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Queens of Shadows


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Para o meu marido. Obrigado por me deixar fazer perguntas estranhas e me dar respostas igualmente estranhas. Para todo o sempre.

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Aceitamos o amor que acreditamos merecer. ~Stephen Chbosky, The Perks of Being a Wallflower

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—Por que os caras acordam com tesão o tempo todo? — Eu ainda estou meio adormecida, e talvez ainda bêbada, mas a minha pergunta é legítima, porque no momento tenho um pênis duro como pedra me cutucando na parte inferior das costas. —Porque o sono é tão bom que nossos babacas interiores dizem: 'Eu quero foder essa cama'. É por isso—, diz uma voz rouca e abafada. Eu rio e mexo minha bunda contra ele. —Mulher—, a voz diz. Ele deve ter seu rosto enterrado em seu travesseiro, porque mal posso ouvi-lo. —Pare com isso. Você está tornando isso muito mais embaraçoso do que já é. Ele desliza um braço em volta da minha cintura, me puxando para mais perto. —Que horas são? — Eu pergunto através de um bocejo. —Muito cedo. Eu sorrio. Ele provavelmente está certo, mas eu preciso saber. Abrindo um olho, eu espio pelo quarto. Hã. Agradável. Eu não tenho certeza do que estava esperando, mas um quarto limpo e bonito não era. Então, eu estou sem óculos, meus olhos poderiam estar mentindo para mim.

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Eu tento me esticar e pegar meu telefone, mas não vou longe. Ele tem um aperto forte, e a pressão no meu estômago cheio de álcool não está ajudando em nada. Suspirando, fecho meus olhos novamente porque está começando a doer mantê-los abertos. —Vamos. Deixe eu me mexer. Tenho que ver que horas são. —Não. Você vai ter que me tirar de você. Então eu tento. Eu agarro seu braço, empurrando e puxando. Não está funcionando. De repente, ele cede, deixando-me levantar o braço. É pesado como o inferno. Muito mais pesado do que eu me lembro. Eu abro um olho novamente, tudo ainda um pouco embaçado. Mesmo com a névoa meio bêbada em que estou, sei que esse braço - o que estava me segurando firme e cuidadosamente de uma só vez - não pertence a quem deveria. E isso me faz sentir uma merda. Eu empurro com força seu corpo, querendo estar livre de toda essa culpa que estou sentindo de repente, fazendo com que ele quase saia da cama pequena demais. —Que porra é essa, Maura! — Ele grita, se contorcendo e rolando sobre mim. Eu posso ouvir sua voz claramente agora. Ah Merda. A noite inteira vem correndo de volta para mim. Tudo o que aconteceu - a mágoa, as promessas, os beijos, com quem estou. Tudo isso. Empurrando para ele, eu me esforço para sair da cama, meus pés se transformando em gelo quando eu piso no chão de madeira

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fria de seu apartamento. Eu tiro meus óculos da mesa de cabeceira, empurrando-os no meu rosto. Não, não, não. Eu não estou onde eu deveria estar. Corro ao redor do quarto desconhecido, pegando minhas roupas - ou melhor, as dele - e as empurro atropeladamente. O que diabos eu fiz? Tudo é muito cedo. Eu devo esperar. Isso não deveria acontecer ainda. Eu não posso estar na cama com ele. Ele suspira. —Maura. Eu paro, ouvindo a dor em sua voz. Meu coração começa a rachar com a dor que estou causando a ele. —Nós... Nós não podemos—, eu sussurro. —Você sabe que não podemos. Eu continuo puxando a camisa sobre a minha cabeça, recusando-me a olhar para a cama porque sei que vou ceder se olhar para ele. Eu sei que vou ficar e não posso. —Maura—, ele diz novamente em voz baixa. —Por favor. Eu balanço minha cabeça, deslizando meus pés em meus calçados. —Não. —É por causa dele? — Ele pergunta, mágoa nublando suas palavras. Eu engulo em seco e aceno uma vez. —Eu sinto Muito. Isso... Isso foi um erro. Um grande erro. Eu só lamento. — Eu digo a ele, virando a maçaneta e rapidamente saindo do seu apartamento. No momento em que meus pés batem no corredor, eu desmorono.

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Eu não tenho certeza do que bate no chão primeiro - meus joelhos ou minhas lágrimas.

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Meses antes Eu sou uma mentirosa. Ou pelo menos uma vergonha da verdade. Me chamar de mentirosa seria mentira. Então talvez eu seja uma mentirosa. De qualquer maneira, eu tenho mentido. Mais ou menos. Eu tenho um namorado. Um namorado semi-decente. Cada vez que ele diz: —Eu te amo—, eu digo de volta. Mas a verdade é que eu não o amo da maneira que deveria. Então toda vez que eu digo, eu minto um pouquinho. Eu o amo de uma maneira mais amigável. Tocando no ícone do correio de voz na minha tela, eu ouço a última mensagem do dito namorado. —Ei, querida. Desculpe, eu perdi sua ligação. Estamos fazendo voos de teste o dia todo. Vou sair com os caras um pouco, talvez fazer um voo. Eu vou tentar mais tarde. Eu te amo. Eu tento chamar Tanner de volta, mas sou enviada diretamente para o correio de voz. Acho que ele ainda está fora. Queens of Shadows


Me jogando na cama, eu suspiro alto. Jogamos a tag do telefone nos últimos dois dias, trocando mensagens apenas algumas vezes. Essa coisa desconectada é cansativa. Namorar um soldado é mais difícil do que eu supus ser. Já se passaram oito meses desde que Tanner e eu nos encontramos pela primeira vez e duas semanas desde que nos vimos. E desde que ele saiu há sete meses, ficamos cara a cara por um total de quatro vezes. Quero dizer, com certeza, nós temos o FaceTime, Skype, texto e tentamos conversar diariamente, mas não é o mesmo. Não é o mesmo. Há parte de mim - aquela que quer amá-lo dessa maneira - que sente falta dele. Sinto falta de tocá-lo. Sinto falta da presença dele. Sinto falta do sorriso dele. Mas principalmente, a parte de mim que o ama como amigo sente falta da nossa amizade, que mudou significativamente nos últimos meses. Ele tem perguntado como louco, mas a última coisa que vou fazer é pegar minha vida e me mudar para a Carolina do Norte, onde ele está baseado. Eu tenho uma vida aqui em Wakefield, Massachusetts. Inferno, eu cresci aqui. Meu mundo inteiro - exceto Tanner - está aqui. Pego o travesseiro mais próximo que posso encontrar, coloco sobre a boca e grito muito, porque estou frustrada com tudo isso. Estou frustrada por sentir sua falta, estou frustrada por ele me pressionar, e estou frustrada porque sei que não sinto falta dele o suficiente. —Toc, toc! — Minha tia Kassi grita, batendo na porta do meu quarto e entrando.

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Eu removo o travesseiro e dou outro suspiro. —O que está acontecendo, garota? —, Ela pergunta, preocupação na voz dela. Garota. Normalmente, eu dava a ela uma porcaria por me chamar assim, já que ela é apenas cinco anos mais velha que eu, mas estou muito chateada para fazer isso agora. Veja, minha tia Kassi é a melhor tia de todas. Na verdade, ela se parece mais como uma irmã do que como uma tia, já que estamos próximas em idade. Ela é meia-irmã da minha mãe e entrou em ação muito depois que minha mãe saiu de casa. Minha mãe nunca diria isso em voz alta, mas ela tem inveja do meu relacionamento com Kassi e igualmente ciumenta de sua pouca idade. Dizer que é divertido testemunhar essas duas em uma sala juntas é dizer o mínimo. Sempre que chegam a quinze metros uma da outra, o ar muda e ameaça transbordar da horrível aversão de Norah Doughers por Kassi Garrett. —Vida. Isso está uma droga ultimamente—, eu finalmente digo a ela. —Uau, Maura. Só pode piorar a partir daqui, — ela brinca, sentando-se ao meu lado e recostando-se, espelhando minha pose. —Sim, sim, mas sou tudo sobre o agora. Eu não falei com Tanner desde ontem de manhã, e eu estava meio adormecida o tempo todo. Tudo que eu lembro é ele me importunando mais um pouco para me mudar. Eu sei que não devo reclamar, porque há muitas pessoas por aí que não conseguem falar com seus soldados, mas eu não posso evitar. Sinto falta dele e quero estrangulá-lo ao mesmo tempo.

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Ela suspira por mim dessa vez. —Você sabe, neste momento, sinto falta dele porque você é muito mais feliz quando ele está por perto. Não tenho certeza do que você faria se ele fosse para a imp... —Não se atreva a dizer a palavra com 'I'! — Eu interrompo. Por mais que eu ame minha tia Kassi, eu provavelmente vou bater nela se ela terminar essa palavra. Eu sei que a implantação é quase inevitável nas forças armadas, mas ainda não é algo em que gosto de me debruçar, mesmo que nem todas as implantações sejam iguais a situações perigosas. Quer estejamos juntos ou não, eu nunca quero implantar o Tanner - o estado é mais seguro. Eu não conseguiria lidar com isso tudo. —Tudo bem, tudo bem—, diz ela em uma pequena risada. — Mas só porque eu não posso dizer a palavra, não torna menos possível. Eu gemo e inclino meus olhos em seu caminho. —Por que você está aqui, de novo? —Corrida de supermercado. Você quer alguma coisa especial ou só o habitual? —Sorvete. Meus dois homens favoritos, por favor— digo a ela. —Tenho a sensação de que vou precisar deles. Ela ri levemente. —Você soa como uma vadia. —Você ainda me ama e minhas maneiras vadias—, eu provoco sem entusiasmo. —Só porque sou obrigada por sangue—, ela rebate.

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—Sim, sim—, eu respondo enquanto ela sai do quarto com um enorme sorriso. Estou sozinha de novo. Eu não quero ficar sozinha de novo. Eu não preciso ficar sozinha de novo. Eu estou temperamental e irritável, mas eu ainda não acho que ficar sozinha no meu quarto vai ajudar em nada disso. Meus dedos coçam para chamar Rae. Eu preciso da minha melhor amiga, mas ela está atualmente envolvida em seu namorado incrível, Hudson, e seu filho, Joey. Não posso dizer que a culpo por isso, porque é exatamente onde eu estaria se tivesse os dois em minha vida. Eu poderia ligar para meu outro melhor amigo e primo de Rae, Perry, mas não tenho certeza se estou disposta a ouvir sobre sua última viagem sexual ou beber no Clyde’s. Eu o amo até a morte, mas isso não é o que eu preciso. Eu preciso de conforto. Eu preciso de Ben e Jerry e uma comédia romântica extra-brega. Talvez eu vá até Jane's on Main - a melhor butique local de Wakefield e possivelmente de Boston - para fazer uma pequena terapia de compras. Isso garota! Maura. Vá a loja! Eu me arrasto para fora da cama e vou para o meu armário, tirando um jeans skinny escuro e uma blusa azul estampada com flores cor-de-rosa. Emparelho-o com minhas sandálias rosa claro e estou pronto para ir. Minha decisão repentina de fazer compras me deixa tonta até que eu olho no espelho. Ugh. Meu cabelo loiro platinado está uma

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bagunça. Não pode decidir se quer ser curto ou na altura dos ombros, reto ou encaracolado. É chato pra mim. Talvez eu precise de um novo cabelo, também. Eu sorrio para mim mesma. Isso parece uma ótima ideia pra mim. ***** —Você quer que eu faça o que! —Pontas cor de rosa em todo o cabelo. Eu acho que você precisa delas, — diz Becca, minha cabeleireira, atrás de mim. —Você é de verdade? Minha mãe me mataria! Eu assisto no espelho quando Becca revira os olhos. —Maura, você é muito velha para fazer o que sua mãe lhe diz para fazer, todo maldito tempo. Viva um pouco, garota. Pegue o rosa. Ela está certa. Eu tenho vinte e dois. Não há razão para eu continuar com medo da minha mãe. Mas tenho muitos motivos para estar. Tirar um capítulo do livro da minha melhor amiga Rae e ser a mais direta possível: minha mãe é uma vadia. Sim, eu disse isso. Norah Doughers não sorri. Em absoluto. Na verdade, duvido muito que ela tenha sorrido quando eu nasci. Tenho certeza de que ela me entregou a uma enfermeira e depois a uma babá. Ela é fria. Por que estou aqui, pensando se devo ou não colocar cor artificial no meu cabelo loiro natural perfeitamente sombreado para irritá-la? Porque estou com raiva. Porque eu sou uma adulta.

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Porque eu quero desesperadamente dizer —fodam-se— para os meus pais. E eu faço. Ainda que metaforicamente, mas ainda conta. —Tudo bem—, eu aceito, fechando os olhos e me recusando a assistir. —Vamos fazer isso. Ela grita e começa a trabalhar. Becca está quieta no começo, concentrando-se estritamente no meu cabelo. Não demora muito para ela começar a tagarelar. —Então, Maura—, diz ela, movendo alguns itens em torno de seu espaço alugado, no balcão. —Como vai a vida de namoro? Como estão as coisas com o seu soldado bonitão? Eu quero suspirar com essa pergunta. Eu quero dizer a Becca que as coisas estão ótimas, mas não estão. No entanto, sendo a mentirosa que sou, digo-lhe assim mesmo. Porque quebrar essa imagem cuidadosamente construída ao longo dos anos? —Oh, fantástico! Estão ótimas! Tanner é o namorado perfeito— digo a ela, certificando-me de dar ênfase extra ao perfeito. Ela grita novamente, e eu estou começando a perceber porque Rae odeia quando eu faço isso. —Você é tão sortuda! Eu nunca o vi, mas a última vez que você esteve aqui, você não parava de falar sobre ele! Aposto que ele é um garanhão total! Becca está certa - Tanner é um garanhão. Ele é quase perfeito no departamento da aparência, mas os relacionamentos não são

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construídos sobre a beleza. Ok, alguns são, mas não o tipo de relação que eu quero. Eu preciso de algo… real… tangível. E assim como eu estava por Tanner no começo, isso está desbotado. Muito. Se uma pessoa perguntasse, eu poderia dizer que eu amo Tanner? Certo. E significaria isso? Provavelmente não. Oferta inoperante de quanto tempo esse —relacionamento— precisa durar. —Como está funcionando a coisa de longa distância? — Becca pergunta, torcendo meu cabelo em um coque um pouco apertado demais. —Ouch —Merda. Desculpe, Maura. —Está tudo bem. Eu meio que espero o seu abuso agora, — eu provoco. Eu tenho uma cabeça bastante sensível, e Becca sempre acaba puxando meu cabelo um pouco demais. —Você deveria. — Ela pisca para mim no espelho. —Mas não se esquive da minha pergunta. Como está? Eu seguro meu suspiro e respondo com —Maravilhoso. Mas isso é uma mentira. Novamente. O primeiro mês em que estivemos juntos foi maravilhoso. Tudo se movia rápido, e era um livro de histórias tão perfeito que me deixei me perder nele. Eu não prestei atenção em como meus sentimentos eram genuínos. Ou não eram. Não me preparei para a parte da longa distância do relacionamento. Eu não sabia o quão difícil seria. Eu não sabia que quando o visse de novo, seria Queens of Shadows


diferente. Eu assumi que tudo seria o mesmo, e que eu me sentiria ainda mais apaixonada quando nos encontrássemos para visitas de fim de semana. —Baby—, Tanner diz, agarrando-se a mim quando fecho a porta do quarto de hotel medíocre que nos hospedamos para o fim de semana. Sua boca está na minha antes que qualquer outra coisa possa ser dita ou eu possa, até mesmo colocar minha bolsa no chão. Eu o beijo de volta com igual fervor, esperando por uma faísca de alguma coisa. Tanner tira meu casaco de lã, puxando-o dos meus ombros ao acaso. Irritada com sua falta de graça, eu o empurro e puxo a roupa para baixo dos meus braços. Ele arranca das minhas mãos, joga na cama e pega o botão do meu jeans. Eles estão no chão antes que eu perceba, e ele está pressionado contra mim novamente. —Eu preciso foder você. E eu deixei. Bem ali, na parte de trás de uma porta do motel, deixei. Porque é assim que eu quero desesperadamente me sentir com ele. No final, eu não sinto nada. Assumi errado, porque é exatamente assim que eu me senti depois do nosso último encontro - barata. Não foi até então que percebi que tinha sido o mesmo todas as vezes antes disso.

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Não era o que eu estava esperando quando começamos tudo isso. Nós nos encontramos inesperadamente quando ele entrou no Clyde’s, o bar esportivo onde eu trabalho, com seu irmão mais novo e amigos no ano passado. Era um tipo de luxúria à primeira vista, e depois de acertar tão bem, mergulhamos primeiro em um relacionamento e nunca mais olhamos para trás. Ou para frente, aparentemente. Eu não estou dizendo que Tanner é um namorado horrível. Ele não é o melhor, mas está longe do pior. Ele pode sair como esse cara durão, tipo imbecil para o mundo, mas ele não é assim comigo... Na maioria das vezes. É como se eu tivesse pendurado a lua para ele, e não duvido nem por um segundo quando Tanner diz que me ama, ele quer dizer isso da maneira especial dele. E quando estamos juntos, trabalhamos. Ou pelo menos nós costumávamos. —Eu não poderia imaginar ter um relacionamento de longa distância—, comenta Becca. —Tudo parece tão difícil de acompanhar. É fácil se separar de quem você é. Bingo! Quando estamos juntos, eu costumo deixar Tanner assumir o volante e dirigir minhas emoções, em vez de chutá-las para o manual e dirigir. Sem ele, eu estou em guarda e sempre olhando por cima do ombro, esperando encontrar meus pais lá me corrigindo, já que isso é o que eles fizeram toda a minha vida.

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Eu preciso ser uma ou outra. E até agora, a versão em que eu não estou checando meu ombro constantemente - aquela em que eu sinto que sou mais capaz de assumir o controle da minha própria vida como eu estava começando a fazer antes - é a que eu mais gosto. Eu entendo que encontrar um equilíbrio entre as duas pessoas diferentes que projetamos é difícil, mas permanecer no meio como nós estivemos não está funcionando. Está tornando tudo muito mais difícil. Nós começamos como pessoas diferentes e criamos uma linda amizade no curto espaço de tempo que tivemos juntos. Pensando que era quem nós realmente éramos, floresceu neste caso vertiginoso. Logo depois que ele saiu, voltamos para quem éramos antes. Por causa disso, nós permanecemos nesse esforço interminável de fingir. Acho que gostamos demais dessas versões impecáveis um do outro, para terminar, mas está ficando cansativo manter a charada. —É difícil, mas alguém tem que fazer isso, certo? —Certo—, Becca concorda distraidamente. —Quase pronto. Você vai ficar tão linda! —Posso me virar? — Pergunto a Becca, que me virou de modo que não posso ver no espelho. —Quase... —, ela começa. Ela anda e fica na minha frente. Eu vejo quando ela estende a mão e move alguns pedaços de cabelo. Sorrindo, ela proclama: —Feito!

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Fecho meus olhos quando Becca tira a capa de estampa de zebra, meus nervos atingindo um ponto mais alto do que em todos os tempos. Eu só entrei para um corte, não uma cor. Ela me gira, mas ainda estou nervosa demais para olhar. —Vamos! Vamos. Olhe, Maura. Diga como sou maravilhosa! Eu abro um olho e espio o espelho. Huh. Não está mau, até agora. Eu abro o outro tão lentamente, e minha boca se abre. Quando Becca disse rosa, eu assumi uma luz rosa, doce e não a magenta, nervosa escura, que ela usou. E eu amo isso. —Santo wow—, eu sussurro. —Certo? Está quente! Ela está correta novamente. Está quente. As extremidades cuidadosamente mergulhadas misturadas, com o meu agora balanceado recentemente balançado parecem fodidamente fantástico! —Você. É. Maravilhosa! Uma gênia! É incrível! Ela levanta um ombro e sorri timidamente. —De nada. Eu me certifico de dar a Becca um grande abraço (e gorjeta) quando eu saio. Minha regra na vida sempre foi: se você tem um cabelo novo, você ganha uma roupa nova para dar aquele impulso extra na bunda. Então eu decidi ir em direção a Jane para fazer minhas compras. —Maura?

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Parando no meio da calçada, eu me viro para a voz familiar. —Tucker—, eu digo com cuidado. Já faz uma semana desde que Tucker me pegou chorando no Clyde’s durante meu turno da quarta-feira. Eu tinha acabado de desligar o telefone com Tanner e estava chorando depois que tivemos um pequeno desentendimento. Não era nada grande - uma mistura de datas de quando Tanner volta para casa. Ele deveria participar de um jantar que meus pais arrogantes estão dando no próximo mês, mas foi esbofeteado com o dever para o fim de semana. Eu normalmente não ligaria ou reclamaria, mas acho que, com tudo o que acontece com o nosso relacionamento, precisamos estar juntos. Preciso ver meu lado favorito de Tanner para validar por que continuamos juntos. Além disso, ele era a única razão pela qual eu estava participando, porque passar mais de duas horas com meus pais faz algo para mim. Tanner deveria ser meu apoio através disso. Cinquenta perguntas depois, Tucker fez a história sair de mim. Expliquei como o jantar era importante para minha família e como eles já haviam pago um prato para Tanner. Então Tucker, o cavalheiro que ele é, se ofereceu para ir. Eu recusei. E aparentemente machuquei seu ego, porque ele vem para Clyde’s todas as noites desde então, tentando me fazer falar com ele. Não funcionou. —Como você está? — Eu pergunto, silenciosamente rezando para um buraco negro gigante aparecer e me engolir para que eu não tivesse que encará-lo.

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Ele inclina a cabeça para o lado, estreitando os olhos para mim, enquanto ele fecha a distância entre nós. —Tudo bem—, ele fala arrastadamente. A maneira como ele está me observando faz minha pele coçar, e eu não tenho certeza do porquê. —Você mudou seu cabelo. Eu dou de ombros e empurro minhas mãos nos bolsos de trás, me inclinando para trás para olhar para ele. —Sim. —Isso parece bom. Serve para você. Minhas sobrancelhas se levantam para isso. —Serve para mim? Como? Ele aperta os lábios, pensando em como responder isso. — Apenas faz. Você parece mais... Mais relaxada. Até mesmo, despreocupada. Eu tenho que admitir, eu não tinha ideia do que eu esperava quando Tucker disse que —servia para mim—, mas definitivamente não era isso. Estreitando os olhos, inspeciono cuidadosamente o irmão mais novo do meu namorado. Ele é alto com cabelo loiro sujo e ele é construído. Ele não é tão volumoso quanto Tanner, que tem rédea livre em uma academia militar, mas ele está definitivamente carregando músculos extras. Ao contrário de Tanner, Tucker é sempre - e eu quero dizer sempre - doce e relaxado. Eu não acho que o cara tenha outra coisa senão camisetas, calças de flanela e jeans. Ele tem essa vibração fácil que seu irmão está, bem, faltando. Além da vibe casual que ele sempre tem, as duas coisas que o tornam tão diferente de Tanner são suas tatuagens e seus olhos.

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Também conhecido como as duas razões pelas quais eu sempre evitei ele porquê... Droga. Tucker tem os dois braços cheias de tatuagens pretas. E elas são brilhantemente criadas. Incríveis. Sedutoras. Elas sugam você. Seu braço direito tem uma árvore enorme. Não precisa de cor para alguém dizer que está viva. As flores são sombreadas para que todo o braço pareça ter vida própria. Mas o braço esquerdo dele? Esse é o meu favorito. A árvore está morta e é absolutamente deslumbrante. Cada braço tem uma história que uma parte de mim quer eventualmente saber dele. E a outra coisa... Aqueles olhos? Entregue a todas as coisas sagradas, eles são dourados, beirando o âmbar, lembrando do mel. Tanner tem um profundo, escuro e liso marrom. Eu posso agradecer a minha amiga Rae pela minha obsessão pelos olhos, eu acho, porque essa é a primeira coisa que eu notei sobre Tucker quando o vi de perto. Os cantos de sua boca se inclinam sob o meu escrutínio. —Por que você está me evitando? Isso é chato o suficiente para me tirar do transe em que eu estava. Porque estou evitando ele. Eu não vou dizer isso a ele. —Por que você está me perseguindo? — Eu jogo de volta sem pensar. Tucker bufa. —Perseguindo você? Eu não estou perseguindo você, Maura. Estou tentando fazer você falar comigo. Para me deixar ir ao jantar com você no lugar de Tanner.

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—Eu já cancelei com eles, Tucker—, eu minto. —Você não tem que ser meu encontro de pena. —Encontro de pena—, eu mal o ouço dizer quando volto e continuo andando pela rua. Eu faço isso cerca de dez metros antes de perceber que estou agindo como uma vadia total sem motivo. Bem, há um motivo. Estou um pouco zangada com o mundo porque meu cérebro está todo confuso sobre Tanner, mas isso não é motivo para eu descontar em seu irmão. Eu suspiro e me viro, decidindo tentar suavizar as coisas com ele. Tucker ainda está de pé onde eu o deixei, seus ombros caídos. Eu ando rapidamente de volta para ele, não paro até que eu esteja a cerca de 30 centímetros de distância. —Por que você se importa tanto assim? —, Pergunto baixinho. Ele olha para mim e se aproxima para sair do meio da calçada. —Porque eu posso ver o quanto isso está te afetando. Tanner se foi e sei que é difícil. Você precisa de alguém que entende tudo isso. Você precisa de um amigo, Maura. Deixe-me ser esse amigo para você. Mas essa é a coisa. Ele não entende nada disso. Ele não entende porque eu estou tão chateada com o Tanner. Ele acha que é porque meu namorado se foi, quando sinceramente, é porque eu sinto que estamos presos, como se fôssemos mais amigos com benefícios medíocres do que o namorado e namorada. —Eu tenho amigos. Muitos.

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Ele estreita os olhos para mim novamente e inclina a cabeça para o lado. —Sim? E onde eles estão quando você claramente não está bem? Eu posso ler você como um livro, Maura. Não aja como se você fosse a primeira garota que Tanner deixou para trás por meses a fio. Você é a única que ficou presa por tanto tempo. Se Tucker acha que ele está me enganando, ele está errado, porque eu já sabia sobre a namorada anterior de Tanner. Eles se conheceram em sua última licença, começaram um relacionamento, e ela o traiu enquanto ele estava fora. Fim da história. Eles só estavam juntos há dois meses, então não resultou em grandes desgostos para Tanner. Mas agora que penso nisso, e se foi porque ela experimentou a mesma coisa que estou experimentando? Porra. —Dane-se, Tucker—, eu o empurro com os dentes cerrados enquanto tento dar a volta em torno dele. Ele agarra meu braço levemente e me impede de ir mais longe. —Me deixe ir. —Você vai ficar bem ou não? — Ele pergunta com um suspiro. Uma parte de mim quer suavizar minhas penas eriçadas por causa da doçura que ouço na voz de Tucker. Ele está genuinamente preocupado comigo. Embora eu seja grata por alguém se importar, ele não é a pessoa que eu quero. Ele não é quem deveria estar me perguntando se estou bem. Eu puxo meu braço do seu aperto. —Eu vou ficar bem. Obrigada pela preocupação. Desta vez ele permite que eu me afaste.

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Estou tão irritada com o meu encontro com Tucker que deixo de ir a Jane e vou para casa para tomar sorvete e assistir filmes. —EU ODEIO HOMENS! — Eu grito enquanto atravesso a casa da minha tia. —O que no mundo você fez com o seu cabelo? — Kassi questiona de sua posição relaxada no sofá, sua boca escancarada. Eu me encolho. —Ruim? Ela se senta e olha para mim, balançando a cabeça. —Não. Tão, tão bom. Eu estou apaixonada por isso! — Então ela está de pé e o tocando. —Está lindo! Suave, feminino, nervoso, tão você. Ok, ela é a segunda pessoa a dizer como esse corte de cabelo sou —eu— hoje. Eu tenho me escondido atrás de quem eu realmente sou por tanto tempo? E eu tenho sido tão transparente sobre isso? —Obrigada. Eu acho. Ela encolhe os ombros e volta para onde estava no sofá. —O que há com o ódio pelos homens? O que Tanner fez agora? —Na verdade, não foi Tanner desta vez. Quer dizer, foi meio que ele, mas não foi. —Isso faz todo o sentido—, diz ela, fingindo compreensão.

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Eu olho feio para ela e me deito do outro lado do sofá azul escuro. —Primeiro, isso foi rude. Em segundo lugar, foi Tanner e Tucker dessa vez. —Tucker? Você quer dizer o irmão solteiro mais novo de Tanner? Não querendo admitir em voz alta que ela está certa, porque Tucker não é nada parecido com Tanner, eu dou de ombros. — Tanto faz. De qualquer forma, você lembra do jantar anual dos meus pais? Kassi visivelmente estremece. —Blech. Eu odeio essa coisa sufocante. —E é exatamente por isso que eu não iria este ano. Mas então Tanner aconteceu. Meus pais o amam, então eu meio que tive que ir. Tanner encorajou isso. E então ele desistiu. Dever ou o que quer que seja. —Ok, então onde exatamente Tucker entra? —Eu descobri sobre a desistência de Tanner na semana passada, e Tucker veio para o Clyde’s enquanto eu tentava parar de chorar. —E você o odeia porquê? —Tucker se ofereceu para me levar. Eu recusei. Ele vem ao meu trabalho quase todos os dias desde então. Eu tenho ignorado ele, — eu digo a ela. Ela franze a testa. —Maura, querida, você vai ter que soletrar isso para mim. Eu não entendo o há de errado no que Tucker fez. Queens of Shadows


—Ele está tentando ser meu acompanhante por pena! Um maldito acompanhante no jantar dos meus pais! É... insultante! Kassi faz uma carranca e me dá esse olhar que diz que ela acha que sou louca. —Eu não percebo dessa maneira. Eu vejo como se ele estivesse fazendo um favor para você. Ou talvez tentando corrigir a bagunça de seu irmão. Eu bufo e cruzo os braços sobre o peito como uma maldita criança porque eu odeio que sua avaliação da situação possa ser válida. Eu sei que eu fui uma vadia com Tucker, e se eu for honesta, esta é a minha maneira de justificar isso. Porque vamos encarar: eu não tinha razão alguma para ser malvada com Tucker. Eu estava projetando, e eu não deveria ter feito isso. Não é culpa dele que seu irmão seja um idiota que desistiu de um grande evento com meus pais. Tudo bem, eu não deveria ficar brava com Tanner também, mas entre a programação dele, o telefonemas que estamos tendo e eu constantemente criticando meus sentimentos por ele ultimamente, eu deixo isso aparecer e todos pensarem que foi ele. Maura, a cadela. Mas essa não é a única coisa sobre a qual ela está certa. Eu acabei de perceber que talvez, Tucker possa me ler como um livro, porque o que eu sinto falta é de amizade. E ele definitivamente está oferecendo uma. —Continue. Diga-me como estou certa—, Kassi se vangloria. —Sim, sim. A parte que mais me incomodou foi como ele agiu sobre isso. Todo presunçoso e merda, me dizendo como ele pode

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me ler. Como ele quer ser meu amigo porque os que eu tenho são aparentemente ruins. Kassi limpa a garganta. —Ele pode não estar errado. Eu levanto minha cabeça em direção a ela. —O quê? — Não é uma pergunta. —O que eu quero dizer é que Tucker recebe toda essa porcaria militar. Ele tem vivido com isso nos últimos anos. Ele entende. Talvez você deva procurar ele. Ele pode ser capaz de ajudá-la na confusão que você está sentindo. —Ou eu não posso, e digo que sim. —Ok, pirralha. Faça assim, então. Mas pense nisso. Você provavelmente precisa mais dele do que imagina. Mas ela está errada. A única pessoa de que preciso é meu namorado. Ou ele é a pessoa que eu deveria precisar. Como eu fiquei tão ferrada com tudo isso? —Eu vou ligar para Tanner—, digo a ela na tentativa de me fazer sentir melhor sobre o pensamento que acabei de ter. Eu menti para ela quando eu disse que ia ligar para Tanner, porque a primeira coisa que faço quando entro no meu quarto é deitar na minha cama e fazer o meu melhor para conter as minhas lágrimas repentinas, eu sei que Kassi está certa. Eu não estou bem. Minha cabeça não está onde precisa estar. Meu coração não está onde precisa estar. E eu acho que preciso de alguém para me apoiar em uma mudança. Qualquer um que não seja irmão do meu namorado.

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Eu fecho meus olhos com força e tento afastar todos os meus pensamentos vergonhosos porque eu não tenho ideia do porquê eu estou quase chorando por causa de um homem que eu não tenho certeza se amo mais como deveria. Eu não tenho ideia do porquê de eu deixar o que está acontecendo entre nós me afastar de meus outros amigos e do mundo. Eu não tenho sido nada além de uma reclusa nos últimos meses enquanto tentei descobrir o que diabos está acontecendo com Tanner e eu. Como Tucker é o melhor amigo do namorado da minha melhor amiga (porque isso não era confuso nem nada), tenho que vê-lo. Todo. O. Tempo. Cada vez que estamos todos juntos, Tucker vê coisas, coisas que ele não deveria estar vendo. Ele olha para mim e entende todas essas coisas que eu escondo de Rae e Perry no dia a dia. Estou cansada dele ver diretamente através de mim, porque é exatamente isso que está acontecendo. É tão difícil manter essa atitude falsamente feliz em torno de todos, quando tudo que eu realmente quero fazer é quebrar. Eu quero deixar minhas lágrimas fluírem porque estou sozinha. Sinto falta dele, mas não tenho direito real, especialmente quando não tenho a menor ideia do que sinto por ele. Eu simplesmente quero chorar de frustração, desejo e raiva. Mas eu não faço. Eu não posso. Meu telefone toca de repente, e eu corro para atender sem ver a tela. —Olá?

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—Maura. Já era hora de você atender seu telefone. — Eu imediatamente me arrependo de apertar esse botão verde. —Ele estava no silencioso—, eu minto para minha mãe, minha gagueira nervosa saindo. —Isso não vai acontecer novamente. —Ter seu telefone no modo silencioso é incrivelmente rude para aqueles que tentam ligar para você, Maura. Mas eu não espero que você entenda algo tão simples. Eu suprimo um gemido, porque qualquer outra hora ela diria que é rude com aqueles ao meu redor para ter o volume ligado. Não há como agradá-la. —Eu sinto muito—, murmuro novamente. —Eu prometo que não vou fazer de novo. Outra mentira. —Bom. Agora, estou ligando para garantir que você ainda esteja participando do jantar no próximo mês. Faltam exatamente quatro semanas e precisamos finalizar seus pratos. Limpo minha garganta e tento soar o mais confiante possível. —Eu não vou poder participar do jantar. —Isso é um absurdo! Você estará presente e vestirá o vestido que escolhi para você. É azul e combinará com seus olhos. Mas não com o meu novo cabelo, eu quero dizer. Em vez disso, me conheço por dedilhar as pontas das minhas madeixas recém-rosa. —Sinto muito, mãe, mas não posso participar. Tanner tem...

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—Você estará lá e trará um acompanhante. Eu não vou ouvir outra palavra contra isso. Estamos entendidas? Toda a luta que eu deixei em mim lentamente se esvai quando percebo que nada que eu diga será importante para ela. Ela vai me fazer ir. Ela vai me incomodar até eu concordar. Ela ligará todos os dias até que eu tenha que mudar meu número de telefone e me afastar dos meus pais. Isso não parece tão ruim. —Eu fiz uma pergunta, mocinha. Eu espero uma resposta se você for capaz de uma—, diz ela, com impaciência alinhando sua voz. Eu me encolho com sua aspereza e aceno com a cabeça. —Maura! — Ela diz quando percebo que não pode me ver. —Sim, mãe. Eu estarei lá. —Com um acompanhante—, ela instrui. —Com um acompanhante —, eu respondo como a boa filha que eu sou. —Bom. Agora que isso está resolvido, você gostaria de frango ou carne? Eu finalmente deixei as lágrimas caírem. *****

Bzzz. Bzzz. Bzzz.

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Eu me atrapalho até que minha mão pousa no telefone zumbindo na mesa de cabeceira. —Sim? — Eu respondo meio grogue. —Bom dia para você também. Um sorriso irrompe no meu rosto. —Tanner—, eu digo baixinho. —Oi querida. Como está minha garota? — Ele pergunta. Eu gosto tanto do meu Tanner hoje que por uma fração de segundo, eu quero contar tudo a ele. Derramar tudo para ele. Dizer a ele o que tem acontecido comigo ultimamente, como eu não tenho sido nada nas últimas duas semanas, o quanto sinto falta dele. Deixa-lo saber o quanto eu sinto falta de nós. Dizer-lhe que dor na bunda são minha mãe e Tucker. Talvez ser honesta como eu me sinto e que não o amo como deveria. Tudo quer sair. Tudo quase sai. —Baby? —Sim? —Como... uh... Como estão as coisas? — Ele tenta novamente com cautela. Eu limpo minha garganta e coloco uma energia na minha voz que eu sei que ele quer ouvir. —Bem, Tanner. Elas vão bem. —Sim? Porque eu sinto sua falta. — Meu coração aperta um pouco. —Eu poderia dar uma ou duas rodadas de alguma atividade

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para aliviar o estresse, se você sabe o que quero dizer. — E assim, meu coração está de volta ao normal, porque esse não era meu Tanner. Antes de ser forçada a responder, ou mais do que provavelmente sentado aqui em um silêncio constrangedor, eu ouço alguém no fundo chamar por ele, e eu sei que esse é o fim do nosso telefonema da manhã. —Baby, eu tenho que ir. Sargento está chamando por mim. Eu falo com você depois? —Claro. Vá. Tenha um bom dia, sargento Bentley. —Eu amo você, Maurie. Para sempre, querida. Eu quero ser capaz de dizer isso de volta e dizer isso como deveria - como ele merece. Mas a luxúria não é igual ao amor, então eu não posso. —Você também—, eu digo. Eu aperto o botão vermelho e jogo o telefone no travesseiro ao meu lado. Eu rolo e solto um gemido frustrado. Por que não posso facilitar tudo isso? Por que eu tenho que ser tão complicada sobre tudo? Por que não posso ser o que meus pais querem que eu seja? Por que eu não posso amar Tanner como eu deveria amá-lo e deixá-lo assim? Por que eu tenho que questionar tudo? Aparentemente, hoje vai ser um daqueles dias, porque meu telefone vibra novamente. Melhor: Acorde, prostituta. Abra sua maldita porta.

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Saindo da cama, eu corro para a porta da frente, abrindo-a com tanta força que bate na parede. Eu imediatamente jogo meus braços em volta do pescoço de Rae e aperto com força. Tenho certeza de que isso a assusta, porque não sou alguém que dá abraços com frequência. Ela cuidadosamente dá um tapinha nas minhas costas e pergunta: —Tudo bem. Está tudo bem? Deixando-a ir, eu a puxo para dentro. —Emoções... Elas estão altas. Ela se inclina para mim e se senta no bar da cozinha. —Por quê, meu amor? Eu vou para a geladeira, pegando um pouco de suco de maçã para ela e um pouco de suco de uva para mim. Eu pego dois copos, preencho-os e deslizo o dela para Rae. Eu tomo um gole antes de responder, porque quero parar. Eu sei que estou prestes a dizer algo ousado e honesto, e preciso de um segundo para me recompor. —Eu não acho que eu amo Tanner. — E é assim que eu aprendo o quão pegajoso é o suco de maçã, porque agora está tudo em cima do balcão e de mim. —Bem, isso foi nojento—, eu digo, enxugando dos meus olhos. Eu pego uma toalha e começo a limpar a bagunça enquanto Rae fica lá com a boca aberta. —Mas... Mas como? Eu não entendo. Vocês dois estavam tão apaixonados em setembro.

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—Bem-vinda ao clube. Nós nos encontramos regularmente. Não é necessária taxa de adesão.

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Ela me olha com cuidado, e eu dou a ela o mesmo olhar. Rae afirma que os olhos são o caminho para o coração de uma pessoa. Eu só acho que ela é estranha. —Uau—, ela diz baixinho. —É isso que você quer dizer. Eu aceno devagar. —Nós éramos... Diferentes então. Tudo parecia muito mais. Acho que apressamos as coisas. Eu acho que nós forçamos as coisas. Eu o amo, mas eu não amo a versão que estou recebendo dele agora. E isso não é algo que eu possa imaginar me acostumando. Nunca. Eu não vejo esse futuro. Rae me estuda por um momento, suas sobrancelhas se contraem. —Você quer dizer que ele não é seu ‘Felizes para Sempre’? Demoro um momento para entender o que ela está dizendo. Contos de fadas. Todos terminam com ‘Felizes para sempre’ e um casal feliz saindo juntos para o pôr do sol. O príncipe e a princesa são absolutamente um para o outro. Tanner definitivamente não é meu ‘Felizes para sempre’. —Exatamente. Ela franze a testa. —Mas por que? Quero dizer, vocês eram inseparáveis quando se encontraram pela primeira vez. Eu consigo separar esse tempo pode ser difícil, mas não tenho certeza do que aconteceu. —Posso ser honesta com você? — Eu pergunto a ela. Queens of Shadows


—Eu ficaria chateada se você não fosse. —Agora que você mencionou isso, eu não acho que ele nunca foi meu 'Felizes para Sempre’. Eu gosto de Tanner. Mas nós não temos essa faísca quando começamos a nos ver. Acho que perdemos isso. Ou talvez nunca tenha existido. Eu acho que o que tivemos durante essas duas semanas foi lindo. Mas também acho que deveria ter terminado lá—, admito. Eu tomo outro gole enquanto Rae assiste. Colocando o copo de volta, eu digo: —Isso faz sentido, ou eu estou sendo idiota sobre isso? Rae leva seu tempo para responder, tomando um gole de sua bebida. Ela expele uma respiração antes de falar. —Obrigada, Deus. Não tentando ser uma vadia total, mas eu nunca entendi vocês dois. Quero dizer, sim, no começo vocês foram adoráveis como o inferno, apaixonados e essa merda, mas então eu não entendi. Você não se entrosa. Para as pessoas que não te conhecem, você faz, mas não para mim. Ele nunca se encaixou em você. —Ele se encaixou, mas não mais. Quero dizer quando digo que ele é um cara doce. Ele não mostra esse lado de si mesmo o suficiente. Em outra vida, talvez pudéssemos ter sido algo ótimo, mas não nesta. Não agora, não quando estou tão... presa, e ele... se foi. Para trabalharmos juntos, nós dois teríamos que dar um passo para trás e avaliar o que queremos com isso, — digo a ela. Eu me inclino sobre o balcão e deixo cair a cabeça em minhas mãos, gemendo baixinho. —Deus, eu me sinto como um idiota total, Rae. Eu sinto como se eu estivesse enganando ele ou algo assim. Ela sacode a cabeça. —Isso não é verdade. Você teve sentimentos por ele no começo. Eu sei que você fez, ou você não teria confiado a ele sua virgindade. Você não teria descartado isso

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para ninguém. — Ponto válido. —Mas acho que todas as ideias e noções de amor que vocês dois tiveram baseiam em quem você mostra ao mundo. Não quem você é realmente. Bem, eu vou ser amaldiçoada se ela não bateu o prego na cabeça. —E falando nisso—, continua ela, —seu cabelo está maravilhoso! Você finalmente parece com... Você. —Meu Deus! Você é a terceira pessoa a dizer isso. Por que diabos eu tenho me escondido por todo esse tempo? —Seus pais. Você quase constantemente vive com medo da desaprovação deles. —Meu cérebro. Você está de novo, mulher. —Mas eu falo a verdade. Eu concordo. —Você faz. —E como você se sente agora? Mais você? Mais como a pessoa que você quer ser? —É só cabelo, Rae—, eu digo, evitando contato visual com ela. —Não puxe essa besteira de 'É só cabelo' comigo, de forma feminina. Você é Maura Ann Doughers, filha de Norah e John, e a filha deles nunca colocaria cor nos cabelos. A filha deles nunca faria nada para estragar a imagem cuidadosamente criada que fizeram para ela. Sua filha nunca tentaria cancelar seu jantar anual. A filha deles...

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—Está bem, está bem. Entendi. Estou saindo da minha caixa. —Você quer dizer que você está se tornando você mesma? Você está achando quem você é, de verdade dessa vez? Desde que eu te conheço, você foi... Isolada. Você é como um autor em um prazo apertado, escondida em uma cabana em algum lugar, fazendo contato com o mundo real, mas nunca realmente se conectando. Depois da faculdade, assim como um escritor que fez seu prazo, você saiu da sua proverbial casa de toras e se reconectou com o mundo exterior. Eu me sinto como o Tanner, você voltou a ser quem você era antes, aquela garota tímida sempre se escondendo atrás de palavras, seja sua ou de outras pessoas. Agora parece que você está pronta para publicar seu manuscrito—, diz ela com uma piscadela. —Esse é um livro que eu li e recomendo, porque eu senti sua falta, Maura. Eu odeio quando ela está certa. Eu sempre me escondi porque nunca senti que era boa o suficiente, inteligente o suficiente ou perfeita o suficiente. Sair da faculdade mudou isso desde que eu não estava mais sob o controle dos meus pais. Pela primeira vez, senti que podia ser eu, como se pudesse conquistar meus medos. De alguma forma, conhecer Tanner mudou isso. Eu sabia que ele era o tipo de pessoa com quem minha mãe gostaria que eu estivesse, então presumi que ele era o tipo de pessoa com quem eu precisava estar. Isso alimentou as chamas da minha necessidade insana de ser impecável até ele ir embora. Assim que isso aconteceu, parei de me sentir bem, bonita ou esperta. Eu parei de ser o suficiente.

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Eu preciso de uma pessoa que me faça sentir assim sem querer a aprovação de meus pais. Alguém que vai me fazer sentir como eu, sem desejar a perfeição. Infelizmente, Tanner não é esse cara. Eu só queria que não tivesse me levado mais de seis meses para descobrir isso. Desde que ele se foi, nós temos estado... Diferentes. Não é horrível, mas também não é o que eu esperava, e levo um tempo para me ajustar. Eu tinha imaginado que cresceríamos juntos, a distância tecendo um vínculo, mas agora percebo que fui ingênua pensar isso. O Tanner oficial é diferente do Tanner vivendo o momento. Ele está tão apertado quando está na base em seu —modo militar. — O Tanner vivendo o momento é muito melhor. Ele é doce e geralmente fácil de conversar. O problema aqui é que eu conheci Tanner de licença. Quando eu o conheci, ele era doce e divertido, não significava ser puxado em um milhão de direções diferentes como ele está agora. E eu caí em luxúria com essa versão inicial dele. Forte. Tão forte que depois de uma semana juntos, entreguei-lhe a coisa mais querida que eu tinha: minha virgindade. O que eu não percebi quando decidimos forjar este relacionamento um com o outro foi que eu estaria recebendo um novo Tanner junto com ele, o lado do meu namorado que eu não gosto muito. Ele é interesseiro, egoísta e completamente grosseiro na metade do tempo. Eu sei que ele pode ser atencioso, humilde e educado, mas na maioria das vezes ele não é. Eu tenho esse sentimento distinto que não vai mudar. Eu não quero ter que

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mudá-lo, e eu não deveria ter que mudá-lo. Nós deveríamos apenas... Trabalhar juntos. Mas nós não o fazemos. No entanto, se eu for honesta, a Maura que eu sou quando estou com Tanner é diferente da que eu sou sem ele. Eu sou — perfeita— com ele, fazendo o papel de filha dedicada e agindo como se nada estivesse fora do lugar. Na verdade, estou fora do lugar. —Tudo bem—, eu bufo, dando-lhe um aceno amargo. —Sim. Ela tem a coragem de me dar um sorriso maroto. Agarrando o que está mais perto de mim - uma banana - eu atiro nela. —Obrigada—, diz ela, pegando e descascando. —Por que você está aqui? Não que eu não tenha sentido sua falta imensamente. —Mesmo? Eu não poderia dizer com todo o seu evitando-me ultimamente —, diz ela, falando livremente com a comida amassada em sua boca. —É uma maravilha que você viciou um cara tão incrível com todos os seus modos impecáveis. —Pfft. Hudson adora—, ela insiste, com a boca ainda cheia de comida. Ela finalmente engole antes de falar desta vez. —Agora, reconheça que você tem me evitado, e eu responderei sua pergunta ardente.

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Eu estremeço porque eu estava esperando que ela pulasse isso. —Você notou, huh? —Sim. Eu queria te dar um pouco de tempo. —Obrigada. Eu precisava disso. Ela dá de ombros indiferente. —De qualquer forma, estou aqui para convidá-la oficialmente para a festa do oitavo aniversário de Joey. Está Adventure Time temática. Estou estupidamente excitada. —Mais animada do que com a de sete anos de idade? —Quase oito anos de idade—, ela corrige. —E sim, provavelmente. Vai ser bolo e sorvete na casa do Hudson. —A casa do Hudson. Como se você não morasse praticamente lá. Ela sorri timidamente para mim. —Verdade. Mas eu não moro oficialmente lá. Ainda. Eu levanto minha sobrancelha para ela. —Ainda? —Você sabe... Ainda. —Tem alguma coisa que você precisa me dizer? Rae encolhe os ombros. —Não. Ainda não. Eu jogo outra banana nela. —Pirralha. —Então, você vem? —Isso é uma questão real? Claro que estou indo, esquisita. Eu não faltaria a isso. Queens of Shadows


—Tucker vai estar lá. Eu imediatamente me arrepio porque no fundo eu sei exatamente o que ela está fazendo. Eu pergunto de qualquer maneira. —E por que isso importa? Ela me olha para baixo. —Não jogue. Eu suspiro duramente. —O que ele disse? —Que você está evitando ele. E que você foi meio que uma vadia para ele ontem. Só que ele disse isso de uma maneira muito mais agradável. Quero rolar meus olhos para a precisão da suposição de Tucker - de novo -, mas ao invés disso, tomo o caminho mais alto e admito meus erros. —Bem, ele não está errado. —Em todos os aspectos? — Rae empurra. —Infelizmente—, eu murmuro. —Eu... Ele me irritou, ok? Ele estava agindo todo intrometido e tudo mais. Foi irritante. —Você quer dizer se oferecendo para levá-la ao jantar dos seus pais e desistir de uma noite de sábado para ajudar uma amiga? Sim. Ele é um verdadeiro idiota. —Não comece. Eu já tive que ouvi-lo ontem à noite de Kassi. Eu entendi que eu errei e fui rude. Ele estava sendo legal e eu fiquei irritada. Eu me desculpei com ele. Ela estreita os olhos para mim, claramente não acreditando em mim. —Você fez?

