que os meninos estivessem cochilando. Coloquei minha bolsa no chão perto do armário e me movi cuidadosamente para dentro da casa. Quando dobrei a esquina em direção à cozinha, encontrei os três felizes e alertas. Cada um dos garotos estava em um assento de segurança no centro da sala, enquanto Madelyn estava de pé ao fogão, mexendo em algo que cheirava bem em uma panela grande. Ela


cantou levemente a música no rádio enquanto os dois meninos chutavam as pernas e gritavam. Eu me inclinei contra o batente da porta, querendo testemunhar isso o máximo que pude antes que ela me notasse lá. Desde o nascimento dos nossos meninos, Madelyn havia perdido a maior parte do peso do bebê. Ela era um pouco mais curvada do que antes, mas era a mulher mais sexy do mundo. Eu amava as mudanças em seu corpo, embora ela se afastasse de mim, quando eu dizia a ela como ela era linda. Era algo em que estávamos trabalhando, e ela conseguiria eventualmente, eu me certificaria disso. Ela era e sempre seria minha única. Cada estria indicava o presente que ela me dera - ou os presentes, devo dizer. Ela me fez pai e marido. Ela me deu um propósito: protegê-los e amá-los com tudo dentro de mim. "Papai está em casa." Eu olhei dos meus filhos para Madelyn, que me encarou com um sorriso. Ser referido como papai me deu tanta pressa. Eu estaria mentindo se dissesse que parecia a corrida que eu teria quando pisasse em campo no Alabama antes de cada jogo. Foi muito mais que isso. Ser pai superou todas as outras emoções que eu já senti, e nada comparado a isso. "Ei, menina doce", eu disse, empurrando a parede e me movendo em direção a ela. No momento em que pisei na visão dos garotos, suas pequenas pernas e braços se moviam ainda mais rápido. Eu prendi Maddy pela cintura, puxei-a para perto e a beijei como se estivesse pensando em fazer o dia todo - um beijo profundo e apreciativo que lhe disse que mais viria depois. Quando eu puxei de volta ela caiu contra o balcão e eu ofereci-lhe uma piscadela antes de virar para os meus meninos.


Minha atração por Madelyn era exaustiva. Eu nunca desejei nada mais do que seu corpo contra o meu. Ela me acalmou e me deu a paz e conforto que eu nunca soube que estava faltando. Fiquei espantado com a forma como um simples toque dela poderia mudar o meu dia em segundos. Essa foi a minha vida. Eles eram minha vida. Para sempre.

FIM


AS MENINAS ENCANTADAS, vocês são tudo incrível. O apoio contínuo que vocês me mostram é algo que nunca poderei expressar o quanto isso significa para mim. Obrigado a todos por compartilhar meu trabalho e por serem apenas vocês. Vocês são o maior grupo de mulheres. Para Kristen Lazarus-Wood e Jean Maureen Woodfin, muito obrigada pelos dois por fazerem a imagem perfeita. É de tirar o fôlego e eu não poderia estar mais feliz com o resultado. Vocês dois definiram um desaparecimento e a missão foi um grande sucesso. Trabalhar com você neste projeto não poderia ter sido mais livre de estresse. Muito obrigada. Melissa Gill, MGBook Covers e Designs, mais uma vez absolutamente linda, e você é incrível. Obrigado por fazer esta capa exatamente o que eu esperava e muito mais. Obrigado, Lydia, porque você é uma verdadeira amiga e motivadora, sempre me fazendo rir e sorrir. Somos uma equipe incrível e sua amizade significa o mundo. Obrigado por ser uma das minhas maiores cheerleaders. Equipe Beta, vocês sabe quem vocês são.Muito obrigada a todos por terem feito esta viagem comigo. Seu feedback e palavras encorajadoras ao longo do caminho fizeram com que essa história fosse muito importante. Sem todos vocês,não seria o que é agora. Para meu marido e filhos, obrigado por ser a melhor parte dos meus dias. Por me tolerar quando me perco no mundo da ficção e entender que às vezes o jantar pode ser um pouco tarde. Jayden e Tayler, não importa


quantos livros eu escreva, vocês dois sempre serão minhas melhores criações. Meus leitores, sou sempre tão humilde pelo seu apoio. Essas mensagens aleatórias que recebi depois de ler meus livros, seja algo grande ou pequeno, eu realmente os amo. Ouvir o que você pensa, aos meus olhos, é uma das melhores coisas sobre lançar um novo livro. Eu nunca estou ocupada demais para você.


Um pouco sobre mim, vamos ver por onde começar. Eu amo histórias do HEA, desde que elas tragam um pouco de calor. Eu preciso de um pouco de emoção, alguma angústia e momentos que me façam abanar o rosto, são sempre bons também. Eu sou uma garota de Illinois, nascida e criada. Simples e verdadeira, sinceramente não é preciso muito para me fazer feliz. Eu amo as pequenas coisas, elas realmente significam mais. Eu posso ter um leve vício em meu novo Keurig - oh meu Deus, essa coisa é uma dádiva de Deus. E tão rápido também. Eu tenho dois filhos que realmente são meus melhores amigos. Seus rostos nunca deixam de sorrir no meu rosto. Sou casado com meu marido há dezesseis anos e, embora às vezes queira vencê-lo com uma vara, nunca mudaria os anos que tivemos. Aprendemos e caímos, apenas para nos agarrarmos, tirar a poeira das dores e ajudar uns aos outros a acertar.

Eu sou um daqueles autores que adoram meus fãs. Eu amo ouvir de vocês. Afinal, é por causa de cada um de vocês que continuo escrevendo. Estou ansiosa para o seu feedback.

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C. A. Harms - Whisper Forever  

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