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—Bem. Eu vou me desculpar com ele. Feliz? —Que minha melhor amiga e melhor amigo do meu namorado vai se dar bem daqui em diante? Por que sim, sim eu estou, — ela sorri. —Você precisa parar de sair com Hudson. Você tem seu sorriso estúpido e é assustador. Rae dá um suspiro sonhador. —Eu amo o seu sorriso estúpido. E ele. Eu reviro meus olhos. —Eu vou vomitar, mulher. —Você me ama e meu sorriso estúpido. —Marginalmente. —E por 'marginalmente' eu sei que você quer dizer muito—, diz ela com confiança. Rae se inclina para frente e descansa a cabeça nas mãos, ficando séria. —O que você vai fazer com a coisa do Tanner? Você vai acabar com tudo? —É horrível se eu disser não? Quero dizer, ainda não. Eu quero fazer isso cara a cara. Ele precisa ver que eu me importo com ele, e sei que fazer isso por telefone não vai resolver. Assentindo, ela diz: —Isso parece razoável. Mas você definitivamente vai acabar com tudo? —Sim. Eu não posso continuar fingindo. Eu me sinto mal com isso, mas não é justo com nenhum de nós. —Pregue, — ela diz seriamente.

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Eu rio porque essa garota - essa estranha garota de cabelos ruivos sentada à minha frente - me completa. Ela é a melhor amiga que uma garota poderia pedir. Mesmo quando ela diz coisas estranhas em público. Suas palavras sem controle faz dela quem ela é, e eu adoro isso. Eu invejo o quão confiante Rae é de si mesma. Sua autoconfiança é inspiradora. Ela não é o tipo de garota que pede atenção ou finge ser alguém que não é para impressionar as pessoas. Ela é Rae. Alta, extrovertida, sarcástica, divertida e cheia de vida. E eu nunca direi isso a ela, mas Hudson secretamente a chama - e com razão - a sua paixão. É adorável. —Tudo bem. Eu estou fora—, ela anuncia, pulando do banquinho. —Você quer ir para a loja de Jane amanhã antes do trabalho? Cabelo novo, roupa nova? Essa é a regra. Vê? Ela me completa. —Vou ter que checar minha agenda. Eu tenho tantas opções. Desta vez ela joga uma banana para mim. —Grosseira. Vejo você amanhã— ela diz por cima do ombro enquanto sai pela porta. Eu balanço minha cabeça ao som da porta da frente se fechando. —Essa garota me deixa exausta—, diz Kassi, enquanto entra na cozinha, pronta para o trabalho. Ela pega uma maçã e se dirige para a porta. —Envie-me fotos da nova coleção de Jane. Eu estou precisando de uma roupa nova.

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E ela se foi, deixando-me sozinha com meus pensamentos. Não, obrigada. Então me visto e começo a trabalhar quatro horas antes. Porque é assim que a minha vida é excitante agora.

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—Bem, bem, bem. Gosto de encontrar você aqui, — ele fala arrastadamente. Eu suspiro. De todos os lugares. Acabei não indo para Clyde’s cedo, porque nada diz — desesperadamente procurando companhia— como entrar no trabalho cedo. Em vez disso, aqui estou eu no Perk, a cafeteria local, curtindo meu café com leite e lendo sobre Josh Walker, quando ele aparece. —Tucker, eu estou tão chocada que você está aqui—, eu digo, largando meu livro e olhando para cima para pegá-lo sorrindo. —Isso foi sarcasmo que eu detectei, minha querida e doce Maura? —Nunca—, eu franzi. Eu aponto para a cadeira em frente a mim. —Sente-se. Temos coisas para discutir. —Espere—, ele espreita em torno do pequeno café clássico e deixa cair sua voz a um sussurro. —Você quer dizer que quer ser vista comigo em público? Uau. Este deve ser o meu dia de sorte. — Eu suprimo a vontade de revirar os olhos para ele enquanto ele se senta. —Então, quais são essas coisas super importantes sobre as quais temos que conversar? —Eu sinto muito—, eu digo a ele em voz baixa.

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—Hã? Eu não entendi muito bem—, diz ele, colocando a mão em volta da orelha e inclinando a cabeça loira suja para mim. Quando eu não respondo imediatamente, ele olha para mim. Eu estreito meus olhos provocativamente. —Oh, eu acho que você me ouviu muito bem, Tucker Bentley. Ele ri e senta em sua cadeira. —Desculpas aceitas. Você está se sentindo melhor? Rae me disse que ela falou com você. Eu momentaneamente surto com medo de que Tucker saiba que estou prestes a quebrar o coração de Tanner, mas depois me verifico porque sei que Rae nunca me trairia assim. —Um pouco. Ele me olha, e eu sei que ele está procurando por rachaduras na minha máscara habilmente colocada. Suas sobrancelhas se contraem e eu sei que ele as encontrou. Felizmente, ele as ignora e segue em frente. —O que você está fazendo aqui tão cedo? Você não está trabalhando hoje? —, Ele pergunta. —Você quer dizer que você não sabe? Eu tinha tanta certeza de que você sabia do meu horário de trabalho. Tucker sorri e balança a cabeça para mim. —Estamos um pouco mal-humorados hoje, né? Tudo bem. Dois podem jogar esse jogo, Maura. — Ele murmura a última parte. —Eu não trabalho até mais tarde, na verdade. Só precisava sair de casa. — Eu bato na minha testa e digo: —Muita coisa acontecendo aqui em cima. Queens of Shadows


—Ah, o cérebro. O pior inimigo da humanidade. Você vai ficar louca vivendo aí o tempo todo. —Eu não sei disso. —Você quer outro café? Eu vou pegar um para mim—, ele oferece. —Sim. Eu quero... —Um café com leite, sem creme, temperatura ambiente—, ele fornece. Porque isso não é assustador. Eu quase quero mudar meu pedido para irritá-lo, mas nos dois anos em que venho aqui, nunca consegui mudar. —Como diabos você sabia disso? Ele encolhe os ombros. —Eu estive aqui uma vez ou duas, enquanto você pedia. Eu vejo como ele se afasta, intrigada com sua confissão, porque eu nunca o notei aqui. E eu venho quase diariamente. Huh. Acho que estou muito presa na minha cabeça. Pegando meu livro de volta, eu imediatamente sou sugada de volta para o relacionamento emaranhado entre Josh Walker e Ember Howard. —Medidas completas? — Tucker pergunta enquanto coloca uma nova xícara de café na minha frente. —Alguma coisa boa?

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Eu levanto o dedo para indicar —um segundo— e termino de ler uma linda cena acontecendo na pista de hóquei. Porque você não interrompe um leitor. Nunca. Suspirando sobre o quão dolorosamente bonitos esses dois estão juntos, eu finalmente abaixo meu livro, um pouco triste que tive que parar de ler, mas também querendo falar com Tucker um pouco mais. —Eu não sabia que as pessoas ainda faziam isso—, comenta Tucker. Eu franzo meus lábios e inclino minha cabeça porque estou confusa com o que ele está dizendo. —Fazer o que? —Ler livros reais. Você quase nunca vê mais. Todo mundo está tão focado em tecnologia. —Eu sei. Machuca meu coração. Nada supera o cheiro de um livro novo. —Concordo—, diz ele, tomando um gole de café. Ele move a cabeça em direção ao livro. —Eu não sabia que você era uma leitora. Este é bom? —Há muita coisa que você não sabe sobre mim—, digo a ele. —Graças a Rae, sou uma ávida leitora. É uma das poucas coisas que temos em comum. —Vocês são melhores amigas e vocês não gostam das mesmas coisas? Hudson mencionou algumas vezes o quanto vocês são iguais.

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—Livros e música - duas coisas extremamente importantes são sobre isso. Ela gosta de comédias atrevidas e romances melosos enquanto eu gosto de filmes indie e qualquer coisa a ver com super-heróis. Eu gosto de roupas e ela é um pouco desafiadora. Eu gosto de gatos e ela é mais uma pessoa de cachorro. Somos principalmente opostos uma da outra, mas funciona para nós. —Huh—, diz ele, ainda parecendo um pouco perplexo com isso. —Bem, isso é bom, eu acho. —Você gosta de romance? — Eu pergunto, acenando para meu livro para que ele saiba do que estou falando. Tucker balança a cabeça. —Não livros, mas eu aprecio o romance em geral, sendo músico e tudo mais. —Justo. Para responder à sua outra pergunta, sim, é bom. Muito bom, na verdade. Eu acho que Josh Walker pode ser meu novo personagem favorito. —É sobre o que? Eu franzo a testa. —Uma militar que tem seu mundo destruído e se apaixona por um jogador de hóquei de tachas. —A vida cotidiana típica então, né? Peguei vocês. —Algo assim—, murmuro, porque eu queria isso. Ou pelo menos algo parecido. Eu empurro esses pensamentos para longe. —De qualquer forma, o que você está fazendo aqui? Você sempre vem aqui? Ou está aqui me perseguindo de novo?

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Ele me lança um olhar para provocá-lo. —Pausa para o almoço na loja. Eu não costumo sair, mas eu precisava de um estimulante hoje. Então, vim ao Perk. —Vocês estão ocupados lá? —Definitivamente. Hudson ainda está em fase de lua-de-mel com Rae, então é tudo sol e merda ao redor da loja. Ela parou para buscá-lo para o almoço. —É bom vê-la feliz. Ela merece isso. —Eles merecem isso. Eles trabalham bem juntos. Eu poderia dizer que eles foram feitos para estar juntos a partir do minuto em que ela pisou dentro do Jacked Up. Partida feita no céu, aqueles dois. É quase doentio. —E aqui eu tinha certeza que eu era a única que pensava isso. Doentio, mas fofo. De repente, Tucker se inclina sobre a mesa e eu automaticamente me inclino para ele, sem perguntas. Ímpar. Ele abaixa a voz para um sussurro quase inaudível. —Você nunca vai me fazer admitir em voz alta, nunca, mas é fofo. Eu rio porque isso não era o que eu esperava. —Eu estou dizendo a todos que você disse isso. —E eu vou negar até o fim dos tempos—, diz ele, inclinandose para trás em sua cadeira e me dando um sorriso quase perverso. Isso foi quente.

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Merda. Isso foi errado da minha parte em dizer. Ou pensar. Merda. Será que inadvertidamente admiti para mim mesma que Tucker é gostoso? Ou que o sorriso dele foi quente? De qualquer forma, vou fingir que não passou pela minha cabeça. Caro Cérebro, siga em frente. Com amor, Maura. —Então, Maura, você está ocupada amanhã à noite? — Tucker pergunta. Espere, o que? —Não? —Por que isso foi uma pergunta? — Ele ri. —De qualquer forma, eu queria saber se você talvez quisesse vir ao Mic’s? Eu tenho um pequeno show amanhã. A turma toda estará lá. —Ah, sim. Rae mencionou isso na semana passada, mas eu honestamente me esqueci. Eu tinha planos doces que consistiam em não fazer absolutamente nada amanhã. —Mas agora você se lembrou de que estará lá, certo? Eu dou de ombros novamente. —Eu acho que eu poderia passar isso. Ele franze a testa para a minha resposta e se inclina para frente novamente. —Vamos. Seja sociável, Maura. Você não pode ficar de mau humor para sempre. — Tucker se inclina para trás e bate na mesa uma vez. —Você está vindo. Eu vou buscá-la às sete.

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Conjurando todas essas maneiras que minha mãe fez com que minhas babás me ensinassem, eu me endireitei e disse com firmeza: —Não, obrigada. Isso não será necessário. Tucker não se move. —Necessário ou não, está acontecendo porque não confio em você para não sair da concha. Novamente. Ele estaria se referindo ao mês passado quando fui convidada para ir vê-lo tocar, disse que estaria lá e não fui. Não é nada contra a música de Tucker, porque isso, meus amigos, é fenomenal. Sou eu que não estou pensando em fingir por várias horas a mais do que eu normalmente tenho que fazer. —Mais uma vez, obrigada pela oferta, mas tenho certeza de que posso fazer isso sozinha. —Eu tenho certeza que você também pode, mas você não vai. Não sem um empurrão—, diz ele. Recostando-se na mesa, ele murmura: —Você não precisa usar sua máscara. Deixe em casa. Eu respiro fundo porque foda-se. Ele é bom. Bom demais. Como diabos ele vê essa merda? —Eu sou músico, Maura. Ver nos corações é minha especialidade. Meu coração para brevemente. O olhar que ele está me dando não é presunçoso ou desafiador. Ele não está me desafiando para um jogo de raciocínio ou tentando obter a vantagem aqui. Ele só está me mostrando as cartas com as quais ele está jogando, me deixando saber que ele pode ver através do escudo de besteiras que eu jogo para o mundo diariamente.

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Mas pouco sabe Tucker, eu não saio da caverna tão facilmente. Agora é minha vez de me inclinar sobre a mesa, aproximando meu rosto o máximo possível dele, sem ser inapropriada. Eu o olho em seus lindos olhos dourados. —Sim—, eu digo. —Bem, eu sou uma Doughers, Tucker. Usar uma máscara é minha especialidade. Agarrando meu livro e café, eu me afasto do Perk enquanto minha máscara ainda está no lugar, porque não tenho como eu deixar Tucker saber o quanto isso me abalou. *****

Entro no Clyde’s uma hora mais cedo, aliviada ao ver que Perry está sentado no bar. Eu ando e descanso meu queixo em seu ombro. Ele automaticamente coloca a cabeça contra a minha. —Sua vibe está desligada hoje, querida. O que há? —Eu amo que você me conhece assim, Per. Eu preciso disso hoje. —Maura, você está na minha vida há dez anos. Eu te conheço melhor do que você pensa. Agora, o que há? Eu suspiro e me sento no banco ao lado dele. —Não há nada. Esse é meu problema. Eu vejo quando ele toma um gole de seu refrigerante e depois se vira para me encarar pela primeira vez. Ele tem um grande olho roxo nos olhos.

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—Bolas de merda, Perry! O que diabos aconteceu? Acenando-me, ele me dá um sorriso arrogante. —Você me conhece. Merda de merda. Eu sorrio para ele. —Batendo em meninas atiradas de novo? Ele encolhe os ombros. —Ela estava flertando de volta, isso é tudo que estou dizendo. — Eu rio e Perry automaticamente sorri para mim. —Eu amo que ter a minha bunda chutada te faz tão feliz, querida. Você fez meu maldito coração pular uma batida. Empurrando seu ombro, eu digo a ele: —Cale-se ou vou fazer o outro olho combinar. Perry zomba. —Como se uma Doughers alguma vez desse um soco. Meu novo - e momentâneo - humor desanima com a menção do meu sobrenome. Eu sei que parece ridículo, mas meu nome é um inferno de um fardo para suportar. Você acha que, como meus pais fazem parte de conselhos de várias instituições de caridade apoiadas pela alta sociedade e fazem dezenas de eventos de —boas ações— por ano, não seria um, mas é. Assim é. Porque ser um Doughers significa ser impecável. Isso significa estar constantemente no ponto e ter o seu —rosto feliz— em todos os momentos. Você nunca pode ficar triste - pelo menos não em público. Você nunca está autorizado a procurar qualquer coisa, mas o seu melhor absoluto. E você nunca, jamais, poderá cavar sob

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pressão. Devemos estar sempre —ligados—, não importa a situação. Então é isso que eu faço porque sou uma Doughers. Eu sou filha de duas das pessoas mais ricas do estado de Massachusetts. Eu sou a única beneficiária de milhões de dólares. Eu sou a próxima na fila para sediar essas dezenas de eventos anuais e ser a mulher na sociedade que todos querem ser. No entanto, o que as pessoas não sabem é o quanto é difícil ser essa pessoa. Quão cansativo é estar sempre no ponto, ser sempre perfeita. É cansativo, exaustivo. Eu sei porque é tudo o que eu já fui: Maura Ann Doughers, filha de John e Norah, perfeccionista. Mas isso não sou eu. Nem mesmo perto. —Sinto muito—, diz Perry em voz baixa. —Eu sei que você odeia isso. Eu dou-lhe um sorriso de boca fechada e balanço a cabeça uma vez. —Não é nada demais, Per. É meu fardo para carregar. Ele limpa a garganta e toma outro gole. —Por que você está aqui tão cedo? —Nossa. O mundo inteiro conhece minha agenda? —O quê? — Ele pergunta em óbvia confusão. —Nada—, eu digo. —Eu pensei que eu trabalharia cedo, mas acontece que não.

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Ele compra minha mentira e sinaliza para outra bebida. — Você vai ao Mic’s amanhã? Você dificilmente sai aos sábados. Você vai gastar esse em casa sozinha de novo? Eu dou de ombros. —Eu ainda não tenho certeza. Tucker parece pensar que ele está me pegando às sete, mas eu não decidi se vou abrir a porta ou não. Perry ri um pouco. —Sim? Você deve. Tucker é um bom sujeito. —Sujeito? — Eu pergunto, porque Perry definitivamente não deveria estar usando a palavra sujeito. —O que? Eu assisti um pornô no outro dia e eles continuaram dizendo isso. Pensei em experimentar. —Sim? E como soa isso para você? Perry se vira para mim e aponta para o rosto machucado. — Você vê esse olho roxo? Isso é sobre o quão bem isso soa. *****

Eu tenho cerca de três horas no meu turno de sete horas quando percebo que não ouvi falar de Tanner hoje à noite. Dou um toque duplo em seu nome e escuto enquanto a linha conecta enquanto eu atravesso a cozinha e saio de volta para o Beco, que é um pequeno pátio fechado para funcionários.

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—Olá? — Meus ouvidos são recebidos com um monte de vozes falando e uma música que soa como Jay Z no fundo. —Baby? — Eu ouço Tanner dizer. —Tanner? Eu mal posso ouvir você. —Espere—, diz ele. Eu fico na linha e esforço para ouvir o que está acontecendo no fundo. —Eu voltarei, Lauren. É mais alto aqui do que eu pensava e tenho que atender essa ligação. —Apresse-se de volta. Sentiremos sua falta. Meu coração começa a bater forte porque a voz que falava definitivamente não pertencia a um homem. E também não foi amigável —você fará falta. — Quem quer que seja, estava flertando e ela estava fazendo isso bem. Com meu namorado. Acalme-se. Ele provavelmente está com os amigos bebendo. Não é grande coisa. E então eu me sinto culpada por chegar a meras conclusões quando não acho que tenho o direito de fazê-lo, considerando o que eu vou fazer da próxima vez que o vir. Eu mentalmente me dou um bom tapa quando Tanner volta a linha. —Desculpe, querida. Estou no Wayne's com o sargento Daag e Benson jogando DD. Eu teria ligado antes, mas sabia que você estaria trabalhando. Eu deixo toda a preocupação desnecessária fluir para fora de mim porque as duas pessoas com quem ele está são as duas

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últimas pessoas com quem ele poderia trair. O sargento Daag é um homem, e a sargento Benson é uma lésbica orgulhosa e assumida. Vê, cérebro? Eu te disse. Espere um segundo. Quem é Lauren? —Está bem. Eu tive a chance de fazer uma pausa e percebi que eu não tinha ouvido falar de você hoje. Imaginei que tentaria te pegar antes de ir para a cama. Eu sei que você tem o dever amanhã de manhã—, digo a ele. Respirando fundo, faço uma pergunta que me faz soar como um idiota. —Quem é Lauren? Ele ri de mim. Tanner realmente ri. E ele parece muito com o Tanner por quem me apaixonei. —Maura Ann, isso é ciúme que ouço na sua voz? Eu estremeço —Talvez? O que é besteira porque não tenho razão legítima para ficar com ciúmes. —Besteira. Você tem todo o direito de ficar com ciúmes. — Até onde ele sabe. —Você é minha garota, Maurie. Você pode ser tão ciumenta quanto quiser. Além disso, é quente. Eu rio levemente porque apenas Tanner - ambas as versões dele - achariam isso atraente. Ele pode ser tão idiota. —Maura? —Sim? — Eu respondo. —Lauren é a namorada de Benson. Ela está flertando com todos, mas cem por cento comprometida com Benson. Eu prometo que você não tem nada para se preocupar.

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Eu solto uma respiração profunda e relaxo. Eu vou terminar com ele, mas eu ainda me preocupo com ele, e ele ainda é um bom amigo. Ele é o cara que eu entreguei a minha virgindade. Eu não quero que ele me traia. Nossa amizade estaria arruinada, e essa é a última coisa que quero que aconteça. —Bom. Isso é bom. —Eu sinto sua falta—, ele diz baixinho. Eu sorrio à sua admissão. Eu devo ter acertado o jackpot hoje à noite porque quanto mais esta conversa continua, mais começamos a soar como o nosso velho eu. Quase me faz não querer acabar com tudo. Mas tudo isso faz meu coração doer, porque esses momentos que tenho com Tanner são tão poucos e distantes agora. Meu coração sofre pelo que uma vez tive com ele, o que agora está longe demais. —Também sinto sua falta, Tanner. Mais do que você sabe— digo a ele, não apenas referindo-me a ele, mas a nós - ou a quem costumávamos ser. —Seus dez minutos acabaram—, ele me diz. —E eu tenho que voltar lá para assistir Daag. Ele está à espreita esta noite. Não diga a qual problema ele vai se meter. —Daag é um bêbado divertido. — Eu rio. —Vou voltar ao trabalho e você volte para ser um babá. Falo com você amanhã. —Boa noite, Maurie. Eu te amo. Eu engulo o nó repentino na garganta. —Você também—, eu digo, e então eu termino a ligação.

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Fechando os olhos, eu me inclino para trás contra o painel de madeira e tento me acalmar, porque acabei de perceber o quanto isso vai ser mais difícil do que eu pensava. A ideia de perder a amizade de Tanner me apavora. Nós temos um desses laços que você sabe que precisa em sua vida. Mesmo se não formos um bom casal, não há como negar essa parte de nós. Mas agora, estou com medo de perdermos isso. E será tudo minha culpa.

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Eu faço uma pausa no filme que está passando no meu laptop enquanto uma batida soa na porta do meu quarto. —Ei, garota. Há um homem tatuado e sexy na porta para você. Eu não sei se o seu namorado sabe que você está se associando com ele, mas se ele não sabe, não diga a ele. Essa gostosura é motivo de grande inveja. Não tenho certeza se devo rir ou gritar porque Tucker está aqui. Eu estava esperando que, se eu ignorasse suas dez mensagens de texto e dois telefonemas, ele pegasse a dica e me deixasse em paz. Acho que não funcionou. —Você deve estar brincando comigo—, eu digo. —Ele realmente teve a coragem de aparecer aqui. —Mmm. E eu estou tão feliz que ele fez—, diz Kassi, praticamente derretendo em uma poça. Agarrando o travesseiro mais próximo, eu o jogo na minha tia. —Vá embora, sua maluca. E diga a ele para sair enquanto você está nisso. —Oh, querida, você não poderia me pagar para afastar esse homem. Você viu os olhos dele? — Ela diz, se abanando. Sim, sim eu vi. E eles são de tirar o fôlego. Tudo sobre Tucker é de tirar o fôlego. É parte da razão pela qual eu tento evitá-lo como a peste e sempre evitei essa linha de pensamento. Eu não deveria

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achar o irmão do meu namorado tão atraente quanto eu o acho. Tenho certeza de que vai contra um código moral ou dois. —Por favor? Livre-se dele—, eu imploro. —Diga a ele que estou super doente e que é terrivelmente contagioso. Por favor? Ela suspira e revira os olhos. —Você estraga toda a maldita diversão. Diversão-otária, — ela diz quando fecha minha porta e vai mandar Tucker em seu caminho. Eu gemo e deito na minha cama, desejando que ela não tenha mencionado o quão atraente Tucker é, porque isso é tudo que eu posso pensar agora. Foi fácil para mim ignorar o quão atraente ele é quando Tanner estava aqui, mas desde que ele saiu eu não tive tanta sorte. Tucker é gostoso. Super gostoso. Tanner é exatamente o tipo de cara que eu deveria ser atraída. Mas Tucker é exatamente o tipo de cara que me atrai. No entanto, tatuagens e xadrez não estão no radar dos Doughers. E nem ser mecânico e músico. Não importa o quão atraente Tucker é, ele sempre será colocado na minha lista de Caras Impossíveis. Não importa o fato de que ele é irmão do meu namorado. Outra batida soa na minha porta. Eu me levanto para responder desta vez. —Ele comprou? — Eu digo quando abro a porta. —Não, ele não comprou.

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Eu tento fechar a porta de novo, mas um pé gigante coberto por Converse abre caminho entre a porta e a armação. —KASSI GARRETT, VOCÊ É UMA PESSOA HORRÍVEL! — Eu grito. —Eu sinto muito! Ele é tão fofo! Ele encantou seu caminho! — Ela grita de volta. —Traidora! Eu ainda estou tentando fechar a porta, e Tucker ainda está tentando empurrá-la e entrar no meu quarto. Na minha vida. E ele está ganhando. Eu finalmente cedo - provavelmente para ambos - e solto a porta, fazendo com que ele tropece no quarto. Ele se endireita e então me lança um sorriso. É imediatamente transformado em uma careta. —É isso que você está vestindo? Olho para minha calça roxa de ioga e estico a camiseta. Colocando minhas mãos na cintura, eu tiro meu quadril para o lado. —O que? Eu não pareço quente? —Oh, você está sempre quente, Maura—, ele responde facilmente, sentando na minha cama. Na minha cama! —Mas eu conheço você, e essa roupa definitivamente não está à altura do seu par excepcionalmente habitual. Então se vista e vamos atuar. Temos que sair daqui em dez minutos, princesa.

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Ele alcança e pega meu laptop, pressiona o filme que eu estava assistindo e fica confortável na minha cama. Na minha maldita cama! —Você está enlouquecendo... Ele rapidamente faz uma pausa e olha para mim. —Ei, não seja rude. Estou tentando assistir a um filme. Essa é minha parte favorita e você está estragando tudo. Tucker toca o laptop novamente e sons de explosões enchem o ar. Esse imbecil! Eu fico em choque absoluto com a audácia que esse homem tem. Ele invade meu quarto, senta na minha cama, assiste meu filme e me manda pastar. A parte mais triste de tudo isso é que eu estou andando em direção ao meu armário e tirando as roupas para vestir hoje à noite. Uma parte de mim acha doce que ele veio para se certificar de que eu vá, e outra parte acha irritante. Neste momento, o doce está ganhando. Caminhando em direção ao banheiro adjacente, paro para olhar de novo para Tucker, que está absorto em meu filme. Eu pego a coisa mais próxima de mim - um urso de pelúcia que Tanner ganhou para mim em uma máquina de garra em setembro passado - e jogo no rosto presunçoso de Tucker. Eu o ouço gritando: —Porra! Meu olho! — Quando fecho a porta. Maura: 1; Tucker: 3. Queens of Shadows


***** —Prepare-se. Ouvi dizer que sou um motorista maluco—, diz Tucker ao sentar-se no banco do motorista de seu BMW M3 preto de 96. Eu não sei nada sobre carros, mas eu sei que Tucker teve muito trabalho para tornar esse carro único, rápido e sexy. Ele realizou com sucesso todos os três. —Alegria. —Tsk, tsk, Maura. Estamos felizes esta noite. Vai ser divertido—, diz ele. Eu o ignoro e ligo o rádio. Virando-a para a estação da faculdade local, eu aumento o volume enquanto uma canção do Transit preenche o espaço confinado. Eu juro que o ouvi murmurar algo sobre Rae e eu, mas eu também ignoro isso. Nós percorremos o caminho com o som estereofônico até o Mic’s, um local tipo Mic’srofone aberto local onde o Tucker frequentemente toca. É um buraco na parede, mas é cheio de tantas coisas impressionantes dos muitos artistas que tocaram lá. É um dos meus lugares favoritos para visitar agora, e não porque foi onde eu fui para o meu primeiro encontro com Tanner. Tucker é o único que fez desse jeito. Para minha surpresa, ele faz um gesto para eu esperar enquanto ele abre a minha porta quando estacionamos - algo que Tanner nunca fez. O que não é importante, Maura. Eu quero me bater porque estou comparando esses dois irmãos quando eu definitivamente não deveria estar.

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Ele estende a mão para mim e eu automaticamente coloco a minha dentro da sua. Que se encaixa perfeitamente. Tucker me puxa para fora do carro, me olhando com cuidado. Ele olha para a minha roupa e eu vejo os cantos da boca dele se levantarem. —Você está claramente bonita, Maura—, diz ele timidamente. Eu, por alguma razão desconhecida, coro com seu elogio. —Obrigada. Você também. — E ele faz. Tudo o que ele está vestindo são jeans e uma camiseta cinza - aparentemente deixando a flanela em casa hoje à noite - mas ele ainda é bonito como o inferno. Ele fecha a porta e começamos a caminhar em direção à entrada. Batendo em mim, então eu olho para ele, Tucker inclina a cabeça em direção ao clube. —Você está pronta para isso? Eu reviro meus olhos. —Eu vi você tocar antes, Tucker. Isso não é novidade para mim. —Eu não quis dizer sobre isso. Eu quis dizer ir a qualquer outro lugar além do Clyde’s pela primeira vez em meses. Não muito tempo atrás, eu era um pouco fechada. Eu nunca fui a lugar algum além da aula, da biblioteca, da casa de Rae ou do trabalho. Era isso. Em nenhum outro lugar. Embora eu estivesse longe deles e morasse com minha tia Kassi em sua espaçosa casa de três quartos, meus pais se certificaram de que eu não fosse nada além de paranoica o tempo todo. Eu estava com tanto medo de suas palavras e como elas queimavam que eu preferia gastar meu

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tempo em —espaços seguros—, então eu não faria nada para perturbá-los. Eu já posso ter ido ao Mic’s cerca de uma dúzia de vezes, mas isso é enorme. Estou nervosa porque ainda não estou acostumada a grandes públicos - algo que se tornou pior nos últimos meses - e sempre há um grande problema quando Tucker toca. —Oh—, eu digo. —Hum, sim, eu acho. Quero dizer, não deve ser muito difícil. Certo? —Não, definitivamente não deveria ser. Você trouxe a sua máscara, por via das dúvidas? Realisticamente, eu deveria estar chateada que Tucker fala comigo do jeito que ele faz, que ele age como se soubesse tudo sobre mim. Eu admito que ele me conhece bem, e eu diria até que somos amigos. Mas nós não somos bons amigos. Nós não estamos nem perto do nível de amizade que permite o quão profundamente ele me olha. Em nenhum lugar perto do nível que esteja tudo bem para ele fazer as declarações e suposições que ele está fazendo não importa o quão certo ele esteja. Nossa falta de proximidade é um pouco minha culpa, já que sempre tentei evitá-lo. Por que eu deveria evitar ativamente sair com um cara super-quente? Porque ele me vê como ele não deveria, e eu não estou pronta para isso com ninguém. Mas, por enquanto, estou pronta para deixar isso acontecer porque é bom ser aceita por mim, pela pessoa que sou sem a máscara. Tucker sempre fez isso, mas só agora estou aprendendo a apreciá-lo.

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—Eu não preciso disso aqui—, digo-lhe com firmeza. Ele sorri para mim. Nós quase chegamos à porta quando, pelo canto do olho, eu o vejo olhar de relance entre nós. Meus olhos seguem os dele. Nós ainda estamos de mãos dadas. Uma sensação de vergonha passa sobre mim, e eu solto sua mão instantaneamente enquanto minhas bochechas se aquecem novamente. Rompendo com o irmão dele ou não, isso não deveria ter acontecido por tantos motivos. Não deveria ser tão natural. *****

—Estou tão feliz por você ter vindo hoje à noite. Eu poderia beijar Tucker por forçar você—, Rae diz ao meu lado. —Ei! Não, você não pode—, Hudson, o namorado incrível de Rae, praticamente rosna. A coisa toda é hilária porque Hudson é a pessoa menos ciumenta que conheço. O jeito que ele ama Rae é lindo, mas a forma como ele se tornou pai no colegial - só para se tornar um pai solteiro mais tarde - é ainda melhor. Rae ri dele e coloca um beijo gentil em sua bochecha. Vê? Doentiamente doce.

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Mas se tivermos uma coisa na vida, tenho certeza, é Rae e Hudson que duram uma vida juntos. Eles são o epítome do casal ideal. Eu só os vi brigar uma vez, e isso era algo que vale a pena lutar. O namoro deles não passava de corações e arco-íris malditos. Mas às vezes o amor é assim tão fácil, e estou tão feliz que Rae o encontrou. —Se isso faz você se sentir melhor, Hudson, eu provavelmente o beijaria também. Eu senti falta das minhas garotas, — Perry falou, o olho negro que ele tinha ontem já cicatrizando bem. —Eu odeio todos vocês, então nenhum beijo virá de mim—, Gaige, o melhor amigo de Hudson e Tucker, resmunga. Eu rio porquê do lado de fora, Gaige - que é provavelmente o homem mais bonito que eu já vi na vida real - parece absolutamente miserável, mas eu sei que não há outro lugar em que ele preferiria estar. Como eu. —Você sabe, eu tenho sido uma reclusa total ultimamente, mas eu estou feliz por ter vindo também. Rae bate seu ombro no meu e me dá um pequeno sorriso. —Oh, vejam. Fucker, eu quero dizer que Tucker está vindo, — Gaige diz com óbvia admiração em sua voz. Eu olho em direção ao palco a tempo de ver Tucker subindo as escadas. Ele se senta no banquinho e ajusta o microfone à sua altura. Ele se senta, colocando o violão no joelho. É quase inaudível,

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mas você pode ouvi-lo limpar sua garganta, tornando a performance muito mais crua. Estou cativada pela facilidade com que ele está na frente de uma multidão. Tucker é normalmente um cara super descontraído. Ele está sempre calmo e tranquilo, nunca se irritando com as coisas - não que eu tenha testemunhado. Mas esse Tucker, o que está no palco, é diferente. É como se ele tivesse nascido para estar nele. Ele exige a atenção da sala, sem fazer nada, só sentado lá. Isso é o quão confortável ele está lá em cima. É assim que ele se encaixa perfeitamente. Ele limpa a garganta novamente e se inclina no microfone. — Hey, eu sou Tucker Bentley, e vou tentar tocar algumas músicas para vocês. Tentar. Ha. Tentar é uma palavra tão leve para o que ele faz. Magia ou absoluta arte real são formas mais adequadas para descrevê-lo. —Bem, eu vou começar com uma versão um pouco diferente, mais quebrada de Wonderwall do Oasis. Tudo bem? — Alguns ‘gritos’ surgem da multidão porque Tucker é bem amado por aqui. —Eu estava esperando por isso. Tudo bem, aqui vai. Então ele começa. Ele toca o primeiro acorde e o lugar fica absolutamente silencioso. Todos - e eu quero dizer todos - estão em transe, inclusive eu. E é apenas violão. Ele é tão bom assim.

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Mas então ele abre a boca e todo o ar na sala é sugado instantaneamente. Ou talvez seja só eu, porque eu sei que estou apenas tomando oxigênio suficiente para me manter à tona. Eu vejo como ele derrama seu coração e alma em cada palavra que ele está cantando, cada acorde que ele está tocando. Seus dedos se movem sobre o pescoço do violão com amor. Seus pés batem levemente para manter o ritmo. As sombras projetadas pela iluminação do ambiente o deixam tão bonito, chamando a atenção para suas mãos e tatuagens. Tudo sobre ele nesse palco é pura perfeição. Ele fecha os olhos dourados e corre pela ponte, seu rosto se contorcendo junto com as palavras, como se ele as sentisse no fundo do coração, como se ele as vivesse a cada dia. Quando ele finalmente reabre os olhos, ele está me observando. E eu sinto algo... Mudar. Eu sinto algo acontecer no meu coração. O momento é breve porque ele os fecha quase tão rapidamente quanto fez contato visual. Meu coração para e meu corpo congela, porque eu vi. O olhar que estava em seu olhar agora - aqueles olhos dourados estúpidos e perfeitos - disse: —Liberte-me. E eu não tenho ideia do que ele está tentando escapar. A música chega ao fim e Tucker abre os olhos novamente. Eles encontram os meus brevemente, e então ele os está varrendo pela

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multidão, sorrindo suavemente porque o lugar está ficando selvagem. Rae - quem eu esqueci que estava aqui - de repente está puxando meu braço, tentando me levantar para bater palmas. Eu olho em volta e percebo que o clube está de pé e batendo palmas como louco por esse homem talentoso. Tucker inclina a cabeça em um gesto de —obrigado— e imediatamente vai para a próxima música, que é uma interpretação acústica de Uptown Funk por Mark Ronson e Bruno Mars. O lugar enlouquece, provavelmente porque é a melhor versão da música que qualquer um de nós já ouviu. E só Tucker poderia pegar essa música e fazer melhor. —Puta merda! Isso foi fenomenal! — Rae exclama. —Seu menino é talentoso! Quase - quase - volto para ela para dizer que ele não é meu garoto quando percebo que ela está falando com Hudson. Eu fecho minha boca rapidamente e espreito ao redor do nosso pequeno grupo de amigos para me certificar de que ninguém viu. Perry está olhando para o palco, então não me preocupo. Rae e Hudson têm suas cabeças bem juntas, sussurrando e rindo um com o outro. Mas, infelizmente, aconteceria que eu não tenho muita sorte, já que Gaige está olhando diretamente para mim. Ele inclina a cabeça, me observando. Eu afasto meus olhos imediatamente, com medo que ele diga alguma coisa.

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Eu sinto um pé tocar minha canela e sei que é ele. Eu olho para cima para encontrar seus olhos castanhos escuros. Ele acena para mim. Uma vez. Isso é tudo. Eu acho que esse é o jeito dele de reconhecer o que ele viu e prometer não dizer nada sobre isso. É com isso que estou indo, de qualquer forma. Eu olho para longe novamente e começo a dobrar e redobrar meu guardanapo, desejando como louca que eu estivesse em qualquer lugar menos aqui. Acho que tive entretenimento suficiente por uma noite. Tucker passa por mais duas músicas antes que ele declare que por hoje acabou. Este pequeno anúncio é recebido com vaias de cada canto do clube. —Desculpe, todo mundo. Eu tenho amigos que precisam de mim. Tenho certeza de que voltarei em algumas semanas. — Ele aponta para o bar. —Eu sei que sou o favorito de Gary, então ele vai implorar para eu voltar. — Tucker pisca e eu juro que cinco garotas desmaiam. No instante em que ele sai do palco, ele é recebido por executivos de talentos. Cada vez que ele toca aqui, acontece. Ele está em um espaço semifinal, tocando aqui a cada terceiro sábado do mês desde que o Mic’s abriu. E você pode garantir que cada vez que ele toca, não haverá menos do que cinco figurões aqui, implorando para que Tucker assine com eles. Ele sempre diz que não. Sempre. —Então, o que achou? — Tucker pergunta enquanto ele anda através da multidão de ternos e se senta ao meu lado.

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—Foi ok—, eu digo, dando-lhe um pequeno sorriso. Ele ri. —Apenas ok, huh? Ainda bem que eu disse aos batedores que não, então. Isso teria sido tão embaraçoso. Eu não posso ajudar o meu sorriso, porque Tucker sabe que ele foi notável. Ele tinha o clube comendo em suas mãos. Hipnotizados. Nós estávamos todos hipnotizados. A melhor coisa sobre seus sets é que ele só toca covers. Mas eles não são simplesmente covers. Não, eles são pedaços completamente rearranjados. Das melodias aos vocais, cem por cento remasterizadas. O que Tucker faz é arte. E as pessoas notaram isso, especialmente depois que um vídeo de uma de suas apresentações vazou no YouTube. Sua opinião única sobre as músicas é o que traz as hordas de executivos de gravadoras. Além disso, seus seguidores nas redes sociais cresceram para números insanos, algo que também atraiu a atenção deles. E considerando que ele só se apresenta em Wakefield, isso é impressionante. Toda a sua fama não o muda, no entanto. Ele não deixa isso subir para a cabeça, e ele continua tão relaxado como sempre. —Você quer uma bebida, Tuck? Estou comprando—, anuncia Hudson. —Claro homem. O habitual. —Eu vou deixar você me comprar uma bebida, Hudson. E eu vou até trazê-la de volta para a mesa para você—, diz Gaige, levantando-se. —Uau. Que merda doce é você, cara.

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—Você me conhece. Doce como açúcar, — Gaige responde com uma voz morta. Todos nós rimos disso. Rae e Perry começam a discutir sobre o que Wonderwall realmente significa, deixando Tucker e eu em silêncio. Observo-o observar o palco em que uma mulher alta e magra está lendo um trecho de seu último romance. —Você ama isso lá em cima, hein? —Sim. —Mais do que tudo? Seu olhar se encaixa no meu. —Mais do que tudo—, ele admite em voz baixa. —Então por que você sempre diz não a eles? — Eu aceno com a cabeça na direção dos engravatados —Se você ama tanto, por que você não faz isso o tempo todo? Ele se aproxima e pega minha água, tomando um grande gole e mantendo contato visual comigo. Ele limpa a boca com as costas da mão antes de responder, e percebo os calos se acumulando em seus dedos. Eu não sei se é de tocar guitarra ou trabalhar em carros o dia todo no Jacked Up, a loja que ele ajuda a administrar com o Hudson. —Não é tão fácil—, ele finalmente diz, colocando meu copo para baixo.

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Minhas sobrancelhas se apertam juntas. —Por que não? Ele encolhe os ombros e se volta para o palco. —Eu sou... Necessário aqui por enquanto. Eu tomo sua resposta porque obviamente eu não vou conseguir mais nada dele hoje à noite. Hudson e Gaige retornam com as mãos cheias de bebidas. Depois de passá-las, todos nós voltamos nossa atenção para a poesia sendo lida no palco. Rae grita alegremente algumas palavras indecifráveis sobre seu amado Will Cooper, e Hudson solta um suspiro alto. Eu adoraria te contar sobre o que é o poema, mas não tenho ideia porque minha mente não para de girar. Eu não entendo o que Tucker poderia ter aqui que o está impedindo. Ele não está em um relacionamento. Ele não tem filhos. Ele não está frequentando a escola por nada. Ele trabalha e toca aqui no Mic’s uma vez por mês. E, recém-adicionado à sua rotina, me incomoda no Clyde’s, mas isso é irrelevante. Eu não entendo como qualquer uma dessas coisas poderia segurá-lo aqui. Eu quero questioná-lo mais, fazer com que ele se abra e me diga, mas eu sei que ele não vai. Não aqui, ainda não. —Por que você continua olhando para mim? — Ele pergunta de repente, fazendo-me pular, o que é ridículo desde que eu estava olhando para ele. Ele olha para mim, me perfurando com seu olhar. Eu encontro seu olhar.

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—Você encontrou isso? — Tucker pergunta. Eu sei que ele está se referindo a sua máscara que ele usa quando se trata de falar sobre seu futuro como músico. —Quase—, eu digo baixinho, voltando para o palco e deixando que ele olhe para mim dessa vez.

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Cerca de uma hora depois, Tucker se inclina e pergunta se já estou pronta para ir - as primeiras palavras que ele falou comigo desde que o poeta estava no palco. Eu aceno e me viro para Rae. —Eu vou para casa. Tucker é minha carona. —Estamos nos preparando para saltar também. Você quer que eu e o Hudson te leve? Você vive mais perto de nós do que Tuck—, diz ela. Eu começo a responder, mas Tucker me interrompe com —eu tenho ela. Rae me dá um olhar estranho, então eu dou de ombros, deixando-a saber que eu não tenho ideia do porquê ele está insistindo também. —Verei vocês segunda-feira, idiotas—, diz Gaige, derrubando dez dólares para gorjeta. Ele bate em Tucker, Hudson e Perry, e dá um abraço em Rae. Então ele vem até mim, envolvendo-me em seus braços. —Seu segredo está seguro, amor—, ele diz no meu ouvido, tão baixo que eu quase acho que eu delirei por um momento. Eu dou-lhe um aperto de cabeça firme e rapidamente me afasto de seu abraço.

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—Eu vejo você, idiota—, diz Hudson para Tucker, acariciando suas costas enquanto ele passa por nós com Rae debaixo do braço, inclinando a cabeça para me deixar saber que ela vai me mandar uma mensagem depois. —Eu vejo você também—, responde Tucker, sorrindo atrás de seu amigo. Essa troca toda é estranha e aparentemente sempre disseram um ao outro. No começo eu não entendi, mas com o tempo eu passei a entender que é a maneira deles de dizer —Ei, eu vejo através de você— ou —eu pego você— ou —eu te amo— ou uma combinação de todos três. É bom testemunhá-los interagir da maneira que eles fazem. Sua ligação é profunda. É animador ver dois caras que não têm medo de mostrar que se importam um com o outro. —Você está saindo também, Perry? — Eu grito para ele. Ele está conversando com uma garçonete sobre três mesas e não está prestando atenção. Eu ando até a mesa e lhe dou um beijo na bochecha. —Estamos saindo. Deixe-me saber quando você chegar em casa com segurança, — eu digo a ele em voz baixa. Ele acena para mim, então eu vou embora. —Maura? — Ele diz quando estou a duas mesas de distância. Eu volto para ele. —Foi bom te ver por aí. Sentimos sua falta. —Eu senti mais sua falta, Urso Per. —Mentirosa—, ele dispara de volta com um sorriso.

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Eu rio enquanto caminho de volta para a mesa para encontrar Tucker conversando com um dos de terno. Ele está balançando a cabeça com firmeza. O de terno tenta entregar-lhe um cartão de visita, mas Tucker continua recusando-o. É frustrante vê-lo parado ali e basicamente dizer ao seu futuro para sugá-lo. Então o que eu faço? Eu levanto minha bunda até o de terno e me apresento. —Oi—, eu digo, pisando entre eles e estendendo a mão. — Maura Doughers, gerente do Sr. Bentley. E você é? O de terno espreita para mim como se eu tivesse perdido a cabeça - porque vamos encarar isso, eu perdi. —Daren Darren da Hot House Records—, ele responde, dando-me um aperto de mão pesado e profissional enquanto eu luto contra a vontade de rir de seu nome duplo. —Estamos tentando conseguir que seu cliente assine aqui conosco por meses, senhorita Doughers. Talvez você possa colocar algum sentido nele? Se ele soubesse o quão desesperadamente eu queria. —Ficaríamos felizes em levar seu cartão de visita e entrar em contato com você se acharmos que você é adequado—, digo a ele com confiança. —Perfeito. Fico feliz que um de vocês ache que trabalhar conosco é uma boa ideia. — Eu pego o cartão de visita que ele oferece. —Senhora. Doughers, Sr. Bentley. Espero ouvir de vocês dois—, diz o executivo da gravadora, dando-nos mais um aperto de mão educado e indo embora sorrindo como se estivesse na loteria.

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Porque é assim que seria se você tivesse o Tucker como cliente - dinheiro, dinheiro, dinheiro, já que ele é tão bom assim. Eu posso sentir o calor irradiando dele enquanto Tucker se aproxima por trás de mim. Ele se inclina para o meu ouvido. — Obrigado, Sra. Doughers. Estou tão feliz por minha gerente estar aqui para lidar com isso para mim. Ele escova meu braço enquanto caminha ao meu redor e em direção à porta, esperando que eu o siga. Eu olho para Perry, que está me dando um olhar preocupado. O que? ele fala com a boca. Eu balanço minha cabeça, porque eu não sei o que, e sigo Tucker para fora. Quando chego ao carro dele, ele está esperando na porta do passageiro, andando de um lado para o outro. E isso, meus amigos, é um Tucker Bentley não tão calmo e contido. —Eu entendo que você está bravo—, eu digo. Ele balança a cabeça uma vez e continua a andar. De um lado para o outro, para frente e para trás. Então ele de repente para e gira para me encarar, praticamente se aproximando de mim. Eu volto enquanto ele caminha cada vez mais perto, porque eu nunca o vi assim antes. Ele estende a mão para me impedir, agarrando meus ombros e dobrando para que fiquemos cara a cara.

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Não tenho ideia do que está acontecendo, mas não tenho medo de admitir que estou um pouco assustada. Estou com medo porque ele não está zangado ou chateado. Ele parece... Confuso. —Obrigado—, diz ele com firmeza, segurando meu olhar. De repente, ele me empurra para ele, envolvendo os braços lindamente tatuados em volta de mim, me abraçando ferozmente. Eu dou tapinhas leves nas suas costas e ele me aperta com mais força. —Eu não vou deixar você ir até que você me dê um verdadeiro abraço—, ele diz ao lado do meu ouvido. Então eu cumpro e coloco meus braços ao redor dele. E eu vou ser amaldiçoada se eu não admitir que derreti em seu calor. Esse abraço - aquele que estou compartilhando tão intimamente com alguém que não é meu namorado - é dez vezes melhor do que qualquer outro abraço que já recebi. Porque não parece apenas um abraço. Parece uma espécie de compreensão. Como se Tucker e eu tivéssemos tirado nossas máscaras e mostrado um ao outro quem realmente somos. Deixando escapar uma respiração profunda, eu me permito moldar nele, e ele faz o mesmo. Eu não tenho ideia de quem está segurando quem neste momento, porque parece que estamos deixando um ao outro fazer todo o trabalho. Eu precisava desse abraço. Ser mantida assim é bom. Ser apreciada, embora não tenha certeza para quê, é bom. Como um arqueiro amador finalmente atingindo seu alvo ou um fotógrafo

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experiente capturando aquele tiro perfeito pela primeira vez. Isso é bom. Estimada. É uma palavra tão estranha para mim porque eu quase nunca sinto isso. Meus pais certamente nunca me fazem sentir isso. Claro, eu me sinto apreciada por Rae e Perry, mas eles são meus melhores amigos, eles têm que me apreciar. Faz parte do Código de Melhores Amigos ou qualquer outra coisa. Tucker finalmente se levanta e se afasta de mim, puxando a máscara de volta e limpando a garganta. Ele está olhando para os pés agora. Sem dúvida, ele está envergonhado por me segurar por tanto tempo. —Por que estou sendo agradecida? — Eu me atrevo a perguntar. Ele espreita e eu posso ver. É por um breve momento, mas ele vai me deixar entrar. —Você não tem ideia de quanto tempo eu queria fazer isso—, ele finalmente diz. —Fazer o que? —Pegar um cartão de visita. Agora estou confusa porque não entendo porque é um negócio tão grande. Então eu pergunto a ele: —Mas por que isso é tão difícil? —Porque então eu vou querer ligar para eles. Então eu vou querer ter esperança. E a esperança não se dá bem comigo. Não mais, pelo menos. Queens of Shadows


Isso não era o que eu estava esperando. A esperança não se dá bem comigo. O que isso deveria significar? Ele fica lá olhando para mim. Eu bufo. —Você não vai explicar, hein? —Não—, ele responde quando ele se vira e abre a porta para mim. —Certo—, eu digo, passando por ele e subindo em seu carro. Ele anda casualmente pela frente e entra ao meu lado. Ele não liga o carro imediatamente. Eu posso senti-lo olhando para mim, mas me recuso a olhar para ele. —Maura—, ele diz baixinho. —Não é que eu não queira contar a você. É que eu não quero te contar ainda. Além disso, não é apenas minha história para contar. Eu não respondo quando ele coloca a chave na ignição e aciona o carro. Uma vez ligado, eu ligo o rádio para a minha estação favorita e aumento o volume para afogá-lo, mesmo que ele não esteja falando. Não é apenas a história dele? Bem, então a quem diabos isso pertence? ***** —Você não precisa me acompanhar até a porta—, digo a Tucker enquanto ele abre a minha porta na garagem da minha tia. —Você está brincando comigo? Aposto que sua tia está olhando pela janela. Ela provavelmente terá minhas bolas no café

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da manhã se eu não te levar até a porta. Além disso, sou um cavalheiro total. Eu bufo para isso. —Super quente, Maura—, ele murmura. Desta vez eu reviro meus olhos. —Estamos aqui. Nós seguramente fizemos isto vinte pés do carro. Parabéns, você é um cavalheiro— digo a ele quando chegamos à varanda da frente. —Suas palavras doces comovem a minha alma—, diz Tucker, apertando o peito. —Por que você está segurando seu peito? Sua alma é você, não seu coração. —Isso foi lindo—, diz ele, descrença cruzando o rosto. —Eu sei. Ele me ignora e dá um passo mais perto. —Você teve um bom tempo hoje à noite? Eu dou de ombros e finjo indiferença. —Estava tudo bem. Eu ouvi um guitarrista medíocre cantar uma das minhas músicas favoritas de todos os tempos. —Wonderwall é uma das suas músicas favoritas de todos os tempos? —, ele pergunta. —Anotado. Ele sorri timidamente, fazendo com que a covinha na bochecha direita se destaque, e continua ali. Okay, então. —Bem, obrigada por hoje à noite. Eu acho.

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Tucker ri levemente. —De nada. Eu acho. — Eu me viro para destrancar a porta da frente. —Boa noite, Maura. Eu paro com a doçura tímida que eu de repente ouço em sua voz e inclino minha cabeça contra o batente da porta. —Boa noite, Tucker—, eu digo a ele tão calmamente. Ficamos ali em silêncio, eu contra a porta e ele esperando nos degraus. Nós não dizemos nada. Nós nos embebemos no silêncio. Depois de vários momentos, ouço seus passos enquanto ele se retira para o carro e eu destranco a porta. Eu não me incomodo em tirar minhas roupas quando chego ao meu quarto. Rastejando direto para a cama, eu puxo meus cobertores por cima de mim, precisando de um momento para descomprimir, para me recompor. Eu preciso de um segundo para consertar minhas rachaduras porque havia muitas delas hoje à noite. Eu nunca vou admitir isso em voz alta, mas Tucker me assusta. Ele sempre fez. É por isso que propositalmente evitei me aproximar dele e me joguei nos braços de Tanner. No segundo em que nossos olhos se encontraram, eu tive um pressentimento sobre ele. Eu sabia que ele podia ver através de mim, seria capaz de ficar atrás da minha fachada. A primeira regra (não dita) de ser um Doughers: Nunca deixe ninguém testemunhar você tirar sua máscara. E Tucker foi capaz de tirar a minha.

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Mas Tanner foi uma aposta segura desde o começo. Sabendo que ele aceitaria a Maura que cobiçava ser a filha ideal, eu me agarrei a ele. Eu acho que ele me ajudaria a relaxar tanto quanto eu? Não. Eu acho que eu gostaria muito dele? Não, não mesmo. Estou feliz que nos encontramos? Absolutamente, porque aquelas primeiras semanas com ele significam mais para mim do que eu admito. Nos divertimos. Eu me soltei de uma maneira que eu não tinha antes, mas eu ainda quero estar mais perto dele. Eu ainda sinto a necessidade de ser perfeita em torno dele, com medo de cometer erros. Além disso, ele é o primeiro cara que levei para meus pais. Eu admito que fiz porque queria mostrar a eles, provar para eles que eu poderia fazer direito em seus olhos. Eu sabia que eles o aprovariam com base apenas em seu serviço, porque se há uma coisa que os Doughers fazem honrosamente, é o apoio das tropas. Mas parte disso era porque, na época, eu estava com ele. Eu pensei que o que eu estava sentindo era o começo do amor verdadeiro. Eu estava errada. Não foi nem perto disso. Foi luxúria. Claro, eu queria Tanner, ansiava demais sua companhia e seu corpo, o que a luxúria significava para mim. Mas eu não o amava. Eu não confiei nele com tudo que eu tinha, não queria construir uma vida com ele, não estava pronta para fazer sacrifícios por ele. Não foi a minha versão do amor. Então, sim, foi apenas muita e muita luxúria... Que acabou por desaparecer. Eu não quero isso com Tanner, porque agora sei que se eu ficar com ele, cairemos em um ciclo. Nós vamos falar sobre as mesmas coisas todos os dias. Nós faremos todas as coisas que os

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casais devem fazer. Nós vamos arranhar a superfície dos nossos sentimentos reais e varrer todo o resto debaixo do tapete. Mas isso não é o que eu quero. Eu quero alguém que vai me desafiar, quero descascar todas as minhas camadas. Tanner não vai. Porque acho que Tanner é muito parecido comigo - cheio de camadas. Ele não sabe que eu vejo através do cartão imbecil idiota que ele joga em torno de seus amigos ou o cara festeiro que ele é para o resto do mundo. É aí que nós não vamos trabalhar, porque eu não quero isso. Eu preciso de alguém que possa ver através de mim como eu vejo através de Tanner, me empurre para finalmente enfrentar meus pais babacas e me forçar a cruzar minha linha de perfeição cuidadosamente trabalhada. E por mais que me doa admitir, Tanner não é o único a fazer nenhuma dessas coisas. Ele está muito confortável onde está. Então, eu absolutamente preciso terminar com ele. Porque para cada direito que temos para nós, temos um erro igualmente forte a empurrado para trás. É uma batalha que estou cansada de lutar. *****

Eu acordei para encontrar uma mensagem de voz e três mensagens perdidas de Tanner.

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Meu coração aperta com isso porque eu adormeci sem sentir falta dele ou percebendo que eu não tinha falado com ele ontem. Os dois primeiros foram enviados depois. Tanner: Baby? Eu tentei ligar… Tanner: Talvez ainda não tenha acabado o seu turno E a terceira veio trinta minutos depois. Tanner: Acho que você está dormindo ou saindo com a Rae. Eu te amo, baby. Boa noite. Eu mando mensagem de volta, não querendo ligar para ele. Eu: Ambos? Tuck tocou ontem à noite e todos nós fomos assistir. Adormeci quando cheguei em casa. Falarei com você esta noite. Eu prometo responder dessa vez. Ele responde imediatamente. Tanner: Você se divertiu? Como vai o meu irmão idiota?? Eu querendo vir para a defesa de Tucker sempre que Tanner o xinga não é nada novo. Ele está sempre chamando-o de idiota, estúpido, babaca, o nome dele. Eu entendo que as pessoas chamam uns aos outros em tom de brincadeira. Eu entendo que os amigos muitas vezes chamam um ao outro de idiota apenas para falar da melhor maneira possível. Mas há algo diferente na maneira como Tanner faz isso.

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Tanner e Tucker estão longe dos irmãos ideais. Eles estão constantemente na garganta um do outro e nunca concordam com nada. Tanner odeia que Tucker não tenha - e eu estou citando ele aqui - —feito qualquer coisa com a vida dele. — Mas Tucker nunca - e digo nunca – fala do seu irmão pelas costas, como Tanner faz. Inferno, aparentemente toda vez que Tanner chega em casa de folga, Tucker abre seu apartamento para ele, e Tanner tira proveito disso. Acho que Tucker se ressente de Tanner por se juntar aos militares, mas não tenho ideia do problema de Tanner com Tucker. De qualquer maneira, é um ciclo de merda de babaca entre os dois, e a situação me irrita sem fim porque, embora eu não tenha irmãos, eu tenho Rae e Perry. E eu nunca os trataria dessa maneira. Nunca. Eu mando um texto de volta para ele, decidindo ignorar seu último comentário. Eu: Foi uma explosão. Eu definitivamente precisava de uma noite fora. Tanner: Isso é bom. Tenho que correr, querida. Vou ligar mais tarde. Depois de finalmente tirar minhas roupas da noite passada e tomar um banho, eu entro na cozinha para encontrar Kassi arrumando seu almoço para o turno dela no hospital. —Ei, garota. Como foi a noite? —Foi boa.

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—Sim? Você não parece muito certa sobre isso—, ela observa. —Não, realmente, foi. — Eu brevemente considero não contar a ela sobre quão bizarro Tucker foi sobre o processo, mas decidi fazê-lo de qualquer maneira. —Ei, Kas? —Hmm? —Você acha que é incomum uma pessoa ser incrivelmente talentosa e afastar todas as ofertas que consegue para pegar esse talento e compartilhá-lo com o mundo? —, Pergunto. Ela me observa pensativa, claramente pensando muito sobre isso. Então ela balança a cabeça e diz: —Não. Meus ombros se esvaziam um pouco porque eu estava esperando por mais. —Cuidado ao elaborar? Ela coloca seu almoço na mesa e se inclina contra o balcão, dando-me toda a sua atenção agora. —As pessoas nem sempre precisam ter fama para saber que são boas. Verdade. —Mas e se eles querem fama? Porque acho que o Tucker pode querer. Bem, não necessariamente fama, mas acho que ele quer fazer isso todos os dias. —Às vezes as pessoas querem tanto as coisas que as afastam porque têm medo de fracassar. Você acha que é o caso com essa pessoa em particular? — Ela questiona.

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É isso? —Eu acho que sim. Talvez. Eu não sei. Tudo o que sei é que quero ajudá-lo. Eu quero que ele perceba o quão incrível ele é. Eu quero que o mundo aprecie o quão incrível ele é. Ele diz que não pode agora, mas eu sinceramente não entendo o porquê. Tudo em sua vida parece tão simples e direto. Kassi não diz nada enquanto quebra seu sanduíche e carrega sua lancheira ou quando enche sua xícara de café. Ela nem diz nada enquanto coloca as bolsas nos ombros e pega as chaves do carro do balcão. Então, finalmente, ela se vira e me prende com seu olhar azul escuro. —As coisas nem sempre são o que parecem ser, Maura. Você sabe disso melhor que ninguém.

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—A que horas você sai hoje à noite? Eu pulo ao som da voz de Tucker e giro ao redor para dar uma olhada nele. Ele está em seu traje habitual de jeans e uma camiseta com uma camisa de flanela aberta, então eu sei que ele estar aqui não pode ser para uma ocasião especial. Eu olho para ele. —Por quê? Ele enfia as mãos nos bolsos e encolhe os ombros. —Meio que queria te mostrar uma coisa. Mostrar-me algo? —Como? —Parte do motivo pelo qual eu nunca pego esses cartões de visita. —Eu pensei que não era a sua história—, eu digo, desconfiada. —Não é. Mas esta é apenas uma parte disso. É uma parte da parte. Apenas um está em disputa hoje à noite—, ele me diz, balançando para trás em seus calcanhares uma vez. Então um pequeno sorriso se forma. —Além disso, você é aparentemente minha gerente, então achei que você tinha o direito de saber. Eu rio disso. —Você tem um gerente? Ele sacode a cabeça. —Não. Nunca precisei de um. Mas sintase livre para continuar fingindo. Você é natural.

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—Você vai me pagar se eu fizer? —Sem chance—, diz ele em uma risada. —Então? —E daí? —É um encontro? Esta noite depois do trabalho? Minha frequência cardíaca aumenta com a menção de um — encontro— e não sei por quê. De qualquer forma, não deveria. —Não é um 'encontro', mas sim. Eu saio às onze. Isso é legal? —, Pergunto. Ele me dá um sorriso completo agora. —Sim. Eu me viro e começo a limpar a mesa, assumindo que nossa conversa acabou. Mas eu supus incorretamente. —Você está bem comigo ficando aqui? Ou isso é muito perseguidor? Eu quero rir de seu lembrete não tão sutil do meu ataque de cadela no outro dia, mas eu não o faço. Porque tê-lo ficando aqui pelas próximas duas horas me deixa nervosa como o inferno. E mais uma vez, não deveria. Mas eu me vejo dando uma afirmação de qualquer maneira. —Legal. Eu estarei lá. Eu me viro para ver onde ele se dirige e rapidamente me movo em direção a ele, colocando minha mão em seu braço. Ele se vira ao Queens of Shadows


meu toque, a poucos centímetros de bater em mim. Ele olha para onde eu estou tocando e depois para mim. Eu percebo como os olhos dele estão diferentes. Mais escuros, mais profundos e de alguma forma mais bonitos. Removendo minha mão, dou um passo para trás. —Hum, você não quer se sentar lá. Clarissa está trabalhando hoje à noite— digo a ele em voz baixa. Clarissa é... Bem, ela é uma vadia. Por nenhuma razão. Ela é malvada e rancorosa. E ela é uma grande namoradeira. Como ir para casa com um cara diferente a cada noite e às vezes não sair do estacionamento. Ok, ela é mais do que uma namoradeira, mas eu não quero falar sobre as pessoas. No ano passado, quando conheci Tanner, Tucker e a turma, Clarissa não quis calar a boca sobre eles. Ela sempre falava sobre o quão gostosos eles eram e como todos eles queriam —transar com ela tão mal— a cada chance que ela tinha. Ela ocasionalmente incluiria Hudson nesse pequeno discurso dela quando soube que Rae estava com ele. Mas ela não se importou. Cada vez que os caras chegavam, nós teríamos que desviar a atenção dela secretamente para que ela não terminasse com a mesa deles, já que não há seções aqui no Clyde’s. É tudo em quem viu primeiro, primeiro a servir. E isso é uma notícia ruim quando você trabalha com uma promíscua como Clarissa. Tucker visivelmente estremece porque eu ouvi mais de uma vez ela se oferecer para ele. E eu o ouvi recusar cada vez. Não posso dizer que isso não me fez feliz.

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—Argh. Obrigado pelo aviso. Posso pegar a mesa que você está limpando, então? Estranho, porque ele podia sentar no bar, mas eu não vejo ele oferecendo essa opção. —Certo. Deixe-me pegar as últimas coisas e limpa-la. Vá em frente e reivindique, mas não toque em nada ainda. Eu corro passando por ele até o bar, pegando uma bandeja para despejar as coisas sujas e um pano para limpar a mesa imunda. Quando volto, Perry está sentado com Tucker. —Per Urso—, eu digo alegremente. —Ei, Maurie. Espero que você não se importe se eu me sentar aqui com o Tuck. —Se eu me importo com você sentando aqui, Perry? Nunca, — eu digo a ele, jogando um sorriso em seu caminho. Eu sinto os olhos de Tucker em mim, e pego os poucos pratos restantes e limpo a bagunça feita pelos ocupantes anteriores da mesa. Perry já está procurando o lugar para potenciais —amigos—, como ele os chama. —O que eu posso pegar para vocês, garotos? — Eu pergunto. —Eu vou tomar uma Coca-Cola. —Coloque Jack no meu—, responde Perry.

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Eu quero franzir o cenho porque, por mais feliz que esteja em ver Perry, acho que ele está começando a desenvolver um pequeno problema. Com bebidas. E seus amigos. E festejando. É irritante e desconcertante, tudo de uma vez. Ultimamente ele tem visitado mais e mais o Clyde’s. Essa parte está bem. Perry é a última pessoa que precisa estar envolvida em si mesmo o tempo todo. Ele tem uma história não tão bonita com depressão. O que é prejudicial sobre ele entrar no Clyde’s é o que ele pede. De novo e de novo e de novo. E às vezes novamente. É sempre a mesma coisa - uma Coca-Cola com Jack. Ele flerta por horas com mulheres e bebe o tempo todo apenas para sair sozinho e completamente desapontado no final da noite. Normalmente, Rae diria algo para ele, mas depois de finalmente conseguir um emprego na cidade, ela não trabalha mais em tempo integral, então ela não o vê tanto quanto eu. Além disso, ela também não tem sido muito presente ultimamente. Ela está tão feliz com Hudson e Joey que eu acho que ela se esqueceu do que está acontecendo com Perry. Não posso culpá-la, porque eu me distraio com tudo o que está acontecendo com Tanner. Nós duas devemos estar lá para ele. Eu anoto os seus pedidos e vou para o bar para conseguir que Benny - nosso barman regular e segurança não oficial - as prepare. —Posso pegar uma Coca-Cola e um Jack e Coca-Cola? Mas faça a luz do JC. Como luz extra, por favor—, digo ao grande urso.

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Você não pensaria que um sujeito com braços tão enormes ou uma carranca que envia homens crescidos encolhidos para o canto seria a pessoa mais doce e generosa de todas, mas Benny definitivamente é. Ele me lança um olhar. —Luz extra? Eu sutilmente aceno com a cabeça para onde Perry está sentado. Benny passa os olhos na direção da mesa e depois olha para mim, assentindo. —Eu também notei. Está pegando essas últimas semanas. Não foi tão ruim antes. Agora está começando a ficar um pouco demais. Você sabe de algo? — Ele diz naquela lenta fala dele. —Oh, eu sei. Rae disse alguma coisa? Eu pergunto a ela. —Não. Ainda não. Não tenho certeza se ela já viu. —Não tenho certeza se eu vi o que? — Rae pergunta, magicamente aparecendo ao meu lado. —Posso pegar duas doses de tequila, Big Ben? Eu viro meus olhos para ela. —Como você sabia que estávamos falando de você? E por que você está aqui? Ela encolhe os ombros. —Eu sou psíquica. Duh. E eu peguei um turno extra. Eu bufo. —Acho que você misturou psico e psíquica de novo— , murmuro. Ela me bate com um pano de bar. —Ai credo! Isso é tão nojento! —Cala a boca. Está limpo, você é louca.

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—Você percebeu algo novo sobre Perry ultimamente? —Oh, você quer dizer que ele está com problema de bebida? Sim. Nós estamos tendo palavras sobre essa merda depois. — Ela se vira para Benny e aponta um dedo sério para ele. —Não se atreva a colocar Jack nessa bebida. Ele terá que aguentar uma noite sem isso. —Sorte em não lidar com essa tempestade, você está se preparando para ela—, digo a ela. Porque eu tenho a sensação de que a decisão executiva que Rae fez não vai muito bem com Perry. Não com o quão dependente da bebida ele tem estado ultimamente. —Por favor. Como a sua bunda ousará desafiar—, diz ela com confiança ao carregar sua bandeja. Ela olha para Benny novamente, uma carranca intimidadora cruzando seu rosto. —Ele faz uma cena e ele está fora. Entendido? Os olhos de Benny se arregalam com o olhar em seu rosto, e ele furiosamente balança a cabeça como uma criança recebendo um castigo. Quando ela se vira e começa a se afastar, eu me inclino através do bar, para Benny. —Acho que alguém está estabelecendo a lei com Joey. Rae é uma pessoa que nunca quis ser mãe depois de todos os problemas que teve com ela própria. Ela sempre alegou que odiava crianças e não sabia como lidar com elas. Digite Hudson: sexy e pai solteiro dedicado. Ela caiu duro e rápido por ele. E a filha dele.

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—Ouvi isso! — Rae joga por cima do ombro. Eu começo a revirar os olhos para ela quando ela acrescenta: —E não se atreva a revirar os olhos para mim, Maura Ann! — É um mau hábito meu que ela sempre critica. —Vê? Ela é natural nessa coisa de mãe, — eu sussurro para Benny em uma piscadela. Ele ri para nós e desce o bar para continuar enchendo as bebidas. Eu carrego minha bandeja e volto para a mesa de Tucker e Perry. —Aqui está, meninos. Vocês querem comer alguma coisa? Vocês sabem que a cozinha nunca fecha aqui. —Estou bem por enquanto—, diz Perry. Eu olho para Tucker. —Fritas? Com queijo? —, Ele pergunta. —Você entendeu. Eu voltarei para ver você em alguns minutos. Voltando para colocar meu pedido, ouço a voz de Perry. — Você esqueceu meu Jack, Maura! Eu não me viro para gritar: —Resolva-se com sua prima, Per. —Foda-se Rae—, eu ouço. Eu teria sorrido se não estivesse tão preocupada com ele. *****

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Tanner: Você é uma guardiã de promessa horrível. Eu estou indo para a cama. Tenho um longo dia amanhã. Eu te amo. Tenha uma boa noite. Eu olho para o texto, o qual eu ignorei nos últimos trinta minutos, e apenas me sinto um pouco culpada por isso. Parece que desde que exprimi meu plano de término para Rae alguns dias atrás, tenho menos vontade de responder às chamadas ou textos de Tanner. Agora que está ao ar livre, parece mais real, e estou com tanto medo de deixar escapar isso para ele. Tanner não merece isso. —Está pronta? Eu aceno para Tucker, que está segurando a porta aberta para mim, e o sigo para o estacionamento. Entramos no seu carro e seguimos pela estrada. Estou confusa porque não estamos indo a nenhum lugar que eu nunca estive antes. Na verdade, parece que estamos indo direto para Pembrooke, que é onde Hudson mora. Eu quero perguntar a ele o que estamos fazendo, mas ele tem o rádio alto e está olhando fixamente para a estrada. Eu o observo em silêncio, observando a maneira como ele cuidadosamente dirige o carro. Como tudo na vida, ele dirige com uma falsa sensação de calma. Que é o que qualquer outra pessoa olhando para ele veria. Inferno, provavelmente é exatamente o que eu teria visto na semana passada.

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Mas agora não. Não depois que eu testemunhei o que está sob essa máscara dele. Eu vejo um nervosismo nele agora, uma camada extra de preocupação que ele carrega ao redor. Eu não tenho ideia do que causa isso, mas eu quero. Como eu imaginei, chegamos ao meio-fio ao lado da casa de Hudson. Tucker abaixa as janelas e fecha o carro. Estamos quietos, ouvindo os sons fracos dos grilos e respirando o ar fresco da noite. —Eu conheci Hudson quando eu tinha quinze anos, você sabe—, ele fala. —Nós nos mudamos recentemente para a pior casa do quarteirão, e eu estava sendo muito maltratado com isso. Mas não por Hudson. Na verdade, eu tenho certeza que ele fez amizade comigo por causa da minha casa de merda. Eu acho que ele se sentiu mal por mim. — Ele ri levemente com o pensamento. —De qualquer forma, ele me ajudou com os valentões. Aquele dia não foi apenas um momento decisivo na minha vida, mas também na nossa amizade. —Nós somos jovens. E quando você é jovem, seus amigos são tudo que você tem, porque ninguém escuta seus pais aos quinze anos. Então, quando Hudson fez isso por mim, preso por mim através da tortura e, em seguida, ajudou-me a superá-lo, foi um momento para nós. Eu decidi naquele dia que faria absolutamente qualquer coisa por ele. Eu daria minha vida por ele se fosse necessário. Tucker faz uma pausa e respira fundo. Eu posso vê-lo lutando, e eu estou implorando silenciosamente para ele me contar mais.

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—Quando Joey apareceu, foi basicamente o que eu fiz—, continua ele. —Eu queria ser músico pelo tempo que me lembro. Desde o minuto que eu peguei uma guitarra aos sete, eu sabia. A música era para mim. Eu sempre planejei pegar a estrada assim que me formei. Mas no dia em que Hudson veio até mim e disse que ele ia ser pai aos dezesseis anos, percebi que ele precisava de mim mais do que eu precisava da música, então coloquei de lado para ele. —Eu estava lá para ele a cada passo do caminho. Nós vasculhamos todas as besteiras juntos, nos formamos cedo lado a lado. E como eu pensava, chegava a hora em que ele precisava de mim, tendo que me mudar para minha casa por algumas semanas porque a mãe de Joey era uma merda. Eu os trouxe para cá, ajudeios em seu caminho difícil, e quando todo o drama inútil acabou entre ele e a mãe de Joey, eu estava me tornando sócio da Jacked Up. Então eu empurrei meu sonho de volta, prometendo a mim mesmo continuar a fazer shows pela cidade. Isso me satisfez por um tempo. Então não mais e se tornou uma coisa que eu queria mais. Mas o tempo foi uma merda de novo. Eu engulo o caroço que se formou na minha garganta. Tucker fez muito mais para outras pessoas do que eu pensava. —Por quê? —, Eu consegui perguntar. —Tanner se inscreveu para o Exército. Eu não pude sair então. Minha família teria finalmente se distanciado. Huh? —Espere, o que?

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—Tanner não te contou? — Eu balancei minha cabeça porque eu não tenho ideia do que ele está falando. Tucker ri uma risada sem humor. —Claro que ele não o fez—, ele diz baixinho. Ele suspira alto e limpa a garganta. —A razão pela qual Tanner se registrou é... Enganosa. Meus pais estavam à beira de um divórcio quando nos mudamos para Wakefield. Ele sabia que se ele se juntasse, eles acabariam ficando juntos para se apoiarem um no outro. Então ele mentiu sobre a severidade de seu trabalho e jogou a parte de implantação de tudo para angariar simpatia. Funcionou. Oh Deus, funcionou. Eles não se divorciaram e a merda ficou melhor. —Bem, isso é bom, certo? Eles ainda estão juntos? —Algo assim—, ele murmura, tão baixo que mal posso ouvi-lo. A confissão de Tucker lança uma nova luz sobre Tanner. Eu nunca o vi como um cara manipulador, mas o que ele fez - não importava sua boa intenção - era totalmente desonesto. Eu entendo que ele não queria que seus pais se divorciassem. Nenhuma criança quer isso. Meu problema é com o quão sorrateiro ele foi sobre isso, mentindo sobre as coisas, empurrando seus pais ainda mais do que deveria. Do jeito que Tucker soa, ainda não está tudo bem, e talvez pior. Eu não tenho certeza de como o que ele fez me deixa. Eu cresci em uma casa cheia de manipulação e desprezo as pessoas responsáveis por isso. Meu estômago se revira com o pensamento de Tanner sendo uma dessas pessoas. Agora me faz questionar o quão genuínas são minhas partes favoritas de Tanner. —Você é um cara legal, Tucker—, digo a ele.

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Ele encolhe os ombros. —Isso é o que eu tenho dito. —Mas você se arrepende de ficar, né? É por isso que você nunca pega um cartão. Você se sentiria culpado se você fosse embora. — Ele não diz nada, então eu continuo. —Você esperou por um futuro na música tantas vezes e se decepcionou, certo? É por isso que você também não espera. Seu aceno é quase imperceptível. —Isso é... Isso é admirável, Tucker. Bravo. Altruísta. Tudo acima. Você realmente é um cara legal, e eu não acho que você ouça o suficiente. Estamos quietos novamente. Tucker olha para o seu colo e eu olho para ele. Ele não se move e seu peito mal levanta. Eu posso dizer que ele está perdido em pensamentos, mas eu quero mais dele. —Por que você me trouxe aqui? — Eu pergunto, quebrando o silêncio. Olhando para mim, ele acena para a casa de Hudson. Eu sigo sua direção e vejo a casa. É grande, bonita e exatamente o que o bairro está cheio. Pembrooke é uma comunidade maravilhosa. Familiar e um pouco no lado rico e sofisticado da vida. Mas é um tipo humilde de rico. Não é chamativo na sua cara. Você sabe, quando dirige, que essas pessoas que moram nesses lares têm boa fortuna financeira na vida e você é genuinamente feliz por elas. Você não recebe muito esses dias. —Ele tem tudo isso. A casa que seus avós costumavam ter, um carro novo. E agora que ele conheceu Rae, ele tem a família que ele

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sempre quis. Eu faço parte disso—, diz ele com orgulho. —Eu não dou aos ternos a hora do dia, porque eu não quero não estar aqui para ver Joey crescer ou Hudson ter sua felicidade para sempre. Eu sorrio com a alegria que ouço em sua voz, mas meu sorriso vacila porque ouço hesitação também. —Isso é ama... —Espere—, ele interrompe. —Me deixe terminar? Eu concordo. —Eu faria tudo de novo em um piscar de olhos se isso significasse que Hudson estava tendo tudo isso, não há como negar. Essa é a única coisa da qual tenho orgulho. No entanto, não posso deixar de pensar onde estaria agora se tivesse pego um cartão ou feito uma chamada telefônica. Eu não sou idiota. Eu conheço meu talento. Eu sei que posso mexer meu dedo e conseguir pelo menos cinco ofertas diferentes de contrato. — Tucker aperta as mãos nos joelhos, a frustração que ele está sentindo quase palpável. —Eu não posso acreditar que estou admitindo isso em voz alta, mas eu preciso. Eu sinto que eu fiz um desserviço a mim mesmo ficando, mesmo que pegar um daqueles cartões anos atrás significasse que Hudson estivesse perdendo tudo isso. E uma pequena parte de mim gostaria que eu tivesse, apenas para ver onde eu estaria agora. Mas isso não está certo, sabe? Eu deveria estar satisfeito, mas não estou. Eu quero ser capaz de olhar para isso e não sentir a culpa de não estar satisfeito, de querer mais, de ainda querer perseguir a música. Ele olha para mim com esse olhar em seus olhos que beira a esperança, mas não chega a alcançá-la. —Eu finalmente acho que estou pronto. Eu quero fazer algo por mim mesmo, pelo meu

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talento. Até a noite passada, eu nunca pensei que seria capaz de admitir isso ou realmente pensar em sair. Não sozinho, de qualquer maneira—, diz ele. —Obrigado por me empurrar sem querer. Assistindo você se inserir na conversa e assumir o controle, isso me fez querer fazer isso. Isso me fez querer agir uma vez. Isso me deu esperança. Eu inclino minha cabeça e olho para ele. —Mas você acha que se você sair, vai desmoronar. — Não é uma pergunta, e Tucker não responde. Ele senta lá e olha para mim, sem máscara. E eu posso ver isso. Eu vejo o peso que ele coloca nele, o quão desesperadamente ele quer que a chance de brilhar, mas ele se sente como se não pudesse. Ele acha que ainda precisa estar aqui para o Hudson e para Joey. E algo mais. Mas ele não está me dizendo isso ainda. Eu posso dizer que é enorme, mas eu não quero empurrar. Eu vejo tudo claramente. Ele está me deixando ter esse pedaço dele. Mas por que? Por que eu? Por que a namorada do seu irmão? Por que não outra pessoa? Ele percebe que eu sinto que nunca posso ter o que eu quero também? É por isso que ele está mostrando esse lado dele para mim? Ele vê um espírito parecido em mim. Ele vê a luta que eu tenho por ser tudo que meus pais me forçam a ser. Ele vê o quanto eu quero ser libertada de todo esse peso que tenho. Só que de um jeito diferente. Tucker quer sair e fazer música bonita. Eu quero ficar e ser eu.

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—Primeiro, tenho que dizer isto: você é um amigo fantástico. Sério. Eu não conheço muitas pessoas que fariam o que você fez por Hudson. Lembre-se disso. Lembre-se de quão incrível você é. Segundo, você pode, Tucker. Você pode sair. Todos entenderiam. Você não precisa sentir que carrega o mundo. É sua vez. Você pode ter esperança novamente. Tucker fecha os olhos e inala profundamente. —Eu gostaria que isso fosse verdade. Queria tanto. Mas eu não posso. Ainda não. —Por que não? — Eu tento. —Porque não está tudo consertado ainda. Há pessoas aqui que ainda precisam de mim —, diz ele, colocando a chave de volta na ignição e acionando o carro. —Parte dois? — Eu pergunto. —Parte dois.

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Tanner está chateado comigo, e eu não posso dizer que o culpo. Enquanto ouço sua última mensagem de voz, percebo que o ignorei nos últimos dois dias porque não sei bem o que Tucker me contou sobre ele. Eu não sei o quanto ele era enganador, e eu definitivamente não estou mais assustada que eu possa não conhecê-lo. Porque eu tenho visto Tanner como meu melhor amigo desde a nossa segunda semana de namoro, mas isso muda tudo. De repente ele se tornou um estranho. Talvez ele tenha sido um estranho esse tempo todo. O que ele fez foi grande - grande demais para eu ignorar porque agora eu sinto que não sei quem ele é, e isso é uma droga. Alguns dias atrás eu pensei que nós éramos parecidos, pensei que nós dois tínhamos muitas camadas um para o outro, muitas máscaras. Mas acontece que Tanner pode estar me dando uma máscara e mostrando quem ele realmente é para o mundo, e essa é a última coisa que eu quero. Acredito firmemente em deixar as coisas acontecerem como elas deveriam acontecer. Tanner ferrou com isso e me incomoda. Provavelmente mais do que deveria, mas estou cansada dessa vida. Eu cresci com isso. Mestres manipuladores. Os Doughers são desonestos. Se você não se encaixa no molde cem por cento no segundo em que o conhece, chegará a cinco minutos. Eles são

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engenhosos assim. Eles fazem você acreditar que você tem que ser o que eles querem que você seja. E isso funciona. Cada maldito tempo, funciona. Não importa os dedos dos pés em que pisam ou quantas pessoas precisam derrubar para fazer isso. Tanner fazendo o que ele fez? Brincando com o casamento de seus pais e forçando-os no que ele queria que eles fossem? Isso dói. Dói porque me lembra muito de algo que meus pais fariam. Verdade seja dita, não quero nada com eles. Então, eu tenho evitado ele. Eu também tenho evitado o quanto sou hipócrita por ficar com Tanner e amarrá-lo. Eu estou chateada com ele por mentir para seus pais, não importa quão boas sejam suas intenções, e agora eu estou essencialmente fazendo a mesma coisa com ele. Está errado e eu sei disso. Entendo que nossas situações são diferentes, mas isso não muda o princípio subjacente de que estamos fazendo algo errado. Não importa quantas vezes eu diga a mim mesma de forma diferente. Eu ainda sinto que posso me safar. O que estou fazendo vai doer em Tanner, mas isso não vai mudar sua vida. Ou pelo menos é assim que eu vou justificar isso. Meu telefone toca na minha mão e eu discuto se devo ou não responder. Responder, venceu. —Olá? — Eu pergunto timidamente.

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—Dois toques, Maura. Esse é o máximo que você deveria fazer alguém esperar—, minha mãe repreende em saudação. Wow. Isso levou cerca de dois segundos. —Desculpe, minha tela congelou—, eu minto. —Por que você não disse isso? — Porque eu tive que pensar em uma mentira, mãe. —Seu pai lhe enviará um novo imediatamente. —Isso não será necessário, mãe. Eu posso conseguir... — Paro antes de dizer a coisa errada. —Eu posso continuar com esse—, eu termino. —Não seja burra, Maura. Eu disse que seu pai mandará um. Meu Deus, agradeça pelo menos uma vez e não discuta como uma pirralha. —Obrigada—, eu digo. —Bem, agora você está me auxiliando. Alguém está super alegre hoje. Isso continua pelos próximos cinco minutos. Seu incidente continua, eu tento me corrigir, ela me corrige me corrigindo. É um ciclo sem fim. —Desde que você demorou tanto para responder, você me atrasou para o chá com Beth Anne. Preciso reprogramar e detesto fazer isso. — Porque você teve que esperar mais de dois toques? Certo. —Eu vou te ver em duas semanas, Maura. Verifique se você está usando o vestido no momento certo. E não me envergonhe.

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E é assim que ela desconecta a linha. —Também te amo mãe—, digo a ninguém. Eu fecho meu telefone e fecho meus pensamentos para mais negatividade hoje, porque eu não acho que posso aguentar. Eu abro a porta para Jane's on Main, onde estou encontrando Rae para o nosso dia de terapia de compra. Nós tivemos que reprogramar a data do nosso encontro de alguns dias atrás, depois que Joey ficou doente. —Já era hora, mulher! — Ela grita enquanto eu ando pela porta. Eu automaticamente olho em torno da loja, as palavras da minha mãe sobre não envergonhá-la em minha mente, me deixando no limite. —Ei, Maurie—, diz Jane por trás do balcão. —Tenho alguns novos blazers divertidos. Acho que você gostaria deles. —Obrigada, Jane—, digo a ela enquanto me direciono para onde eles estão localizados. Ela está certa, claro. Jane conseguiu pegar duas jaquetas lindamente trabalhadas. Uma delas é branca e forrada com vigas cor-de-rosa escuro, enquanto a outra é azul-marinho com pequenos pardais azul-esverdeados. Eu pego os dois e os levo para frente para começar minha pilha, sem me incomodar em experimentá-los. Jane me dá uma piscada enquanto eu as coloco no balcão. — Eu te disse. Queens of Shadows


—Você me conhece muito bem. —Ugh! Cara, vem me ajudar! Eu chupei essa merda! — Rae grita por trás da cortina do provador. Jane sacode a cabeça. —Você acha que isso é ruim? Ela está aqui há dez minutos. Eu tive que colocar dez blusas e três vestidos. Ela está difícil hoje. —É uma coisa boa que nós a amamos—, eu zombo em um sussurro. —Aw. Eu também te amo. Agora venha me ajudar, — Rae exige. Eu ando e me espremo com ela. Ela está tentando fechar um vestido de verão cor-de-rosa e roxo e falhando miseravelmente. Além disso, o vestido é feio. —Não, não, não. Tire. Está tudo errado. Você precisa de uma cor mais clara, e menos caótica. Isso não vai combinar com os seus olhos, — eu digo a ela, puxando o zíper de volta para baixo. — Deixe-me ir pegar um vestido diferente para você. —Ela está terrível—, eu falo com Jane, que acena para mim em troca. Eu vasculho as prateleiras até encontrar duas opções que funcionem para ela. Eu empurro para ela através do lado da cortina. —Tente esse. Mas primeiro me diga como foi com Perry. Ela bufa alto. —Foi. Ele não voltará a Clyde’s por um tempo. Agora vá embora, por favor.

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Eu rio e volto para a loja, continuando a jogar coisas na minha pilha - o que está acumulando porque eu estou claramente compensando todos os dias ruins que tenho tido ultimamente enquanto espero por ela. Colocando um novo par de sandálias no balcão, Jane me chama a atenção. —Como vai? —, ela pergunta. Eu franzo a testa para ela. —Que bom, né? Pais ou Tanner? Minha carranca se aprofunda. —Ambos. —Caramba! Isso soa como um pacote de diversão. —Você sabe—, eu falo. —Cuidado em compartilhar? —Mesma merda, dia diferente com meus pais. Papai ainda me ignora, mas continua a encher minha conta bancária, sem prestar atenção ao fato de eu não ter tocado um centavo que ele já depositou. E minha mãe ainda é uma vadia total. —Como ele não percebe que você não gasta o dinheiro dele? Para um CEO, ele é muito denso—, diz Jane honestamente. Aqui está a coisa, meus pais não têm ideia de que eu trabalho na Clyde’s, porque as mulheres Doughers não trabalham. Nosso único objetivo é participar de eventos de caridade e participar de conselhos comunitários. É isso aí. Nós nos casamos ricas ou nos casamos por status. É isso aí.

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Eu tenho um grau de negócio inútil que meus pais pagaram e é inteiramente para mostrar. Todas as mulheres da nossa família excluindo minha tia - têm um e nunca deveriam usá-la. Eu quero. Mas meu pai tem uma atração séria no mundo dos negócios e sei que nunca passaria do estágio de inscrição. Não com meu sobrenome. Meu pai, John, administra uma empresa da Fortune 500 e ganha cerca de meio milhão de dólares por mês entre essa e todas as outras empresas em que ele está. Ele esfrega cotovelos o dia todo com outras pessoas ricas e celebridades da lista B enquanto faz vivendo de todos os outros. É tudo besteira. Minha mãe, por outro lado, está absolutamente sobrecarregada com suas caridades - algo que seria louvável se ela acreditasse no trabalho que ela faz. Mas é tudo para mostrar. A verdadeira Norah Doughers - aquela que deu à luz a filha e só fala com ela para derrubá-la ou corrigi-la - é uma vadia da realeza. Ela é má e vingativa. E infelizmente, esse comportamento de merda corre em nossa família. Se eu dissesse que trabalho no Clyde’s, eu seria repudiada instantaneamente. O que não parece uma ideia horrível, mas estou doente o suficiente para ansiar por sua aprovação. Como resultado, eu trabalho no Clyde’s em segredo. Eu só uso o dinheiro que ganho lá para viver e nunca toco o dinheiro que meu pai põe na minha conta, porque parece errado pegar o dinheiro. Parece sujo, porque sei que é o jeito deles de dizer: —Nós

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somos seus donos, Maura. — E eles estariam corretos. Na maioria das vezes. Eu suspiro, pensando em como eu me sinto como um projeto de ciência preso no microscópio deles, e quão triste é que eu tenho vinte e dois anos e ainda me inclino para suas vontades. —Você acha que ele notaria—, digo Jane. —Mas não. Acho que isso mostra quão pouca atenção ele me dá. Ah bem. Ela me dá um sorriso triste. —E Tanner? O que ele fez? Como eu faço isso? Não é meu lugar contar a história de Tucker. Foi a sua vida que foi colocada em espera por Tanner, então sinto que tudo pertence a ele. E eu não quero trair a confiança que ele me deu. Então eu percebo o quão estupida eu sou. Eu me preocupo mais em ferir os sentimentos de Tucker e traí-lo do que com Tanner neste momento. Isso não é um bom sinal. Antes que eu possa responder, Jane solta um assobio baixo e inclina a cabeça, sinalizando para eu olhar por cima do meu ombro. Eu giro ao redor para ver Rae, que está absolutamente deslumbrante no vestido de verão florido que escolhi para ela. —Eu odeio o quanto você está certa sobre tudo—, Rae diz animadamente. —Eu estou gostosa pra caralho. Eu rio e isso é tão bom. É uma risada calorosa e curadora que eu precisava. Quando eu abro meus olhos, Rae está sorrindo para mim.

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—De nada. — Ela tenta piscar porque sabe - ela sabe - quanto era necessário e fez isso de propósito. —Por que você está comprando vestidos, afinal? — Jane questiona. Rae encolhe os ombros. —Queria algo diferente. A festa de aniversário de Joey é neste fim de semana e eu queria me vestir bem. Ela tem esse brilho em seus olhos que só eu posso ver. —Ao redor de um monte de crianças? Algo está acontecendo. Derrame. —É só um sentimento. Eu acho que esse fim de semana será bom, — ela sorri, e eu não posso deixar de sorrir junto com ela. —Oh meu Deus. Vocês duas são tão nauseantes. Tão apaixonadas e merda. — Jane geme e afunda no balcão, apoiando o queixo nas mãos. Antes que eu possa obter o meu —sinal— para ela, Rae me lança um olhar de pena. —Eu vi isso! — Jane aparece. —Diga-me, Maurie. Eu olho para Rae, que encolhe os ombros. —Não é nada. Tudo. E nada de novo, — eu digo a ela. —Porque isso não é confuso—, Rae murmura. —Cale-se, Rae—, eu lanço de volta. Eu me viro e espelho a pose relaxada que Jane abandonou. —Não é ele, sou eu. — Rae, que

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voltou ao provador para se trocar, começou a rir do meu clichê. Alto. —RAE! —Uau. Desculpe, desculpe. Por favor continue, — ela diz através de risos desbotados. Eu balanço minha cabeça para ela, apesar do fato de que ela não pode me ver. —De qualquer forma, tudo é complicado. Eu o amo, mas eu não o amo como deveria. —Ele não é o seu ‘Felizes para sempre’! — Rae fornece. —O que ela disse—, eu digo para Jane. —Estamos muito à deriva ultimamente. Nós passamos dias sem falar palavras reais um para o outro, e isso não me incomoda, então isso é um sinal de que esse relacionamento não é o que deveria ser. Jane acena, aceitando isso. —Eu não sou especialista em relacionamento - a menos que você conte meu caso selvagem com meu gato Moose - e até eu sei que não é assim que deve ser—, diz ela. —Então. O que você vai fazer sobre isso? Eu suspiro e gemo de uma só vez. —Bem, ele deveria voltar para casa em algumas semanas para um jantar anual dos meus pais, mas agora ele aparentemente tem dever naquele fim de semana. Eu ia terminar com ele então, explicar tudo para ele. Mas como isso não está acontecendo agora, eu não sei. —Você acha que deveria esperar? —, Ela questiona. Eu dou de ombros e jogo minhas mãos no balcão, deixando minha cabeça cair para frente. —Eu também não acho que eu deveria fazer isso por telefone.

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Jane dá um tapinha na minha mão. —Eu não invejo você, querida. Nem um pouco. Eu posso ver sua luta. Mas se você não está com ele pelas razões certas, você deve libertá-lo. E à você também. Eu dou-lhe um aceno duro e sinto Rae colocar a mão nas minhas costas. —Ela está certa, Maura. Você está se torturando por isso. Seja honesta com ele. Eu me levanto reta e orgulhosa. —Eu vou fazer isso da próxima vez que ele estiver em casa. Prometo—, eu declaro. Eu ignoro o olhar que Rae e Jane trocam e vasculho minha bolsa para pagar minhas roupas novas. —Vejo vocês na semana que vem, meninas—, Jane diz quando saímos. Nós duas jogamos pequenos acenos sobre nossos ombros, para ela. —Você quer ir engordar com cafés de compaixão no Perk? Sorrindo, eu digo: —Você me conhece tão bem, Rae. Ela bate em mim uma vez. —Eu estou aqui, você sabe. Para qualquer coisa. Eu sempre vou apoiar você. Eu aceno porque sei que não sou capaz de falar além do caroço que se formou na minha garganta. Então eu sorrio com o pensamento mais estranho que passa pela minha mente. Chupe, Tucker. Eu também tenho ótimos amigos.

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Tucker: Quer ir comigo para a festa de Joey? Esta é provavelmente a décima vez que eu li o texto de Tucker na última meia hora. Ainda diz a mesma coisa, e eu ainda não sei como responder. Eu quero dizer a ele que sim. Quero baixar minha guarda novamente, sacudir meu desejo de agradar a todos, especialmente aos meus pais. Eu posso fazer isso perto de Tucker de uma forma que eu não posso fazer com qualquer outra pessoa, nem mesmo com Rae. Eu também sei que eu não deveria dizer a ele um sim, simplesmente baseado em quão bom me faz sentir estar perto dele, como é normal e natural. —Sim— definitivamente não deveria ser uma opção, porque eu só conversei com Tanner três vezes desde o último domingo. Duas das três vezes foram por texto. Não foi totalmente minha culpa, porque Tanner esteve ocupado esta semana, mas eu também não saí do meu caminho para falar com ele quando, como sua namorada, eu deveria. Mas eu não o fiz. Quando falamos, isso foi empolado. Nos dois extremos. Em vez de tentar consertá-lo, continuamos com nosso empurrão e puxão habituais. Porque esse é o tipo de pessoas que somos.

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Estou cansada de ser essa pessoa. Eu preciso começar a tomar mais riscos. Preciso continuar a sair da minha —bolha segura— que criei ao longo dos anos, seguindo cuidadosamente a linha entre quem todo mundo quer que eu seja e quem eu sou. Eu preciso começar dizendo sim. E eu sei exatamente o lugar para começar. Eu: Sim. Tucker manda de volta imediatamente. Tucker: 1:30 está bom? Eu: Sim. Tucker: Você conhece outras palavras? Antes que eu possa responder, outro texto vem. Tucker: Deixe-me adivinhar... sim? Alguém pega rápido. Eu: Sim. Tucker: Wow. Riso está saindo de mim. Eu: SIM!! Tucker: …. Eu: Sim? Tucker: AINDA NÃO ACABAMOS?

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Você sabe como às vezes você envia mensagens de texto para alguém com —LOL—, mas na verdade não é LOL? BEM, eu realmente fiz o LOL, mas eu não quero que ele saiba disso. Então eu vou com a melhor resposta possível. Eu: Sim. Eu: Desculpe, tive que dizer uma última vez. Eu: Até às 1:30 ainda? Tucker: Sim. Eu: Eu vi o que você fez aqui… Eu coloco meu telefone de lado e percebo que meu rosto está doendo. Por que diabos meu rosto está doendo? E então eu entendi do que é - de tanto sorrir. Porque isso é tudo que eu tenho feito desde que mandei uma mensagem para Tucker. Cinco minutos atrás. Pulando da cama com uma mola extra no meu passo, eu vou para o meu armário para me vestir para a festa de aniversário. Eu puxo minha saia maxi amarela, blusa branca com decote em V e Toms de crochê branco. Depois de tomar banho e passar cinco minutos fazendo meu cabelo parecer ter —ondas de praia—, eu visto minha roupa e aplico uma leve camada de maquiagem. Quando termino, tenho cinco minutos de sobra. Eu vou para a sala e encontro Kassi adormecendo comendo uma tigela de cereal no sofá. Ela tem trabalhado nos últimos quatro dias, tendo apenas algumas horas de sono antes de ter que voltar. A beleza de ser uma enfermeira do pronto-socorro, eu acho. Queens of Shadows


Eu cuidadosamente puxo a colher e tigela de suas mãos, colocando-a sobre a mesa enquanto eu a empurro para baixo para uma posição de dormir. Enquanto coloco um cobertor sobre ela, ouço um suave —Obrigada. Te amo, garota. Essa mulher significa o mundo para mim. Ela dá muito de si mesma para todos naquele hospital, mas sempre tem um pouco de sobra para me dar quando ela chega em casa exausta. —Eu te amo mais, tia Kass. Quando eu pego o cereal para levá-lo para a cozinha, uma batida suave soa na porta. —Entre—, Kassi diz com sono. Rindo, eu vou para a porta da frente para encontrar Tucker. Estou chocada novamente com o sorriso que está no meu rosto quando abro a porta. Um sorriso que desliza quando eu o vejo, porque percebo como ele é bonito da maneira mais fácil. —Hey—, diz ele, dando-me um sorriso torto. —Ei—, eu digo de volta. —Isso é para mim? —, Ele pergunta brincando, apontando para o cereal. Entrando no mundo do sarcasmo, eu entrego-lhe a tigela com uma cara séria e digo —Sim. É a única coisa que sei cozinhar. Meu jeito de dizer obrigado pela carona.

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As sobrancelhas de Tucker se elevam instantaneamente, e o olhar mais confuso que já vi cruza seu rosto. —Hum, obrigado? —Sem problemas. Qualquer coisa por um amigo. Deixe-me pegar o presente de Joey e nós estaremos a caminho. Eu rapidamente giro e ando até a cozinha, fazendo tudo em meu poder para segurar o meu riso para que Tucker não me ouça. Porque realmente, quem diabos aceitaria uma tigela de cereal encharcada assim? Agarrando o presente de Joey, eu faço o meu caminho para Tucker, que ainda está de pé na porta da frente e olhando para a tigela de cereal que eu entreguei a ele. Risos ameaçam borbulhar de novo, mas eu consigo esmagá-lo. —Pronto? Tucker estala a cabeça para cima. —Hum—, ele começa, olhando para a tigela e depois de volta para mim. —Sim? —Por que isso é uma pergunta? Vamos antes que cheguemos atrasados, — digo a ele tão seriamente quanto posso. Quando passo por ele, finalmente cedo ao sorriso ameaçador. Tucker passa por mim abrindo a porta. Entro sem palavras, recusando-me a olhar para ele, porque sei que vou me perder se o fizer, já que ele ainda está carregando o cereal. Ele contorna o carro, apenas hesitando brevemente antes de entrar e colocar a tigela em seu colo. Nós andamos em silêncio a maior parte do caminho até lá.

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—Sabe, eu costumava te ver muito no Perk—, ele diz aleatoriamente enquanto passamos pelo café. O que? —Sim? Ele dá um aceno de cabeça duro. —Sim. Foi no ano passado, nessa época, a primavera, presumo que antes da aula. De qualquer forma, você ia lá todas as manhãs e pedia a mesma coisa. — Ele sorri suavemente para si mesmo. —Foi difícil não te assistir. Meu sangue começa a bater em meus ouvidos, tornando difícil ouvir qualquer coisa ao meu redor. Minha respiração acelera, fazendo com que Tucker olhe para mim. —Você nunca me notou, hein? Balanço a cabeça negativamente e engulo o nó na garganta, tentando me controlar. —Não. E estou desapontada com isso—, eu admito. —Eu também— eu mal o ouço dizer. —Por que você nunca se aproximou de mim? Seus lábios se contorcem. —Você parecia fora dos limites, mesmo assim. O resto do passeio é silencioso após sua confissão. Não tenho certeza do que isso significa, mas tenho certeza de que adorei que ele tenha me notado. Também me fez pensar em como as coisas poderiam ser diferentes se Tucker fosse o irmão Bentley com quem eu tivesse ficado. Eu seria mais feliz? Eu seria eu? Eu odeio admitir isso, mas

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acho que a resposta seria sim. Porque, do jeito que está, Tucker já me faz todas essas coisas e mais. E nós somos apenas amigos. Empurrando meus pensamentos, tento relaxar enquanto Tuck estaciona o carro. Eu posso sentir ele olhar para mim. Eu volto seu olhar, e ele olha para a tigela e depois de volta para mim, esperando por mim para dizer algo a ele sobre isso. Eu não o faço. Agarrando o presente de Joey, abro a porta e a fecho rapidamente, deixando Tucker - que ainda está tentando descobrir o que fazer - lá dentro. Eu estou de frente para a casa, tentando acalmar meus nervos súbitos, quando eu o sinto vir ao meu lado. E assim, eles desaparecem. A outra mão dele descansa na parte inferior das minhas costas enquanto ele gentilmente me pressiona para frente, me dando a coragem que eu não sabia que precisava. —Hey, — Rae diz quando abre a porta, usando o lindo vestido que comprou no outro dia. O acessório dela? Uma carranca. — Entre. Nós a seguimos para dentro da cozinha de Hudson. É pequena, aconchegante e definitivamente viva. Eu estou meio apaixonada porque é exatamente o oposto da cozinha que eu estava crescendo. Isso estava estritamente fora dos limites, fria e sempre vazia. —Rae? —Hmm? — Ela diz, girando para nos encarar. —Você está bem? Queens of Shadows


Ela suspira e balança a cabeça. —Não. Seu amigo—, ela aponta para Tucker, —é um idiota. —Eu não duvido que ele possa ser, mas o que ele fez desta vez? Rae aperta seus pequenos punhos e faz essa bizarra inspiração que faz suas narinas se alargarem. Ela parece ridícula, não assustadora. Com um rosto sério e mórbido, ela diz: —Ele comeu meus malditos brownies. Imediatamente, Tucker e eu caímos na gargalhada. Ele comeu seus brownies? É por isso que ela está tão chateada e triste? Essa é Rae. —Não ria, seus idiotas! Ele comeu todos eles antes que eu pudesse pegar um! Estou tão chateada! — Ela se irrita. Isso nos faz rir mais. —Rae, relaxe. Eles são apenas brownies, — eu digo a ela uma vez que meu riso diminui. —Não, eu não vou ‘relaxar’! Brownies são a minha coisa favorita, e ele comeu! Comeu. Todos. Eles. Tucker continua rindo até a porta de vidro deslizante, apontando para Hudson, que entra pela porta cerca de dez segundos depois. —Ei. Por que diabos você está segurando uma tigela de cereal? — Hudson diz de repente.

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Tucker move seu olhar para mim. Sorrindo para ele, acho que tudo finalmente clica. Ele faz agora que eu tenho esperado para ver quanto tempo ele aguentaria. A resposta? Muito tempo. —Não faço ideia, cara—, ele diz a Hudson, entregando-lhe a tigela. Hudson olha para a tigela e de volta para Tucker, o mesmo olhar de confusão que Tucker tinha anteriormente cobrindo seu rosto. Aqueles pobres bastardos. Depositando a tigela na pia próxima, Hudson se vira para a namorada, que por acaso está lançando olhares afiados em sua direção. —O quê? — Não é uma pergunta que sai de sua boca. É mais como se ela estivesse se atrevendo a dizer algo. Hudson - o homem corajoso que ele é - rola os olhos e se vira para Tucker. —Joey está do lado de fora com Gaige e Perry. Quer ir ver o que os pagãos estão fazendo? —Você quer dizer que você deixou Joey lá fora para tomar conta daqueles idiotas? Isso é corajoso—, diz Tucker. Rae rosna - como legítimos rosnados - enquanto Hudson sai da cozinha. Ele não pisca com o comportamento dela. Acho que ele está se acostumando. Bom. Rae precisa de alguém capaz de lidar com ela maluca. —Vamos. Vamos supervisionar, — eu digo para Rae. —Tudo bem—, ela bufa. —Mas eu não estou falando com ele.

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***** —Tio Tucker, veja isso! — Eu ouço Joey gritar. Eu passei quase a maior parte da festa assistindo Tucker jogar Adventure Time com as crianças, que estão todas vestidas como personagens diferentes do show. A maioria das pessoas pensaria que uma menina se vestiria de princesa, mas não Joey. Ela está vestida como Finn, e se encaixa na sua personalidade sem esforço. Cada momento gasto assistindo Tucker, eu estou admirada com sua paciência com todos eles. Então ele olha para mim e mostra um sorriso cheio de amor e adoração por Joey. Eu dou-lhe um de volta antes de perceber que eu não deveria estar sorrindo para ele assim, mas o amor que ele mostra a filha de seu melhor amigo e o fato de que ele faria qualquer coisa por ela só o torna mais atraente, então eu posso me parar. Mais? Preciso esfregar minha cabeça nesses pensamentos porque não deveria tê-los. Mas eles continuam chegando. Porra. —Ok, todo mundo, hora dos presentes! — Rae grita, finalmente me dando outra coisa para focar. As crianças vêm correndo, e todos nós nos sentamos como Joey —oohs— e —aahs— sobre seus presentes. Quando ela abriu todos os dos seus amigos, no verdadeiro estilo Joey, ela se levanta e vai até onde Tucker, Gaige e eu estamos sentados. Ela sabe que temos coisas para ela.

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—Você tem sido boa? — Gaige faz sua pergunta habitual para ela. Joey assente, sorrindo brilhantemente. —Bem, isso é chato. Mas aqui vai de qualquer maneira. Gaige entrega a ela uma caixa, ajudando-a a baixar para o chão, já que ela é muito pesada para ela sozinha. Joey começa a rasgar o papel, concentrando-se em conseguir seu presente. —De jeito nenhum—, ouço. —DE JEITO NENHUM! Tio G, você é o melhor! Obrigada! Eu te amo! — Ela se lança em seus braços e o abraça com força. —Ei! — Tucker diz, provocando. Gaige lança-lhe um sorriso por cima do ombro. —Desculpe, cara, mas eu comprei o conjunto completo de Harry Potter. Eu ganhei. —Tecnicamente, é um presente duplo para mim e Joey. Ele pode bater você—, diz Hudson. Eu sei que se não houvesse crianças por perto, Tuck viraria o dedo do meio para Hudson. Mas ele se abstém. —Tudo bem, Joey—, eu digo. —Aqui está o meu presente. Eu entrego a ela minha pequena bolsa, e ela imediatamente solta Gaige e começa a puxar o papel para fora. Seu minúsculo rosto se ilumina quando ela vê a caixa lá dentro. —Uau! Isso é incrível! — Ela exclama, abrindo. Eu olho para o sorriso que está enfeitando seu rosto. Ela olha para o antigo colar de ouro que eu peguei. Tem a forma de uma

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folha e tem uma pequena joaninha. Junto a ele pendurado um pingente redondo com um —J— gravado nele. Eu acho que é algo que começou há muitos anos - a obsessão dela por joaninhas. Ela coleciona tudo e qualquer coisa com elas e até é chamada de —bug— por quase todo mundo. É legal ver uma criança em coisas diferentes. —Você pode colocar em mim? —Claro! Venha aqui, pimpolha, — eu digo a ela alegremente. Uma vez que eu prendo a corrente em volta do pescoço dela, ela gira para me dar um abraço. Eu olho para cima para encontrar Tucker olhando para mim. O olhar em seus olhos me faz parar. Ele parece pacífico. Eu não posso deixar de pensar na outra noite quando ele me contou sobre o que ele fez para Joey e Hudson. O que ele desistiu e sua devoção a eles é tão inspiradora. Também me deixa triste porque sinto que ele desistiu de encontrar essa faísca para si mesmo. Mas vou fazer tudo que puder para ajudá-lo a encontrar. Os olhos de Tucker mudam para Joey quando ela se afasta, e eles brilham mais que o normal. —Você está pronto para o meu presente, bug? — Ele pergunta a ela. Ela se lança para ele e segura suas pequenas mãos. Antes de colocar seu presente nelas, Tucker agarra-as e olha diretamente nos olhos dela.

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—Agora, você sabe que eu sempre trago uma nova joaninha, certo? E você coloca todas eles na sua prateleira de bugs? — Joey balança a cabeça, seu cabelo negro saltando. —Bem, desta vez eu tenho algo que você consegue manter em você em todos os momentos. Joey está tentando conter sua excitação, mas praticamente posso senti-la vibrando por aqui. É tão precioso. Soltando uma mão, Tucker se recosta e pega uma pequena caixa preta do bolso com um nome que significa muito mais do que sua mente de oito anos consegue entender. Então ele se inclina para frente e sussurra em seu ouvido. Eu vejo quando ela balança a cabeça várias vezes. Antes que ela veja o presente, ela envolve seus braços ao redor dele. Ele devolve o abraço e aperta os olhos com força. —Eu amo você, tio Tuck—, diz Joey suavemente, e Tucker a abraça com mais força. —Eu acho que meu coração parou—, eu ouço Rae dizer baixinho. O meu também. —Junte-se ao clube—, responde Hudson, passando as mãos nas bochechas. Rae deve ter falado algo ao lado dele, porque a cabeça dele gira e ele zomba dela.

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Quando Joey finalmente abre a caixa, seu grito é alto e com razão. Porque dentro dessa caixa preta de veludo fica o par mais bonito de brincos de joaninha de ouro que eu já vi. Joey pula para cima e para baixo e grita: —Obrigada, obrigada, obrigada! Eeeek! Adoro eles! —Sim? Coisa boa. Não os perca, ok? —Palavra de escoteira! — Joey diz. Tucker ri levemente. —Você foi mesmo uma escoteira? E Joey, não sabendo exatamente o que isso significa, se inclina para frente e sussurra: —Eu tenho sido uma a minha vida toda, tio Tuck. Todos os adultos - e eu uso esse termo vagamente - riem, e isso faz as crianças rirem juntos, o que é adorável, já que eles não têm ideia do que estão rindo. —Claro que tenho uma garota fofa, Hudson. Não posso dizer o mesmo para você—, diz Rae. —Ok, senhora. Qual é o seu negócio hoje? — Hudson pergunta em voz alta. Rae cruza os braços sobre o peito e bufa: —Você. Você é o meu negócio. —E o que exatamente eu fiz? Ela estreita os olhos e aponta um dedo acusador para ele. — Você sabe.

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Eu olho para Tucker, Gaige e Perry para ter certeza de que eu não sou a única que está tentando segurar minhas risadas. E não sou. Percebo, então, o quanto sinto falta de Haley, que está desaparecida do grupo. Acho que ela e Rae ainda não terminaram de consertar as coisas. Por último, ouvi dizer que elas começaram a conversar, mas ainda não estão tão próximas quanto costumavam ser. Não desde que descobriu que Haley guardava um enorme segredo dela em relação à sua mãe. Rae está com raiva, e eu não a culpo nem um pouco por isso. Eu olho para cima a tempo de pegar Hudson revirando os olhos para ela pela segunda vez hoje. —Você sabe, eu ia pedir a sua bunda louca para morar comigo hoje, mas agora eu não tenho tanta certeza. Rae congela. —Você quer que eu viva com você? Um ladrão de brownie? Não nesta vida! —É disso que se trata? — Hudson bate a mão sobre a boca e se esforça para não rir de Rae, que agora está sacudindo a cabeça para ele. Ele ri e diz: —Eu vou te fazer mais se você parar de ficar com raiva de mim. —Agora? — Ela pergunta. Hudson acena com a cabeça. —Sim. Agora mesmo. Mas você tem que prometer parar de agir como uma maluca. Rae considera isso e oferece um acordo. —Se eu disser sim, ainda posso me mudar?

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Ele finge pensar sobre isso, mas todos nós sabemos que ele faria qualquer coisa por ela. —Eu acho. Mas só se eu conseguir metade do bolo de brownies. —Certo—, ela concorda imediatamente, fazendo uma pequena dança feliz e se lançando nos braços de Hudson. Gaige fala: —Sim, não tenho certeza do que acabei de testemunhar aqui. —Rae está se mudando! — Hudson grita, girando minha pequena amiga em círculos. —E eu estou tendo brownies—, acrescenta ela. Todos menos Perry riem. Ele senta lá com uma expressão atordoada no rosto e murmura: —Mais. Estranho. Casal. De. Sempre. Joey se vira e olha para Perry. —Você quer dizer: Melhor. Aniversário. De. Sempre. Coração, conheça o chão.

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Estamos em pé na cozinha, cortando o bolo, quando Rae joga uma bomba em mim. —Você sabe que Tucker gosta de você, certo? O que? —Sim? Bem, eu também gosto dele. —Não—, diz ela, pegando uma colherada de sorvete de baunilha e colocando-a em uma tigela. —Ele gosta de você, gosta realmente de você. É preciso tudo o que tenho para não dizer, Eu gosto dele, eu realmente gosto dele também. Mas eu me contenho. Porque eu gosto. Eu gosto dele. E eu definitivamente não deveria. Não é certo, e não é justo com Tanner - que acaba de passar pela minha cabeça pela primeira vez desde esta manhã. Eu sou um clichê ambulante. Meu namorado está fora do estado, então o que eu faço? Eu começo a gostar do seu irmão. Ótimo. No entanto, se eu for honesta, foi a Tucker quem eu resisti no começo. Foi Tucker quem chamou minha atenção desde o começo. Mas foi Tanner quem pegou meu coração. Porque eu deixei. Porque eu não me permiti querer Tucker. Eu sou todo tipo de bagunça. Coração? Você é um merda.

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—Ok—, eu digo. —OK? Isso é tudo que você tem a dizer? Concordo com a cabeça, não confiando em mim mesma para falar, porque sei que não vou fazer nada além de cavar um buraco enorme e profundo para mim. Um que eu não quero cavar. Pelo menos não aqui em uma festa de aniversário. —Interessante. O irmão do seu namorado tem uma paixão louca por você e você diz —ok—? Certo? —Certo—, eu repito. —E você não vai confessar isso? —, ela pergunta. A tigela de bolo e sorvete que estou segurando cai no chão. —Bem, desperdice toda a boa comida, porque você não vai. Eu quero estrangulá-la por fazer isso comigo. Mas isso é Rae. Ela diz coisas malucas e depois se afasta de tudo enquanto todo mundo ainda está de pé com suas garras no chão. —Você vai ficar bem? — Diz ela, acenando com a mão na frente do meu rosto. Eu não sei. Ouvir tudo isso em voz alta é... Avassalador. Parece muito mais seguro pensar na minha cabeça. —Eu... hum... Eu... —Você sabe que eu não vou julgar você, Maura. Estou assinalando que você não acha que poderia vir a mim sobre tudo isso? Certo. Mas eu não vou te julgar. Nós não podemos ajudar de

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quem gostamos, — ela diz suavemente, curvando-se para pegar a tigela. Eu saio do transe estranho em que estou e me movo para pegar uma toalha de papel. —Eu sou uma pessoa má? — Eu digo, me agachando ao lado dela para limpar minha bagunça. Ela olha para mim diretamente nos olhos e diz: —Eu nunca vou pensar que você é uma pessoa ruim, Maura. Você é a melhor pessoa que conheço. Eu fecho meus olhos brevemente para segurar as lágrimas, porque caramba. Isso significa muito mais para mim do que eu pensava. Eu solto um suspiro e abro meus olhos. —Obrigada. —A qualquer momento. Agora— ela me puxa junto dela — Diga-me. Eu jogo fora a toalha de papel e voltamos para pegar sorvete e bolo. —É complicado. —O que não é? — Ela murmura. —Isso não é justo. Você e Hudson não eram complicados. Vocês se apaixonaram e BAM! Felizes para sempre. Ela suspira sonhadora. —Sim, foi assim, hein? — Eu aceno. — Mas nem sempre é bonito. Quero dizer, você nos viu hoje.

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—Você discutiu por quatro horas. Tipo vocês dois nunca brigam. Você flui. —Nós discordamos de muitas coisas. Hudson é um idiota às vezes, e eu sou uma vadia louca. Quer saber o nosso segredo? Nós deixamos a merda ir. Nenhum de nós gosta de se concentrar na porcaria má. Já tivemos o suficiente em nossos passados. Sabemos com que rapidez você pode perder alguém de quem gosta. Trabalhar no aqui e agora, sempre olhando para o amanhã, é o que é importante para nós. Eu considero o que ela diz, e acho que tenho que concordar. Eu me concentro muito no ontem. Eu preciso começar a me concentrar no futuro. —De qualquer forma. Isso não é sobre Hudson ou eu. Vamos complicar essa merda aqui e agora. Deixe-me entrar, Maurie, — ela diz, me acotovelando levemente e balançando as sobrancelhas para mim. —Você sabe que você quer. —Tudo bem—, eu resmungo. —Tucker foi o primeiro que notei. Quando você estava lá recebendo seus pedidos de bebida, eu estava verificando-os. Eu não tinha ideia de que era a mesa de Hudson, mas eu estava definitivamente interessada. —Em Tucker—, ela esclarece. —Em Tucker. — Eu aceno. —Algo sobre ele sempre me chamou. Sempre. Ela aperta os lábios para cima. —Isso eu posso ver. Então, como você acaba com Tanner?

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Eu começo a falar quando ela interrompe. —Deixe-me adivinhar, seus pais. —Ding, ding, ding! Nós temos uma vencedora. — Rae sendo Rae, ela finge o rugido de uma multidão e bombas de punho. Ela pode ser uma perdedora, mas ela é a minha perdedora. —Eles eram tudo em que eu conseguia pensar toda vez que olhava para Tucker. Ele se sobressaiu para mim, mas tudo que eu pude ouvir foram os meus pais o separando e dizendo todas as suas besteiras usuais para mim sobre ele. —Então você se estabeleceu—, ela termina. —Sim. Rae faz uma careta e diz categoricamente: —Isso é... Estúpido. —Sim. —Então. O que agora? —O que você quer dizer com ‘Agora, o quê?’ Eu vivo com a minha escolha. Eu terminarei com Tanner porque não está funcionando, e não posso continuar fingindo. Então eu cortei minhas perdas e sigo em frente. O fim. —Bem, isso é besteira—, diz Rae com óbvia exasperação. —O que? —Você! Você vai desistir de alguém que faz você se sentir como ele faz? Eu não acho isso justo.

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—E eu não acho que seria certo eu terminar com um irmão e depois pular na cama com o outro. —O coração quer o que o coração quer, Maura. Fim da história, — ela diz arrogantemente, praticamente jogando o sorvete de volta no freezer. Ela acha que isso vai funcionar? Me dizendo que o coração quer o que quer e tentando me fazer ficar com Tucker, não vai funcionar. Em absoluto. Eu tive pessoas suficientes tomando decisões por mim durante a minha vida. —Eu digo fim da história. Eu vou cortar minhas perdas. Combinado? — Eu digo a ela com firmeza quando eu empilho tigelas em uma bandeja e as levo para fora. As crianças e Perry vêm correndo imediatamente para colocar as mãos no festival de açúcar que eu estou atualmente segurando. Não demora muito para eu sentir os olhos de Tucker em mim. Desde que ele é tão bom em me ler, tenho certeza que ele pode sentir meu humor irritado. Quando termino de distribuir as últimas tigelas, coloco a bandeja na pequena mesa que está do lado de fora. Fazendo meu caminho até Tucker, porque é onde eu estou começando a me sentir mais confortável, eu ignoro o olhar fixo que estou recebendo da Rae. —Você está bem? — Ele pergunta enquanto me sento ao lado dele. —Hmm.

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Ele ri baixinho, e eu posso ver aquele lindo sorriso dele com o canto do meu olho. —Sim. Você está bem. Atrevida, como de costume. —Atrevida? Nunca ouvi isso antes. Tímida, mansa talvez, mas não atrevida. Eu gosto disso. Tucker se inclina e diz: —Eu também, Maura. Eu também. Eu sorrio baixinho com isso. —Você deveria fazer isso mais vezes. —Fazer o quê? — Eu pergunto. —Sorrir assim. É fofo—, ele responde, levantando-se para pegar a sobremesa de Rae. Tucker me chamou de fofa? Não, de jeito nenhum. Ele chamou seu sorriso de fofo, Maura. Não você. Mas ainda. Deve contar. Certo? Esqueça. Estou considerando. Eu não vou pensar em como eu não deveria. Eu não vou pensar sobre o que seus elogios significam para mim. E eu definitivamente não vou pensar em como ele me aceita como sou, nunca me empurrando. Eu não estou. Eu não vou. Eu não posso. —Ele está certo—, Gaige diz em voz baixa, me puxando dos meus pensamentos e tomando o lugar de Tucker. —Você tem um grande sorriso. Ou devo dizer que seu sorriso para ele é ótimo?

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Eu quero encarar Gaige por ser tão intrometido, mas ao invés disso eu o ignoro e me recuso a espreitar em sua direção. Ele não espera por uma resposta, porque ele sabe que não está recebendo uma. —Você é diferente com ele. Você até senta diferente quando ele está por perto. Você não é tão dura. Eu acho que ele pode ser bom para você. —Você sabe, eu sempre achei que você era apenas o bonitão quieto. —Sim? Que diabos você pensa que eu estou fazendo quando estou tão quieto? Eu sou um observador, Maura—, ele me diz. Eu não tenho que olhar para saber o tipo de sorriso que ele está usando. —E um pervertido. —Às vezes. Eu ri levemente com isso. Gaige é... Diferente. Ele é lindo, claro, mas também é quieto. Tão quieto que ele normalmente não fala nada até dez minutos em uma das nossas pequenas reuniões de grupo. Seu silêncio é cativante, deixa a pessoa curiosa. Além disso, ele tem essa vibração sobre ele que faz alguém dentro de um raio de dez quilômetros se apaixonar por ele. Isso nunca é bom para um coração. E tenho a sensação de que ele quebrou muitos deles ao longo do caminho. Ele é letal. —Com toda a seriedade, gosto da pessoa que você é quando ele está por perto. Você finalmente parece ser mais você mesmo.

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Estúpido, observador, bonitão idiota. —Eu sinto isso—, eu admito calmamente. Eu pego a cabeça dele para fora do meu periférico. —Bom. Muito bom. Mas Maura? Não quebre o coração dele, ok? Tuck é um cara legal. Ele não merece isso. Um latido de riso sai da minha boca e eu finalmente olho para ele. —Gaige Addams, você está me dando 'o discurso'? Isso é adorável. Seus lábios não se mexem na minha provocação. —Eu estou. —Eu não tenho nenhuma intenção de quebrar seu coração, Gaige—, digo a ele a sério. Ele considera minha declaração por um momento, me olhando com aqueles olhos castanhos escuros dele. —Mas isso não é uma promessa. Eu dou de ombros e olho para longe novamente. —É tudo o que você está recebendo até que eu receba uma promessa de que o meu também não será quebrado. É uma via de mão dupla. Ele se levanta e dá dois passos antes de dizer baixinho: —Ou tripla, no seu caso. Babaca. ***** —Você está prestes a sair?

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Eu olho para cima do meu celular para encontrar Tucker parado em cima de mim. Eu estava tão focada no que está na minha tela que eu não o vi chegando. Olhando para baixo, li o texto de Tanner mais uma vez. Eu sinto muito é tudo o que diz. Pelo o que? Eu suponho que ele sente que fez algo errado para me garantir que não falaria com ele nos últimos dias. Sua suposição seria tanto verdadeira quanto falsa. Eu ainda estou irritada com ele, mas também estou puxando um cartão de vadia e tentando me distanciar dele. Eu coloquei meu telefone de volta no bolso junto com todas as minhas preocupações relacionadas a Tanner. —Pronta sempre que você estiver—, digo a ele, levantandome e me espreguiçando. Eu não sinto falta do jeito que os olhos cor de mel de Tucker rolam pelo meu corpo. E eu não sinto falta do quanto eu gosto disso. Sua avaliação é lenta e íntima, mas acho que muito disso tem a ver com o quão profundamente ele pode me ver. Parece que quando ele olha para mim, ele metodicamente descasca todas as minhas camadas em seu próprio tempo, como se estivesse me despindo para a minha alma, me vendo por tudo que eu realmente sou.

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Eu seria uma mentirosa se dissesse que não gostei. Mas eu gosto de tudo quando se trata de Tucker. Eu gosto do jeito que ele me faz sentir, do jeito que ele sorri para mim, do jeito que ele ri comigo. Eu gosto quando ele é sério. Eu gosto quando ele está relaxado. Eu gosto de tudo. Eu gosto dele. —Maurie? — Rae diz cautelosamente, andando atrás de nós. —Posso ter um momento? Tucker inclina a cabeça e silenciosamente me pergunta —o que está acontecendo—, então eu dou-lhe um pequeno aceno de cabeça que diz a ele —não agora. — Ele aceita o que é. —Eu vou dar a vocês, garotas, um momento. Eu não me viro e enfrento Rae imediatamente, educando meu rosto em um olhar indecifrável. —Por favor, pare de ficar com raiva de mim. Isso me faz virar. —Pare de ficar com raiva de você? Eu não estou brava, Rae. Estou desapontada. Suas sobrancelhas erguem-se com o uso da palavra, porque ela sabe que é Maura quem fala por algo pior do que louco. —Você estava me tratando como eles fazem lá, tentando tomar decisões por mim. Você sabe como me sinto sobre isso. Tradução: Eu odeio isso. —Isso não é tudo o que eu estava dizendo—, ela tenta explicar, se aproximando de mim e abaixando a voz. —Quero que

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você entenda uma coisa, Maura. Olhe para mim. — E eu faço porque encarar os olhos de Rae e conversar com ela, é como ver em seu coração. Quando ela pede que você faça isso, isso significa um negócio sério. —Você precisa saber que o que você está sentindo está bem. Eu prometo. Está bem. Você pode ter sentimentos por ambos. Mas você não pode continuar vivendo sua vida para todos os outros. Você não pode seguir a linha e fazer o que diabos você acha que deveria fazer. Jogue tudo pela janela. Siga seu maldito coração pela primeira vez, Maura. Seja você. A partir do segundo que Rae abriu a boca, meu coração começou a bater mais e mais rápido. Não porque estou nervosa ao ouvir o que ela tem a dizer. Não porque achei que ela fosse malvada. Não porque eu estou chateada com ela. Porque ela está certa. E eu sabia que ela estaria. Rae é a única pessoa na minha vida que irá, não importa o que aconteça, cuspir a verdade para mim e prometer que não poupará os meus sentimentos durante isso. Eu preciso disso. Eu preciso de honestidade e confiança. Eu preciso saber que alguém vai estar lá para mim, não importa o que aconteça, absorvendo todas as partes diferentes de mim e me deixando saber que está tudo bem em ser eu. Não há problema em não concordar. Não há problema em arriscar. Rae dá tudo isso para mim. Eu jogo meus braços em volta do pescoço dela e aperto a merda fora dela.

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—Você é a melhor amiga que uma garota poderia ter—, digo a ela. Ela devolve o abraço com igual ferocidade. —Idem, prostituta. Me desculpe, eu chupei lá dentro. Eu quero que você seja feliz. De uma vez. Eu dou risada. eu quero isso também. Nós nos separamos. —Ok, vá. Saia. Meus olhos estúpidos estão prestes a vazar, e eu não preciso dessa merda hoje. —Parabéns, a propósito. Você está recebendo o final de conto de fadas que todos nós queremos na vida. Rae suspira sonhadora. —Eu estou, huh? Mas você também terá o seu. Prometo. Eu dou a ela um pequeno encolher de ombros. —Talvez um dia. —Vejo você esta semana? —, Ela diz, esperançosa. Eu dou-lhe um polegar para cima e viro para encontrar Tucker. Eu não o encontro em nenhum lugar, então volto para dentro. —Seu homem está na frente—, diz Perry de sua cadeira de gramado, recostando-se um pouco frouxamente, a cabeça pendendo para o lado. Adivinhe que a conversa sem álcool não foi muito boa. —Meu homem, hein?

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Enquanto ele toma um gole de um copo que eu tenho certeza que não é cheio de refrigerante, ele murmura: —Parece que é, para mim. Eu o ignoro e prometo a mim mesmo que eu vou ligar para ele e para Rae esta semana, para que possamos nos encontrar para descobrir o que diabos está acontecendo com ele. Eu me despeço de Hudson, Rae e Gaige, já tendo dito adeus a Joey mais cedo quando ela entrou com suas amigas. Depois ando pelo lado da casa de Hudson, atravesso o portão e vou direto para o jardim da frente. Todo o ar deixa meus pulmões quando eu passo para a beira do quintal. Tucker está encostado no carro, braços cruzados sobre o peito e olhando a estrada. Ele parece tão sereno. Mas essa não é minha parte favorita. É como a luz da lua mal bate no seu rosto e na forma como as sombras da rua se voltam para a outra metade. É como se a lua, as estrelas e as nuvens estivessem todas para ele esta noite, mostrando que há dois lados de Tucker Bentley. Eu não consigo decidir de qual parte eu gosto mais - o Tucker que ele mostra para todo mundo ou o Tucker que ele me mostra. De qualquer maneira eu olho para isso, é Tucker. Ambos os lados compõem quem ele é. Ambos os lados me fazem feliz. Ambos os lados fazem meu coração traidor bater muito rápido. E o pior de tudo, ambos os lados me fazem querer ele quando não deveria.

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Eu respiro fundo, finalmente chegando a um acordo com o que eu admiti para mim mesma e o quão enorme é. Maior do que qualquer outra coisa que eu já admiti. Mas eu acho que estou bem com isso. Parece certo. Eu me sinto bem. Finalmente. Observá-lo agora me faz entender o que Rae estava querendo dizer, que às vezes o coração quer o que quer. Você tem que estragar tudo e ir em frente. Eu entendo que Tucker me faz sentir algo que Tanner nunca fará. Eu entendo que eu nunca – e quero dizer nunca - tive esse tipo de conexão antes. Passei meses e meses evitando estar no mesmo espaço que Tucker, jogando-me em um relacionamento com seu irmão, ignorando tudo o que eu sentia toda vez que estávamos a dez metros um do outro, por causa do quão duro ele faz meu coração bater. Por causa de como ele olha para mim. Por causa do quanto ele me faz querer ser, bem, eu. Joguei tudo pela janela, porque nada daquilo era o que eu pensava que deveria sentir, o que me permitiam sentir. Mas e agora? Agora estou pronta para ouvir meu coração porque Rae está certa, e a vida é muito curta para —e se? Estou pronta. Bem, quase. Ele deve sentir meu olhar porque a cabeça de Tucker de repente se vira, seu olhar colidindo com o meu. Nenhum de nós se move. Nós apenas observamos um ao outro, deixando este momento afundar. Porque eu juro, neste momento, nós reconhecemos e aceitamos o que está acontecendo entre nós.

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Então Tucker faz algo que vai mudar tudo entre nós pelo resto da eternidade - ele estende a mão para mim. Isso muda tudo porque isso não é tudo que ele está fazendo. Ele está me pedindo para desistir do que tenho com Tanner, para dar quem eu sou, para me libertar. Mais importante, ele está me pedindo para deixar tudo acontecer com ele, deixando-me saber que ele vai me apoiar. Eu lentamente faço meu caminho em sua direção, nunca rompendo o contato visual, meu coração ameaçando sair do meu peito. Boom. Boom. Boom. Boomboomboomboom. Eu coloco minha mão na de Tucker e ele me puxa para perto, deixando cair sua testa na minha. Fechamos nossos olhos e deixamos nossas respirações se misturarem entre nós. —Eu odeio o jeito que você me faz sentir. Eu odeio que você me pegue, que eu te quero. Eu odeio estar nesta situação porque eu sou muito idiota para manter tudo isso. Eu odeio dizer isso em voz alta, mas eu não posso mais continuar aqui. Não quando você olha para mim como você faz, — ele diz suavemente. Porra. O que? É tudo que eu odeio também. —Eu odeio mais—, eu respondo tão silenciosamente. É verdade. Eu odeio. Eu odeio tanto, porque eu sei o quão errado isso é, que eu não tenho que dizer nada para ele, mas ele entende completamente o que está passando pela minha cabeça. Eu não deveria ter o desejo de pressionar meus lábios contra os dele toda vez que eu o vejo.

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Mas não importa o que, nada pode acontecer até eu terminar com Tanner. Nada. Então eu cavo fundo e coloco um rosto corajoso, me afastando até que haja um bom pé entre nós. —Acho que estou pronta para ir para casa agora—, digo-lhe com a voz mais forte que posso reunir. Ele me estuda com cuidado e acena com a cabeça uma vez, entendendo exatamente o que estou dizendo. Tucker abre a porta para mim, mas antes de eu entrar, ele agarra meu pulso suavemente. —Posso levá-la para o jantar de seus pais? Eu olho para baixo, onde sua mão está circulada em volta do meu braço, observando como nossa pele é diferente. Ele está envolto em tatuagens e a minha está intocada. Juntas, eles são bonitas e se complementam de uma maneira que eu nunca esperei. Eu gosto de como estamos juntos mais do que eu já gostei de alguma coisa antes. Sorrindo, eu me viro para ele e digo: —Eu gostaria muito.

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Nos próximos dias, eu consegui almoçar com Rae e Perry - que promete reduzir o consumo de álcool depois de nos revelar que sua mãe o contatou. Rae e eu não conseguimos descobrir por que ele esperou tanto tempo para nos contar, mas nós achamos que somos iguais desde que eu estive em silêncio com a situação de Tanner / Tucker. Eu também consegui desviar de dois telefonemas da minha mãe, porque eu tenho estado ocupada no trabalho todos os dias, como estou agora. No entanto, falei com Tanner duas vezes. Ambas as conversas foram difíceis como o inferno, e não foi só comigo. Ele estava quieto e distante. Eu queria perguntar a ele o que estava errado, mas eu não o fiz. Em vez disso, sentei em silêncio do outro lado, sentindo-me culpada pelo que aconteceu com Tucker no sábado à noite, sentindo-me culpada por admitirmos que temos sentimentos que não deveríamos ter um pelo outro. Tucker e eu podemos não estar fazendo nada fisicamente - e nunca iremos enquanto eu estiver com Tanner - mas o que aconteceu em um nível emocional depois da festa de Joey foi injusto para ele. Mas como pode algo tão maravilhoso ser tão errado? Preciso sair da minha cabeça, deixar tudo de lado e me concentrar na semana que vem e na festa dos meus pais.

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Eu paro de limpar a mesa que eu estava limpando e verifico o texto que veio. Tucker: Que cor é o seu vestido? Eu: Azul? Tucker: Por que isso é uma pergunta? Eu: Eu ainda não vi… Meu telefone toca instantaneamente. —Eles escolhem o que você veste? —, ele diz no lugar de uma saudação. —Bem, olá para você também, Tucker. —Desculpa. Oi Maura. Eles escolhem suas roupas? Eu rio de sua débil tentativa de se corrigir. —Às vezes—, eu suspiro. —Mas por que? Você não é uma adulta? —É mais fácil assim. É muito pior se eu aparecer em um vestido que eu escolhi. —Se eu não soubesse algumas das merdas que eles fizeram, eu diria que seus pais são péssimos. Mas eles são dignos de muitas outras palavras descritivas que eu me sinto mal usando em seus ouvidos. Eu não posso deixar de sorrir para o protecionismo de Tucker. A viagem da festa de Joey para casa na outra noite foi Queens of Shadows


acompanhada por mim dizendo a Tucker tudo sobre como meus pais são maus para mim. E Tucker sendo Tucker queria dirigir lá e dizer a eles, mas eu consegui convencê-lo a sair disso. —Obrigada, Tuck. —Então azul, né? Nós temos uma ideia de que tom? Nós. —Ela disse que vai combinar com os meus olhos—, digo a ele. —Basicamente, eu preciso encontrar o mais bonito tom de azul que existe e seguir com isso? —Você diz as coisas mais doces—, eu provoco. —Só para você, Maura—, diz ele em voz baixa, e eu sei que ele não está tentando ser brega, que ele quer dizer isso. —Ei, idiota! Saia do telefone! — Eu ouço Hudson dizer em segundo plano. —Ele tem uma boca bonita quando Joey não está por perto—, eu digo. Tucker ri. —E ele se pergunta por que seu cofrinho está tão cheio. — Hudson diz algo de novo, mas eu não posso ouvi-lo claramente desta vez. —Tudo bem, eu tenho que ir antes que eu tenha que dar um soco nele. Até logo? A esperança que ouço em sua voz me faz sorrir brevemente. Mas então eu franzo a testa porque eu não deveria estar sorrindo para isso. E ele não deveria soar assim.

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Que porra você está fazendo, Maura? Ele ainda é o irmão do seu namorado. Seu. Namorado. Você tem um. Pare de ser uma paqueradora. Pare de encorajá-lo. —Ouça, Tucker, eu não... —Esqueça que eu disse isso, Maura—, ele interrompe. Eu ouço o arrependimento e a culpa em sua voz. Ele odeia isso tanto quanto eu, é tão horrível quanto eu. —Eu… Eu tenho que ir. Até mais. O silêncio encontra meu ouvido. Eu coloco meu telefone na mesa e jogo minha cabeça para trás em frustração. Eu quero que nós possamos dizer coisas como essas um para o outro, passar um tempo juntos uma a uma sem que nos sintamos tão erradas, sem me sentir culpada pelo fato de eu querer tanto ele. Mas ainda não posso. Não até eu terminar as coisas com Tanner, o que não acontecerá até que eu o veja novamente, porque eu devo muito a ele agora que finalmente admiti para mim mesma - e para Tucker - como me sinto. Seria errado da minha parte fazer menos. Vou evitar passar algum tempo com o Tucker fora do que é necessário. Aí! Isso é bastante fácil. Feito. Quando termino de esfregar a mesa em que estava trabalhando, vou até o bar.

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—Você está bem, garota? Você está estressada—, comenta Benny. —Ahh... Eu preciso pegar uma fodida pausa, é tudo. —Problemas com garotos? —Você poderia dizer isso. Benny dá um tremor dramático. —Eles podem chupar às vezes. Eu sei tudo sobre eles, querida. Eles só pioram com a idade. —Puxa, obrigado pela conversa estimulante. Ele joga uma piscadinha na minha direção e volta ao serviço do bar. O resto do meu turno voa, e antes que eu perceba, eu estou indo para casa e para o meu pijama favorito e, possivelmente, sorvete. Como estou cavando na minha bolsa para encontrar minhas chaves, não estou prestando atenção ao que está na minha frente, então quando ele fala, me assusta. —Você sabe que deve andar sempre por estacionamentos escuros com as chaves na mão. Eu grito bem alto e pulo para trás uns três pés. —Porra, Tucker! — Eu grito, agarrando meu peito e largando minhas chaves no chão. —Você assustou a merda fora de mim. Ele anda a quatro ou cinco pés para mim e se abaixa para pegar minhas chaves.

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—Desculpe—, ele murmura. —O que você está fazendo aqui? — Eu pergunto, pegando as chaves de sua mão estendida, com cuidado para evitar tocá-lo. —Passando pela vizinhança—, diz ele, balançando para trás um pouco. Eu lhe dou um olhar de não me alimente com besteiras. —E o verdadeiro motivo? Ele exala um longo suspiro e depois limpa a garganta. —Eu queria pedir desculpas. Por mais cedo. Eu estava fora da linha. Eu dou-lhe um pequeno aceno de cabeça, deixando-o saber para continuar. —Tudo isso é estranho, Maura. O que quer que esteja acontecendo entre nós é estranho. Eu me sinto uma merda. Eu me sinto uma merda desde sábado. Eu me sinto culpado, e nós não fizemos nada. Eu me sinto terrível porque não gosto de você como eu gosto. Eu não deveria querer ficar aqui e implorar para você romper com meu irmão, porque quando você olha para mim eu sinto que alguém finalmente entende tudo sobre mim. Não é assim que deveria ser. Eu ainda não digo nada quando ele dá um passo para perto de mim, inclinando-se para falar suavemente no meu ouvido. —Diga algo. Por favor. Eu dou-lhe um pequeno aceno de cabeça porque é tudo que posso fazer para que ele saiba que estou ouvindo.

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—Eu quero beijar você, mas eu não posso. Eu quero segurar sua mão, mas não posso. Quero te tirar do chão, mas não consigo. Eu não posso fazer nada disso, mas eu quero. Eu realmente, realmente quero. — Eu aceno de novo, porque é isso que eu quero. —Mas não importa o quanto queiramos, isso não pode acontecer. Eu viro minha cabeça e nossos olhos se encontram. Os dele estão mais escuras do que seu ouro brilhante normal, e seu peito está se movendo no tempo com o meu - o que ainda é muito rápido. —Eu sinto isso, Tucker. O que quer que seja tudo isso, eu sinto. Mas você está certo. Nós não podemos. E é aí que estamos deixando isso. Continuamos olhando um para o outro enquanto chegamos a um entendimento mútuo silencioso, e nossos corações retomam seu ritmo natural. —Então, amiga, você quer me encontrar amanhã e falar sobre o cara de terno? Eu sinto um sorriso puxar meus lábios. —Eu adoraria. Pausa para o almoço? —Uma e quinze, está bom? —Perfeito. Tucker pisca para mim. —Sei quem eu sou. E assim, todo o constrangimento que pairava sobre nós momentos atrás desaparece, e nós voltamos a ser Maura e Tucker. Amigos.

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*****

—Você quer ir almoçar? Eu não tenho que ficar por mais duas horas, e nós não temos porcaria nenhuma aqui para comer —, Kassi pergunta da cozinha. —Um... — eu começo. Ela aparece de repente ao virar da esquina. —Uh oh. Você tem um encontro quente, não é? — O sorriso no rosto dela é malicioso. —Derrame, mulher! É Tucker? Pego a almofada ao meu lado e lanço para ela. —Namorado, Kass, namorado—, eu a lembro. Ela finge bocejos e leva a almofada de volta para o sofá, sentando-se ao meu lado. —Chato. —Não que seja da sua conta, mas sim, estou me encontrando com Tucker. Ele precisa de ajuda e pediu que eu desse a ele. As sobrancelhas de Kassi erguem-se desconfiadas. —Por que você? —Bem, detetive, porque fui eu quem deu a ele um empurrão em primeiro lugar. Ele está tentando decidir como abordar o próximo passo em sua carreira musical. Ela está quieta por um momento e depois diz: —Você está pronta para ele ir embora?

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Eu deixo minha cabeça cair de volta contra o sofá e aperto meus olhos fechados. Eu não estou pronta para isso. Tucker parece ser a única pessoa em quem eu posso estar completamente por perto, e não quero perdê-lo, especialmente agora, quando sinto que o encontrei - quando decidimos dar a essa amizade um tiro real. Mas não importa como não estou pronta. Importa que ele esteja tomando a iniciativa e tentando finalmente fazer o que sempre quis fazer. E eu não poderia estar mais feliz por ele. Eu quero que ele tenha isso na vida. Eu quero que ele faça tudo o que puder para realizar seus sonhos. Acima de tudo, quero ser a pessoa que o ajuda a fazer tudo acontecer. Eu me sinto honrada que ele perguntou. —Você não está—, diz ela. —Nunca é divertido saber que seu amigo extremamente talentoso provavelmente vai deixar você para trás para coisas maiores e melhores—, digo a ela, deixando cair a cabeça na direção do meu colo e cutucando minhas unhas - qualquer coisa para evitar contato visual. —Não, eu não estou pronta. Mas eu não quero nada além de felicidade para ele, então eu vou ficar ao lado dele, animálo, e dar a ele todos os cutucões que ele precisa, como qualquer outro bom amigo faria. Ela coloca a mão no meu braço em um esforço para que eu pare de cutucar minha unha. Eu finalmente olho para ela e vejo nada além de simpatia em seus olhos. Eu amo e odeio ao mesmo tempo. Eu amo isso porque sei que ela se importa, e isso significa o mundo para mim. Eu odeio porque eu sei que ela vê que eu gosto

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de Tucker de uma forma que eu ainda não lhe contei. Eu amo que ela não diz nada. Eu odeio que seja tão errado admitir. —Você vai trabalhar com isso. Você sempre foi capaz de assumir situações complicadas e torná-las mais imprevisíveis. Eu acho que você verá que você pode trabalhar o seu caminho através desta também. Mesmo que seja mais pegajosa, — ela diz, seu significado duplo claro. —Obrigada, Kass. —Sem problemas, garota. Agora, o que você está me trazendo para o almoço? —Nada—, eu franzo a testa. —Estamos nos reunindo no Clyde’s e eu tenho um curto turno depois. —Bem, isso é ruim—, ela faz beicinho, cruzando os braços sobre o peito como uma criança. —O que diabos eu devo comer? Eu acaricio sua perna como ela faria comigo e me puxo para fora do sofá, indo em direção ao meu quarto para começar a me arrumar. —Você é uma adulta, Kass. Eu tenho fé que você vai descobrir. Eu rio enquanto a ouço murmurar algumas palavras muito pouco amigáveis para mim. Sem me fazer parecer uma idiota total, eu consegui arrumar uma roupa apropriada para o trabalho - que não é muito, já que nossos uniformes consistem em camisas laranja e shorts pretos para o meu pequeno encontro com Tucker. Encontro? Queens of Shadows


Eu paro de passar rímel no meio do caminho e olho para o meu reflexo no espelho por um momento. O que diabos você está fazendo, Maura? Eu estou colocando um esforço extra na minha aparência para alguém que não é meu namorado, o que é uma merda, não importa se estamos apenas esperando por um fio ou não. Eu não deveria estar fazendo isso. Não deveria estar cruzando minha mente. Mas está. Por causa do Tucker. Por causa de como ele me faz sentir. Por causa de quem eu sou quando estou com ele. Eu. Porra! Eu sinto que estou correndo em círculos aqui, e tudo está voltando para Tucker. Eu inspeciono a garota que vejo no reflexo, aquela que finjo ser para todos os outros. Essa garota é linda do lado de fora, mas eu sei como ela é falha por dentro. Essa garota é fiel, mas sei o quanto ela quer ser infiel. Essa menina obedece a seus pais, mas sei o quanto ela quer desafiá-los. Essa garota, a que olha de volta para mim com grandes olhos redondos e azuis, grita boa menina, impecável, e confiante, mas sei que ela não é nada disso. Eu queria estar inteira, desafiadora, confiante. Mas eu não estou. Esses traços, eles pertencem a verdadeira Maura. Aquela que eu tenho medo de ser. Aquela que eu quero ser. Naquele momento, eu decidi que estou terminando com Tanner depois do jantar com meus pais, porque eu não quero ter

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que explicar isso além de trazer um músico tatuado para o evento. Seja pessoalmente ou no telefone. Não há mais desculpas. Eu não posso mais ser eu mesma. Não posso negar como me sinto. Eu não posso e não vou. É hora de assumir o controle da minha vida por uma mudança. *****

—Hey. Eu sorrio automaticamente, e meu ritmo cardíaco aumenta com o som da voz dele. —Hey—, eu respondo quando Tucker se senta em frente a mim, seu sorriso correspondendo ao meu. —Você já pediu? Eu sacudo minha cabeça. —Estava esperando por você. —Ah, fofa e educada. Eu sou um cara de sorte. — Quando ele diz isso, suas sobrancelhas franzem, e eu posso dizer que ele imediatamente se arrepende de sua escolha de palavras. — Desculpe, eu não quis dizer isso. Ignorando-o - e como isso faz minha respiração estúpida engatar - eu pergunto: —Você sabe o que quer? Eu vou fazer o pedido na parte de trás para nós. Eu conheço alguém que trabalha aqui. Aposto que poderíamos ser empurrados para a frente dos outros pedidos.

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Sua testa suaviza e ele me dá um pequeno sorriso. —Batatas fritas com queijo, por favor. E uma água. —Encontro barato. Eu gosto disso, — eu provoco, levantandome para fazer nossos pedidos. Eu paro no caminho de volta à mesa, porque sentada na minha mesa, a que eu estou compartilhando com Tucker, é Clarissa. E ela está tocando nele. Demais. Minhas mãos se fecham em punhos por conta própria, meus olhos caem em fendas e minha respiração acelera. Meus pés também aparentemente começam a se mover por conta própria, porque de repente estou de pé na beira da mesa, olhando furiosamente para Clarissa. Eu tento ver o quão estúpida eu estou sendo, mas eu não consigo ver o quão perto ela está sentada dele, ou como ela ainda está tocando ele, ou como ela está deixando seus peitos ficarem mais amostra do que o normal, certificando-se de que eles estão na frente do seu rosto. Eu tento dizer a mim mesma que não é meu dever ficar chateada. Eu tento respirar através da minha raiva injustificada. Mas, como de costume, eu não presto atenção em mim mesma. —Posso ajudá-la? — Ela diz com aquela voz irritante e infantil que ela tem, olhando abaixo do nariz para mim. Eu fico em pé e ergo a cabeça, dando-me uma falsa confiança no que estou prestes a fazer. —Sim, você pode. Você está no meu lugar. Eu gostaria que você se movesse.

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Clarissa - uma pessoa que está acostumada a Maura Dócil e normalmente sai falando comigo – assusta-se com a minha resposta. Ela rapidamente se recupera e zomba de mim: —Não. Eu estava aqui primeiro. A risada de Tucker é a única coisa que me chama a atenção. Ele se arrasta para longe de Clarissa e sorri para mim. —Na verdade—, ele diz para ela, enquanto ainda está olhando para mim, —minha garota, Maura, estava aqui primeiro. Clarissa bufa sem atrativos. —Sua garota? Pensei que você tivesse um namorado. Já está transando com o seu irmão, eu vejo. Isso não demorou muito tempo. —Eu-eu... Eu... —Por que isso importa? Ciúmes? — Tucker observa, virando a atenção de mim para ele. Clarissa revira os olhos e joga o cabelo por cima do ombro enquanto se levanta da cadeira. Enquanto ela caminha, na verdadeira e malvada moda feminina, eu a ouço dizer. —cadela. Pote, conheça a chaleira. Eu a ignoro e me sento, ainda segurando minha falsa bravura. Eu sinto em vez de ouvir Tucker começar a rir. —O quê? — Ele começa a rir mais. Eu solto um suspiro exasperado. —Você está rindo de mim?

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—Sim. Não, — ele responde entre tragos de ar. —Eu estou rindo dela chamando você de vagabunda. —Bem, eu entendo que isso é parte do não. Qual é o sim? —Você estava com ciúmes—, diz ele. Eu zombo e tento brincar: —Nah. Não queria que você pegasse qualquer coisa que você não pudesse lavar. —E eu sou o Chris Hemsworth. —Eu desejo—, murmuro. —E eu ouvi isso. Você estava com ciúmes. Estava escrito em todo o seu rosto. A maioria das garotas se mostrava tímida e tentava jogar o ciúme como outra coisa. Mas o que Tucker disse fica comigo de uma maneira desagradável. Meu ciúme era realmente perceptível? Os meus sentimentos estavam em exibição? Quando as pessoas veem eu e o Tucker juntos, eles acham que estamos namorando? As pessoas que eu conheço acham que estou traindo Tanner? O que eu tenho com Tucker é tangível? Eu sou uma vagabunda? —Hey—, diz ele, puxando-me para fora do meu torpor. Estendendo a mão, Tucker passa a ponta do dedo sobre minha sobrancelha, tentando alisá-la. —Você está carrancuda. Pare com isso. O que eu disse para causar isso?

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—É o jeito que você me faz sentir tão transparente? Eu sou uma trapaceira? Não é físico, mas isso é trapaça? As pessoas acham que estou pulando da cama de Tanner para a sua? Tucker suspira e esfrega as mãos no rosto. —Eu não posso responder nada disso, Maura. Isso tudo vai me fazer sentir uma merda—, ele me diz carrancudo, se escondendo atrás das mãos. Bem, isso não fez nada para me livrar dos meus sentimentos de merda. —Eu acho que isso foi uma má ideia—, eu digo, empurrandome do meu banquinho para correr como a covarde que eu sou. —Espere. — Eu sinto a mão dele envolver meu pulso, e eu acendo por dentro, com calor. Isso é tudo. Um simples toque, e ele tem meu corpo vibrando com energia, desejo, necessidade. Um único toque simples, e meus joelhos enfraquecem, meu coração bate mais rápido e minha boca fica seca. Corpo idiota e traidor. Eu me viro e gradualmente levanto meus olhos da arte requintada em seu braço para seu sedutor olhar dourado. Tenho certeza de que seu olhar cuidadoso não perde a respiração quando nossos olhares se encontram ou a mudança repentina no ar. —Não vá—, ele implora, não só com suas palavras, mas com os olhos. —Amigos, lembra? Eu sei disso. Você sabe disso. Foda-se todo mundo. Verdade. Contanto que saibamos o que realmente está acontecendo, isso é tudo que conta.

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Soltando uma respiração, dou um breve aceno de cabeça e ele me libera enquanto eu tomo meu assento novamente. —Amigos—, repito para uma boa lembrança. Felizmente, Benny pega esse momento para nos trazer nossas bebidas, pois ainda é cedo e morto. —Aqui, para vocês crianças. A comida vai vir em um minuto— diz ele, largando a água de Tucker e minha Sprite. Nós dois tomamos a distração pelo que é e bebemos nossas bebidas em silêncio por um momento. —Então—, dizemos ao mesmo tempo e, em seguida, ambos soltamos uma risada aliviada, o ar ao nosso redor se desvanecendo para um chiado surdo. Eu aceno minha mão para ele falar primeiro. —Eu fiz algumas pesquisas sobre o cara de terno—, ele me diz, uma pitada de nervosismo em sua voz. —Daren Darren? —Inferno de nome, hein? — Ele ri fracamente. —Sim, ele. Ele pode ser um bom ajuste. Talvez. Ele representou muitos bons artistas. —Mas ele representou artistas que são semelhantes a você? Ele joga um sorriso arrogante no meu caminho. —Tem alguém?

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Eu finjo começar a engasgar e Tucker me dá um olhar preocupado. Quando ele está prestes a contornar a mesa para realizar o Heimlich, paro. Ele estreita os olhos para mim. —Que porra é essa? —Oh, aquilo? Foi o seu ego sugando todo o ar aqui. Tucker sorri e balança a cabeça para mim, murmurando algo que eu não consigo entender. —De qualquer forma—, diz ele, — estou sinceramente pensando em contatá-lo, marcar uma reunião. Talvez depois do meu próximo show? O que você acha? Cookin 'Curt', o chef residente, leva nossas batatas fritas com queijo, me dando um momento para pensar antes de responder a ele. Eu acho que ele precisa encontrar representação? Certo. Estou preocupada se alguém vai explorar seu talento? Claro que sim. Eu seria idiota por não estar. Mas, novamente, esse é o risco que as pessoas assumem como artistas. Eu não quero nada mais do que assistir Tucker no palco todas as noites, cantando seu coração. Porque é exatamente onde ele pertence. Tucker nasceu para estar no palco. É a saída dele, a paixão dele, a alegria dele, o tudo dele, e qualquer um que já o viu cantar pode contar. Tucker precisa estar no palco. É quem ele é. Ele precisa da música como ele precisa de sua próxima respiração. Farei qualquer coisa para ajudá-lo, e, como Tucker, tenho um pressentimento sobre Daren Darren também. Eu também verifiquei ele, e espero que seja um bom ajuste. Além disso, tenho essa crença no destino e acho que pisei na hora certa. Se não com Darren, então em geral.

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—Você tem certeza do que vai fazer. Por que você precisa de mim? —Eu quero você lá—, ele me diz com certeza, empurrando uma garfada de batatas fritas em sua boca. —Bom. Eu ia forçá-lo a me levar de qualquer maneira. —Sim? Eu concordo. —Bem, eu sou sua gerente. Eu preciso estar lá para, bem, administrar você. Seus lábios se contorcem enquanto ele luta com sorriso implorando para agraciar seu rosto. Uma carranca vence. Tucker olha para mim com olhos sérios. —Mas e se eu estiver errado? Quer dizer, eu sei que sou bom, mas e se ser bom não é suficiente? Colocando a garfada de batatas fritas para baixo, dou a Tucker minha total atenção. —Tucker, quero que você ouça o que estou prestes a lhe dizer. Ok? — Ele balança a cabeça lentamente. —Você é o homem mais talentoso que eu já conheci. — Ele abre a boca para discutir comigo. —Não—, eu digo, levantando a mão, e ele fecha a boca. —Não discuta. Eu não mentiria para você. Não tenho nada a ganhar com isso. Você tem um talento cru, cativante e inigualável. Se você decidir pelo mundo das gravações, você vai acabar com isso. Eu prometo. Você não tem nada com o que se preocupar. Se qualquer coisa, eu sou a única que deveria estar se preocupada.

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Eu pego meu garfo de volta e continuo a engolir minhas batatas fritas, ignorando o olhar de Tucker que está queimando em mim. Ele é um cara difícil de ignorar porque eu só consigo por cerca de dez segundos antes de dar uma olhada nele para encontrar um sorriso no rosto. —Posso falar agora? —Eu acho que sim—, eu provoco. —Com o que você tem que se preocupar? Eu suspiro. —Você saindo. Eu gosto de você, Tucker. Eu acho que já estabelecemos isso. Você também se tornou alguém com quem gosto de passar meu tempo. Eu não quero que você vá embora, e eu sei que você vai precisar. Mas eu também entendo que você tem sonhos - sonhos alcançáveis, devo acrescentar - que você precisa seguir. Siga seu coração, Tuck. Siga a música. Ele fecha os olhos brevemente com as minhas palavras, e eu não tenho certeza do que isso significa até que ele os abra e inale bruscamente. O olhar que ele está me dando está dizendo que estou prestes a ouvir algo que ele não deveria estar dizendo, mas vai de qualquer maneira. —Mas e se meu coração e a música apontarem em direções diferentes? Sim. Ele não deveria ter dito isso. Minha visão se desfaz da repentina corrente de sangue que bombeia através do meu corpo, e meu maldito coração começa a

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martelar alto o suficiente para que eu tenha que espiar para ter certeza de que ninguém mais possa ouvir. —Foda-se—, ele amaldiçoa. —Eu sou bom em colocar meu pé na minha boca, hein? Eu não digo nada, porque o que há para dizer sobre isso? Tucker se move desconfortavelmente e limpa a garganta. Mudando de assunto novamente, ele diz: —Então, eu vou ligar para ele. —E eu vou com você. —Certo. — Ele toma um gole de sua água. —Como estão as coisas com Tanner? Eu jogo meu garfo e suspiro. —Você com certeza chutou as palavras hoje. Ele estremece. —Desculpa. Talvez eu não devesse ter ido lá. —Não, não, tudo bem. A parte triste é que você deveria poder ir até lá. Mas é estranho como o inferno quando você faz. Ele resmunga, e eu não tenho certeza se é com aprovação ou desgosto. —Amigos, Maura—, diz ele. —Nós somos amigos. Eles falam sobre essa merda um com o outro. Eu aceno porque ele está certo. Este é apenas um almoço entre amigos, e não há nenhuma razão real para eu não poder falar com ele sobre isso se realmente somos apenas amigos.

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Mas você está terminando com o irmão dele por ele. Espere. Não, não estou! É por mim. Para. Mim. —De qualquer forma, como as coisas estão? Ainda o mesmo. Nós não falamos tanto nestes últimos dias. Tucker levanta a sobrancelha. —Você está estranhamente bem com isso. Eu solto outro suspiro. —Eu estou e isso é fodidamente terrível. —Posso te fazer uma pergunta pessoal? — Eu atiro-lhe um olhar de ‘realmente, idiota?’, considerando que ele acabou de me perguntar como estão as coisas com o irmão dele. Ele ri. — Exatamente o que há de errado com seu relacionamento com Tanner? Quero dizer, é a distância? Você não se conecta? É o sexo? —Tucker Cameron! — Eu assobio. Ele joga as mãos para cima em defesa, e a ponta dos lábios se contorce. —Desculpe, desculpe. Mas é algo que eu perguntaria ao meu amigo—, ele murmura. —Então? Resistindo à vontade de revirar os olhos, digo a ele: —Somos muito parecidos. Ele é diferente de quem eu assumi que ele era, e as coisas são diferentes de como eu acreditava que elas seriam. Ele franze as sobrancelhas. —Muito parecidos? —Você já assistiu Shrek? — Sua vez de me dar um Sério, idiota? Veja. —Então, nós temos camadas como ogros. Nós nos apresentamos de um jeito para o mundo enquanto somos pessoas diferentes. Só quando se trata de Tanner, até recentemente, eu Queens of Shadows


acreditava que era o seu verdadeiro eu que ele estava me mostrando. Mas eu questiono isso agora. E eu questiono como me mostro a ele. —O que a fez mudar de ideia? —Você. O que você disse sobre seus pais e sua manipulação de mestre. Isso me fez pensar que e se eu for a que ele está enganando agora? E se ele estiver mentindo para mim todo esse tempo sobre quem ele realmente é? Tucker empurra a última de suas batatas fritas com queijo em sua boca e estende a mão para polir a minha antes que ele responda a mim. —Qual versão do meu irmão você têm? Não estava esperando essa pergunta. —O doce. O carinhoso. O atencioso. —Eu tenho que ser honesto, ele pode ser todas essas coisas. Ocasionalmente. E, ocasionalmente, quero dizer quase nunca. Tanner é tudo sobre fazer coisas que o fazem feliz. Ele é tudo o que vai ajudá-lo no final, o que está nele para ele—, diz Tucker. Ele engole a última batata frita e toma um grande gole de água. —Eu não estou tentando incomodar meu irmão, Maura, mas acho que você sabe disso. Não é meu estilo. Eu só estou sendo honesto com você. Meus ombros caem em derrota porque é disso que eu estava com medo. No início, Tanner parecia exatamente como eu o descrevi: arrogante, seguro de si, mas cheio de deturpação por

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todos os outros ao seu redor. Agora ele parece... Falso. Dói admitir isso também, porque eu não queria que Tanner fosse falso. Eu queria que Tanner fosse real. Mas agora acho que o construí para ser assim na minha cabeça. Acho que posso tê-lo feito assim para me sentir melhor. Eu sabia que no fundo eu havia começado a vê-lo assim porque sabia que ele era alguém que meus pais amariam. Eu acho que eu não sabia que seria porque eles são tão parecidos. —Não é o que você queria ouvir, né? —, Ele diz. Devo admitir que estou chocada com a simpatia que ouço em sua voz. —Na verdade, não. Eu queria que você me dissesse para continuar com isso e que ele é um cara legal no fundo. Mas eu acho que sabia a verdadeira resposta o tempo todo. Eu não deveria ter que adivinhar qual versão de uma pessoa eu estou conseguindo de qualquer maneira. Eu sei que Tanner não é uma pessoa ruim, ele não é a minha pessoa. Olhando para Tucker, eu volto com o olhar que ele está me dando. Há calor, talvez um pequeno indício de desejo. Eu involuntariamente tremo com a intensidade. É um olhar que ele não deveria estar me dando, e um que eu não deveria estar gostando tanto. De repente, com sede, tomo um gole do meu refrigerante enquanto ele diz: —Eu mostro a você o verdadeiro eu, Maura. Eu engulo em seco e seguro meu copo com as mãos trêmulas, segurando seu olhar.

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—Eu sei que você faz, Tucker. Eu sei que você faz.

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—Eu não posso acreditar que você abandonou o seu vestido e você comprou um vestido novo para vestir. Alguém está ficando brava—, Kassi diz de sua posição relaxada na minha cama. Ela tem um dia de folga raro e se recusa a gastar no jantar dos meus pais. Não posso dizer que a culpo. Rindo, eu termino de colocar o meu brinco e aliso minhas mãos no vestido. Dando um passo para trás, eu olho para mim mesma no espelho de corpo inteiro. Depois da conversa de Tucker, decidi que ele estava certo. Eu não deveria ter que usar algo que meus pais escolhem para mim. Eu deveria ser capaz de usar meu próprio vestido. Então eu fiz, e eu não poderia estar mais feliz com a minha escolha. Na manhã seguinte ao almoço com Tuck na semana passada, fui direto para Jane e troquei as horas de ajuda do estoque para ela encontrar o vestido perfeito para mim. Deixe-me apenas dizer, Jane é uma dádiva de Deus! Ela achou um vestido de chiffon comprido de cintura alta que me serve como uma luva. Há pedrarias ao longo da metade superior do vestido com um design intrincado e elegante. A parte de trás é a minha parte favorita, porque é um design de costas nuas, deixando o vestido sexy e sedutor. Acontece que eu tenho um par de sapatos que combinam com ele. Meu cabelo loiro curto está elegantemente estilizado para um lado, as pontas cor-de-rosa levemente escondidas para que minha mãe não tenha um ataque cardíaco muito grande. Completando o visual com olhos esfumados e joias simples.

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Quem é o designer? Nenhuma pista, e eu não me importo de saber. Minha mãe é quem tem tudo a ver com rótulos, não eu. —Você está pronta para essa coisa com o garanhão? Seus pais vão pirar. Não só ele é tatuado, mecânico, músico e pecaminosamente sexy, ele não é Tanner. Seu namorado. Isso vai causar um alvoroço por conta própria, você sabe, — Kassi me diz. Ela está certa, isso causará um incômodo com meus pais. Meu pai provavelmente não vai dar a mínima porque ele não presta atenção em mim de qualquer maneira, mas minha mãe é obrigada a virar a tampa - em particular, é claro. Eu posso ver agora: ela vai dar um sorriso de boca fechada, um beijo na bochecha para mostrar, e sussurrar no meu ouvido sobre o quanto eu pareço uma desgraça. Não podendo esperar. E então há a questão de ir com Tucker. Eu disse a Tanner ontem à noite que eu ainda estava indo para o jantar, mas eu não disse a ele com quem eu estava indo. Eu não vi o grande problema em dizer a ele desde o motivo que estamos indo juntos é porque Tanner desistiu. Eu diria que me sinto culpada por não ter dito a ele porque ele está se desculpando constantemente por não ser capaz de fazê-lo, mas isso seria meio que uma mentira. Como eu deveria saber se ele quer dizer isso? Como eu vou saber o quão genuíno ele é sobre tudo? É horrível que eu esteja questionando tudo o que ele diz ou faz, mas não posso evitar. Eu sinto que não o conheço agora. Passe pelo jantar hoje à noite e depois se preocupe com Tanner.

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Deixando de lado meus pensamentos, me olho no espelho uma última vez. Feliz com a minha aparência, giro ao redor, o vestido balançando aos meus pés. —Estou bem? Os olhos de Kassi se arregalam e as lágrimas começam a se formar. —Perfeito—, ela diz alegremente. —Você parece absolutamente incrível, Maurie. Você sempre está. —Obrigada—, eu digo baixinho. Kassi está prestes a falar, mas quando ela abre a boca, a campainha toca e eu congelo. —Ele está aquiiiiiii! — Ela guincha. —Quer que eu vá pegar abrir a porta? Eu aceno com a cabeça, incapaz de falar. —Respire, garota. Respire. — Aparentemente eu não tenho feito isso também. Eu sigo Kassi para fora do meu quarto e pelo corredor estreito até a sala de estar. Eu espero lá enquanto ela vira a esquina para a pequena entrada e abre a porta. —Ei, você! Você tem sorte de eu amar Maura e ter uma visão assustadora em relação a garotos que são mais novos do que eu, porque, droga, você está lindo pra caramba! Eu ouço Tucker dar uma pequena risada e dizer: —Obrigado, Kassi. Não deixe o namorado ouvir você dizer isso. A menção de Tanner não pode parar os arrepios que se formam quando eu olho para Tucker em um simples smoking

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preto que abraça seus músculos da melhor maneira. O ar sai de meus pulmões e meus joelhos tremem. Ele está absolutamente deslumbrante. E então ele sorri, e é como um maldito farol porque eu automaticamente começo a andar em direção a ele. —Pare—, diz ele, segurando a mão para cima. —Eu quero admirar você por um momento. E ele faz. Meu Deus, ele faz. O olhar de Tucker em mim parece divino. O brilho em seus olhos é cativante e cheio de carência. Ninguém nunca olhou para mim do jeito que ele está fazendo agora, e eu nunca me senti mais bonita na minha vida. Ele levanta um dedo e o gira no ar, sinalizando para eu girar. Uma parte de mim não quer e quer surpreendê-lo com as costas, mas sei que ele nunca nos permitirá ir embora sem que eu o mostre, porque Tucker é teimoso assim. Então eu me viro devagar e instável, meus olhos fixos nos dele. Quando estou completamente de costas para ele, ouço uma inspiração aguda e os batimentos pesados de seus pés se aproximam de mim. Em seguida sinto o calor do seu corpo e o hálito quente no meu pescoço. —Eu odeio que nós somos apenas amigos—, diz ele em um tom abafado, seus lábios roçando levemente contra o meu corpo. Eu engulo em seco e me afasto dele. Nós temos cruzado muitas linhas ultimamente, e eu não estou prestes a adicionar outra à lista, mas eu não quero nada mais do que girar, envolver meus braços em volta do seu pescoço, e beijá-lo até que eu não possa mais respirar. —Nós devemos ir—, digo a ele, minha voz ainda grossa.

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Criando um amplo espaço, eu ando ao redor dele, indo direto para o corredor para pegar minha bolsa e cardigã leve, caso esfrie. Kassi me encontra lá antes de Tucker. —Uau. Isso foi... —, ela começa. —Eu sei—, eu a interrompo. Ela franze a testa. —É sempre assim? Eu sacudo minha cabeça. —Não, nem sempre. Parece que temos esses momentos quando é difícil. Kassi avança e fala baixo. —Tem certeza de que é uma boa ideia ir com ele? Eu tenho? Eu não sei se é a melhor decisão que eu já tomei, mas depois do jeito que ele olhou para mim, não tenho como voltar atrás agora. Além disso, sei onde está a linha e não estou cruzando. —Vai ficar tudo bem. Prometo. Ela aceita minha resposta e recua quando Tucker se junta a nós no pequeno espaço. —Pronta? — Ele oferece um braço. —Como eu sempre estarei. ***** Tucker insiste em abrir a porta para mim na estação de manobrista, ganhando estranhos olhares de minha mãe. —Droga—, ele assobia. —Este lugar é meio insano. Queens of Shadows


—Isso está colocado de ânimo leve. Eu olho para a enorme casa em que cresci. É basicamente uma mansão de onze quartos completa com uma entrada de automóveis e chafariz em meio círculo. Para não mencionar o gramado alastrando, precisamente aparado e piscina no terreno. Você pensaria que crescer em uma casa gigantesca seria luxuoso e o sonho de todo mundo, mas não o meu. Esta casa é fria e solitária e malvada. Não guarda nada além de lembranças tristes para mim, e é por isso que tento evitá-la o máximo possível. —Tudo bem? — Tucker diz no meu ouvido. —Claro—, eu digo a ele severamente. Ele se abaixa e dá um apertão reconfortante em minha mão, e de repente me sinto melhor sobre a caminhada que estamos fazendo nas escadas para o meu próprio inferno pessoal. No segundo em que a vejo, toda a esperança de ter uma noite semi-decente desaparece. Do lado de fora, ninguém seria capaz de dizer o quanto minha mãe está irritada. Ninguém mais podia ver as sombras em seus olhos ou a decepção em sua espinha rígida. Para todos os outros na sala lotada, ela parecia feliz e majestosa. Mas para mim ela parece ameaçadora. Eu vejo quando ela se aproxima de nós, olhando para Tucker com intensidade e ódio. Cômico porque ela não conhece o homem e frustrante porque eu sei que ela nunca tentará. Acho que é bom que ela não consiga ver nenhuma de suas tatuagens. —Maura—, diz ela rigidamente, inclinando-se para o infame beijo de bochecha. Eu me encolho quando sinto sua boca pairar

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perto da minha orelha. —Vamos discutir seu traje hediondo e acompanhante depois. — Cada palavra que ela fala está cheia de nojo. Eu me afasto dela e uso toda a restrição que eu não tenho para olhar para ela, porque ninguém ousaria olhar para Norah. —É tão bom ver você, querida. — E, assim, ela está de volta ao modo —mãe perfeita—, tocando para todos verem. —Quem é seu amigo? Tucker coloca uma mão reconfortante na parte inferior das minhas costas, aquecendo minha pele com seu toque suave. Sua ação me diz que ele não confia nela e vê tudo o que ela está dizendo. —Tucker Bentley, Sra. Doughers. É um prazer finalmente conhecê-la. Maura me contou tudo sobre você— ele diz sem um toque de sarcasmo ou desgosto em sua voz. Minha mãe não sabe disso, mas Tucker acabou de mentir por entre os dentes. Não é um prazer conhecer minha mãe. Ele sabe exatamente o quão mal ela pode ser. —Bentley? Você é parente de Tanner, então? — Ela pergunta. —Sim, eu sou seu irmão mais novo. As sobrancelhas de minha mãe se levantam apenas uma fração e ela franze os lábios, me dando uma expressão de repulsa. —Você está acompanhando a namorada do seu irmão para o nosso evento esta noite, Sr. Bentley? Que tipo você é. Tradução: Minha filha é prostituta e é tudo culpa sua. —Sim, senhora. Queens of Shadows


—E o que é que você faz para viver? — Típica Norah, apenas se importando com o status social de alguém. —Mãe! — Eu chio. Ela me lança um olhar que me faz dobrar para dentro de mim e se aproxima de Tucker. Ele me puxa para dentro dele, me dando o apoio que eu tanto preciso. —Eu sou mecânico, senhora. Eu trabalho com as mãos para viver e escrevo música no meu tempo livre. Eu ocasionalmente tento bar também. Acho meu trabalho muito satisfatório. As costas de minha mãe endurecem, e eu luto com uma risada para o atrevido Tucker por ela falar mal de qualquer uma delas. —Isso não é adorável—, diz ela em seu habitual tom condescendente. —Muito—, Tucker responde com entusiasmo exagerado para mostrar que não importa o que ela diga, isso não vai incomodá-lo. Seu olhar se estreita em sua direção. —Maura, uma palavra. Eu olho para Tucker com os olhos arregalados. Ele abaixa a cabeça em um movimento quase imperceptível para me dizer que vai esperar aqui, com um olhar atento. Minha mãe me leva a um canto sossegado. Assim que temos uma pequena aparência de privacidade, todas as luvas se soltam e a cadela que eu conheço sai. —O que exatamente você acha que está fazendo, mocinha? Você vem, não vestida com o vestido de grife que eu escolhi para

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você, mas em vez disso... Esse vestido, mas você vem com ele também? A repulsa é tão evidente em sua voz. Eu começo a recuar ainda mais para dentro de mim, deixando a familiar vergonha passar por mim, quando eu sinto os olhos de Tucker em mim. Só de saber que ele está lá e assistindo me ajuda a ganhar coragem. —Mãe, você não... — eu começo. —Oh, não, você não—, ela interrompe. —Você não consegue tentar explicar sua saída dessa bagunça. Você tem alguma ideia de como isso nos faz parecer? Como se estivéssemos descendo a escada social e deixando nossa filha prostituta bater em todos na descida! Você é uma desgraça para esta família e eu estou totalmente envergonhada de te chamar de minha filha. Você não é bem-vinda ao nosso próximo jantar de caridade até que possa aprender a se comportar com boas maneiras e a me respeitar. Agora, vá lá, sorria e não me envergonhe mais. Eu fico lá atordoada, meu queixo escancarado enquanto ela endireita as costas, gira em um salto muito caro e se afasta na multidão. Lágrimas começam a se formar em meus olhos e ameaçam cair quando Tucker caminha para o meu lado, imediatamente me envolvendo em seus braços. —Doeu assistir—, diz ele enquanto ele embala minha cabeça em seu peito. —Doeu ouvir—, eu digo a ele em um sussurro estrangulado. —Ela me chamou de prostituta e disse que tinha vergonha de me chamar de filha.

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Ele me aperta mais forte, me dizendo desculpas sem dizer isso. Lentamente se afastando, ele cobre meu rosto entre as mãos e inclina meu queixo para cima, de modo que estamos olhando um para o outro. —Maura, você é tão forte, bonita e brilhante. Não se atreva a ouvir uma palavra que ela diz. Você entendeu? —Entendi. —Você quer ir dançar? Antes que eu possa responder, ele está me puxando para a pista de dança porque a casa é enorme o suficiente para ter um pequeno salão de baile. Tucker faz uma demonstração disso, curvando-se para mim como se eu fosse uma Cinderela ou alguma merda assim. Eu rio um pouco alto demais em sua exibição porque sei que ele está fazendo isso para irritar minha mãe, que ele sabe que está me observando como um falcão. Tucker me pega de surpresa, me puxando para perto dele e fazendo minha respiração ficar presa na garganta. Eu olho em seus olhos, vendo que qualquer indício de brincadeira desapareceu e foi substituído por um desejo não filtrado. —Eu adoro quando você faz isso. Sua risada é tão hipnotizante—, ele diz em uma voz grave. Continuamos a nossa dança formal e amigável em torno da pequena pista de dança, pouco ocupada. Estamos perdidos em nosso próprio mundo, escapando no conforto que encontramos juntos e nos escondendo de todo o resto.

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—Onde você é bar tender? — Peço para me distrair e porque estou incrivelmente curioso. —Mic’s, mas eu não faço isso com frequência. Só quando Gary precisa de mim. —Eu não fazia ideia. Ele encolhe os ombros. —Não é um grande negócio. Ele me deixa tocar lá sempre que eu quiser e ajuda a me defender dos engravatados, então eu faço o que posso para lhe devolver. —Gary é um cara legal, hein? —O melhor. Eu posso dizer pelo seu tom que ele respeita o dono do Mic’s e realmente aprecia tudo o que faz por ele. Sabendo que ele não aceita nada disso, como eu sei que a maioria das pessoas faria, me faz gostar muito mais dele. Com os olhos fixos um no outro, eu digo: —Obrigada por esta noite, Tucker. Obrigada por vir e me deixar escorar em você. —A qualquer momento. Eu faria de novo em um piscar de olhos. Pego as palavras dele, dobrando-as e colocando-as dentro do meu coração para mais tarde. Porque essas nove palavras significam mais para mim do que ele jamais saberá, e tenho a sensação de que as retirei novamente no futuro. A música chega ao fim, mas não nos separamos. Isso continua por mais duas músicas até Tucker parar abruptamente. Eu sigo o

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seu olhar, e então estamos parados lá, olhando um para o outro dessa forma, que não deveríamos estar. Quase fora do campo esquerdo, Tucker abaixa a cabeça e eu sei onde ele está apontando. Meus lábios. Eu quero tanto alcançar o beijo dele, mas isso seria cruzar linhas que eu não quero cruzar. Embora eu não queira cruzar linhas, eu não viro a cabeça nem me esquivo do caminho. Em vez disso, estou congelada lá, observando como tudo acontece em câmera lenta. Tucker está se aproximando dos meus lábios agonizantemente, lento, fazendo meu coração trabalhar horas extras. O fogo da pura vontade que continua dançando em seu olhar, enquanto eles passam entre meus olhos parecidos com os seus e separa os lábios. Nossas respirações duras se misturando e nossos peitos se movendo rapidamente enquanto ele se aproxima cada vez mais. Mas então, no último segundo possível, quando sinto os lábios dele contra os meus, ele dirige para a direita e beija minha bochecha levemente. Eu fecho meus olhos em um suspiro, e nós caímos de volta em nossa dança, Tucker me puxando para mais perto do que antes. —Sinto muito—, diz ele em voz baixa. Eu fecho meus olhos e desejo as novas lágrimas que estão ameaçando se formar. Ele está pedindo desculpas por quase me beijar, por minha mãe, por me querer do jeito que ele me quer. E Queens of Shadows


por todas as coisas que ele fez para tornar isso mais difícil para mim. Tanto quanto eu deveria me desculpar também, eu não o faço. Porque eu sei que se eu abrir minha boca, um soluço sairá, embaraçando ainda mais minha mãe e me colocando em sua lista de merda. Eu deveria me desculpar por quase deixá-lo me beijar, pela vadia da minha mãe em relação a ele, por querer ele e deixá-lo me querer, embora ambos saibamos que nada pode vir disso. Tudo isso. Mas eu não vou porque sou egoísta e possivelmente estúpida. A música chega ao fim e nos separamos. —Banheiro—, eu grito, correndo em busca de um momento para mim. Eu o ouço chamar meu nome, mas estou muito focada em subir as escadas para chegar à varanda mais próxima em busca de ar. Avançando para o corrimão, eu automaticamente lamento não parar para pegar meu cardigã, porque está começando a ficar frio. Eu envolvo meus braços e olho para a noite. A cena na minha frente sempre foi minha coisa favorita sobre crescer aqui. No meio do nosso quintal havia uma enorme árvore velha. A árvore estava morta, mas ainda era bonita. Na verdade, acho que isso fazia parte do seu charme. Eu não penso em como é semelhante à tatuagem de Tucker, porque isso levaria a todos os pensamentos sobre Tucker, e ele é exatamente o que eu estou tentando escapar. —Bem, não é tão acolhedor—, eu ouço por trás de mim.

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Eu me viro enquanto a voz se registra em mim. —T-Tanner? — Minha voz é muito alta e soa um pouco em pânico, porque eu sei que o jeito que eu estava dançando com seu irmão era inadequado, e isso sem dar quase o beijo. Estou com medo de que ele tenha visto tudo. —O-o que você está fazendo aqui? Tanner se aproxima dois passos, a luz da lua batendo em seu rosto dessa vez. Ele parece... Desligado. Não muito chateado, mas não muito feliz também. Eu recuo um passo com o desprazer que vejo no rosto dele e esbarro no corrimão. —Eu poderia te perguntar a mesma coisa, Maura. — Ele dá outro passo mais perto. —Eu-eu te disse que estava vindo. Minha mãe teria minha bunda se eu não aparecesse. Tanner olha para mim, suas emoções ainda desconhecidas para mim até que eu vejo sua mandíbula tiquetaquear uma vez. Ele está definitivamente chateado, provavelmente pior do que eu já vi antes. —Por que você não se lançou em meus braços ainda? Eu imediatamente avanço e começo a me desculpar. —Eu sinto muito. Você me surpreendeu, é tudo. Eu tento colocar meus braços ao redor dele, e ele se afasta. Eu gostaria de poder dizer que estou chocada com tudo isso, mas não estou. Estou certa agora que ele viu Tucker e eu dançando muito juntos, o que significa que ele também provavelmente testemunhou nosso quase beijo. Eu abaixo minha cabeça em vergonha.

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—Quanto tempo? — Ele diz em um sussurro sufocado que me faz vacilar. Tudo no meu corpo começa a doer porque eu sei o quanto o machuquei. —Há quanto tempo você está apaixonada por ele? Minha cabeça se agita com a pergunta dele. —Eu não estou... Ele levanta a mão. —Salve isso. Está escrito em todo o seu rosto. As pessoas podem pensar que sou burro, Maura, mas posso garantir que não sou. Amigos não se olham desse jeito. Minha boca se abre em sua acusação. Eu estou? Estou apaixonada por Tucker? Mas como eu poderia estar? Eu balanço minha cabeça para ele e Tanner bufa. Eu posso sentir o desgosto vindo dele em ondas. —Sentindo-se uma merda, hein? A traição fará isso com você. —Eu não o traí! — Eu argumento imediatamente, porque eu não traí. Pelo menos é o que eu vou continuar dizendo a mim mesma. Ele zomba, e eu me endureço contra as palavras dolorosas que sei que ele está prestes a lançar, porque sei que ele vai ser honesto. —Talvez não fisicamente, mas não me diga que você não se apaixonou por ele e ele não se apaixonou por você. É emocional, Maura, e isso ainda é traição. Eu fecho meus olhos, tentando bloqueá-lo, mas ele não para. —Você tem alguma ideia do quanto isso dói? Eu preferiria que você transasse com ele do que se apaixonar por ele, mas eu aposto que você fez isso também. Ele foi bom? Ele deu a você o que eu não pude? E o pau dele? É maior que o meu? — Ele rosna. —Tucker

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sempre foi melhor do que eu em tudo, então por que ele não seria melhor em foder minha garota do que eu? Eu sei que ele está agindo como um idiota agora para tentar me machucar de volta. Minha mão se move para o meu peito enquanto as lágrimas começam a cair, meu corpo está arruinado com os soluços pela dor que eu sei que estou causando a ele. Tanner é um soldado. Emoções e reações físicas não são dele. Em vez disso, ele diz como se sente com suas palavras, e basicamente ele me disse que eu quebrei a porra do seu coração. Dando um passo para frente de novo, tento agarrar a mão dele, mas ele me empurra. —Você cheira como ele! — Ele grita. — Droga! Ele se afasta e começa a andar, passando as mãos pelos cabelos. Sou lembrada momentaneamente de Tucker no estacionamento do Mic’s, a primeira vez que o vi perder a calma. Tucker. Onde ele está? Outra lágrima cai na direção que meus pensamentos tomaram. Eu estou aqui, cara a cara com meu namorado, sabendo que estou machucando ele, e ainda estou pensando em Tucker. Isso está além de bagunçado. —Eu vim aqui para te surpreender porque sei o quanto isso tudo foi difícil para você, e acho isso. Isto! Você nos braços do meu irmãozinho, aconchegados e fantasiados um com o outro como se vocês tivessem quinze anos de idade. É doentio—, continua ele. Tanner aperta a ponte do nariz, fechando os olhos e pendendo a cabeça. —Ele é meu irmão—, diz ele em voz baixa. —Meu maldito

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irmão. Eu amava você, Maura. Eu sinceramente, realmente amei você. Você era... —Mas você não... —, eu o interrompi. Eu pego uma respiração entre as lágrimas, me levantando reto com suas palavras. —Você não me conhece, então como você pode me amar? —Não sei quem é você? Que porra você está fumando, mulher? Estamos juntos há oito meses. Como eu não posso te conhecer? Eu engulo em seco. —Você vê quem eu quero que você veja, e você nunca tenta explorar além disso, Tanner. Você não me vê. —Oh, pelo amor de Deus! E o que essa merda é? Sua fodida coisa emocional de ‘conexão profunda’? Eu não faço essa porcaria, Maura! Eu não sinto coisas como as outras pessoas. Eu estou treinado para mudar essa merda, então eu não me machuco da mesma maneira. Demora muito para me esmagar. Mas isso? Essa porra me esmagou. —Tanner, eu estou tão... —Não se atreva—, ele ferve. —Eu não quero ouvir como você está ‘arrependida’. Eu não quero ouvir como você não quis que isso acontecesse. Eu não quero ouvir nada disso. — Tanner para de andar e se retorce na minha direção, prendendo-me com seu olhar quente. Então uma expressão quase sinistra se instala em seu rosto, e sei que irei odiar o que quer que ele diga a seguir. —Você quer saber o que eu quero? Eu quero esquecer você. Eu quero esquecer que te conheci. Eu quero voltar a ser eu. E eu nunca mais

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quero falar com você ou com meu irmão idiota novamente. Você pode deixá-lo saber isso para mim, sim? —Tanner! — Eu grito um pouco alto demais para as suas costas recuando. Ele para de andar e diz em voz baixa, sem me encarar: —Eu lhe disse que não quero ouvir suas desculpas. Eu amava você, Maura, e você quebrou a porra do meu coração. Mas isso não é o que mais magoa. Ele é meu irmão. Vocês dois deveriam ter pensado melhor. —Isso não é justo. Você não estava aqui e mal nos falamos. Ele se vira de frente para mim. Eu recuo até minhas costas baterem no corrimão. —Eu estou na porra do exército. O que exatamente você espera? Você quer que eu largue tudo por você? Venha correndo quando quiser? Ligue ou envie uma mensagem de texto a cada hora? Não posso fazer isso, querida. Meu país, minha família e meninas. Esse é o meu lema, e é isso que sempre foi. Acho que posso largar os dois últimos agora. —Isso não é o que eu quero e você sabe disso. Eu amo que você ama seu país. Sempre admirei isso sobre você até que Tucker me contou a verdadeira razão pela qual você se juntou ao exército. —A razão pela qual eu me inscrevi pode ter sido egoísta, mas mudei um monte de coisas desde que entrei. Você não pode me julgar com base nas decisões que tomei quando era mais jovem. Isso não é justo.

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Estamos estranhamente calmos agora, e eu não tenho certeza de como isso é falso, mas eu sei que estou enlouquecendo por dentro. Antes que eu possa dizer qualquer coisa, ele fala novamente. —Acho que ele te falou sobre ligar para você primeiro também, né? Então, sim, eu fui atrás de você no início para irritá-lo, mas quanto mais nós conversamos, mas eu gostava de você, e então eu fui e me apaixonei. A única coisa que me interessa em todo o discurso é ele ir atrás de mim para irritar seu irmão. Quem diabos faz essa merda para o irmão? Espere. É isso que é com o Tucker? Retorno? Eu estremeço com o pensamento de que Tucker jogou comigo. Não, não, não. Não é possível. Eu me sinto diferente com Tucker. Eu sinto o quão real é. Agarrando-me a isso, afasto quaisquer pensamentos ruins e olho para o homem parado na minha frente. —É assim que começou? Você foi atrás de mim por causa de Tucker? Você quer me pregar sobre a família e quanto você a honra. Isso é uma coisa real para fazer com sangue, Tanner. Não vou falar sobre como você fala sobre ele quando ele não está por perto. Seus padrões duplos são cansativos. Ele zomba. —Tanto faz. Você não quer admitir que você estragou tudo. —Eu não quero? Bem. Sim, tenho sentimentos por Tucker. Eu não tenho ideia do que eles significam ou quão profundo eles são, mas nos conectamos em um nível que você e eu nunca

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alcançaremos. Eu já tinha planos de terminar por um tempo, mas queria fazer isso pessoalmente. —Porque ver você e Tucker juntos foi muito divertido—, ele resmunga sarcasticamente. —Não, eu tenho certeza que não foi. Mas agora, depois que você admitiu ter me perseguido por razões de merda, isso me faz pensar muito menos de você e questionar - mais do que eu já estava - que tipo de homem você é. Eu acho que ouvir isso em voz alta atinge Tanner de uma forma que não tinha antes. Ele começa a recuar em direção à casa. Ele está olhando para mim enquanto torce seu rosto em um sorriso de desprezo arrogante e, obviamente, com falsa bravata, diz: —Eu sou um homem que é bom demais para você. Ele gira a maçaneta da porta. —Mau... — Meu nome morre nos lábios de Tucker quando ele vê Tanner. Seu olhar dourado cheio de preocupação encontra o meu brevemente antes que ele volte para seu irmão. —O que você está fazendo aqui? Tanner não diz nada. Nem uma palavra. Em vez disso, ele ergue o braço para trás e bate o punho no rosto de Tucker apenas uma vez. Tucker tropeça para trás, quase perdendo a porta de vidro que certamente se quebrou e cai no chão. Eu me movo para frente e grito seu nome enquanto Tanner se inclina em seu rosto e diz três palavras para seu irmão e quatro para mim. —Foda-se, Tucker—, ele cospe. Ele vira sua raiva para mim. — E foda-se você também.

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Abrindo a porta até colidir com o vaso de plantas - quebrandoa, devo acrescentar -, ele desaparece na casa. Corro em direção a Tucker, que agora está segurando seu rosto entre as mãos, respirando profundamente pelo nariz. Coloco minhas mãos sobre as dele para removê-las, inclino o queixo para cima e examino o dano. —Você está bem? — Eu pergunto baixinho. Ele abre os olhos, e o brilho habitual que eles mantêm é obscurecido com culpa e vergonha e desgosto e lágrimas. —Eu sinto muito, Maura—, diz ele em um sussurro rouco. —Desculpa. As lágrimas correm pelo meu rosto quase instantaneamente. Ele parece tão quebrado. Eu fiz isso com ele. Eu quebrei ele. E eu quebrei Tanner. Tucker se aproxima e enxuga minhas lágrimas. —Eu não pretendia fazer isso com você. Eu não queria que ninguém se machucasse. Eu balanço minha cabeça para parar suas palavras. —Não, não. Não é sua culpa. Eu estava errada. Eu deveria ter evitado você. —Eu não devia ter te perseguido. Eu rio baixinho em sua referência a uma conversa que agora parece que aconteceu há muito tempo. Como tudo isso ficou tão confuso? Eu sinto que foi ontem que eu estava dando um beijo de adeus em Tanner e vendo ele ir embora com o meu coração. Lembro-me de ter ficado animada ao ver o nome dele aparecendo no meu telefone, ficando tonta ao vêQueens of Shadows


lo. Lembro-me de me divertir com meu grupo de amigos e trocar olhares com Tucker que sempre pareciam durar muito tempo. E então, como aqueles olhares duraram mais e se tornaram mais frequentes, fazendo-me perceber que eu não tinha aqueles com Tanner. Então parei de me sentir excitada. Eu parei de ser tão feliz e comecei a me esconder cada vez mais atrás da minha máscara idiota. Tudo... Desapareceu. Até o Tucker. Está sempre voltado para ele e tenho a sensação de que sempre estará. —Por que você está sorrindo? — Ele pergunta em um tom confuso. Eu estou? —Eu levei um soco e você está sorrindo? Isso está bagunçado. Apesar do que acabou de acontecer, ainda podemos brincar um com o outro. Nós ainda podemos rir. Eu acho que é um bom testemunho de quão bem somos juntos. Eu rio e, por instinto, me inclino para frente e escovo meus lábios contra os dele. Puxando para trás enquanto o sinto pressionando em mim, eu sorrio para ele e digo: —Quer sair daqui? —Eu pensei que você nunca perguntaria. Nós ajudamos a puxar um ao outro. Eu tiro meu vestido com cuidado e tento limpar minha maquiagem porque eu com certeza não quero que minha mãe me veja com manchas de lágrimas. Tucker coloca a mão nas minhas costas, guiando-me para dentro e

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através da enorme casa. Nós não paramos para conversar com ninguém, e eu mal respiro enquanto rezo para que minha mãe não nos veja. A sorte não parece estar do nosso lado hoje à noite, porque de repente ela está na nossa frente. —Onde você pensa que vai? — Ela encara. Eu inclino meu queixo para cima e encontro seu olhar. —Casa. —Oh não, você certamente não vai. Vá se misturar. — Eu sei que ela espera que eu corra em seu comando e comece a conversar com todos os convidados da festa, mas eu não faço. Eu fico lá, esperando ela, enquanto a raiva em seus olhos continua a crescer. —Maura—, ela ameaça com os dentes cerrados. —Mãe. —O que você está fazendo. — Não é uma pergunta. Tucker acrescenta a menor quantidade de pressão ao seu domínio sobre mim, encorajando-me a me manter firme. —Estou indo embora. —Por quê? — Minha mãe exige. —Porque eu quero. Sua boca forma um O e ela fica sem palavras. Pela primeira vez em muito tempo, me sinto bem. Eu me sinto esperançosa.

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—Festa adorável, Sra. Doughers. Tenha uma ótima noite, — Tucker diz enquanto me guia por ela quando um pequeno sorriso puxa seus lábios. Continuamos nossa marcha adiante e vejo meu pai. A ligeira pausa no meu passo é o suficiente para alertar Tucker que algo está errado. —O que foi? — Ele pergunta com preocupação. Eu rapidamente viro meus olhos para ele e então aceno com a cabeça na direção de um grupo de homens mais velhos. —Vê aquele cara no smoking branco? Aquele com o cabelo loiro escuro? Este é meu pai. Quando a palavra pai sai dos meus lábios, John Doughers olha para mim, e não passam três segundos antes de se voltar para os amigos, sem me reconhecer. —Que porra—, Tucker morde. Eu olho para vê-lo apertando sua mandíbula, sua sobrancelha inclinada sobre os olhos escuros. —Ele mal registrou sua existência. Eu coloco minha mão em seu braço, tentando acalmá-lo. Nós tivemos uma noite difícil e eu posso ver que ele está facilmente irritável. —Tudo bem, Tuck. Eu não estava brincando quando eu disse que ele me ignora. Confie em mim, esses três segundos são três segundos que eu vou amar por um longo tempo. A parte triste é que eu não estou brincando. Ele me ignora tanto que os dias em que ele olha para mim se tornam alguns dos dias mais notáveis da minha vida.

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Antes que eu saiba o que está acontecendo, Tucker está indo em direção do meu pai e seu grupo de amigos ultra ricos. Eu vejo como ele se insere entre todos e se aproxima do rosto do homem que ajudou a me fazer. Todos ao seu redor estão atordoados demais para fazer qualquer coisa, então continuam a olhar boquiabertos enquanto Tucker se aproxima, e suponho que ele fala no ouvido do meu pai. O que quer que ele diga, faz com que os brilhantes olhos azuis que são tão parecidos com os meus caiam em mim em milissegundos. Eu imediatamente me endireito e inclino meu queixo para cima, a postura que todas as mulheres de meus padrões deveriam ter de acordo com minha mãe. Nós mantemos nossos olhares, eu secretamente absorvendo a cada momento, porque eu juro que este é o olhar mais longo que meu pai fixou em mim em anos. Ele dá um aceno duro quando Tucker recua. Os olhos do meu pai voltam para o homem à sua frente, dispensando Tucker. Alguns momentos passam antes de Tuck se virar e voltar para mim. Eu ainda estou parada em estado de choque quando Tucker me alcança. Ele coloca a mão no meu cotovelo e começa a me levar de volta para a porta. —O que você disse a ele? — Pergunto baixinho quando chegamos às portas principais. Tucker não olha para mim quando ele responde pelo canto da boca. —O que ele precisava ouvir. Muito vago?

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Um peso parece nos afastar quando saímos da mini mansão e entramos na clara noite de primavera. Eu respiro fundo e empurro todas as coisas ruins que aconteceram hoje à noite quando eu exalo. Eu não quero pensar na minha mãe. Eu não quero pensar em Tanner. Eu não quero pensar sobre o que esta noite significou para o que diabos está acontecendo com Tucker e eu. Eu não quero pensar em nada disso. Eu quero esquecer e deixar passar por uma noite. Ou pelo que resta da noite. Eu percebo o que quero fazer em nossa caminhada pelas escadas. Enquanto Tucker entrega seu ingresso para o manobrista, eu me viro para ele e pergunto: —Quer ficar bêbado hoje à noite? Seus olhos se iluminam e um sorriso travesso cruza seu rosto. —Claro que sim.

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—Shhh! Nós não devemos estar aqui em cima—, Tucker ri com riso em sua voz. Estou com meia garrafa em nossa brilhante ideia —vamos ficar bêbados—, enquanto Tucker está com uma bebida desde que ele está dirigindo. No momento, estamos tentando entrar no telhado de um karaokê ainda aberto. Sim, parece um plano sólido. Duas pessoas obcecadas em ficar bêbadas no telhado. O que poderia dar errado? Com toda a honestidade, neste momento, nada provavelmente será tão terrível na noite que já tivemos. —Tuck! Apresse-se! — Eu digo a ele um pouco alto demais, enquanto ele se atrapalha para abrir a porta de acesso ao telhado. —Ha ha. Tuck Acima. Eles rimam. Ele para o que está fazendo e se vira para mim na pequena área. A expressão em seu rosto é séria quando ele diz: —Não, não. Eu imediatamente dou risadinhas bêbadas, e Tucker segue com altos gritos de riso. Estamos nos esforçando tanto que parece que não consigo respirar, fazendo com que as lágrimas se formem e a pressão se acumule na minha cabeça. Eu balanço, meus pés mal se firmando na borda do degrau mais alto. —Maura! Cuidado! — Eu mal me registro antes que Tucker agarre meus dois braços e me empurre para cima dele.

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Um suspiro alto e exagerado deixa minha boca. Meus olhos provavelmente estão ocupando metade do meu rosto neste momento, enquanto eu lentamente começo a entender que quase caí de costas nos degraus muito íngremes. —Eu quase morri—, eu sussurro, olhando para o meu salvador. Ou pelo menos eu acho que é um sussurro. —Você salvou minha vida. Você é como um príncipe da vida real da Disney. —Eu sempre vou te salvar, princesa. — Ele ri, segurando em mim com uma mão quando ele finalmente nos levanta e abre a porta com a outra. —Mas que príncipe você seria? O loiro? Mas nenhum deles tem olhos bonitos como você. —Tudo o que eu ouvi foi que você acha que eu tenho olhos bonitos. Pare de me elogiar, Maura. Você vai me fazer pensar que você gosta de mim—, ele brinca, me puxando para o limiar e para fora. —Mas eu gos... — Eu começo, mas eu me interrompo com um pequeno suspiro enquanto eu examino o telhado. Eu giro em um círculo descontrolado, admirando a vista. Apesar do meu estado semi-bêbado, eu sei que o que eu estou olhando é um inferno de uma visão. —Oh meu Deus! Bonito! É tão bonito. Eu não posso acreditar que você colocou todas essas estrelas para mim. —Estrelas bonitas para uma menina bonita—, diz Tucker com um sorriso de flerte no rosto. Eu tento zombar disso. —Você vai me fazer pensar que você gosta de mim.

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O sorriso que ele estava ostentando se transforma em um rubor quando eu lanço suas palavras de volta para ele. O ar fresco começa a fazer maravilhas em cerca de cinco minutos desde que eu já estou começando a perder o burburinho muito bom que estava acontecendo. Agora que minha cabeça está mais clara, sou mais cuidadosa ao subir até a beira do telhado. Silenciosamente dou um agradecimento a quem pensou que seria uma boa ideia alinhá-lo com uma parede na altura da cintura, porque ainda estou um pouco vacilante. Eu inspeciono o céu noturno e começo a contar as estrelas, algo que eu costumava fazer na minha varanda quando tinha um dia ruim. Velhos hábitos e tudo mais. —Noite ruim, hein? — Vem a voz suave de Tucker do meu lado. —Você pode dizer isso de novo. —Noi... — ele começa antes de ser substituído por um — oomph— quando eu chego e bato nele. —Isso é um braço mau que você tem aí. —Continue assim e você descobrirá o quão perverso é. —Malvada—, ele brinca. —Mas realmente, como está a cabeça? —Como está seu rosto? — Eu sorrio. Tucker solta uma risada sem humor. —Ouch. Bem.

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Ficamos calados por um momento. Buzinas de carros e pessoas bêbadas aleatórias gritam dos bares próximos. O teto abaixo dos nossos pés bate a partir da música alta que está tocando entre os sets no Mic’s. —Seria terrível se eu dissesse que não quero falar sobre esta noite? Eu quero esquecer. Só por esta noite— eu imploro em silêncio. —É onde o álcool entra? Eu concordo. —Sim. Muito e muito. —Soa como um plano para mim. —Você sabe, esta é a primeira vez que fico bêbada—, confesso. Seus olhos se arregalam. —De jeito nenhum. Não há como isso ser verdade. Quantos anos você tem? Eu olho para ele. —Você sabe que eu tenho vinte e dois anos, seu idiota. —Jovem. —Você tem apenas vinte e quatro! — Eu me viro para ele, pegando o pequeno sorriso em seus lábios. —Sim, por mais três meses. —Tanto faz. De qualquer forma, eu não sou de beber. Eu não tive a chance de sair quando era mais jovem, — digo a ele, voltando minha atenção para a vista incrível.

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—Não na faculdade? —, Ele questiona. —Não. Nem mesmo na faculdade. Tucker solta um assobio baixo. —Muito protegida? —Muito. Quando tive a chance de me soltar, tive muito medo de fazer. Não foi até meu último ano que fui ao meu primeiro bar em que não trabalho. —Como isso foi? —Eu tive um tempo miserável. A cena do bar definitivamente não é para mim. Eu preferiria ficar em casa e assistir filmes ou ler ou perseguir modelos quentes no Instagram. Tucker sorri. —Isso soa muito... Gratificante. —Não faça graça. Não é a minha cena. — Eu dou de ombros. —E eu sei que parece loucura porque eu trabalho em um. Mas trabalhar em um bar e sair para um bar são duas coisas diferentes. —Eu posso cavar isso. Não é muito a minha também. Eu geralmente vou apenas em bares para tocar neles. Quer dizer, eu estive bêbado e cantando alegremente antes, mas eu não faço disso um hábito. — Ele faz uma pausa, fazendo-me espiar. Eu pego um pequeno estremecimento que eu assumo deriva de seu comentário —cantando alegremente. — Eu sei que a maioria das garotas adoraria isso, mas eu acho isso fascinante, já que eu não tenho nenhuma experiência com o jogo de namoro. Tucker limpa a garganta. —Então, por que agora? Por que ficar bêbada agora?

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Eu dou de ombros, sem saber o porquê. —Parece a resposta típica a um rompimento, e eu quero ser normal por uma noite. Ele abaixa a cabeça. —Justo. Mas você sempre pode voltar para a minha casa e se deliciar com sorvete e puffs de queijo comigo. Isso é o que eu sempre fiz. O riso borbulha instantaneamente, e antes que eu perceba, estou no telhado coberto de poeira do Mic’s, segurando meu estômago e provavelmente parecendo louca. Embora eu saiba que esta noite não é a noite do riso, eu não posso negar o quão maravilhoso é deixar-se levar e enlouquecer. Eu olho para Tucker, que agora está de pé em cima de mim, seus olhos dourados brilhando de rir durante a noite, enquanto ele tira uma foto minha com seu celular. —Você já repetiu isso e eu vou negar, mostrar a todos essa foto e dizer que você é louca—, ele ameaça com um sorriso que me diz que ele nunca faria isso. Agarrando sua mão agora estendida, eu me levanto. —Então, que tal? Sorvete e puffs de queijo na minha casa? — Ele pergunta hesitante. Eu não tenho que pensar sobre sua oferta, porque estar com Tucker é exatamente o que eu quero. Um pouco estranho, já que ele está tão envolvido em tudo isso, mas ele também se tornou um bom amigo no mês passado. Tanto que me deixa triste pensar no tempo perdido que passei ignorando-o, mas foi justo para Tanner. Olha o quão bem isso acabou para você.

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Afastando meus pensamentos do meu agora ex-namorado, eu dou a Tucker um sorriso feliz semiforçado e digo: —Jogue uma garrafa de vinho ou duas, e eu estou nisso. *****

Tucker estaciona seu BMW na loja aberta mais próxima, uma Walgreens, e nós andamos para dentro ainda vestidos com o nosso —traje sofisticado—, como Tucker começou a chamá-lo. Temos um olhar estranho e atento do caixa, que diz um olá quando entramos. Suponho que é do nosso traje e do rosto agora inchado de Tucker. Precisamos ler a mente um do outro - ou prestar uma atenção realmente boa - porque eu vou em direção ao sorvete e Tucker se dirige para as batatas fritas. —Que chips você quer? — Eu o ouço gritar há algumas seções. Eu me olho antes de começar a olhar em volta para alguém assistindo, lembrando-me que eu quero me soltar hoje à noite, que eu preciso parar de ser a garota paranoica que eu normalmente sou e deixar tudo ir. —Eles têm os Hot Cheetos? — Eu grito de volta. —Meu tipo de mulher! O sorriso toma meu rosto antes que eu possa pará-lo. Então percebo que agora tudo bem sorrir com as coisas bregas que Tucker diz para mim. Então eu faço. Eu sorrio como uma criança no dia de Natal, simplesmente porque eu posso.

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Eu olho em volta da pequena seção de sorvete e chego à conclusão de que não tenho ideia de que tipo de sorvete ele gosta. Então eu pego uma página do livro dele e grito: —Cookies de hortelã ou brownies de chocolate? —Nossa, Maura. Não precisa gritar. Eu estou bem aqui—, diz Tucker atrás de mim. —Jesus! — Eu grito e pulo para encará-lo. —Você assustou a merda fora de mim! —Eu prefiro Tucker—, ele pisca. Eu estendo a mão para bater em seu peito, mas ele se esquiva de mim, quase me fazendo cair em uma prateleira. —Cuzão—, murmuro. —Mas eu sou seu cuzão. Meus olhos se fecham brevemente em resposta à sua declaração e ligeira ênfase no seu. Eu suponho que foi uma espécie de resposta automática da parte dele. Ou pelo menos é o que eu vou dizer a mim mesma. Não posso deixar de me perguntar se sempre me sentirei assim, se sempre me sentirei culpada quando Tucker disser esse tipo de coisa, ou se é porque tudo ainda é tão novo. Ignorando o que quer que seja, eu pego duas doses aleatórias de sorvete e vou em direção à bebida. Olhando para Tucker enquanto estamos diante das coleções não tão impressionantes, eu digo: —Tinto ou branco?

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—Branco—, ele responde, seu olhar preenchido com um pedido de desculpas silencioso, sentindo que esta noite pode não ser a noite para frases como essa. Minha resposta? Eu enfio meus dedos através dos dele. *****

—Então é assim que um lugar de solteiro parece. Eu olho em volta do apartamento pequeno e esparso. É relativamente limpo. Para meu espanto, há apenas uma caixa de pizza vazia, três garrafas de água espalhadas e uma tigela no balcão. —Sim. Desculpe, está uma bagunça. Nós não estávamos esperando companhia—, ele diz, pegando a caixa e as garrafas, levando-as para a pequena cozinha junto com nossa sacola de salgadinhos e vinho. —Nós? —Nós. Gaige mora aqui também. —Hã. Eu não sabia disso—, eu digo, genuinamente chocada. — Por quanto tempo? —Alguns meses agora. Ele estava tendo problemas em casa. —Espere. Ele ainda morava com os pais? Eu pensei que Gaige fosse super responsável ou algo assim. Tucker me olha com olhos sérios. —Ele é.

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Eu entendo o significado dele nessas duas palavras. Acho que há muito mais em Gaige do que ele deixa transparecer. Parece ser um tema difícil por aqui. —Por que você mora com sua tia? Eu dou de ombros quando sei que ele não pode me ver. — Você conheceu minha mãe. Isso deveria ser motivo suficiente. —Ponto tomado—, diz Tucker, descansando contra a parede que se junta à sala de estar e cozinha. Ele cruza os braços e as pernas, me observando com olhos curiosos. —E o verdadeiro motivo? —Isso é uma grande parte. Além disso, Kassi é incrível. Ela é divertida e posso me relacionar com ela facilmente. Eu fui morar com ela depois do colegial, passei todo o tempo de casa para faculdade e depois continuei minha estada depois de me formar. —Como você acabou no Perk quase todos os dias na primavera passada, então? —Eu só tinha algumas aulas, então eu comutei de Kassi. — Eu dou de ombros. Ele me estuda enquanto eu ando pela sala de estar, observando os papéis espalhados cheios de palavras rabiscadas, e folhas aleatórias de guias de guitarra que eu perdi à primeira vista. —Quanto seus pais te odeiam morando com ela? —Muito—, eu digo a ele. —Minha mãe me incomoda sobre isso. Meu pai não presta atenção, mas isso não é novidade.

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—Ele realmente te ignora? Como isso é possível? Ouvindo que ele está sinceramente perplexo com isso, eu dou um sorriso tímido e escolho uma pilha do que obviamente são letras de músicas. Tucker não se opõe, então folheio-as, mal escaneio suas páginas enquanto continuo nossa conversa. —Ele sempre me ignorou. Mas me faz sentir um pouco melhor que ele também ignore minha mãe. Na verdade, ele ignora qualquer coisa que não seja sua jovem secretária ou seu trabalho. Sempre foi normal para mim. Tucker franze a testa para isso. —Isso é tão triste. Eu concordo. —E você? Como está sua relação com seus pais? Quando ele não responde, eu olho para ele. Ele está observando seus pés, parecendo desconfortável e inseguro. Assim, quando estou prestes a dizer a ele que ele não tem que responder, ele faz. —Não está. Agora é minha vez de ficar confusa. —Isso não é o que Tanner diz. Ele diz que você é a criança de ouro. Que seus pais falam sobre você o tempo todo. Ele sempre teve ciúmes de você por isso. Tucker bufa alto. —Tanner, ele diria isso. Você não se pergunta porquê Tanner te contou tudo isso? —Eu sempre tive a sensação de que algo estava errado sobre sua avaliação.

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Empurrando a parede, ele se aproxima e pega o conjunto das notas das minhas mãos, colocando-as de volta na pasta de papelão onde estavam descansando e escondendo-as de meus olhos indiscretos. —Ei! Eu estava olhando—, eu argumento. —Você estava ficando perigosamente perto da minha obraprima secreta—, diz ele provocativamente. Talvez. —Por que você não canta suas músicas no Mic’s? Depois de colocar a pasta na estante solitária na sala, Tucker se vira para mim. —Porque eu ainda não estou pronto para compartilhá-las com o mundo. Eu não o empurro para mais, embora eu queira. Eu poderia dizer folheando as páginas que eu estava segurando, que há algumas músicas significativas em minhas mãos. —Quer assistir TV? — Eu pergunto. —Gaige está em casa? —Ele está trabalhando de entregador de pizza hoje à noite, então nós temos o lugar para nós—, diz Tucker indo para a cozinha. —Você escolhe algo, e eu vou pegar os lanches. Antes que eu possa começar a analisar suas palavras e o que elas poderiam significar (porque se nós temos o lugar para nós não faz você suar, nada vai), eu me sento no sofá e viro o guia, tentando encontrar um bom filme para assistir. Quando eu paro, levanto-me para verificar dentro do pequeno centro de entretenimento. Eu suspiro quando eu abro o armário, rapidamente batendo. Ele assiste esse lixo? Queens of Shadows


—Não fique batendo meus armários! — Tucker diz com uma risada. Me levantando, eu sigo a voz dele até a minúscula cozinha, nivelando-o com um olhar. —Você assiste essa merda? Ele arqueia a sobrancelha para mim. —Que merda? Eu ando e pego meu copo de plástico - porque o cara provavelmente não tem copos de verdade - de vinho, um saco de batatas fritas, e me dirijo para a sala de estar, esperando que ele me siga. Ele faz. Colocando minhas guloseimas, aponto para os armários ofensivos e digo: —Isso. Tucker abre o armário e começa a rir de mim. —Isso? — Eu aceno. —Você está seriamente chateada com isso? — Eu aceno novamente. —Eu entendo que você não é uma fã? —Você é? Ele acena timidamente. —Culpado. Hudson me deixou viciado. Eu me jogo no sofá dramaticamente e solto um suspiro pesado. —Eu não posso acreditar que você é um maldito fã dos Winchesters! De repente você está muito menos gostoso. —Vamos esquecer meu amor e seu desdém por Sobrenatural brevemente e focar em como eu sou gostoso. —Oh, cale a boca—, digo a ele, pegando meu vinho e batatas fritas e, em seguida, tentando me fazer sentir confortável.

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Tucker me observa com um sorriso divertido. —Você quer se trocar? Eu vou trocar esse traje de fantasia antes de nos acalmarmos. Eu concordo. —Uma camiseta e shorts, talvez? —Volto logo. Puxando meu telefone enquanto Tuck vai para encontrar roupas para mim, eu estremeço com todas as ligações perdidas que tenho da minha mãe. Seis. Eu estremeço novamente com quantas eu tenho de Tanner. Zero. Eu: Retroceda àquela hora, algumas horas atrás, quando meu namorado me acusou de traição, socou o irmão e saiu da minha vida. Meu telefone toca na minha mão imediatamente. Melhor amiga: FECHE A PORTA DA FRENTE! Antes que eu possa responder, ele vibra novamente. Melhor amiga: Você precisa de nós para ir buscar você? Melhor amiga: Espere. Onde você está? Festa da sua mãe? Eu: Eu estou no Tucker. Decidimos relaxar pela noite. Melhor amiga: FRANGO MARROM, VACA MARROM! (Hudson me disse para enviar essa última parte, e eu não acho que seja assim) Eu rio alto disso.

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Eu: Mentirosa. Melhor amiga: Verdade. Tem certeza de que você está bem? Eu: Eu estou bem. Prometo. Melhor amiga: Mmm okay. Eu te amo, prostituta. Eu: <3 Eu coloco meu telefone na mesa enquanto Tucker volta a entrar na sala, fazendo com que minha boca se abra. Eu rapidamente fecho e evito seus olhos antes que ele perceba. Mas eu não posso evitar quando meu olhar se volta para ele. Ele está sem camisa com seu corpo bem tonificado em exibição, e tudo o que ele está vestindo é um shorts pretos e meias. Está gostoso pra caralho. Tucker com uma camisa é uma visão para ver, não importa o quão nerd ele é em suas flanelas. Tucker sem camisa? Agora essa é uma obra-prima. Eu nunca prestei muita atenção em como ele parece comparado a seus pais, mas ambos devem ter os melhores genes em toda a piscina para criar descendentes como ele. O que realmente está mantendo minha atenção são as suas tatuagens. Elas se conectam. Eu sempre assumi que elas subiam os dois braços e era isso. Eu nunca imaginei que elas se encontrariam sobre seu coração para formar um buraco negro. A única parte de cor em seu corpo está dentro do preto. É um coração que combina com os braços dele, um lado está vivo e o outro em decomposição. —É incrível. Queens of Shadows


Meus olhos devem estar brincando comigo, porque eu juro que o coração começa a bater cada vez mais rápido e mais rápido. Não é até que dois dedos pressionam suavemente meu queixo, inclinando meu rosto para cima, que eu lembro que é Tucker que eu tenho olhado nos últimos momentos. Eu puxo meu rosto do seu toque e limpo minha garganta. — Você projetou isso? —Eu gostaria de poder dizer sim. Eu disse ao artista uma ideia geral do que eu queria, e ele meio que foi para isso. — Ele gesticula para seu corpo. —Este foi o resultado final. —Quem é o artista? Se eu tiver coragem de fazer uma tatuagem, vou usá-lo. —Você não acreditaria em mim se eu te contasse. — Ele sorri, sentando-se ao meu lado. —Tente—, eu o desafio. Algo pisca em seu olhar para as minhas palavras, mas desaparece rapidamente. —Foi Gaige. Eu suspiro. —De jeito nenhum! —Ele. Fenomenal, né? Não posso acreditar que o idiota está desperdiçando todo o seu potencial em Jacked Up. —Isso é triste. Ele está escondendo um talento sério. O tatuador teve que modificá-la? Tucker sorri novamente e se aproxima, e eu sei que ele está prestes a divulgar um enorme segredo. —Gaige é o tatuador. — Eu

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volto para trás, minha boca aberta em choque total. —Você não ouviu isso de mim, mas ele raramente trabalha em uma loja no centro de Boston. É esse segredo que você tem que conhecer alguém que conhece alguém para marcar um horário com ele. Eu sei que meus olhos estão tão grandes quanto pires, mas eu não consigo envolver minha cabeça nisso. —Como você descobriu, então? Ele ri e relaxa de volta no sofá, colocando os pés de meias vestidos na mesa de café. —Ele é meu melhor amigo, além de Hudson. Ele me disse. — Bem, duh, Maura. Pergunta idiota. —Agora vá ficar confortável. Eu vou fazer você aprender a amar os Winchesters. — Tucker aponta para o corredor. —Segunda porta à direita. Mova-se, mulher. Eu gemo e pego as roupas que ele colocou na mesa e levanto para ir me trocar. A primeira coisa que noto quando entro no banheiro é o quão limpo é. Claro, há uma toalha suja no chão e uma pasta de dente seca na pia e um par de cabelos soltos e questionáveis aqui e ali, mas é praticamente impecável para um lugar de solteiro. Agarrando uma toalha, eu começo a lavar o que resta da minha maquiagem, tomando cuidado para não gastar muito tempo olhando para o meu reflexo. Tenho a sensação de que não me importo muito com o que vejo olhando para mim. É uma garota de coração partido, mas sei que não é o que vou ver. As chances são de que a garota olhando para trás pareça mais leve, quase feliz. Ela também parece envergonhada e assustada, talvez insegura. Mas eu sei que ela não vai mais ficar triste, e isso é uma grande conquista

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para mim. E também algo que eu não sei se posso enfrentar neste momento. Uma vez que minha maquiagem é tirada, tento puxar meu vestido sobre a cabeça. Depois que quase ficar presa - o que me deixaria basicamente nua para o mundo desde que eu estou usando um fio dental - eu chamo o nome de Tucker para ajudar a tira-lo. Como o cavalheiro que ele é, ele bate levemente na porta. — Entre. —Você chamou? —Você poderia, hum... — Eu começo, de repente, nervosa por estar tão perto de Tucker neste pequeno espaço. —Você poderia me tirar daqui? Por favor? —Você está me pedindo para tirar a roupa de uma mulher bonita? Claro! — Ele brinca, tentando aliviar o clima. Não ajuda em nada porque meus nervos ainda estão malucos quando eu apresento minhas costas para ele. Eu respiro fundo quando suas mãos quentes fazem contato com a minha pele fria e úmida. O ar entra e sai do meu corpo, meu peito bombeando com antecipação de seu próximo movimento. Estúpido da minha parte, porque o único lugar real que ele pode ir é o zíper na metade inferior do vestido. Ou pelo menos é o que eu pensava. Ao invés de levantar a mão e movê-la para onde ele precisa estar, Tucker lentamente arrasta as pontas dos dedos no meio das

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minhas costas, fazendo com que os calafrios se espalhem pelo meu corpo. Eu tremo em seu toque e solto um suspiro instável. O arrepio é rapidamente substituído pelo calor quando Tucker chega mais perto, tão perto que posso sentir sua respiração quente no meu pescoço. Ele puxa o zíper, me puxando para mais perto dele, e eu não posso evitar o pequeno gemido que escapa quando sua boca encontra o caminho para a área exposta da parte superior das minhas costas. Seus beijos são lentos, suaves e inesperados. Minha cabeça grita que é muito cedo para toques como estes, que são errados. Mas meu coração se alegra com o quão certo isso é, quão bom é esse momento. Não tenho certeza em qual acreditar. Os únicos sons no apartamento são o zíper e minha respiração. Ambos são muito altos. Tucker continua colocando beijos suaves nas minhas costas, roçando os lábios para frente e para trás. —Você é linda pra caralho, Maura—, ele exala. —Sua pele é macia. Delicada. Diga-me, é aqui que você faria a sua tatuagem? — Ele pressiona uma mão pesada no centro das minhas costas, e eu aceno lentamente. —Você deve. Um pássaro. Isso é o que você precisa. Algo para simbolizar a liberdade. Isso é exatamente o que eu sempre quis. Eu odeio o quão bem ele me conhece. —O que suas tatuagens significam? —É o meu impulso e puxar contra a vida. Eu sinto que estou apenas na metade vivendo isso.

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—Mas o que acontece quando você começa a viver plenamente? O que elas querem dizer então? —Uma metade será um lembrete do que eu não quero ser novamente. Meio vivo. — Ele planta outro beijo nas minhas costas. —Eu não quero mais isso, Maura. Eu quero ser completo. Quando começo a relaxar em seu toque, ele puxa o zíper para baixo e se afasta sem outra palavra. Eu fecho meus olhos com o som da porta batendo e fechando atrás da pia, tentando regular minha respiração. Meu coração está arranhando meu peito, implorando para ser aliviado de sua jaula. É isto. É gora. Com tudo o que aconteceu com Tanner hoje à noite, está liberado. Eu posso fazer o que quiser. E o que eu quero é Tucker. Eu acho que é. Bem, quero dizer, eu sei que o quero, mas também sei o quão errado isso seria, especialmente tão rapidamente. Mas o que uma noite machucaria? Nada. Então é isso que eu vou dar a mim mesma. Uma noite com o Tucker, e é isso. Depois disso, preciso encontrar quem eu sou novamente. Eu amei a pessoa que eu estava me tornando no último verão após a formatura. Eu estava ficando cada vez mais alta e mais extrovertida. Mas então eu conheci Tanner e me senti sufocada, como se eu precisasse ser a versão imaculada de mim novamente. Então é quem eu sou, Maura dócil, com medo da minha própria sombra e absolutamente aterrorizada de desapontar alguém.

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Acho que superei esse medo depois desta noite. Porque eu definitivamente desapontei Tanner. E se eu for honesta, eu mesma. Empurrando o balcão, eu termino de tirar o vestido e coloco as roupas de Tucker. Eu dou uma última olhada no espelho, coloco uma mão na maçaneta da porta, exalo um último suspiro e descasco a última camada da minha máscara. Porque como Tucker, eu quero estar completa. E sei que ele é a pessoa que vai me ajudar a realizar isso. *****

—Você está pronta para se apaixonar pelos Winchesters? — Ele sorri amplamente enquanto eu caminho de volta para a sala de estar. Eu gemo. —Eu acho que sim. Antes de me sentar de novo no sofá, pego as duas garrafas de vinho da cozinha porque tenho a sensação de que vou precisar de toda a coragem líquida que conseguirei nesta noite. Tucker levanta uma sobrancelha para mim enquanto eu me sento ao lado dele, mas não diz nada. Ele desliga a lâmpada, e nós estamos brevemente envoltos em escuridão, ambos prendendo a respiração até a tela se acender novamente. Nossa maratona começa, e tenho que, com relutância, admitir que gosto da série. É meio brega com toda a conversa do — irmão—, mas é divertido, e eu gosto de assistir com o Tucker. Vê-lo

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rir e ficar com medo de tudo dentro de cerca de dez segundos um do outro é cativante. E assim é o seu apego óbvio aos personagens. Antes que eu perceba, estamos no disco dois e a cerca de um copo de estar sem vinho. —Quer fazer um tiro? Este vinho não faz merda para mim—, oferece Tucker. Penso nisso por cerca de milissegundos. —Certo. Eu nunca fiz um antes, então porque não. Ele não parece abalado pela minha confissão, mas sorri e vai para a cozinha. Ele volta rapidamente carregando dois pequenos copos cheios de líquido âmbar. Eu solto uma risada baixa, porque é claro que ele tem copos, mas não taças de vinho. Homens. —Não pergunte o que é. Beba—, ele instrui, entregando-me a bebida. Eu levanto o meu tiro para ele, como se para dizer vivas. — Aqui está uma noite de primeiros. Nós tilintamos os copos e jogamos de volta a diversão líquida. Eu imediatamente engasgo. —Ugh! Que raio é isso? Eu acho que eu poderia vomitar. Tucker ri. —Jameson. — Eu gemo. —Você está bem? Misturar uísque e vinho é demais para você? Eu sacudo minha cabeça. —Eu estou bem. Não vou vomitar.

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—Bom—, diz ele, indo para a cozinha para encher o copo. Enquanto ele caminha de volta para lá, ele pergunta: —Você está pronta para mais? Eu aceno e engulo o resto do vinho no meu copo. Eu me dou uma recarga, tomo um grande gole e sigo de volta para o sofá. Tucker desliza um braço ao meu redor, e eu não tenho certeza se os arrepios que sinto são do vinho ou do toque dele, mas eu gosto de qualquer maneira. —Maura—, ele diz trêmulo cerca de cinco minutos para o novo episódio. Eu posso ouvir em sua voz. O arrependimento. Está engolindo ele inteiro como se fosse eu. —Estou tão... —Não—, eu interrompo. —Por favor, não. Não é sua culpa. Isto é comigo. Eu era a única em um relacionamento, e eu sabia melhor. Eu enganei, não você. Tucker suspira quando ele se senta, faz uma pausa na série e coloca seu copo na mesa. —Foi isso que ele disse? Que você o traiu? — ele pergunta, virando-se para mim. Eu concordo. —Você o ama? —Eu... eu não sei—, eu admito. —Mas isso é o que acontece. Você deveria saber. Não deve ser algo em que você tenha que pensar. É automático. Ou sim ou não. Essa é a verdade. Deveria ser. —Então não. Eu não o amo. — Eu engulo um nó na garganta e abaixo a cabeça para olhar para o meu colo. —Eu não tenho certeza se já o amei.

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Tucker puxa meu rosto para cima, forçando meus olhos a encontrarem os dele. Eu estremeço com o quão inchado seus olhos se tornaram. Eu não tenho certeza se é o álcool me deixando tão emotiva ou a merda da noite que tivemos finalmente me pegou, mas as lágrimas começam a cair antes que eu perceba. —Eu sei que eu disse que não queria falar sobre isso, mas sinto muito, Tuck. — Eu fungo e limpo minhas bochechas. —Isso é tudo minha culpa. Eu me sinto mal. Eu queria... Eu gostaria de ter dito a Tanner há muito tempo que eu não queria estar com ele, romanticamente. Talvez esta noite não tivesse acontecido. Talvez esse ponto de merda em que eu coloquei vocês dois não fosse tão ruim. Talvez eu fosse muito mais feliz do que tenho sido nos últimos meses. As lágrimas rolam pelo meu rosto e Tucker me muda para mais perto dele. —Hey—, diz ele suavemente. —Não chore. Por favor. Está me machucando ver você chorar, especialmente pelo meu irmão idiota. Você... Eu o interrompo novamente. —Você acha que eu estou chorando por Tanner? —Bem, quero dizer, sim. Não é por isso? —Não, de jeito nenhum—, digo a ele em uma risada sem graça. —Que triste? Eu não estou derramando lágrimas sobre o meu namorado, mas por causa de todos esses sentimentos confusos estúpidos que tenho pelo irmão dele. Todos esses impulsos frustrantes que tenho. Estou chorando porque me sinto horrível por machucar Tanner, mas não me sinto mal por isso acabar. Como em tudo. Eu estou chorando porque eu deveria ter

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tido a coragem de dizer algo para ele muito mais cedo. Mas eu não o fiz, porque sou uma guardiã da paz de merda de galinha. Porque eu tenho esse desejo louco de ser a filha perfeita, namorar o cara perfeito, fazer todos os outros felizes e não dar a mínima para o que me faz feliz. — Deixei escapar uma respiração dura. —Eu sou fraca, Tucker. É por isso que estou chorando. Eu sou completamente fraca, e estou cansada de ser assim. Em algum lugar no meio do meu discurso, eu me levantei. Agora estou no meio do apartamento do Tucker, balançando, porque eu definitivamente posso sentir o álcool agora. Eu me sinto entorpecida e me sinto bem. Tucker se levanta e caminha na minha direção. Suas torres de dois metros e meio sobre a minha pequena. Eu olho para ele, minhas pernas tremem com o calor que vejo em seu olhar. Ou novamente, talvez a bebida. —Você acha que é fraca? —, Ele zomba. —Você tem alguma ideia do quão incrivelmente corajosa eu te acho? Você é constantemente atacada pela sua mãe e ignorada pelo seu pai. Você sempre coloca todos os outros antes de você, colocando-se nessas situações em que você é sempre a única que faz sacrifícios pela felicidade dos outros. Mas você nunca, nunca se queixa de nada disso. Tudo o que você faz é para todos os outros, mas ninguém sabe disso porque você tem esse jeito de fazer as pessoas acreditarem que, seja o que for que elas queiram, você também quer. Você é altruísta. — Os olhos de Tucker se iluminam de repente, e ele sorri. —Quer saber minha parte favorita? Mesmo quando você não está feliz, você sorri. E eu admiro muito isso em você.

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Seus olhos escureceram tão rapidamente quanto se acenderam momentos atrás. —Você está cansada disso, no entanto. Você está cansada de fazer o papel de filha e amiga perfeita. Mas você está tão preocupada em machucar alguém que se esconde por trás dessa máscara e espera e reza para que todo mundo compre. — Tucker dá um passo em minha direção. —Eu não, Maura. Eu não compro por um segundo. Eu sopro uma respiração enorme, não me sentindo mais tão dormente. Em vez disso, sinto-me… Notada. E isso é muito melhor do que sentir-me entorpecida. —Tuck, eu... Eu não sei o que dizer sobre isso—, digo a ele honestamente. —Você pode me prometer uma coisa? — Eu aceno lentamente, nervosa sobre o que ele está prestes a perguntar. — Seja você. Faça você feliz. Foda-se todo mundo. Seja. Feliz. Eu olho para a parede atrás dele, mas não respondo. Ser eu? Fazer-me feliz? Eu quero. Eu não quero nada mais do que fazer algo por mim e não por todos os outros por uma mudança. Mas eu posso? Posso dizer —foda-se— e ir atrás de todas as coisas que eu quero? Eu não tenho certeza se é Maura Bêbada, Maura Sóbria, ou a mesma cadela na minha cabeça que esteve lá o tempo todo, mas eu ouço uma voz dizer: Diga-lhe sim, Maura. Você pode. Faça a promessa. Então eu faço. —Ok—, eu prometo com confiança honesta.

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Então eu estou indo para trás, porque Tucker está se movendo para frente. Quando eu bato na parede, minha respiração é dura e pouco atraente. Meu rosto está quente e sinto que esta bobina lenta e excitante começa no meu estômago. —Eu vou beijar você—, avisa Tucker, apenas alguns segundos antes de sua boca colidir com a minha. E o inferno sagrado, meu mundo implode. Tudo acontece de uma vez. As mãos de Tucker encontram minha cintura enquanto eu enrolo meus braços ao redor de seu pescoço. Meus pés deixam o chão e minhas pernas automaticamente encontram seu caminho até seus quadris. Minhas costas se arqueiam para fora da parede enquanto eu pressiono em Tucker, e ele me pressiona enquanto nossas bocas estão fundidas. Nossas línguas duelam e dentes colidem, mas é aquecido e sexy e tudo o que eu esperava que fosse. Seus quadris rolam para dentro de mim e eu gemo. Ele arranca seus lábios dos meus e começa a pressionar beijos duros ao longo do meu queixo e direto para o meu pescoço. —Você não tem ideia de quanto tempo eu queria fazer isso—, ele diz. —Todo santo dia. Cada vez que você olhou em minha direção, eu queria te beijar, eu queria tocar em você. E agora eu posso. Ele captura meus lábios novamente e nos enredamos mais. Nos beijamos por dias. Ou horas. Ou minutos. Eu não tenho ideia, mas sei que o que estou sentindo neste momento, eu não quero que desapareça. Eu nunca quero saber como é não beijar Tucker. Porque esse beijo não é o melhor beijo que eu já tive. Esse beijo é o

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beijo, aquele que me arruína para todos os outros beijos. E estou muito feliz por ter vindo de Tucker. As mãos de Tucker encontram a bainha da minha camisa. Ele solta minha boca e faz uma pausa, encontrando meus olhos e silenciosamente perguntando se está tudo bem para tirá-la. Minha cabeça mal se move, e então ele está puxando sobre a minha cabeça em um flash. Eu ofego quando nossa pele toca, a sua quente e a minha pegajosa da bebida que eu consumi. Eu paro com esse pensamento. Bebida. Eu tomei muito álcool esta noite, e não tenho certeza se devo fazer isso. Mas eu quero, e eu sei que eu gostaria se estivesse sóbria. Mas isso não deve importar, porque eu não estou. Tucker se inclina novamente. —Tudo sobre você me chama, Maura. Tudo isso—, ele sussurra. Coração, encontre a garganta. Todos os pensamentos coerentes, encontram a porta. —Diga algo. Qualquer coisa. —Por que você acha que eu fiquei longe de você? Por que você acha que eu me fecho nos fins de semana? Eu não aguentava querer você como eu quero e estar com ele. Parecia tão errado. Tucker olha para mim, seus olhos em chamas e sua respiração entrando em ondas irregulares. —E isto? Como isso se parece, Maura? —Certo. Parece tão certo.

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—Cara! Que porra é essa! Isso seria Gaige, meu (segundo) melhor amigo e colega de quarto. Ele está no chuveiro e eu acabei de bater na porta para fazer xixi. É claro que meu pau não está funcionando porque eu tenho um grande tesão, então eu tenho que sentar. Senhoras, no caso de vocês não saberem, isso é uma coisa legal. Dói mijar com tesão, e às vezes sentar é a única coisa que ajuda. Sim, é estranho ter que fazer com outro homem no banheiro, mas quando você tem que ir, você tem que ir. —Importa-se de explicar por que havia duas garrafas vazias de vinho, sacos de batatas fritas e canecas de sorvete meio espalhadas pela sala de estar? —, Ele diz por cima da cortina. Aparentemente eu estraguei o seu banho pacífico. Eu grunho em resposta porque o idiota está deixando isso ainda mais desconfortável com toda a sua conversa. —Ora, Gaige, o melhor colega de quarto de todos os tempos, é porque eu tive uma festa do pijama. Possivelmente uma festa do pijama bêbado, — Gaige zomba, tentando soar como eu. Ele volta para a sua voz normal. —O que? De jeito nenhum! Quem poderia ser? A garota que você tem ansiando por quase um ano agora? — E

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de volta para —minha— voz. —Sim, mano. É ela. — De volta a sua voz. —Bem, você diz a Maura— hey —para mim. Ou melhor ainda— ele faz uma pausa para um efeito dramático e depois grita, —HEY MAURA! Eu soco a cortina e o escuto gemer. Bom. Eu espero que tenha acertado o seu pau. —Pare com isso, idiota. Ela ainda está dormindo. Ela teve uma noite difícil. —Rude? TMI1, cara. Eu bufo em resposta. —Falando de TMI, eu estou no chuveiro— Gaige começa, afastando um pouco a cortina para olhar para mim. —Uau. O que diabos aconteceu com o seu rosto? Eu automaticamente alcanço para tocá-lo e estremeço com o contato. Porra. Eu quase me esqueci do meu irmão me socando ontem à noite na festa, agindo como um idiota, e nos acusando de traição. Noite estelar. Então eu sorrio, porque foi uma noite estelar. Depois do soco, Maura e eu abandonamos a festa e fomos para o Mic’s para começarmos a noite bebendo. Rapidamente nos mudamos para o meu apartamento, onde devoramos duas garrafas de vinho e meio quinto de Jameson. Não é de admirar que meu pau me odeia. —Tanner me deu um soco—, murmuro.

1 A expressão/gíria " Too Much Information - TMI ", em português " Muita Informação”.

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—Ele o que!? — Gaige grita, e eu com raiva movimento em direção à porta. —Merda, desculpe. Mas ele te deu um soco? Você pelo menos o bateu de volta? — Eu balanço minha cabeça. —Você é uma maldita bichinha. Eu sorrio para ele. —Eu acho que pareço foda com esse olho roxo. —Cara—, diz ele, franzindo o nariz para mim. —Ninguém parece foda sentado no vaso de merda. Desta vez, ele sai do caminho antes que eu possa fazer contato com o meu punho. Eu finalmente consegui mijar, lavar as mãos, e certificar-me de desligar o interruptor de luz ao sair, rindo enquanto Gaige consegue dar aos marinheiros uma boa corrida pelo seu dinheiro. Parando na porta, admiro a linda mulher deitada na minha cama. Seu cabelo loiro está uma bagunça, espalhado por todo o meu travesseiro, e os cobertores estão amontoados ao redor dela da maneira mais estranha, mostrando suas pernas nuas esticadas para fora. Embora ela esteja babando e roncando de leve, essa cena na minha frente faz de mim um homem ridiculamente feliz. Gaige estava certo. Eu tenho secretamente ansiando por Maura por quase um ano. Quando eu comecei a tomar nota dela, ela era apenas uma estudante universitária todos os dias carregando cafeína pela manhã. Então ela se tornou a melhor amiga da garota pela qual meu melhor amigo estava se apaixonando. E então ela se tornou namorada do meu irmão. Esse último é o que me manteve afastado por tanto tempo.

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Até que não. Conheci Maura no Clyde’s no mesmo dia em que ela conheceu Tanner. Eu juro que o tempo parou quando a vi. Implacável com o fato de eu não a ter visto no Perk por algumas semanas, ela ainda tinha esse fio invisível conectado ao meu peito, fazendo com que ele batesse contra sua gaiola tão forte toda vez que ela estava perto. Naquele momento, eu queria saber tudo sobre seu passado, seu presente e seu futuro. Eu senti como se tivesse que tê-la. Eu senti que ela era minha. —É ela. Essa é a garota. — Tanner pergunta de quem eu estou falando, então eu aceno com a cabeça em sua direção e declaro: — Ela. Ela é a única. Meu irmão, sendo o idiota absoluto, diz: —Droga, mano. Sim, ela é a única certa. Aquela que vai estar na minha cama. Eu dou uma semana. Eu admito, eu deveria ter dito a ele para se foder, eu deveria ter ficado do jeito que ela me ligou, e eu provavelmente deveria ter chutado a bunda dele por falar sobre ela como ele fez. Mas eu não fiz. Eu não fiz porque no instante em que seus olhos passaram por mim e decidiram por Tanner, eu sabia que namorar alguém como eu, estava fora de questão para alguém como ela. Esse foi o fim e começo entre eu e Maura. Até que não foi mais. Depois de evitar meu irmão o resto de sua licença, porque ele estava tão envolvido com a garota que eu queria, voltei para a minha vida regular. Música, trabalho, amigos. Mas com Rae veio

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Perry, um cara legal que rapidamente se tornou um bom amigo, e Maura. Então, naturalmente, nosso círculo de amigos cresceu. O que significa que com meu irmão indo e voltando à base, Maura estava sozinha. Deixe-me dizer que, como músico, tenho uma maneira de ler as pessoas. Eu posso ver coisas que outras pessoas não conseguem. Não foi diferente com Maura. No começo ela estava feliz. E então ela ficou triste. Finalmente, ela se foi. Ela parou de aparecer para as reuniões do nosso grupo e, de acordo com Rae, quase nunca saiu de casa em seus dias de folga. Eu a observei lentamente descendo para essa casca de si mesma, enquanto todos estavam tão envolvidos que deixaram acontecer. Eu me cansei de permitir que isso acontecesse. Essa dança lenta e estranha que estamos fazendo um com o outro começou há alguns meses quando a encontrei em lágrimas por causa do meu irmão. Liguei para Tanner e briguei com ele por vinte minutos sobre como ele precisava tratá-la com mais respeito. Nenhum dos gritos me fez sentir melhor, então comecei - como Maura gosta de chamar carinhosamente - persegui-la. Durante semanas ela repetidamente disse não para levá-la ao jantar. Eu finalmente consegui usá-la depois de mexer em sua vida, começando com uma performance no Mic’s (porque garotas escavam música). Eu gosto de acreditar que a parte que a viciou foi que eu descobri tudo desde o começo. Acho que Maura precisava saber que alguém a viu por quem ela é, e foi o que eu fiz. Eu deixei ela

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saber que eu podia ver através de sua fachada. Eu fiz ela quebrar, abrir. A jogada real, embora? Em algum lugar ao longo do caminho, eu dei a ela meu coração. Esse pedaço que eu estava segurando de alguma forma foi entregue a ela na minha tentativa de ajudá-la a ser ela mesma. Eu me perdi para ela. Quão irônico é isso. Por mais que eu quisesse atuar em todos os sentimentos que eu estava tendo por ela, eu não queria, porque eu não podia fazer isso enquanto ela ainda estava com meu irmão. E meu Deus, eu queria. Houve muitos momentos em que eu queria beijá-la - e quase fiz! Houve momentos em que eu queria segurá-la ou sussurrar coisas para ela que apenas um homem que a reivindicasse deveria poder sussurrar. Mas a partir de ontem à noite, ela não é mais dele. Porque Maura entregou seu coração para mim também. Resumindo, fui socado, ficamos bêbados e as roupas caíram. Então é onde estamos. Eu sendo um idiota e vendo esta linda mulher dormir, e ela finalmente mostrando tudo para mim. Quando eu rastejo de volta para a cama atrás dela, ela imediatamente pressiona de volta para mim e continua roncando. Sorrindo com sua ação, eu a sigo em sono. *****

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Eu acordo com meu pau pressionando minha companheira de cama. —Por que os caras acordam com tesão o tempo todo? — Eu ouço uma voz suave e feminina dizer. Sufocando uma risada, dou-lhe a mesma resposta que recebi quando perguntei sobre a ereção da manhã muitos, muitos anos atrás. —Porque o sono é tão bom que nossos babacas dizem: 'Eu quero foder essa cama'. É por isso. Ela ri e mexe contra mim. —Mulher—, eu aviso, minha voz e gemido abafados pelo travesseiro que eu tenho no meu rosto enterrado. —Pare com isso. Você está tornando isso muito mais embaraçoso do que já é. Eu deslizo um braço ao redor de sua cintura minúscula e a puxo para mais perto. —Que horas são? — Ela boceja. —Muito cedo. Eu a sinto esticar e estendo a mão para a minha mesa de cabeceira. Eu não tenho certeza do que ela está procurando, porque a única coisa que está lá é a água e Advil que eu peguei para ela na noite passada. Eu assumi que ela teria uma dor de cabeça depois de ficar bêbada pela primeira vez. —Vamos—, ela implora. — Deixe eu me mexer. Tenho que ver que horas são. —Não. Você vai ter que me tirar de você.

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Ela agarra meu braço, tentando com toda a força me empurrar para fora dela. Não funciona, eu começo a me sentir mal com o quanto ela está se esforçando, então eu me arrependo e a deixo levantar meu braço. É quando ela quase me empurra para fora da pequena cama de solteiro. —Que porra, Maura! — Eu grito, porque ela me assusta. Eu me endireito, quase pairando sobre ela, e vejo as rodas começarem a girar. Ela está lembrando da noite passada. E ela está se arrependendo. Meu coração começa a quebrar instantaneamente. Ela está arrependida. Eu não quero que ela se arrependa. Eu quero que ela queira. Eu quero que ela me queira. Ela empurra meu peito de novo, então eu sento quando ela sai da cama, observando quando ela começa a empurrá-la - ou devo dizer que minhas roupas - de volta. Eu suspiro e tento argumentar com sua reação exagerada. — Maura. Ela para de correr como uma pessoa louca, e acho que talvez ela perceba que nada aconteceu na noite passada. Mas estou errado. —Nós... Nós não podemos—, ela sussurra. —Você sabe que não podemos. —Maura—, eu digo de novo suavemente enquanto ela continua se vestindo. —Por favor. Queens of Shadows


Ela balança a cabeça e calça os sapatos. —Não. De repente eu entendo. Ela se sente culpada. Ela acha que é cedo demais. Seu pensamento é válido porque é muito cedo. —É por causa dele? — Eu pergunto. —Eu sinto muito. Isso... Isso foi um erro. Um grande erro. Eu só lamento, — ela diz, quebrando meu coração ainda mais, girando a maçaneta e rapidamente saindo do meu apartamento. Leva-me dez segundos para correr atrás dela. —O que... —, diz Gaige quando eu passo pela sua bunda coberta com uma toalha enquanto ele sai do banheiro. —Por que você ainda está nu? Coloque algumas malditas roupas! — Eu grito por cima do meu ombro. Eu abro a porta da frente e me preparo para correr pelo pequeno corredor quando paro no meio do caminho. Ela está quebrada. Tão fodidamente quebrada, ela está sentada no corredor de joelhos, chorando. Seu corpo treme e estremece com cada soluço doloroso. Eu timidamente caminho até ela, ajoelhando ao lado de sua forma curvada. —Maura—, eu digo suavemente. Ela não responde, mas continua a soluçar.

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Eu não sei o que dizer a ela porque uma parte de mim entende de onde ela está vindo e por que ela está se sentindo tão mal. Eu fico com a culpa porque, sinto também. Mas eu também apenas sinto. Por ela. Por mais que eu não queira machucar meu irmão mais do que já tenho, quero Maura, e não posso continuar a negar. Eu quero que ela se sinta amada e cuidada. Eu quero que ela descubra todo o seu potencial. Eu quero tudo para ela. E eu quero estar lá com ela quando ela entender. —Olhe para mim. — Eu puxo seu queixo até que ela encontre o meu olhar. Seus olhos estão inchados e vermelhos, ranho se formando no final do nariz. Ela ainda é linda. Ela olha para mim seus olhos azuis e tristes. Ela parece derrotada, tão desanimada. Eu quase posso ler os pensamentos passando por sua cabeça. Você me enganou, ela está pensando. Você não é bom. Você é uma pessoa horrível. Você é um prostituto. Você é tudo que seus pais de merda sempre disseram que você era. —Pare—, eu digo a ela. —Pare de pensar em todas as coisas que você está pensando. Nada aconteceu na noite passada. Nós não dormimos juntos. Nós fizemos muito. Muito. Bebemos demais e paramos antes que ficasse fora de controle. —Eu sei—, ela fungou. —Lembro-me de tudo. É por isso que dói muito. Eu aperto minhas sobrancelhas. —Por que isso dói?

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—Porque é muito cedo, Tucker. É muito cedo. Eu deveria estar triste e melancólica por algumas semanas, comer uma tonelada de sorvete e ouvir músicas da velha escola da Taylor Swift. Eu não deveria me sentir feliz. Não deveria parecer natural. Está errado. Estávamos errados. Eu engulo a raiva que está começando a ferver com o quão insossa ela está sendo. Eu entendo que ela está confusa. Inferno, eu também. Eu entendo que ela sente que não pode ter sentimentos por mim por causa de Tanner. Mas também sei que ela quer. E para mim, isso é suficiente para convencê-la a dar uma chance a essa coisa. —Não foi o que você disse ontem à noite, Maura. Você disse que estava certo. Você disse que nos sentimos bem. Não negue isso agora. — Eu posso dizer que ela ainda não está convencida, então eu continuo. —Você fez uma promessa. Qual foi? Ela abaixa a cabeça novamente e sussurra: —Ser eu mesma. Fazer-me feliz. —E o que te faz feliz? Demora alguns instantes, mas ela finalmente olha para mim, seus olhos azuis elétricos agora bem menos nublados do que antes. Por favor, diga que sou eu. Por favor, diga que sou eu. —Você. Expirando a respiração que eu estava segurando, eu a puxo em meus braços e a abraço com força. —Deixe isso acontecer, Maura. Você tem que seguir seu coração.

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Eu sinto ela acenar com a cabeça contra mim. —Ok. —Você quer dizer isso? —Eu quero—, diz ela, afastando-se e enxugando as últimas lágrimas. —Eu quero dizer isso, Tuck. Mas você não pode ficar chateado comigo se demorar um pouco. Estou tão acostumada a não seguir isso que não sei como. Ela faz um bom ponto, algo que eu não tinha considerado antes. Nós sempre fomos aquelas pessoas, aquelas que colocam tudo de lado para todos os outros. Mas e se não fossemos mais essas pessoas? E se finalmente fizermos algo por nós mesmos? Uma ideia me atinge. —Diga-me uma coisa, vou fazer um esforço sério para fazer a coisa da música em tempo integral. — Ela abre a boca para dizer alguma coisa, mas eu seguro minha mão, silenciando-a. —Eu não acabei. Eu farei tudo isso, mas só se você também fizer. Você tem um grau de merda que você não quer usar? Obtenha outro. Você tem um emprego dos sonhos que você quer? Vá atrás disso. Qualquer coisa. Vamos trabalhar para que isso aconteça. Juntos. —Juntos como o quê? —Como nós mesmos. Maura parece contemplar minha oferta por vários momentos, suas sobrancelhas se juntaram em concentração e se acomoda contra a parede, puxando os joelhos até o peito. Espelho sua pose, observando-a percorrer todas as respostas possíveis.

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—Então você vai atrás da música, e eu simplesmente serei feliz? — Eu aceno. —E nós nos ajudamos? Não importa o que? — Meu aceno é mais lento desta vez porque isso me preocupa um pouco. —Combinado. Eu bato no ombro dela. —Bom. Eu não planejei deixar você sozinha até que você dissesse sim, de qualquer maneira. —Você ia me perseguir de novo? —Se eu tivesse que fazer. Ela ri e eu fico todo quente e confuso por dentro. Mas isso não é novidade porque sua risada sempre faz isso comigo. Seu sorriso é como um raio de sol cutucando sua cabeça em um dia nublado. Sua risada é serena. E quando ela chora, suas lágrimas batem no meu peito como ondas agitadas durante um furacão. Inferno, mesmo quando ela faz essa coisa fofa, meu maldito coração canta para ela. Eu sempre pareço sentir muito mais perto dela. Todos os momentos mundanos da vida se tornam extraordinários a qualquer momento em que ela está por perto. Nós sentamos no corredor pelo que parecem ser eras, nenhum de nós se movendo ou falando. Nós nos sentamos, planejamos e sonhamos. Nosso silêncio se estabelece em torno de nós como um vínculo, como uma promessa, como um entendimento. —Obrigada. Eu inclino minha cabeça em sua direção em sua palavra pequena e silenciosa. —Pelo quê?

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—Tudo. Por me empurrar. Por me dar espaço quando eu preciso. Por estar lá. Por tudo isso. Você é um bom amigo, Tuck. Eu faço uma careta com as palavras dela. Amigos. Eu acho que é o que ela quer que sejamos. Eu engulo a queima repentina em minha garganta e silenciosamente desejo que eu tenha uma garrafa de água comigo. —É isso que somos? Sai muito mais duro do que eu pretendo, então eu não estou surpreso quando Maura se encolhe. Grande jogada. Mostre a ela o grande idiota que você é. Por favor, lembre-a de Tanner. Você tem um ótimo jogo, idiota. —Amigos. Por enquanto—, diz ela. —Não é segredo que gostamos um do outro, Tucker. Eu gosto de você. Muito. E se você gosta de mim metade disso, então, caramba, isso é muito também. — Ela se endireita para o que está prestes a dizer em seguida. — Acho que, considerando o tipo de pessoa que somos, provavelmente teríamos uma chance melhor de ir atrás de nossos grandes desejos quando não estamos tão envolvidos um com o outro. Você sabe? Assim. Amigos. Por agora. Nós agimos como amigos. Sem rótulos. Acho que seria mais fácil para nós se não tivéssemos que responder. Eu suspiro porque ela provavelmente está certa. Nós somos muito propensos a dar a mínima, e eu não quero que nenhum de nós faça isso para o outro. Eu lanço-lhe um sorriso e pergunto: —Ainda podemos nos beijar?

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Maura encontra meus olhos, uma faísca de travessura no seu e responde com uma expressão séria. —Claro. *****

Gaige está sentado à pequena mesa da cozinha, totalmente vestido e tomando café quando finalmente voltamos para o apartamento. De mãos dadas, devo acrescentar. —Bem, eu não ouvi choro. Ou gritos. Ou gemidos. Como estão as coisas? — Ele diz como uma saudação. —Você sabe, para um cara tão bonito, com certeza pode ser irritante—, eu resmungo. Relutantemente, solto a mão de Maura, indo em direção a nossa cafeteira para obter minha dose de cafeína. Eu olho em direção a Maura, silenciosamente perguntando se ela gostaria de um copo, e recebo um aceno de cabeça. Ele encolhe os ombros. —Tenho que ter uma falha, eu acho. — Gaige vira o olhar para Maura, que agora está sentada à mesa com ele e piscando. —Manhã. Ela aponta para mim e geme com sua triste tentativa de flerte. —Eu concordo com o que ele disse. —Não posso ganhar todas. —Ou qualquer um deles—, murmuro, derramando creme e açúcar em ambas as xícaras.

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—Então, Gaige—, Maura interrompe antes que ele possa me dar qualquer idiotice de volta. —Eu ouvi que você é um tatuador de vez em quando em meio de todos os seus cinquenta e poucos outros trabalhos. Gaige corta um olhar na minha direção e grunhe. Meu colega de quarto é uma pessoa privada. Assim como secreto. Eu só sei as coisas que eu sei sobre ele porque ele é um dos meus melhores amigos. E levei muitos anos para descobrir tudo. O básico: ele é quieto, leal e charmoso como o inferno. Ele age como a voz da razão para mim e para o Hudson quando precisamos e sempre dá conselhos sem precisar forçar demais. Ele é um ótimo amigo, e eu tenho sorte de tê-lo em minha vida para sempre me dar a realidade que eu preciso. —Chupe isso, cara. Ela teria descoberto, eventualmente. Eu coloco as duas xícaras de café e me sento em frente a ele. Ele suspira e empurra seu copo para longe, se endireita na cadeira e cruza os braços sobre o peito. Ele alfineta Maura com um olhar malicioso. —Silêncio. Isso é o que eu quero de você. É um segredo bem guardado e eu prefiro que continue assim. Maura passa os dedos pelos lábios. —Seguro comigo. — Ela se inclina para frente e une as mãos, apoiando o queixo nas pontas dos dedos. —Mas eu tenho que perguntar, por que manter isso em segredo? Você é muito talentoso. —Eu sei—, ele diz de uma maneira arrogante, inclinando-se para frente e dando-lhe o que eu vim a conhecer como seu sorriso agradável enquanto ignora sua pergunta.

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—E você está feito—, eu digo, sentando-me para frente. — Têm que ir a algum lugar. Longe. Muito longe. Gaige levanta uma sobrancelha na minha direção. —Mijando nela já, Tuck? Eu nunca te vi como o tipo territorial. Eu bufo. —Eu gostaria de poder dizer que eu nunca te achei como o idiota, mas... parece que eu estava certo. Ele aperta o peito, levantando-se e colocando a xícara suja na lava-louças. —Os sentimentos, cara. Bem nos sentimentos. Virando-me para Maura quando ele sai, digo a ela: —Tenho um compromisso na quarta-feira, se você estiver disponível. —Com Daren Darren? Inferno, sim eu estou! — Ela grita enquanto bombeia o ar com seus punhos. —Acalme-se. Não é nada enorme, apenas uma reunião preliminar. Não sei se quero assinar com ele ou não. —Eu acho que poderia ser bom. Mas se for uma droga, nós saímos. —Nós, huh? Ela me dá um sorriso sugestivo (ok, não tenho certeza se é, mas soa bem) e diz: —Nós. —Eu gosto do som disso—, digo a ela honestamente. Eu posso dizer pelo sorriso em seu rosto que ela também gosta. Antes que ela possa responder, eu pergunto: —Você está trabalhando hoje à noite?

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—Às quatro—, ela balança a cabeça. —Por quê? Você vai me perseguir? Eu não tento esconder meu sorriso e digo: —É claro.

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—Eu estava apenas brincando sobre a coisa de perseguição, Tucker—, eu ouço do meu lado. —Sim, mas eu não estava—, eu provoco de volta. Maura ri e descansa os braços sobre a mesa. Meus olhos caem automaticamente para a boca dela. Tudo o que tenho pensado desde que acordei esta manhã é beijá-la novamente. E de novo, e de novo, e de novo. Porque a noite passada não foi suficiente. Nem mesmo perto. O jeito que ela parecia em meus braços foi tão bom. Excepcional. Maravilhoso. Magnífico. Insira o adjetivo aqui e é exatamente isso. Mas então minha cabeça clareou durante nossa sessão de saque induzida por álcool por tempo suficiente para que eu insistisse que parássemos de tirar a roupa um do outro até que ficássemos ambos sóbrios. Cavalheiresco e estúpido, sou eu. Tudo o que eu queria desde que eu acordei era beijá-la mais, e eu deveria ter feito isso esta manhã. Mas isso nunca aconteceu porque ela acabou chorando. E então nós tivemos nossa conversa, e foi isso. Não demorou muito para que terminássemos nosso café e que eu a levasse para casa, onde ela basicamente correu para a porta enquanto o carro ainda estava em funcionamento, deixandome triste e confuso.

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—O que está acontecendo, rapazes? Vocês estão apenas andando por aí ou o quê? — Ela pergunta, me tirando da minha névoa. Hudson e eu decidimos sair para tomar cervejas hoje à noite, e não durante a semana, já que eu tenho a minha reunião e ele tem prática de softball durante toda a semana com a Joey. —Rae e Joe estão tendo uma noite de garotas, então pensamos em sairmos esta noite enquanto podemos—, responde Hudson. Ele examina o bar com olhos astutos. —Ela não está aqui, hein? Ele está se referindo a Clarissa, a garçonete super safadinha que nos assusta. Ela foi bastante agressiva com Hudson no passado, então ele sempre tenta evitar estar perto dela. —Você está seguro. Ela está de folga esta noite. —Sim, chupando pau provavelmente. —HUDSON! — Eu grito. —Porra. Isso foi em voz alta? — ele geme, deixando cair a cabeça nas mãos brevemente antes de levantar e olhar para Maura. —É tudo culpa da sua amiga! —Minha amiga? Você mora com ela! —Eu só pedi para que ela parasse de ficar tão brava com os brownies—, ele mente. Porque vamos encarar isso - ele está tão apaixonado por Rae que é doentio. Maura ri e segue em frente. —Certo. O que vocês terão? Cerveja, queijo frito e asas?

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—Sim—, dizemos ao mesmo tempo. Ela bate na mesa duas vezes e se afasta. Enquanto ela se afasta, Hudson deixa cair seu sorriso tranquilo e olha para mim. Firme. Como se ele estivesse procurando por algo. Eu me movo nervosamente sob seu escrutínio. —Foda-se o quê, cara? —Tentando descobrir o que diabos aconteceu com seu rosto. Oh sim. Meu olho roxo. Eu quase me esqueci disso novamente. —Tanner—, eu murmuro. —Detalhes. Quero dizer Rae disse que você foi atingido, mas eu quero os detalhes. E então eu quero que você me avise quando chegar a hora de socar Tanner. Eu rio porque sei que Hudson está morrendo de vontade de dar um soco em Tanner por anos, já que eles se odeiam. Tanner odeia que Hudson e eu somos mais irmãos do que ele e eu. E Hudson odeia Tanner porque, bem, Tanner é um babaca noventa e nove por cento do tempo. —Eu amo que nada é privado neste grupo—, eu zombo. —Certo? Mantém a merda interessante—, ele diz, como se eu quisesse dizer o que eu disse.

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—De qualquer forma, eu levei Maura para o jantar de merda de seus pais de merda na noite passada. Tanner decidiu aparecer e depois me deu um soco. —Porque ele sabe que você ama a namorada dele. Se fosse outra pessoa sentada à minha frente, eu provavelmente sopraria meu peito e negaria meus sentimentos porque os homens não falam sobre seus sentimentos ou algo assim. Eu jogaria fora e seguiria em frente. Mas é Hudson, e ele é a última pessoa com quem eu faria essa merda. —Basicamente. —E você não o acertou porquê... — Hudson se afasta. —Porque eu fui derrubado na minha bunda? O cara tem batido nos pesos ou algo assim, — eu digo, correndo meus dedos levemente sobre o meu rosto inchado. Hudson leva um momento para responder ao meu comentário inteligente, e quando ele faz, não é o que eu espero ouvir. —Você sabe que está tudo bem, certo? Você a ama, está bem. Também está tudo bem que ela te ama. Minhas sobrancelhas e meus lábios franzem em confusão. — Mas como? Como é que tudo isso está bem? Hudson encolhe os ombros. —Porque o amor é uma merda, Tuck. É uma merda absoluta. Quando o amor bate, não se importa onde você está na vida. Não dá a mínima se você está em um relacionamento com outra pessoa ou não. O amor só sabe que

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precisa ser sentido, reconhecido. O amor só quer ser. E tudo bem. Você precisa deixar acontecer. Não importa o que. Eu olho fixamente para ele, ainda não entendi. Ele bufa. —Lembra quando eu conheci a Rae? Eu estava tentando entrar em meu lugar e fazer malabarismos com Joey, a loja e tudo mais. Eu não estava pronto para um relacionamento. Mas eu tenho um. O amor me fez sua cadela, e sou muito grato por isso. Eu precisava disso. Eu precisava dela. Olhando para trás, acho que ela veio no melhor momento. E lembra o quanto ela não queria filhos? Na outra noite, Joey perguntou sobre talvez ter um bebê em casa algum dia, e Rae não se assustou. Ela não enlouqueceu. Ele faz uma pausa, sorrindo como se o sol tivesse se levantado pela primeira vez em dias. —O amor é um maldito milagreiro—, continua ele. —E seu pior pesadelo. Mas, no final, é inevitável, porque no instante em que aquele pequeno filho da puta do Cupido encontra você, você está acabado. Não vai ser impecável, mas será seu. Então, aceite o que é. Eu aceno, entendendo ele um pouco mais agora. O amor não se importa. Só quer que aconteça, e o que está acontecendo com Maura e eu pode acabar sendo bom para nós dois. Eu não posso ajudar do jeito que sinto mais do que ela pode. Precisamos rolar com isso e seguir em frente. Tudo vai se encaixar se for para ser. —Obrigado, cara. Tenho a sensação de precisar de mais algumas dessas conversas estimulantes.

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—Meu Deus. Eu entro em um relacionamento e de repente eu sou esse cara—, ele brinca. Eu lanço um pacote de açúcar nele. —Cale a boca, idiota. Um corredor chega e deixa nossas cervejas bem rápido. Não tenho tempo para pensar em onde diabos Maura está antes que Hudson volte a me atormentar. —Agora me conte sobre quarta-feira. —Pelo amor de quão rápido essas duas garotas transmitem informações umas para as outras? —Homem rápido. Tenho certeza de que peguei Rae mandando mensagens para Maura quando fizemos sexo, sobre maquiagem uma vez. Durante isso. Minha boca cai aberta em estado de choque. —Sério? Hudson sai rindo. —Não, você imbecil. Mas realmente, é nessas horas da informação sai. Eu assobio baixinho. —Droga. —Sim—, diz ele. —Então. Quarta-feira... Com um ligeiro encolhimento, digo a ele: —Tenho uma reunião de apresentação. Estou nervoso, mas tenho certeza que tudo vai dar certo. —Você vai tirar seus lábios da minha bunda e sair desta vez? Eu branqueio porquê... O que? Como ele sabe?

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Hudson dá uma pequena risada. —O que? Você acha que eu não sei que você ficou por perto para ajudar a limpar minha vida de merda? Eu sei. E eu amo e odeio todos vocês ao mesmo tempo por isso. Mas agora é hora de você seguir em frente. Ou então, filho da puta. Eu não posso deixar de rir da parte —Ou então. — Eu encontro seu olhar e digo: —Eu vejo você. —Também te vejo. *****

—Tem certeza de que não se importa se eu decolar? —, Pergunta Hudson. Rae ligou para dizer que Joey estava fora da noite, e bem, quando sua filha de oito anos está dormindo a noite, você tira vantagem disso. —Não. Divirta-se, sobrancelhas para ele.

eu

digo,

balançando

minhas

Ele estreita os olhos. —Quer outro olho roxo para combinar? —Você não faria. —É fofo você pensar isso, Tuck—, ele diz, batendo nas minhas costas enquanto joga dinheiro e se dirige para a porta. Eu balanço minha cabeça quando meu melhor amigo sai para ter um pouco de ação.

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Depois de mais dez minutos sentado e sem ver Maura, acho que é hora de sair antes de começar a parecer desesperado. Ou mais desesperado. Tanto faz. Quando estou prestes a abrir a porta final, uma pequena voz fala ao meu lado. —Você achou que poderia se esgueirar sem se despedir? —Eu estava esperando não fazer isso. — Eu sorrio e, em seguida, pressiono a minha sorte pela noite. —Acho que eu poderia talvez pegar um beijo de despedida? Ela leva um momento antes de responder. —Só porque estamos beijando amigos. Isso é tudo. Eu giro em direção a Maura e agarro seu pequeno rosto entre as minhas mãos, inclinando-o para o meu. Um gemido suave sai de seus lábios enquanto eu colido o meu com o dela. Eles são tão macios, como cetim, e têm gosto de paraíso. Não há outra maneira de descrever o quanto eu amo beijá-la. É eufórico, hipnotizante e viciante. Tudo. Beijá-la é tudo. Um toque nos lábios é o suficiente, e então nossas línguas estão se encontrando em um duelo sensual e lento. Tudo o que fazemos é segurar um ao outro e beijar. Não tatear ou puxar as roupas um do outro. Nada. Simplesmente beijando. Mas isso não significa que eu não quero mais, porque eu quero. Eu não quero ficar muito empolgado, já que tecnicamente

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ainda estamos no seu local de trabalho, e ela ainda está no horário. Eu acho. —Uau—, ela diz sem fôlego enquanto eu me afasto do beijo. —Você já está indo? Ela encolhe os ombros. —Você quer que eu saia? —Sim? —Eu amo que isso é uma pergunta, mas sim, eu estou fora. Meu coração pula na minha garganta e minha boca fica seca, porque estou de repente nervoso. Peço-lhe para ficar a noite novamente? Isso está indo rápido demais? Amigos ficam nas casas um do outro, né? Talvez como alunos do ensino médio, seu idiota. Talvez eu devesse pedir a ela um encontro. Isso é assustador? Muito ensino médio? Por que estou pensando tanto sobre isso? —Eu posso dizer que você está lutando. Sim, Tuck. Eu adoraria sair com você. Eu expulso uma respiração aliviada. —Legal. Legal? Você tem fodidos treze de novo, idiota? Ela me dá um sorriso provocante e diz: —Legal. Eu recuo e estendo minha mão para ela. Ela pega, e todos os nervos que eu estava sentindo, evaporam imediatamente porque estar com ela faz isso. Tudo com Maura é invariavelmente certo.

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Dizer que estou no limite seria um eufemismo. Estou suando como um maldito jogador de futebol durante dois dias, e meu estômago parece que eu comi comida chinesa de uma semana. Se eu sinto tudo isso sentando-me na sala de espera para uma pré-reunião, eu não tenho ideia do que eu vou sentir se eu começar a assinar papéis. Eu estou sentado em uma gravadora, prestes a ter uma reunião com um representante real. Puta merda. Eu olho para o saguão pretensioso. É grande e feito de nada além de janelas em uma parede. O mobiliário é moderno e elegante, e há telas de aparência moderna estrategicamente pregadas na parede. E há a obrigatória recepcionista excessivamente alegre que agora nos oferece algo para beber três vezes. Maura estende a pequena mão e aperta minha perna agitada. —Pare com isso—, ela diz suavemente naquela doce voz. —Você está começando a me deixar nervosa. —Você não pode estar nervosa—, eu lamento. —Você é minha gerente. Os gerentes não ficam nervosos. —Você já está pronto para começar a me pagar? —Não.

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—Bem, então eu acho que não tenho que agir como um gerente ainda—, declara ela. Sento-me para frente e puxo minha carteira para fora. Agarrando a primeira nota que posso encontrar, eu a coloco no colo dela. —Existe o seu primeiro pagamento. Agora pare de ficar nervosa. Os gerentes não ficam nervosos. A linda garota loira ao meu lado solta uma gargalhada feliz e barulhenta, fazendo a recepcionista pular ao som repentino. —Você é outra coisa—, ela murmura baixinho. Ela pode afirmar que está nervosa, mas não parece nem um pouco. Ela está usando calças brancas apertadas, um top branco e uma daquelas coisas de blazer que você sempre vê nas garotas de revistas de moda que usam esses dias. Além delas, ela é a única pessoa que conheço que pode usar a roupa da forma que ela está fazendo. Maura é elegante, sexy e inteligente. Tudo em um. Já se passaram três dias desde que Maura e Tanner se separaram. Já se passaram três dias desde que tivemos nossa conversa de vir a Jesus e decidimos que estamos no limbo com nosso relacionamento, e é onde vamos ficar até que possamos fazer algo para nós mesmos pelo menos uma vez. Tanto quanto sei, Maura não falou com Tanner. E eu sei que tenho certeza que não. Não que tenhamos falado muito antes, mas ainda assim, nem um único pio dele. Pelo que posso dizer, ela está resolvendo muito bem o rompimento. E já que mentir não é coisa minha, eu tenho que admitir que me faz muito feliz que ela não esteja chafurdando por

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aí. Eu sinto que isso me dá uma chance muito mais rápida do que eu esperava. Nós passamos os últimos três dias jogando bem. Nós conversamos, enviamos mensagens de texto e saímos. E nos beijamos. Oh Deus, nos beijamos. E eu amei cada momento disso. Eu sei que isso parece bobo e juvenil, mas por mais que eu ame beijar Maura, eu quero mais. Não só fisicamente, eu não sou um idiota, mas emocionalmente. Eu quero saber que ela é minha, e eu quero que ela saiba que eu sou dela. Porque vamos ser honestos aqui, enquanto eu acho que nós dois precisamos fazer algo por nós mesmos para uma mudança, eu não acho que um relacionamento entre nós deva depender disso. Pelo menos não para mim. Mas talvez por ela, então vamos fazer isso. Não, não faça isso. Merda. Agora estou pensando nisso. E Maura. Fazendo isso com Maura. Porra! Pare com isso, filho da puta! —Sr. Bentley, Sra. Doughers, o Sr. Darren irá vê-los agora, — a recepcionista ruiva diz, vindo em torno de sua mesa e me salvando de conseguir um lençol antes da minha reunião. —Por aqui. Eu dou a Maura um olhar apreensivo enquanto nos levantamos. Ela estende a mão e dá um aperto suave na minha. Seu ato simples faz maravilhas para aliviar o peso pressionando meu peito. A recepcionista feliz, cujo nome eu não consigo lembrar, nos leva cerca de um metro e meio às enormes portas de madeira. Passamos por outro conjunto de portas e paramos na frente de

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outro grande par de portas. Nossa guia bate levemente na porta três vezes e ouvimos uma resposta fraca. Eu roubo uma última olhada em Maura quando as portas são abertas. Ela está me observando, me dizendo com os olhos que tudo vai ficar bem. Com ela ao meu lado, acredito que ficará. O escritório de Darren é enorme. É muito grande para o que ele faz. Muito parecido com a área de espera, ela está cheia de janelas, mas desta vez elas ocupam três paredes em vez de uma. E tudo parece caro. As cadeiras de couro, a mesa, as gigantescas estantes de livros. Tudo isso. Por mais legal que seja, nada combina. Faz o lugar parecer barato. —Obrigado, Heather. — Ah, Heather. É isso. Darren se levanta e estende a mão para nós. Eu agito. — Tucker, ótimo ver você de novo. Ah, e a senhorita Doughers, um prazer—, ele diz, seus olhos saltando do rosto de Maura para o peito dela. De repente eu quero dar um soco nesse idiota. Mas minha garota pode cuidar de si mesma, porque quando ela aperta a mão de Darren, ela aperta a unha em seu pulso com força suficiente para ele estremecer. —Oi—, ela diz secamente. Darren recebe a mensagem e se afasta, concentrando toda a sua atenção em mim. —Por favor, sente-se. — Ele acena em direção às cadeiras de couro enquanto caminha de volta ao redor de sua mesa. —Eu vou Queens of Shadows


ser direto com você aqui, Tucker. Nós queremos você. Achamos que você tem uma tremenda promessa e queremos trabalhar com você. Seu som é cru e único, e acho que poderíamos vender toda a sua imagem. Você tem a coisa torturada de cantor e compositor, e as mulheres vão comer isso. Eu pego Maura pelo canto dos olhos com a menção de outras mulheres. Eu automaticamente quero virar para ela e tranquilizála, mas por enquanto ela deveria ser minha empresária, não minha... Seja lá o que ela for. —Aqui está a coisa, Sr. Darren—, eu começo. —Apenas Daren—, ele interrompe. Troco um olhar cheio de humor com Maura porque não tenho cem por cento de certeza se ele quer que eu o chame de —Daren—, como em seu primeiro nome, ou —Darren—, como em seu sobrenome. Eu acho que isso não importa, já que ambos soam iguais. —Daren—, eu emendo. —Eu quero gravar. Eu quero tocar música para viver. Tem sido o meu sonho desde que me lembro. Mas o que eu não quero é a rotina de —cara gostoso. — Eu quero vender a música, não eu mesmo. —Oh, claro, claro—, ele recua. —É isso que queremos. Queremos nos concentrar na música. Quero dizer photoshoots, vídeos de música, entrevistas e encontros com fãs são todos inevitáveis... Eu pressiono meus lábios em uma linha firme. —Claro—, eu digo sucintamente.

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Não é que eu não soubesse que todos faziam parte da indústria da música, mas Daren está fazendo parecer que eles são a indústria da música. Estou começando a ter essa sensação nojenta no meu estômago. —Senhora. Doughers, você é a gerente dele. Como tudo isso soa para você? Maura olha para mim e depois para Daren. —Música é o foco. Isso é o que nós queremos. Isso é tudo que queremos. —Ótimo. Fico feliz que nós concordamos aqui—, diz Daren em uma voz que soa com falsa alegria. —Que tal fazermos um tour, hein? Você pode ver o que o prédio tem a oferecer, talvez ter uma ideia do lugar. Nós o seguimos de volta para o escritório principal. Entramos no elevador e Daren começa a dar o discurso. Maura, fazendo um bom trabalho de agir como minha gerente, começa a fazer todos os tipos de perguntas. Eu sinceramente só ouço parte disso - algo sobre estúdios internos e merda - porque eu não gosto disso. Eu pensei que seria diferente, mas até agora tudo parece... Falso. Eu estava esperando que eu tivesse esse grande momento como nos filmes. Você sabe, aquele em que o músico de rua solitário entra na marca de discos chique, se apaixona por tudo e todos, e então se torna uma grande estrela do rock. Mas eu sempre esqueço a cena no final, onde ele percebe que não está fazendo a coisa certa, onde fica claro para ele que ele é bom demais para as pessoas das gravadoras. Tenho a sensação de que isso pode ser um caso do último.

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O elevador bate, e eu passo meus pés para seguir Daren por um corredor escuro. Existem vários quartos com portas multicoloridas, onde assumo que toda a mágica acontece. Eu quero olhar dentro delas, ver por meus próprios olhos que estilo de música está sendo feito, mas eu me contenho. Daren se vira para nós quando paramos em uma porta perto do final do corredor. —Vou garantir que não interrompamos nada. Um momento. E então ele desaparece. —Bem? —, Pergunta Maura quando a porta se fecha. Eu me inclino contra a parede e ela faz o mesmo na minha frente. Eu fico olhando para os meus pés, sem saber como responder a ela sem soar como um completo idiota. —Tuck? —, Ela cutuca quando eu não respondo. Dando de ombros, eu olho para trás e olho para a parede ao lado de sua linda cabeça loira, então eu não tenho que olhar nos olhos dela quando admito a derrota. —Não está parecendo bem. Ela solta um suspiro aliviado. —Graças a Deus—, ela murmura. Empurrando a parede, ela anda os poucos passos até mim e abaixa a voz. —Eu pensei que era a única que não sentia isso. Eu não acho que você se encaixa aqui. —Eu tenho tentado destruir meu cérebro e descobrir exatamente o que é que não estava me parecendo bem, mas é isso. Não parece como eu ou meu estilo. Parece... —Falso—, ela fornece. Queens of Shadows


A porta clica, e nos endireitamos quando Daren levanta a cabeça para trás. —Estamos prontos? Maura e eu trocamos um olhar. Ela inclina a cabeça para a frente, deixando-me ser o primeiro a fazer a jogada. Hesito, não tenho certeza se quero continuar. Finalmente, dou um passo em direção à porta aberta porque minha curiosidade não sabe quando parar. Ninguém nos reconhece quando entramos em um pequeno espaço escuro cheio de placas de som, cadeiras de mesa, guitarras e pessoas. Através da enorme janela de vidro (ou plástico?) Está Jackson Jones, o cantor e compositor que atualmente está no topo das paradas e fazendo as garotas perderem suas calcinhas em todo o mundo. Eu olho para Maura para avaliar a reação dela a ele. Ela está observando ele como se ele fosse um cara normal e não um grande astro do rock. Graças a Deus. Então, novamente, ele está vestido de forma semelhante a mim em uma camisa preta desabotoada, jeans e botas. Eu sei de fato que sua aparição no palco é muito diferente. Ele está debruçado sobre um violão, parecendo estar na música, mas quando ele lentamente se inclina para cima, abrindo os olhos, eu posso ver. Eles estão vazios. Ele não sente a letra. Ele não está derramando seu coração e alma nisso. Não é algo que possa ser facilmente visto por fãs ou pessoas de fora da música, mas para mim é tão óbvio. E tudo o que faz é levantar minhas bandeiras vermelhas já muito altas. A única coisa que parece positiva até agora é esta sala. Não as pessoas, apenas a sala. Estando nesta pequena caixa, cercada de

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tábuas e instrumentos, um produtor nos bastidores, tudo grita você pertence aqui para mim. Mas não tenho tanta certeza de acreditar. Pelo menos não aqui. Um cara sentado no tampo se inclina para frente e diz: —Bom, Jackson. Parece real. — Idiota —Vamos levar cinco. Jackson abaixa o violão e sai para a pequena cabine. —Hey—, diz ele, estendendo a mão para mim. —Jackson Jones. Eu ouvi o que você pode fazer. Você é muito bom, cara. Surpreso, limpo minha garganta e aperto sua mão. — Obrigado. Eu amo —Take It All Back. — Grande gancho, e a simplicidade disso é impressionante. Eu digo isso em parte porque não há dúvida em minha mente de que a música foi escrita por ele e é uma das que ele tem orgulho. É algo que eu acho que ele precisa ouvir. Eu também digo isso porque é verdade. Eu devo estar certo, porque ele se anima com a menção disso. Mas sua excitação é muito curta. Ele encolhe os ombros quando é levado para fora da sala pela pessoa que eu assumo ser sua assistente, se os dois telefones celulares e o tom de recorte forem alguma indicação. —O que você está pensando, Tucker? — Daren pede esperançoso.

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—É legal—, digo a ele, referindo-me ao estande quando ele está se referindo a toda a situação. Ele bate em minhas costas. —Fico feliz em ouvir isso. Que tal voltarmos ao meu escritório para discutir mais detalhes? Nós vamos te inscrever nessa linha pontilhada em algum momento. Quando saímos da sala e voltamos pelo corredor para os elevadores, Maura se aproxima e envolve o dedo indicador em volta do meu mindinho em um pequeno e simples ato de encorajamento. —Scotch? — Daren pergunta quando entramos em seu escritório. —Estamos bem—, responde Maura. —Esses são bons estúdios que você tem. Você produz muitos álbuns aqui? —Dezenas por ano. Jackson e uma banda chamada Reckoning para citar alguns. Chart toppers. Ambos são toppers gráficos. Algo que eu quero, mas também estou aterrorizado. —Hmm— é tudo o que ela responde. Daren se senta e coloca seu copo cheio de liquido âmbar na frente dele. Ele agita as mãos e aperta os olhos para mim. Eu acho que ele está tentando parecer legal, mas ele está falhando miseravelmente. —Você parece perdido, Tucker. Não está cem por cento pronto para se comprometer? Podemos certamente levar mais tempo, se você quiser. É claro que esse tempo criará mais e mais Queens of Shadows


músicos e elevará a barra de competição, mas tenho certeza de que isso é algo com o qual você poderá lidar. E eu acho que essa é a maneira dele de tentar me assustar em um contrato. Mais uma vez, falhando. —Tenho certeza que poderia. Por enquanto, estou avaliando minhas opções e me aproximando dessa mudança de carreira com muita cautela, aceitando todas as ofertas que recebi ao longo dos anos. Mas eu tenho certeza que você pode lidar com essa competição—, eu respondo presunçosamente. Daren se recosta à mordida na minha voz e me dá um aceno de cabeça apertado. —Claro. — De repente, ele se inclina para frente e pega um arquivo excessivamente recheado, apresentandoo para mim. —Dê uma olhada nessas músicas. Eu sei que podemos escolher algo desses que seriam graváveis e se adequariam ao seu gosto. Eu pego a pasta e começo a folhear quando as palavras dele se assentam na minha cabeça. Escolha algo? Para eu cantar? Eu não estou escrevendo minha própria música? Olhando para cima da pasta com uma sobrancelha levantada, pergunto: —Espere. Quer dizer que não vou escrever minha própria música? Daren solta uma risada zombeteira. —É para isso que temos compositores. Você é o cantor da dupla de cantores e compositores. Eu jogo a pasta pesada de volta em sua mesa.

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—Eu escrevo minha própria música—, digo categoricamente. Daren sorri para mim, um olhar incrédulo enfeitando seu rosto. —Olha, Tucker, todos nos sentamos e escrevemos a — próxima grande coisa— em nossos quartos escuros e solitários. Mas vamos encarar isso, você tem uma voz bonita e cara e você não pode escrever, ou você pode escrever e você não tem voz e é feio como pecado. É um ou outro. Vou apostar em você sendo o primeiro. Foda-se, o que? Isso é idiota pra valer? Fui elogiado e insultado e chamei um mentiroso em poucas frases. E eu estou chateado Estou chateado porque eu posso cantar e eu escrevo. Eu escrevo as letras que eu realmente gosto, música que eu acho boa. E essa voz estúpida na minha cabeça começa a soltar inseguranças há muito enterradas. Mas e se ele estiver certo? E se eu for parcial demais para as minhas letras, porque são minhas letras? E se for tudo merda? E se tudo que eu sou é um rosto bonito ou uma voz decente? Porra. —Eu escrevo minha própria música—, eu digo novamente. Daren suspira. —Podemos discutir suas músicas quando assinarmos os contratos, certo? Por enquanto, por que você não tira tempo para pensar sobre isso e repassar essas outras opções? Ele diz tudo isso como se não acreditasse nas músicas ou opções.

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Que idiota. Ficamos de pé e apertamos as mãos, promessas de ligações nos dois extremos. Maura e eu saímos, ficando quietos durante a viagem de elevador e pelas portas da frente. Não é até que estejamos derrotados na base dos degraus, observando um oficial de estacionamento enfiar um bilhete no meu para-brisa, nós falamos. —Isso foi meio que... —Besteira—, eu termino por ela. —Sim, eu concordo. Maura solta um bufo frustrado direcionado para Daren Darren. —Como se sente? Honestamente? —Isso é difícil de responder. — Eu imediatamente quero dizer errado, mas também houve um momento no estúdio em que ele se pareceu honesto. Mas isso foi de curta duração. Ela se aproxima de mim e liga seus dedos aos meus. —Sinto muito, Tuck. Eu sei o quanto você queria que tudo se parecesse como esse regresso épico, e não foi, mas talvez Daren não seja o cara para você. Podemos continuar procurando. Eu concordo. —Sim, talvez. Ela puxa minha mão, me puxando para o carro. —Vamos. Vamos pegar alguns hambúrgueres gordurosos e ficar amuados. ***** —Quem é o próximo da sua lista?

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Eu pego uma mordida longa e cheia de barulho do meu chocolate praticamente vazio. Eu olho para dentro do meu copo e chupo o último pedaço e então imediatamente amuo porque tudo acabou. —Eu não sei—, eu respondo a Maura. —E aquele cara do Clover? Ela bate o queixo com a unha azul-claro algumas vezes. — Hmm. Talvez. Acha que ele deixaria você escrever sua própria música? Eu dou de ombros. —Talvez sim. Talvez não. Mas e se Daren tiver razão? E se você puder ser apenas um ou outro? Um cantor ou compositor. E se minha música é uma merda? Maura franze as sobrancelhas e balança a cabeça, o cabelo loiro liso e rosado balançando com o movimento. —Você não pode acreditar nisso, Tuck. Não há como isso ser verdade. Há muitos músicos por aí que fazem os dois. Dobro meus braços sobre o peito em um gesto agravado e olho para fora da janela do pequeno restaurante que ela me arrastou. —Mas, — ela diz, —e se fosse esse o caso - o que eu não estou dizendo que é de todo. Qual você escolheria? Bem, essa é uma pergunta difícil de responder. Daren estava certo sobre uma coisa: escrever música e tocar música são duas coisas diferentes. Escrever é tão pessoal. Tocar é um pouco mais distante. Eu posso tocar músicas de outras pessoas o dia todo porque não tenho nenhum apego real a elas. Mas o que eu não

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consigo fazer é tocar minhas próprias. Há muita bagagem ligada a elas, muitas lembranças. Embora eu ainda não possa tocar minha música, isso não significa que eu não queira um dia. Um dia em que serei muito mais corajoso do que sou atualmente. Eu percebo que não posso decidir entre os dois. Eles são muito diferentes, mas são essenciais um para o outro para mim. Escrever é a minha saída para as minhas emoções, e tocar é como eu sobrevivo a todas elas. —Ambos—, eu admito em voz baixa. —Eu escolheria os dois. Fora do meu periférico, posso ver o sorriso de Maura. —É isso que eu esperava que você dissesse. Eu volto para ela. —Sim? Por que? —Porque significa que precisamos continuar procurando. Daren, obviamente, não é um bom ajuste para você, se você não pode viver sem escrever. Você precisa disso. Precisamos encontrar uma empresa que permita fazer as duas coisas. Ela está cem por cento correta. Eu preciso continuar procurando por alguém que me deixe criar minha própria música do zero. Eu não vou deixar essa merda de experiência me influenciar ou impedir que eu busque um selo para assinar. —Eu adoro quando você diz 'nós'. Me deixa todo quente e confuso por dentro. — Eu sorrio para ela. Ela me prende com um brilho. —Não me provoque, Tucker Bentley. Vou jogar as coisas em você.

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—Pfft. Como se eu estivesse com medo de você. Você é minúscula. —Só porque eu sou pequena não significa que eu não possa te machucar. Suas palavras fazem meu coração parar de bater momentaneamente. Me machucar. Eu sei que ela diz fisicamente, mas estou mais preocupado com o meu coração nesta situação, não minhas bolas. Quer dizer, estou meio preocupado com minhas bolas, já que isso é provavelmente tão alto quanto suas pernas curtas podem chutar, mas eu seria um tolo para não me preocupar com meu coração. —Oh, eu não tenho dúvida que você pode, Maura—, eu digo um pouco sério demais. Ela engole em seco o suficiente para eu ouvir. —Mas eu farei o meu melhor para não fazer isso. Eu sei que ela está falando sobre a mesma coisa que eu, então eu aceno com a cabeça uma vez, deixando ela saber que eu farei o meu melhor também. Volto a olhar pela janela enquanto ela volta a tomar seu shake. Nós estamos calmos e confortáveis. Eu não sinto que precisamos forçar a conversa entre nós, que podemos nos sentar aqui e aproveitar a companhia um do outro por um tempo. O garçom, que parece ter uma carranca permanente, vem e deixa a nossa conta sem uma palavra. Maura pega sua bolsa e eu corro para tirar minha carteira, jogando o suficiente para cobrir a conta e uma gorjeta decente.

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Ela solta um suspiro. —Eu posso pagar pela minha metade, Tuck. Não é um encontro. Eu trago minha mão para o meu peito. —Droga, garota. Você com certeza sabe como quebrar o coração de um cara. Eu tinha certeza que isso era e que eu estava te cortejando com os excelentes cheeseburgers e o serviço ao cliente irritado. Maura levanta a mão e aperta os dedos. —Pare. —Obviamente. Vamos, — digo enquanto saímos da cabine. — Quer que eu te deixe em algum lugar? Seus ombros caem enquanto nos dirigimos para a porta. —Oh. Eu pensei que íamos sair. —Nossa, Maura. Eu não sabia que você era tão apegada a mim. — Olho para encontrar sua boca aberta e seus lindos olhos azuis como gelo. —Piada. Foi uma piada. — Ela me dá um soco no braço por isso. —Claro que eu quero que você venha comigo. Mas tem uma coisa que eu tenho que fazer primeiro, tudo bem? Algo que estou muito, muito nervoso para fazer com ela. Algo que só Hudson conhece. Mas eu sei que se eu quiser ter um relacionamento com Maura, ela precisa saber tudo sobre mim. Não importa o quanto eu tenha medo de compartilhar com ela. Ela balança a cabeça, deslizando a mão na minha enquanto atravessamos o estacionamento. —Claro. *****

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—Por que você não disse que íamos ao Mic’s? —, Pergunta Maura, estacionando o carro. Eu não digo nada quando saio do carro e corro para o lado dela para abrir a porta. (Caras, se você está lendo isso, faça isso de vez em quando. Garotas adoram.) Ela não pressiona os problemas quando atravessamos o estacionamento e entramos no prédio. Ainda há cerca de uma hora antes de abrir, e ela não percebe ou não diz nada. De qualquer maneira, eu agradeço mesmo assim. Viro-me para Maura quando a porta se fecha atrás de nós. — Isso não é de conhecimento público, então o que você está prestes a testemunhar fica entre nós. Ok? — Meu pedido é recebido com um aceno de cabeça. —Não, eu preciso que você me prometa. Diga isso em voz alta. Suas sobrancelhas se inclinam instantaneamente. —Você está começando a me assustar, Tuck. —Confie em mim. Por favor? Esta é a segunda parte. Ela me examina por um momento, olhando para mim com uma expressão fortemente confusa no rosto. Leva um momento ou mais para ela relaxar e concordar. —Bem. Eu prometo que não vou dizer nada. Mas se você é um traficante de drogas ou faz algo ilegal, eu estou fora. De tudo isso. Eu me arrepio instantaneamente com suas acusações e palavras ofensivas. Ilegal? Quer dizer, uma pequena parte de mim

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sabe de onde ela vem, porque eu lhe dei zero informações e pedi que ela confiasse em mim. Mas ainda assim. Ela deveria confiar em mim. Nós somos amigos há muito tempo e estamos... Tempo suficiente para criarmos confiança. Ou pelo menos é o que eu pensava. —Sim, Maura, por favor, suponha que o músico com duas mangas de tatuagens é um drogado porque é isso que todas as estrelas do rock fazem. Obrigado por esse estereótipo. Fico feliz que você pense tão bem de mim. Oh espere. Você não. Você assume isso porque eu peço que você fique quieta sobre algo, é automaticamente ilegal. — Eu balancei minha cabeça em desgosto. —Uau. Eu sinceramente pensei que você fosse melhor que eles. Você sabe, talvez você não esteja pronta para isso. Eu passo por ela, indo para a porta, porque isso é muito importante para desperdiçar com uma pessoa que não me vê como igual. Maura rapidamente segue atrás de mim e agarra meu braço. —Tucker, espere. Não, não. Por favor, não saia. Eu sinto muito. Eu não quis dizer isso. Sério? Eu giro e ela pisa para trás. —Então como você quis dizer isso? Como há outra maneira de dizer isso? —Eu-eu—, ela tropeça naquele jeito fofo dela. O que é irritante porque, mesmo quando estou chateado com ela, ela ainda é fodidamente adorável como o inferno. —Eu só quis dizer que tudo isso é... Sinistro. Você está agindo de maneira secreta, e minha mente foi diretamente para algo ilegal. — Ela torce as mãos na

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frente dela. —Não tem nada a ver com você e tudo a ver com como tudo isso parece. Eu a observo enquanto considero o que ela disse. Ela pode ter razão, mas ainda não alivia a minha irritação com a pouca fé que ela tem em mim. —É o fato de você obviamente não confiar em mim, Maura. Se você fizesse, sua mente não teria ido lá. Ela estremece. —Justo. Eu sinto muito. Eu gostaria de ter uma desculpa do porquê eu não o faço, mas não há uma. —Talvez seja todas as outras pessoas de merda em sua vida? — Eu tento. Devo admitir que sua honestidade sobre isso é muito apreciada no momento. Ela encolhe os ombros. —Provavelmente. Pode... Podemos ficar? Eu aperto meu queixo e olho por cima da cabeça dela. Dando a ela o benefício da dúvida, mas ainda chateado, eu aceno. —Sim, nós podemos ficar. —Bom. Agora, onde está todo mundo? Percebo que estamos aqui cedo. Nós caminhamos em direção ao bar, e eu grito: —Ei, Gary! —Aqui dentro! —Vamos—, eu digo.

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Fazemos o caminho de volta por um corredor estreito, passando pelos banheiros e parando em uma porta vermelha brilhante no final. Bato uma vez no quadro e entro no pequeno escritório, com Maura nos meus calcanhares. —Ei, garoto—, ele sorri para mim. —Quem é sua amiga? Eu olho para o velho porque ele sabe muito bem quem é Maura. Bem, não oficialmente, mas ele me ouviu falar sobre ela o suficiente. —Oi. Eu sou Maura, Tucker... — Ela para, olhando para mim em busca de ajuda. —Amiga—, eu digo sem jeito. —Amiga—, repete Maura. Gary dá uma risada sincera. —Maura, esse é Gary. Ele é dono do Mic’s. Ele é meu pai. Eu vejo quando sua mandíbula se abre. —P-p-pai? —Surpresa? Seus olhos estão arregalados e confusos, sem saber como receber essa notícia. —Eu-eu não tinha ideia. — Então eles caem em fendas, e ela sussurra, —E você disse para eu confiar em você. Surpreenda minha bunda, Tucker. —Não é de conhecimento comum—, dou de ombros.

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—Tanner? Eu sacudo minha cabeça. —Não. Ele não tem ideia. Somos apenas meios-irmãos. —Uau—, ela diz baixinho. —Uau. —Sim. Vê por que o que eu disse anteriormente sobre isso ser mantido em segredo é importante? Eu vejo sua raiva desaparecer, e ela balança a cabeça. —O que te traz? — Gary pergunta. Empurrando minhas mãos nos bolsos, vejo o homem mais velho sentado atrás da mesa. À primeira vista, ele parece ser qualquer outro velho barman. Mas depois de mais uma inspeção, ele parece uma versão antiga de mim. Apenas mais magro. Muito mais magro. —Queria verificar você. Como você está se sentindo? Gary arqueia uma sobrancelha para mim. —Tucker—, ele se retira. —Vamos lá, garoto. Você não pode continuar vindo aqui para me checar. —Claro que eu posso. Eu entendi direito quando você entrou na minha vida. Eu tenho muitos anos para compensar. Chupe, velho. Ele solta um bufo. —Bem, bem. Eu estou bem. Nenhum surto. — Eu lhe dou um olhar incrédulo. —Garoto, você está me matando. Tive uma dor de cabeça ontem, mas é a primeira vez que tive em meses. Não é nada para se preocupar.

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Eu me levanto e endireito minhas pernas para uma luta da variedade verbal. —Ligue para o seu médico. Você vai esta semana. Eu te pego. Gary não discute. —Ok. Vou ligar agora. Huh. Não era o que eu estava esperando. —Bom—, eu digo. —Nós estaremos na frente. Venha nos encontrar quando terminar. Eu levo Maura para fora do escritório enquanto Gary pega o antigo telefone com fio em sua mesa para fazer o telefonema. Maura não diz nada enquanto voltamos pelo corredor enegrecido e entramos na área iluminada. Ver tudo iluminado dessa forma ainda é algo com o qual eu tento me acostumar, já que normalmente é bastante escuro aqui. Com todas as luzes acesas, você pode ver quanto lixo está espalhado pelas paredes. Centenas de fotos, bilhetes emoldurados e set lists, cartazes, alguns instrumentos, todos os tipos de parafernália musical. Eu perguntei a Gary uma vez como ele adquiriu tudo, e ele disse que era tudo da estrada e pessoas que vieram através do Mic’s desde que ele reabriu depois que ele fez a cirurgia, o que está dizendo algo desde que foi apenas alguns anos atrás. O lugar costumava pertencer a um cara chamado Mic’s, um velho amigo de Gary que faleceu quando Gary estava vindo para a cidade. Ele achou que seria divertido nomear o lugar atrás dele desde que ele pronunciava seu nome como —Mike—, mas a ortografia lembrava a forma abreviada de —Microfone. — Acho que a maioria das pessoas achava que era um erro gramatical. E

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Gary adorava mexer em merda e confusão, então ele nunca mudou o nome. Além disso, ele se encaixa no lugar. —Explique—, Maura finalmente diz quando nos sentamos na beira do palco que eu frequentemente canto. Sabia que isso estava chegando. Solto um suspiro suave e começo a explicar meu segredo mais bem guardado. —Bem, vinte e quatro anos atrás, minha mãe teve um caso com Gary. Ela tinha um pouco de raia selvagem em seu auge. De qualquer forma, não durou muito e eles terminaram antes que minha mãe descobrisse que estava grávida. Gary excursionou como guitarrista por várias bandas diferentes naquela época, então ela nunca contou a ele sobre mim, fingiu que eu pertencia a Aaron, meu outro pai. Eu sempre suspeitei que Aaron não era meu pai. Não tenho certeza se foi a maneira como minha mãe me encarou como se eu fosse seu maior arrependimento - ou o fato de não sermos parecidos. De qualquer maneira, eu não consegui confirmar até os vinte anos. Espreito para encontrar Maura me observando com olhos curiosos. —Minha mãe—, continuo, —é uma bêbada, Maura. Não é algo que alguém fala, porque como você pode? — Eu engulo um nó na garganta e continuo. —Então, de qualquer maneira, meus pais estavam discutindo uma noite sobre isso, e por acaso eu parei para uma visita quando eu entrei na... Conversa deles. Eu exigi saber quem meu pai verdadeiro era, e minha mãe felizmente me

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forneceu a informação. Levei quase um ano para criar coragem para chamá-lo—, eu admito calmamente. —Quando finalmente consegui, Gary ficou chocado, mas feliz em ouvir de mim. Nós nunca tivemos que fazer um teste, porque não é preciso um cientista de foguetes para ver que eu sou seu filho. Somos a imagem cuspida do outro. —Não é a verdade—, murmura Maura. —Eu pensei com certeza que meus olhos estavam brincando comigo quando eu vi vocês dois juntos. Não admira que você sempre apenas acene para ele do palco. Teria sido uma oferta inoperante. Eu sorrio porque ela está certa. —Sim, nós tentamos mantê-lo em segredo em torno do clube. Nós obviamente nos conectamos com a música e tudo o mais se encaixou, mas... —Há sempre um mas—, ela interrompe tristemente. —Então eu descobri que ele estava doente—, eu pressiono em um tom sombrio. —Tumor cerebral. Ele fez a cirurgia para removê-lo e eu o convenci a mudar para Wakefield para ajudar a ficar de olho nele enquanto ele se recuperava. Isso é o que aconteceu lá atrás. Dores de cabeça são um sinal, e eu não o deixo ignorar uma única. —Bom. Você não deveria. Eu bufo. —Ha. Diga isso pra ele. Então, sim, é onde estamos. Estamos construindo um relacionamento e trabalhando em vinte e um anos perdidos. Maura está quieta por um momento. Eu a vejo com o canto do olho. Ela parece triste, confusa talvez.

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—Sinta-se à vontade para fazer perguntas, Maura. Você pode, — digo a ela, levantando-me para me alongar. Eu começo a andar pelo palco enquanto ela está contemplando tudo isso. Como esta é a primeira vez que digo isso a outra pessoa, estou me sentindo ansioso. —Como Tanner não sabe tudo isso? —Fácil. Nós não contamos a ele. —Nós? — Ela pergunta, balançando os pés, saltando-os para o lado da plataforma, pronta para ouvir. —Minha mãe, Joanne e Aaron, mantêm tudo em segredo. Ma está dentro e fora da carroça o tempo todo, mas Tanner não sabe disso também. Nós fingimos que tudo é ótimo quando ele chega em casa. —Mas por que? —Lembra como ele disse que eu era a criança de ouro? Bem, ele é, — eu digo com uma carranca. —Como eu disse, sempre soube que era diferente. Aaron sempre me tratou como se eu não importasse e sempre parecia concentrar toda a sua atenção em Tanner - o que não me incomoda, porque eu sinceramente nunca gostei de Aaron. Nós não fizemos essa coisa toda de ligação desde o começo, fazendo coisas bem tensas entre nós. Por causa disso, Tanner sempre achou que o pai dele andava de bunda por tudo e me deixava fazer o que eu quisesse. Na verdade, ele queria o melhor para seu filho e esquecer a minha existência. Isso fez Tanner se ressentir de mim, e quando descobri sobre Gary, Tanner estava fora de casa, então isso não importava mais.

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—E Tanner não sabe sobre o problema com a bebida de sua mãe? Eu dou uma risada seca e patética. —Não. Ela está limpa na maior parte enquanto ele está por perto. Ela torce os lábios para cima. —E você não disse que eles quase se divorciaram uma vez? —Ah, ela presta atenção—, eu provoco quando giro no meu calcanhar e continuo meu caminho de ida e volta. —Eu disse isso. Foi o mais próximo que eles chegaram, na verdade. Ma conseguiu um DWI e, naturalmente, Aaron estava chateado. Em vez de conseguir sua ajuda, ele nos mandou para a casa da minha avó por duas semanas e depois começou a pedir o divórcio. Nesse curto período de tempo, Tanner se inscreveu para o Exército, pensando que isso os uniria e não separaria. Minha mãe convenceu Aaron de que seria melhor eles estarem juntos para Tanner. As coisas foram boas por um tempo. Aaron prestou atenção em mim e minha mãe parou de beber. —Até que Tanner fez sua turnê na Alemanha. Ela recaiu, — Maura adivinha enquanto se vira para olhar para mim. Eu paro de andar e aponto para ela. —Você é boa. É exatamente isso. Eu descubro sobre Gary e o resto é... Bem, é isso. —Ela está sóbria? —Por agora. —Huh—, é tudo o que ela diz, voltando-se para a área de estar.

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Tudo o que pode ser ouvido são meus pés se espalhando pelo chão e suas sapatilhas de balé rangendo contra a superfície do palco toda vez que ela bate nele. Eu deixei ela sentar e absorver tudo o que ela ouviu. É muito também. Eu sei que sempre exponho essa vibração descontraída, mas nem sempre foi assim. Eu era um adolescente raivoso crescendo com um —pai— que me olhava como se eu não fosse nada além de sujeira e uma mãe que se arrependia diariamente - embora eu seja grato por ambos porque consegui canalizar toda a minha raiva e ressentimento em minha música. Na verdade, eu gostaria que não tivesse sido assim para eu crescer. Mas no final, tirei Gary disso, e isso é um ótimo negócio para mim. —Tudo bem, garoto—, diz Gary quando ele sai andando pelo corredor dos fundos. —A consulta está marcada para a próxima semana. Mas eu estou dirigindo eu mesmo. Eu desço do palco e me viro para puxar Maura para baixo. —De jeito nenhum. Eu estou levando você e pronto. Gary coloca as mãos nos quadris e agita o olhar para Maura. — Este merda manda em você também? Ela cobre a boca enquanto uma risadinha tenta borbulhar. — Eu acho que ele sabe melhor. O velho solta um bufo. —Bem. Você pode dirigir. Mas depois dessa, eu estou dirigindo para todos os meus outros compromissos porque, pela última vez que verifiquei, eu era o pai por aqui. —Vou pensar sobre isso.

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—Aposto que posso adivinhar de quem você herdou a sua teimosia—, murmura Maura. Eu olho para ela. —Não está ajudando. Ela encolhe os ombros. —Quem disse que eu estava aqui para ajudar? Os lábios de Gary se contorcem com a observação dela. —Eu gosto dela, Tucker. Tente e espere por ela, né? Agora, vocês dois precisam se esforçar ou ajudar. Eu tenho um clube para abrir em menos de uma hora. —Não precisa nos dizer duas vezes. Vamos lá, Maura, — eu digo, pegando a mão dela e puxando-a para a porta. —Tchau, Gary! — Ela grita por cima do ombro. —Foi ótimo conhecê-lo oficialmente! —Da mesma forma. E me desculpo antecipadamente pelo meu filho idiota! —, Ele grita de volta. —Até mais, meu velho! Eu olho para o sol enquanto nós estouramos através das portas e abrimos caminho através do cascalho. —Você ainda quer sair? — Pergunto nervosamente enquanto nos aproximamos do meu carro, não mais com raiva de mais cedo. —Claro—, ela responde, apertando nossas mãos unidas.

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Eu abro a porta para ela, mas ela não entra imediatamente. Em vez disso, ela inclina a cabeça para mim, protegendo os olhos contra a luz do dia brilhante. Eu inclino minha cabeça para ela porque, apesar das sombras em seus olhos, posso dizer que ela quer comentar. —Obrigada—, diz ela, referindo-se ao que aconteceu. Eu me abri para ela e a deixei entrar em uma parte da minha vida, minha história, que ninguém conhece. Eu não sabia dizer por que a escolhi ou porque escolhi hoje. Pode ser porque eu estou me apaixonando por ela ou por causa de como ela esteve presente por uma parte significativa do meu futuro hoje. Espere, volte. Apaixonado? Foda-se isso. Estou apaixonado por ela e acho que estou desde que ela pisou no Perk. Eu encontro seu olhar e digo: —Claro. Ela sorri, começa a entrar no carro e se vira pela metade. —Ei, Tuck? —Sim? —Prometa-me que você não vai contar a ninguém o que estou prestes a dizer. Ok? E não ria também. Apesar do que aconteceu anteriormente com ela não instantaneamente confiando em mim, eu sei que confio nela, então eu digo: —Ok.

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Ela olha para o chão de maneira vergonhosa, volta para mim e depois abaixa os olhos de novo. Eu me inclino para tentar encarála, mas ela não está deixando isso acontecer. —Pode... —, ela começa timidamente. —Podemos assistir Supernatural hoje à noite? Maura me dá um soco no estômago porque eu dou risada.

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—Diga sim, Tucker. —Não. —Espera, como 'não' não ou 'não, eu não direi sim' não—, pergunta Maura na outra linha. Ela pensaria em perguntar isso. —Não, eu não direi sim—, digo a ela. —Bem, então isso é basicamente dizer não! Nos últimos dez minutos, Maura tentou fazer com que eu concordasse em ir caçar apartamentos com ela. Depois de tudo o que aconteceu com os pais dela e com a gente fazendo essa promessa, ela decidiu que precisa ser mais independente, então vai tentar encontrar um lugar sozinha. —Por favor—, ela implora. —Bem. Mas você tem que me dizer que eu sou incrível pelo menos cinco vezes hoje. —Combinado. Encontro você no Perk em vinte? —Combinado. Ela solta um grito alto. —Ah! Obrigado! Você é incrível! Há o número um. Tchau!

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Eu jogo meu celular e levo meu braço sobre meus olhos. Para alguém que trabalha em turnos tardes, ela com certeza se levanta cedo. Especialmente em um sábado. Ela vale a pena a falta de sono, e eu devo a ela por ir comigo conhecer o idiota de um gerente de selo na quarta-feira. Eu devo admitir que eu não tenho sido muito animador nestes últimos dois dias por causa de como tudo aconteceu. Anti-social, horrivelmente. Eu esperava muito mais do que era, mas estava muito decepcionado. Ontem à noite, enquanto eu estava revirando na cama, prometi a mim mesmo que não deixaria aquela experiência desastrosa sujar meus sonhos de —fazer isso. — Acho que Maura fazendo minha bunda preguiçosa sair da cama hoje está ajudando. Jogando fora minhas cobertas verdes escuras, eu balanço meus pés para a madeira fria. Eu olho em volta do meu pequeno quarto, e meus olhos pousam em algo brilhante no chão perto da minha porta. Andando e me agachando, percebo que é uma pulseira. Maura deve ter deixado aqui ontem à noite. E não, isso não é tão desobediente quanto parece. Nós passamos quase todos os dias juntos, mas a única maneira que isso poderia ter chegado aqui foi a partir de quando ela ficou. Mas se bem me lembro, ela não estava usando uma pulseira. Então de quem no inferno é isso? Espere. Gaige teve uma garota na noite passada? Gaige? Quieto, lindo bastardo, que eu quase nunca vi falar com uma mulher antes? De jeito nenhum.

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—Ei, respiração no pênis! — Eu grito para meu colega de quarto, saindo do meu quarto e pelo corredor até o dele, sem me incomodar em bater na porta. —Cara! — Ele grita, tropeçando no short de carga bege que ele está colocando e caindo de cara no chão enquanto eu abro a porta. Nu. Naturalmente, eu rio. E então eu rio mais forte, porque em sua pressa de cobrir sua bunda, ele tropeça novamente. —Filhodap-! Você é tão idiota! —Você me ama. Mas pergunta: por que você não está usando cueca? Eu sei que não é dia de lavanderia. Ele finalmente consegue se empurrar do chão e enrolar o short sobre os quadris. —Às vezes você tem que libertá-lo. Inclinando-me contra o batente da porta, cruzo meus braços e dou de ombros. —Bom ponto. Gaige puxa a camisa de Harold da Marinha para um turno na pizzaria. De pé ao pé de sua cama, ele coloca as mãos nos quadris e levanta as sobrancelhas habilmente tratadas para mim. —Você acabou de entrar para descobrir se eu estava usando cueca ou o quê? —Oh, sim—, eu digo. Eu levanto a pulseira para Gaige ver. — Isto é seu?

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Seus olhos se arregalam quando ele rapidamente se aproxima e tira da minha mão. Ele olha para baixo, um fantasma de um sorriso brincando em seus lábios. —Onde você achou? —Estava no chão no corredor ao lado da minha porta. E eu estou supondo que por esse olhar no seu rosto você sabe exatamente a quem ela pertence. Uma carranca substitui o sorriso com a velocidade da luz. — Nenhum dos seus malditos negócios. Eu sorrio. —Você sabe, você é muito mais bonito quando sorri. Você deveria trabalhar nisso. —Ugh! Vá embora! — Ele late. Eu me afasto do sapato que ele joga e vou em direção ao banheiro, certificando-me de trancar a porta, porque não confio nele para não me retaliar por cair nu. E eu estou feliz por isso porque eu não estou nem dois minutos no meu banho quando o ouço retorcendo a maçaneta. Eu sufoco uma risada por sua tentativa de vingança. O botão para de clicar quando Gaige desiste de entrar. Desligando a água, saio da banheira e me seco. Percebendo que esqueci minhas roupas no quarto, enrolo uma toalha em volta de mim, abrindo cautelosamente a porta. Me certifico de olhar para os dois lados e ouvir atentamente, verificando se a costa está limpa. Tudo parece bastante inocente, então dou um passo hesitante para o corredor. Grande. Erro.

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Meus pés voam debaixo de mim e minha bunda bate no chão. No processo, eu perco meu aperto na minha toalha, deixando-me nu. Então, para piorar as coisas, Gaige vem correndo pelo corredor, pega minha toalha, me bate com ela e me deixa ali deitado. —Peguei você, filho da puta! Obrigado, spray de cozinha com manteiga! — Ele grita da segurança de seu quarto trancado. Bastardo. *****

Sou saudado por um rosto marcado por confusão quando chego quase dez minutos atrasado no Perk. —Por que você está andando tão engraçado? —, Questiona Maura ao sair carregando dois cafés médios. Ela entrega uma para mim. —Aqui. —Obrigado. — Eu tomo um gole generoso e, em seguida, respondo a ela. —Vamos apenas dizer que envolve dois caras nus, spray de cozinha com manteiga e a promessa de vingança. —Bizarro. — Ela abaixa as sobrancelhas, nem mesmo parando para pensar que poderia realmente ser algo pervertido. —Vamos. Você pode andar comigo. Subimos em seu luxuoso SUV prateado e pegamos a estrada. —Você falou com ele? — Ela pergunta quando chegamos ao primeiro sinal de parada.

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—Não. Você já? —Infelizmente. Eu me viro para ela e minhas sobrancelhas se fecham em preocupação. —O que aconteceu? —Bem, eu tentei ligar para ele no domingo depois da festa e não obtive resposta. Então eu tentei novamente uma vez por dia até quarta-feira, pouco antes da sua entrevista. Deixei uma mensagem de voz dizendo que seria minha última ligação. Ele ligou de volta naquela noite. Bêbado. E então começou a me dizer que eu era puta. Ela para de falar, mas sei que não é tudo o que aconteceu. Eu posso dizer pelo desgosto em sua voz que há mais do que isso. —E então, Maura? — Eu pressiono. Ela exala uma respiração. —Então ele colocou o telefone no viva-voz, e tudo que ouvi foram gemidos e corpos batendo juntos. — Ela sacode os olhos para mim momentaneamente, avaliando minha reação. —Ele estava transando com alguém enquanto eu estava no telefone com ele. —Jesus, Maura! — Eu explodo. —Eu não posso acreditar naquele idiota! Ele é... Foda-se! Ele está fodidamente morto para mim. — Eu bato minha mão na minha coxa em agravamento. — Idiota! —Não diga isso, Tuck. Isso é algo que você não pode levar de volta—, ela diz calmamente. —O que ele fez, tudo bem.

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—Não está—, eu digo, fervendo. —Está tudo bem. Não tente levar o que aconteceu conosco e use isso como uma desculpa para permitir que ele seja um idiota total. Isso nunca está bem. Se ele não estivesse escondido com segurança em uma maldita base do Exército, eu iria bater em sua bunda por essa merda. —Ele não deveria poder nos machucar como nós fizemos com ele? Eu olho para ela e vejo que ela acredita que é assim que deve ser. —Não. De modo nenhum. O que aconteceu com a gente foi não intencional. Inferno, alguns podem até dizer que é inevitável. O que ele fez foi intencional e sem chamar a atenção. Não há outra maneira de colocar isso. Nós não dizemos nada por um quilometro ou dois. Maura é a primeira a quebrar o silêncio. —Bem. Você está certo. Podemos esquecer o nosso passado com ele? Podemos apenas pensar no agora e não no passado? —Eu acho que é provavelmente melhor. —Então é isso que vamos tentar. —Você é incrível—, ela diz baixinho, fazendo-me rir de novo. O resto da viagem até o primeiro apartamento é curto e tranquilo. E a resposta sobre se é ou não um bom lugar para Maura viver é tão rápida quanto. O carro ainda está ligado quando eu digo: —Não. Você não está morando aqui. Próximo.

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Ela franze o nariz e olha pelo para-brisa. —O que? —Você tem que estacionar longe demais para o conforto. Eu não vou deixar você andar sozinha nessas ruas à noite. Não com a hora que você sai do trabalho. Depois de um momento, ela concorda. —Bem. Você ganhou. Próximo. Nós verificamos mais dois apartamentos, e um é quase um vencedor, mas Maura insiste em tentar mais um. No instante em que chegamos, tenho um bom pressentimento sobre esse. A área é agradável, e o estacionamento fica em frente ao prédio que parece mais novo e limpo. Somos recebidos por uma mulher simpática de meia-idade com roupas sociais, que se apresenta como a proprietária. —Oi, Darcy. Eu sou Maura e este é... —Seu noivo, Tucker—, eu interrompo com um sorriso desonesto, jogando meu braço em torno de Maura, que me acotovela no estômago. —Oh, que doce! Vocês dois são adoráveis juntos! — Darcy exclama. —Obrigada—, Maura diz através de um sorriso forçado. —Bem, vamos dar uma olhada, sim? Imediatamente após Darcy se virar, Maura bate no meu braço e me encara. Eu dou de ombros e mostro minha língua para ela. Apesar de cair na minha bunda e ferir a merda fora de mim, a descoberta de que meu irmão é totalmente fodido, estou de bom Queens of Shadows


humor hoje. Eu adoro quando ela fica atrevida, e é isso que eu estou querendo com toda a mentira. Seguimos Darcy descendo uma pequena colina em direção aos apartamentos principais, e eu volto para pegar meu telefone, encontrando uma maneira de deixar Maura ainda mais louca em cerca de vinte minutos. Maura solta um guincho animado quando Darcy nos leva para dentro do apartamento vazio. Leva apenas cinco segundos para decidir que este é o lugar que ela quer. —É perfeito! —, Ela declara. —Absolutamente perfeito! Ele vem mobilhado? —Normalmente não—, responde Darcy. Quando os ombros de Maura caem, Darcy acrescenta: —Mas tenho certeza de que isso pode ser resolvido. —Excelente! —, Diz Maura, batendo palmas e saltando sobre os calcanhares. Ela olha para mim: —O que você acha, querido? Olhando ao redor do apartamento de dois quartos de tamanho decente, tenho que concordar com Maura. Um lugar como este é ideal para ela. É aberto e bem iluminado, com duas portas de vidro brancos que levam a uma varanda de tamanho moderado, uma pequena cozinha, pisos antigos de madeira e um teto alto. Entre as paredes brancas padrão é um verde sutil, onde uma pequena lareira a gás fica. A sensação geral é aconchegante, mas moderna. —Como estão os quartos? — Eu respondo.

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Nós fazemos o nosso caminho para o quarto principal e de hospedes. Ambos são maiores do que eu pensava, e o banheiro também. No geral, é um apartamento fenomenal e eu acho que Maura seria louca por não aceitar. —Você pode nos dar tempo para discutir algumas coisas em particular? — Eu pergunto a Darcy, que tem pairado o tempo todo. —Ah, certamente! Leve o tempo que precisar. Voltarei em breve. Ela deixa uma petição e panfletos de perguntas frequentes na ilha de cozinha e, em seguida, sai pela porta da frente. A porta se fecha e Maura me lança um olhar penetrante. — Primeiro, você é um idiota. Em segundo lugar, estou ficando com este maldito apartamento, não importa o que você diga. Isso é exatamente o que eu queria! Eu sei que é insano, mas tê-la irritada me deixa todo agitado. Sempre que eu pressiono seus botões, Maura acende o fogo e não tem medo de me empurrar para trás quando faço isso. Eu acho que é por isso que trabalhamos tão bem juntos. Eu olho para o meu pulso, olhando para um relógio que nem estou usando. —Veremos. Cinco... quatro... três... dois —, eu conto. —Um. Há uma batida na porta assim quando o —um— sai da minha boca. O rosto de Maura se contrai, sem saber o que diabos está acontecendo. Sorrindo, eu me viro e atravesso os poucos metros até a porta da frente. Abrindo-a, encontro-me com o rosto familiar de Gaige.

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—Sério, cara? Fiquei tão confuso quando o pedido chegou—, diz ele, entregando-me uma pizza grande. Ele enfia a cabeça na porta e olha ao redor com um sorriso satisfeito. —Lugar legal, Maura. Eu acho que isso é bom. — Ele se vira para mim. —Doze e setenta e cinco. Eu rio na cara dele. —De jeito nenhum, filho da puta. Revanche por me fazer rebentar minha bunda e machucar todo o meu traseiro. Esta é sua. Obrigado pelo almoço! Batendo a porta em seu rosto atordoado, viro-me para encarar Maura, que tem as mãos nos quadris e está batendo o pé. —Bem? —Vamos. Você tem que saber se a melhor pizza ao redor pode entregar prontamente. Essa é a única maneira verdadeira de saber se é, de fato, o apartamento perfeito. Ela sacode a cabeça com a minha lógica. —E como você sabia que seria Gaige entregando? —Nós temos um código. Sempre que um pedido do Sr. Apple Bottom chega, é Hudson ou eu. —Parte inferior da maçã? Sério? Eu dou de ombros, indo em direção à ilha da cozinha. —O que? Somos idiotas. — Eu puxo um banquinho para ela. —Sente. O almoço é por minha conta. —Você quer dizer Gaige. Eu lhe dou um olhar incrédulo. —Traidora.

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Nós devoramos nossa pizza com medo de a proprietária invadir a qualquer momento, e eu ajudo a preencher o requerimento de residência para Maura. Quando eu chego à pergunta sobre a renda, faço uma pausa. —Você tem renda estável? — Eu li em voz alta. Olhando para Maura, eu digo: —Bem? Ela engole a mordida da pizza que ela acabou de comer, assentindo. —Eu tenho. Este é um ótimo apartamento em uma parte mais sofisticada ou tão sofisticada quanto fica em Wakefield - da cidade, e eu estou preocupado que ela não conseguirá se sustentar com sua gorjetas da Clyde’s. —Não é da minha conta, mas você faz muito serviço de garçonete? Ela fecha a caixa de pizza agora quase vazia e levanta uma sobrancelha para mim. —Não é da sua conta, mas sim. Eu me dou bem no Clyde’s para apoiar meus hábitos de vida. Mas eu sei que as coisas ficarão muito mais caras vivendo sozinha. — Ela olha para a bancada, quase sem saber como abordar o que quer dizer a seguir. —Estou bem, Tucker. Não são apenas meus pais que são ricos. Eu tenho uma confiança bastante grande deixada para mim pelos meus avós. Além disso, parece que a única coisa que meus pais fizeram corretamente foi me ensinar sobre investimentos. Eu ganhei acesso à minha conta quando fiz dezoito anos e comecei a colocá-la em várias ações diferentes. Depois que eu fiz um retorno decente, eu peguei e escondi em uma conta de juros. Minha conta bancária é um pouco mais do que acolchoada.

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Meu queixo está praticamente no chão neste momento. Ela é esperta como o inferno. Não que eu não achasse que ela não fosse. Eu acho que nunca percebi o aperto que ela tem em suas finanças. —Então você está basicamente dizendo que você vai ser minha mãe de açúcar um dia? Maura não hesita em pegar a caneta do balcão e jogá-la em mim. —Burro. —Mmm. Eu adoro quando você fica atrevida, — eu digo, abandonando o papel e perseguindo a ilha em sua direção. Ela grita e sai em direção à sala de estar. Perseguindo ela, eu tenho uma ideia brilhante. Canalizando minha criança interior, eu caio no momento certo e finjo bater minha cabeça na mesa de café. Eu rolo para o chão e fico imóvel, trazendo minha respiração a um mínimo. Maura segue o exemplo, caindo de joelhos ao meu lado e me sacudindo pelos ombros. —Tucker! Oh meu Deus, oh meu Deus! Acorde! — Sacode-me novamente. —Por favor, por favor, acorde. Tucker! Como ela está histérica, decido que agora é a hora de atacar. Em uma fração de segundo, eu atiro, agarro Maura e rolo até que eu estou em cima dela. Eu pressiono meu corpo sobre o dela, enjaulando-a para que ela não possa chegar a lugar nenhum. O rosto que estou olhando para baixo com um sorriso maroto é de choque, e talvez até um pouco de desgosto. Mas o que está dando tudo de volta são seus luminosos olhos azuis. Eles não estão cheios de choque ou desgosto. Eles estão cheios de luxúria.

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Ela está amando isso. —Te peguei—, eu me regozijo. —Não posso acreditar que você caiu nisso. —Você é uma pessoa terrível, Tucker Cameron. Espero que você caia e raspe seu joelho. —Isso é indelicado. Você sabe que eu já machuquei minha bunda hoje, e agora você quer que eu me machuque de novo. Sua mãe deveria ter lhe ensinado melhores maneiras, mocinha. Maura nem sequer tenta suprimir um revirar dos olhos. —O que há com você hoje? Você está tão... Tonto. —Incomoda você me ver feliz? Seus olhos ficam sérios. —Se há uma pessoa neste planeta que eu quero ver feliz, é você, Tuck. Você merece isso. Minha resposta é beijá-la. Quando eu pressiono meus lábios nos dela, ela imediatamente pressiona de volta. Somos gentis no começo, levando o nosso tempo. Eu puxo seu lábio inferior, implorando para ela se abrir para mim. Ela faz. Com nossas línguas dançando juntas, nossos corpos gradualmente começam a se mover em um padrão rítmico. Suas mãos se movem dos meus braços para o meu cabelo, agarrando a minha cabeça e me puxando para ela com um senso de urgência. Eu deslizo minhas mãos pelo seu corpo, segurando suas pernas e envolvendo-as em torno da minha cintura para obter um melhor ângulo sobre o atrito que está acontecendo abaixo. Ela engasga quando meu pau desliza contra seu ponto doce.

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Rasgando minha boca da dela, eu beijo meu caminho através de sua bochecha e até seu pescoço, parando brevemente para chupar o ponto sensível abaixo de sua orelha, induzindo outro gemido suave. Seus pés caem dos meus quadris enquanto eu puxo minha língua levemente pelo seu pescoço exposto, parando quando alcanço sua camisa. Eu abro o primeiro botão e olho para ela. Eu posso ver que ela tem a cabeça jogada para trás, respirações saindo em sucessão irregular, e suas bochechas coradas com o tom mais sexy de rosa. Porra, ela é impressionante. Eu abro outro botão e a respiração dela aumenta ainda mais. —Está quente aqui? —, Ela pergunta de repente. —Está quente aqui. Outro botão e respirações mais duras. —Está perfeito—, eu digo, olhando para sua camiseta branca rendada, minha já pulsante ereção pulsando ainda mais com a visão. Não é uma roupa que deveria ser sexy, mas em Maura tudo é sexy. Eu posso apenas imaginá-la em de shortinhos de renda. Meu cérebro entra em combustão. —Tem certeza? Um quarto botão é aberto. No meio do caminho. —Positivo—, eu minto, porque definitivamente está quente aqui. Eu sopro uma respiração quente sobre o inchaço exposto de seus seios, fazendo com que sua metade inferior pressione para Queens of Shadows


cima em mim. Seu movimento sutil me estimula a me mover mais rápido quando eu rapidamente abro todos os outros botões. Quando começo a deslizar a parte de cima dela, a porta da frente se abre. —Desculpe por isso—, diz Darcy. —Tive um telefonema. Como está tudo... — Sua voz se esvai quando ela entra na cozinha, provavelmente encontrando nossa caixa de pizza ainda no balcão. Eu rapidamente saio de Maura e tento empurrar minha ereção para baixo. Não funciona, então eu rolo no meu estômago. Maura achata o cabelo para baixo e se levanta no momento em que a proprietária chega na esquina. —Aí está você. Eu vejo que vocês dois já tentaram a entrega de pizza local. Eu não posso ver o rosto dela, então não tenho certeza se ela está chateada ou não. —Nós fizemos—, diz Maura. —Eu espero que você não se importe. Eu sempre acho importante saber se a sua pizzaria favorita pode entregar em tempo hábil ou não. Pode fazer ou quebrar um ótimo apartamento. Eu enterro meu rosto no tapete macio para abafar minha risada. —Está tudo bem com o seu noivo? — Darcy pergunta, desta vez a preocupação clara em sua voz.

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Eu suponho que Maura perceba que estou prestes a dizer algo sarcástico, então ela responde antes que eu possa. —Oh, ele? Sim, ele está bem. Quando ele está na casa do cachorro, ele não merece o luxo do sofá, então eu o faço dormir no chão. Ele está lá com tanta frequência que acha necessário testá-lo. Não é verdade, querido? O riso borbulha, e eu começo a tremer tanto que nem consigo falar, então apenas jogo o polegar para cima. —Vocês dois são apenas os mais fofos! — Darcy elogia. — Então, o que acharam? Devemos começar o processo de candidatura? Eu levanto a cabeça do chão e olho para uma Maura que sorri apesar do que ela disse anteriormente - está esperando por uma resposta minha. —Nós vamos levá-lo.

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Quatro semanas. Isso é quanto tempo se passou desde que Maura e eu começamos a jogar este jogo de cabo-de-guerra. Isso é quanto tempo tem sido desde que ela não oficialmente se tornou minha. Nessas quatro semanas, consegui reunir-me com outros três executivos de gravadoras e tomar uma decisão sobre com quem vou assinar. Agora eu só tenho que entregar meu contrato assinado. A maior coisa que me impede de fazer isso é a beleza loira que parece que não consigo tirar da cabeça. Eu sei que, deixando o nosso futuro juntos ser o meu fator decisivo na assinatura, eu estaria quebrando a promessa que fizemos um ao outro sobre trabalhar em nós mesmos e fazer as coisas por nós. Mas não posso deixar de querer segurá-la pelo maior tempo possível. Porque eu sei que assinar significará gravação. A gravação levará a turnê, e as turnês levarão a mais gravações, e então o ciclo continuará. Será um ciclo interminável juridicamente vinculativo. Vai ser cansativo e demorado. E esse será um relacionamento em que muitas pessoas não estarão dispostas a investir. Isso me deixa particularmente desconfortável com Maura, considerando sua história com relacionamentos de longa distância.

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Então é fácil entender por que eu hesito em embarcar nessa jornada. Isso significará perdê-la e eu não estou pronto para isso. Nem mesmo perto. Enquanto eu tenho lutado para deixar ir, Maura passou as últimas quatro semanas dizendo a seus pais para —chuparem— de todas as formas possíveis sem falar com eles. Ela vendeu seu carro e comprou um bom usado com o dinheiro. Ela saiu do plano de telefone celular e conseguiu o seu (sim, colocando-os com taxas de rescisão antecipada). E ela está explorando possíveis carreiras porque decidiu fazer algo com seu diploma de negócios decorativo que seus pais a obrigaram a conseguir. Desde o ano passado em que eu a conheci, ela cresceu e mudou muito. Ela costumava se dobrar à vontade dos outros. Agora, em vez de se curvar, ela empurra para trás e se coloca em primeiro lugar. Eu estou tão orgulhoso dela por isso. Nenhum de nós conversou com Tanner desde —o telefonema—, quando nos referimos a ele. Eu estendi a mão para ele algumas vezes. Alguns para gritar com ele pelo que ele fez com Maura e alguns para tentar explicar meu lado. Todas as chamadas ficaram sem resposta e sem retorno. Enquanto nós ainda andamos na ponta dos pés em torno de trazê-lo para cima, ser capaz de deixar as coisas irem e focar no aqui e agora está se tornando mais fácil a cada dia. Estamos apenas tentando viver para nós e não pelo que aconteceu antes. E está funcionando até agora.

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—Pronto! — Ela diz enquanto caminha pelo meu corredor e para a sala de estar onde eu estou. —Vamos. Nós não queremos nos atrasar. Eu sorrio porque é ela quem nos deixou atrasados, aparecendo cinco minutos atrasada e depois levando mais cinco no banheiro. Nos muitos dias que passamos juntos, aprendi que Maura está sempre atrasada. Nós vamos jogar boliche - ela está atrasada. Nós vamos ao cinema - ela está atrasada. Nós vamos jantar - ela está atrasada. Eu digo que vou encontrá-la na casa dela - ela está atrasada. Como esse último é possível, não tenho certeza. Mas a melhor parte sobre o atraso dela? Ela sempre inventa uma desculpa. Sempre. E elas são ridiculamente adoráveis. Esta noite era que ela não conseguia deixar o delineador — reto—, seja lá o que isso signifique. Essa também foi a razão pela qual ela correu para o banheiro imediatamente depois que ela chegou aqui. E então saiu parecendo a mesma de antes em seus jeans apertados e top solto. Como de costume, ela está elegante e casual de uma só vez. É uma característica tão pequena e peculiar, mas a torna tão irresistível. —Sim, princesa—, eu provoco. Ela olha para mim e caminha até a porta para colocar os sapatos de volta. —Corra! Você tem um set para tocar e eu não quero perder isso.

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—Não é como se eu não conhecesse o dono nem nada—, digo, saindo do sofá. —Aposto que eu poderia convencê-lo a tocar no meu lugar. —Pobre Gary. Ele bate em um tumor e recebe você como prêmio de consolação. Não parece muito justo para mim. Eu bato na sua bunda quando eu passo por ela e abro a porta. Sobre o meu ombro eu digo: —Eu o considero bastante sortudo, na verdade. —Sorte minha bunda—, ela resmunga, me seguindo pelo corredor. *****

—Quem vai estar aqui esta noite? Aceno para meu pai, que está atrás do bar, enquanto entramos no Mic’s. Agarrando a mão de Maura, puxo-a para a mesa habitual do nosso grupo. —Todo mundo—, eu respondo quando nos aproximamos de nossos amigos. Eu vejo como Maura e Rae fazem seu estranho grito/abraço e imediatamente caem no riso fácil. Toda vez que ela sorri ou ri, meu corpo é tomado por calor e felicidade, e meu coração fica fora de sincronia. Eu devo olhar um pouco demais, porque quando eu finalmente tiro meus olhos dela, Hudson me lança um olhar

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conhecedor por cima de seu copo enquanto toma uma bebida. Olhando em sua direção, me sento em uma das cadeiras vazias. —Está cheio como uma merda aqui esta noite—, eu digo, olhando ao redor e vendo uma multidão que é muito maior do que normalmente é. —Eu ouvi que esse cantor que está perto de assinar um contrato de gravação está tocando o que pode ser seu último show hoje à noite—, diz Gaige. Eu dou de ombros. Eu sei que há muitos rumores circulando sobre tudo isso, mas eu ainda não confirmei nada, já que meu cérebro está no limbo com tudo isso. —Você acredita em tudo que ouve? —Não. Apenas coisas postadas na internet. A rede é sempre precisa—, ele diz. —Não posso acreditar que você o trouxe em público—, digo a Hudson. Ele encolhe os ombros. —Seu companheiro de quarto. —Ei, Tuck, acha que você pode aumentar seu espaço em quinze minutos? A multidão está começando a ficar nervosa, e a apresentação antes de você foi cancelada, — Gary pergunta do final da nossa mesa. É meio estranho ter o Gary falando comigo. Nós nunca interagimos de verdade no clube antes, durante as noites de shows porque não queríamos que as pessoas pensassem que Gary estava tocando favoritos ou fazendo cordas para conseguir caras de

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ternos aqui. Nós sempre mantivemos nosso relacionamento pai/filho separado do nosso negócio. —Claro—, eu digo, e ele se afasta. Hudson se inclina sobre a mesa. —Ainda é estranho ver vocês dois juntos. É como ver o futuro ou alguma merda. —Verdade—, diz Rae. —Seu pai é quente, Tucker. —Ei! Não! Nós não dizemos essas coisas—, diz Hudson, olhando para sua namorada. Ela encolhe os ombros. —Tanto faz. Tudo o que estou dizendo é que Maura tem sorte. O namorado dela vai ficar mais bonito quando for velho e grisalho. Meus olhos se voltam para Maura. É do conhecimento comum que temos uma coisa acontecendo, mas esta é a primeira vez desde que foi iniciado que alguém tem sido tão vocal sobre isso. Eu acho que pelo pequeno sorriso que ela me dá, ela gosta do rótulo do namorado tanto quanto eu. Hudson estende a mão e corta o ar com a tesoura do dedo. —É isso, mocinha—, diz ele para Rae. —Você está cortada. Todos nós rimos porque não tem como ele ficar com isso. Quando estou prestes a ir verificar se meu equipamento está pronto para o meu show, Maura se inclina e me beija na bochecha. —Você está fazendo um original hoje à noite? — Ela pergunta esperançosa.

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Olhando em volta do clube novamente, vejo o quanto a multidão cresceu nos dez minutos em que estivemos aqui. Eu não tenho certeza se já vi isso antes, e sei que é por causa de mim e dos rumores por aí. Parece que minha mídia social é mais dedicada do que eu pensava. Mas por mais incrível que seja ter uma casa lotada para o que poderia ser meu último show aqui, eu não acho que eles estão prontos. Ou pode ser que eu não esteja pronto. —Ainda não. Mas logo, — eu digo a ela. Ela me dá um sorriso compreensivo e beija minha bochecha novamente. —Vá buscá-los, garanhão. Eu rio quando ela deixa cair sua voz para um sussurro rouco, imitando Sandy no final de Grease. Entro na área fechada dos artistas e me certifico de que minha guitarra esteja sintonizada na música que quero cantar para Maura hoje à noite. A música que eu espero transmitir exatamente como estou me sentindo sem ter que dizer essas três palavras em voz alta. Alguns minutos depois, Gary pula no palco para acalmar a casa para que o talento da noite possa começar. —Bem-vindo ao Mic’s - o clube com um nome que ninguém sabe pronunciar corretamente. Nós temos alguns novos atos e alguns velhos atos esta noite. Mas primeiro, vamos receber Tucker Bentley de volta ao palco.

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A multidão entra em erupção, e Gary me dá tapinhas nas costas, murmurando sentimentos de boa sorte enquanto eu tomo meu lugar no meu banquinho. Eu me sento e olho contra o brilho das luzes do palco no chão enquanto elas me cegam brevemente. Olhando para a multidão, vejo vários rostos familiares do meu novo ângulo. Sentar aqui no palco e olhar para os rostos das pessoas que estão comigo desde que comecei esta jornada selvagem há alguns anos me faz sentir humilde. Dando ao público meu sorriso característico, eu me inclino para frente em direção ao microfone. —Ei, pessoal! Caso você tenha esquecido nos últimos trinta segundos, eu sou Tucker Bentley, e eu vou tocar algumas músicas para vocês. Eu sei que tem havido rumores deste ser meu último show, mas a verdade é que eu não sei se será ou não. Acho que depende de como isso vai. —NÓS TE AMAMOS, TUCKER! APROVEITE ISSO! APROVEITE TUDO! — um Perry obviamente bêbado grita. Eu dou um sorriso um pouco tenso e aponto para ele. — Alguém pegue um café para esse imbecil. A platéia ri, e eu vejo Rae puxá-lo para baixo, tentando controlar seu primo. Acho que ele ainda está batendo forte. —Esta primeira vai para uma pessoa muito especial na minha vida—, eu digo no microfone. Encontrando Maura no meio da multidão, eu a observo para ter certeza de que ela sabe que é ela

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que estou falando. —Eu quero que ela me faça um favor e ouça realmente ouça - a letra. Porque eu quero dizer elas. Todas elas. Ela me dá um pequeno sorriso, e começo meu set limpando minha garganta apenas uma vez. —Um, dois, três, quatro... —, eu expiro, observando enquanto o rosto de Maura se ilumina, porque ela sabe exatamente qual música eu estou cantando para ela. Cara, eu canto para ela. Cada palavra é para ela e somente para ela. Ela sabe disso e está respondendo a isso. Eu posso ver nos seus olhos daqui de cima no palco. Eu vejo como eles começam a brilhar de felicidade e lágrimas. É quando sinto a mudança em nosso relacionamento. Chegamos a um entendimento silencioso de que é isso. Este é o momento em que reconhecemos o quanto estamos realmente envolvidos, onde nos comprometemos completamente um com o outro. Este é o momento em que tudo se torna oficial. Nós somos um nós. Eu amo este momento. Quando eu arranco o último acorde, o clube explode em gritos altos e as pessoas começam a gritar. —GAROTA DE SORTE! —ALGUÉM VÁ LÁ BEIJÁ-LO ANTES QUE EU O FAÇA! —VÁ BUSCÁ-LO! —EU VI PRIMEIRO!

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Depois que a multidão se acomoda, olho para baixo para começar a preparar minha guitarra para a próxima música. Mas então eu começo a ouvir o canto. Muito disso. —BEIJA! BEIJA! BEIJA! BEIJA! Eu olho para cima para ver Maura vindo para o palco. Ela está dando passos pequenos e hesitantes. Eu decido salvar o seu problema e pulo do meu banco, pulando os poucos metros do palco e caminhando em direção a ela. Eu não me movo quando me aproximo dela. Eu posso ter encontrado ela no meio do caminho, mas eu vou fazê-la me beijar. Ela agarra a minha camisa e me puxa para mais perto dela. — Todo mundo está olhando—, ela diz baixinho. —Eu sei. —Você cantou Kiss Me do Ed Sheeran. Eu sorrio com orgulho porque sabia que quando decidi tocar, era a música favorita dela. —Eu sei. —Você me pediu para beijar você. —Eu sei—, eu repito. Ela aparece na ponta dos pés e dá um leve beijo nos meus lábios. —Se eu tiver que fazer—, eu ouço apenas antes de ela apertar sua boca firmemente na minha.

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Antes que eu perceba, seus lábios se foram e ela está recuando com o sorriso mais bonito. A multidão ri e aplaude novamente enquanto Maura basicamente volta para a mesa. Eu balanço minha cabeça para ela e subo de volta para o palco. —Quem quer ouvir mais música? *****

São cinco para meia-noite e eu convenci Maura a ficar depois do meu show no Mic’s. Isso significa que atualmente estamos tentando nos preparar para dormir. Sóbrios. Pela primeira vez. Preparando para ir para a cama sóbrios é muito diferente de se preparar para ir para a cama bêbados. Bêbado é fácil. Sóbrio é difícil. Bêbado, você não dá a mínima. Sóbrio, você pensa tudo o que faz. —Você quer usar o banheiro primeiro? — Eu pergunto. —Hum, claro—, ela murmura enquanto se arrasta pelo corredor, fechando e trancando a porta atrás dela. Eu deito na minha cama e solto um suspiro instável. Não enlouqueça, Tuck. Não é como se você não tivesse dormido no passado. E você já dormiu uma ves com Maura antes. Mais ou menos.

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—Porra—, eu sussurro, cobrindo meu rosto com as mãos e tentando acalmar meu coração acelerado. Passamos o último mês de mãos dadas, tocando e beijando, então não é como se eu não estivesse familiarizado com Maura fisicamente. Mas ter ela dormindo? Jogo de bola diferente. Compartilhar uma cama com alguém por quem você tem sentimentos é íntimo pra caralho. Nós tivemos uma noite estelar juntos. Depois que toquei a música para ela, terminei meu set e depois passei o resto da noite com ela e nossos amigos. Foi tudo tão fácil e natural. Agora? Eu estou nervoso. Eu quero beijá-la, abraçá-la, tocá-la em lugares pelos quais anseio há meses. Eu quero tudo com ela. Mas eu não tenho ideia se ela está pronta para isso ainda. —Estou pronta. Eu pulo instantaneamente, apavorado, eu acidentalmente disse tudo isso em voz alta. —Huh? — Eu pergunto. Maura ri. —Eu disse que estou pronta para dormir, seu maluco. Ufa. —Volto já—, eu digo, passando por ela e indo ao banheiro. Depois de fazer o meu negócio, volto ao quarto para encontrar Maura olhando pela janela. Percebo que a única coisa que ela está vestindo é uma das minhas camisetas. A única coisa que passa pela

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minha cabeça é como eu quero que ela use minhas roupas todos os dias pelo resto da minha vida, porque é assim que ela fica perfeita no traje disforme. Eu também noto que meu pau começa a ficar duro, então eu tento diminuir meu tesão, mas não está funcionando. Com muito medo de dar uma chance a Maura de se virar e ver, eu pulo na cama e enterro minha metade inferior sob os cobertores. Bom timing também, porque quando termino de me situar, ela se vira. —Isso é um inferno de uma visão—, diz ela. Eu sei que ela está querendo dizer o que está fora da janela, mas eu não posso ajudar a esfrego meus olhos em seu corpo e, sugestivamente, digo: —Com certeza é. Ela se move rapidamente, pulando na cama, pegando um travesseiro e me dando uma surra sem sentido antes que eu saiba o que está acontecendo. Mas o que ela não sabe é que eu sou rápido também. Assim que consigo me acostumar, pego o travesseiro, jogo do outro lado do quarto e pulo em cima de Maura, jogando minhas pernas sobre ela e prendo seus braços na cama. —Saia de mim, sua banha! — Ela diz através de suas risadas. Eu recuo e sorrio. —Banha? Agora isso foi rude, Maura. Você sabe o que a grosseria faz com você, não é? — Inclino-me perto de sua boca, escovando meus lábios sobre os dela. Eu a sinto estremecer e vejo suas pálpebras se fecharem. Eu gentilmente

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corro meus lábios sobre sua bochecha quente, até o seu ouvido. Quando ela está exatamente onde eu a quero, eu sussurro: —Faz cócegas. E então eu ataco. O doce som de sua risada agride meus ouvidos e não posso deixar de sorrir para ela. Neste momento, ela é linda, deslumbrante, perfeita. Ela é tudo. E eu quero beijá-la. Então eu faço. Eu roubo a respiração dela quando eu bato meus lábios nos seus. Em segundos ela está me beijando de volta, e nossa luta de cócegas se transforma em muito mais. De repente, não estou mais nervoso. Eu me sinto confortável. E de repente estou duro de novo. Maura quebra o beijo, engolindo em seco, o peito palpitando forte e rápido. —Isso é seu... — Ela se afasta. —Meu pau? — Eu sorrio. —Sim, Maura, é. —Eu... Eu causei isso? —Mais especificamente, sua risada fez. Seus olhos azuis estão nublados de surpresa. —Minha risada? —Pode ser o meu som favorito—, eu digo. Tomando uma chance, eu aperto meus quadris nela e sou recompensado com o

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som mais sexy que eu já ouvi. —Porra—, eu cuspo. —Eu menti. Esse é o meu novo som favorito. Você está me matando, mulher. —Eu estou te matando? Como isso é possível? — Ela murmura. —Faça o que você fez de novo. Por favor. Mas mais disso. Muito mais. Então eu faço. Muito. Cada vez que me encontro com um som de prazer e, eventualmente, ela empurra para trás. Nossas bocas agora estão fundidas novamente, e estamos puxando um para o outro de qualquer maneira possível. Eu começo a arrastar beijos pelo queixo dela, gentilmente chupando meu caminho até o pescoço, e finalmente atingindo o volume de seus seios. Eu paro. Porra. Ela não está usando sutiã. Antes de me dar conta do que estou fazendo, estou fechando a boca em torno do mamilo endurecido na minha camisa, provocando um arquejo estrangulado dela. Maura rapidamente agarra as bordas da camisa e a coloca sobre a cabeça, caindo de costas na cama em segundos. Eu acho que é um convite para mais. Eu movo minha boca para o outro seio, puxando sua ponta rosa em minha boca, aplicando a quantidade apropriada de pressão para ela. —Tucker—, ela implora. —Mais. Por favor. Eu beijo e lambo seu estômago liso, parando na cintura de sua calcinha branca. Eu olho de volta para avaliar sua reação a isso, apenas para encontrá-la olhando para mim com olhos encapuzados. Sua língua desliza ao longo de seu lábio inferior, e ela deixa seus dentes se demorarem ao longo da borda.

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—Tem certeza de que está tudo bem? Sua resposta? Ela levanta os quadris em direção à minha boca. Não precisa me dizer duas vezes. Eu lentamente tiro sua calcinha pelas pernas lisas. Eu rastejo meu caminho de volta até a boca dela, pressionando beijos suaves em seus lábios vermelhos. —Você é linda—, eu sussurro, estendendo a mão entre as pernas e pressionando seu ponto mais precioso. —Tão linda. E tão fodidamente molhada. —Você confia em mim? —Claro—, diz ela com zero hesitação. Ela ofega quando eu gentilmente separo suas dobras e encontro seu centro quente. Eu lentamente insiro um único dedo no calor e giro meu polegar sobre o clitóris, ganhando mais gemidos entre os nossos beijos. Ela está se arqueando em meu toque, implorando silenciosamente por mais. Eu obtenho adicionando outro dedo, terminando cada um dos movimentos com uma ligeira torção, esticando-a ainda mais. —Tucker—, diz ela, sua respiração vindo em rajadas curtas. —Nu. Agora. Eu amo que ela não esteja formando frases completas. Eu lentamente retiro meus dedos, dando-lhe outro beijo lânguido antes de sair da cama para pegar um preservativo. Eu procuro minha carteira no meu jeans descartado, mas está vazia. —Foda-se—, murmuro. —Volto logo.

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Eu rapidamente encontro meu caminho para o quarto de Gaige em busca de camisinhas. Eu não tenho ideia do que ele faz no seu tempo livre, então encontrar um preservativo aqui pode ser um tiro no escuro. Eu quase faço uma dança feliz quando encontro uma caixa fechada em sua gaveta de cabeceira e, em seguida, volto rapidamente para Maura. Santa merda. A cena em que eu volto é possivelmente a coisa mais quente que eu já tive o prazer de testemunhar. Minha tranquila, tímida e doce Maura está deitada nua na minha cama, parecendo pecaminosa como o inferno com os dedos dentro de si mesma. Dentro de si. E ela está me encarando. Esta fodidamente está me encarando. Se meu pau já não estivesse duro, isso selaria o acordo. Eu rapidamente removo meu shorts preto e me cubro com o preservativo, seus olhos observando cada movimento meu. Eu me dou um, dois golpes e rastejo para a cama, me segurando acima dela. Nós não falamos quando eu posiciono meu pau em sua entrada ou quando ela levanta seus quadris e se ajusta em mim. Nós não dizemos uma palavra quando eu passo por seus músculos tensos e me enterro completamente dentro dela. De fato, os únicos sons são nossos batimentos cardíacos, altos e erráticos. Maura encontra cada impulso lento, apertando-se em torno de mim em todos os momentos certos. Ela tranca as pernas em volta da minha bunda, me empurrando mais e mais, até que nossos

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batimentos cardíacos são substituídos pelos sons de nossos corpos batendo em um ritmo sincronizado. O suor escorre pelas minhas costas enquanto eu caio até meus cotovelos, trazendo-nos para frente e mudando nossa posição para estocadas mais curtas. Eu coloco minha testa contra a de Maura e descanso minha boca na dela. Isso é tudo que faço. Eu simplesmente descanso. Cada movimento deixa nossos lábios escovar. É suave e íntimo, e parece muito bom. —Tuck... —, eu sinto mais do que ouvi-la dizer. —Eu... acho... oh! Chega um momento na vida de um homem quando ele descobre que as mulheres mentiram para ele sobre suas proezas sexuais na cama. Este momento é meu tempo. Porque pela primeira vez em vinte e quatro anos, sinto o orgasmo de uma mulher. Os músculos de Maura apertam e puxam meu pau, e a sensação é incrível. Tão incrível que eu a sigo para o esquecimento, duas estocados mais tarde desmoronando em cima dela em uma névoa que nunca encontrei antes. Presumo que desta vez, esse tempo incrível e maravilhoso, foi tão bom por causa da pessoa com quem aconteceu. Maura. Isso sempre leva de volta a Maura. Depois de ficar deitado lá por vários momentos, eu me puxo do corpo dela e rodo para longe antes que as coisas fiquem sujas. Andando pelo corredor, nu, limpo-me e dou uma olhada no espelho. A primeira coisa que noto é o meu rupor. A segunda coisa

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é meus olhos. Eles estão brilhando. Eles estão felizes. Eu estou feliz. Sorrindo para mim mesmo, eu balanço minha cabeça. Finalmente. Eu finalmente a peguei. Meu coração faz essa coisa isso idiota de bater bater saltar que tem feito desde o ano passado, quando eu não consegui tirar Maura da minha cabeça. Eu percebo que não é estúpido é incrível. Porque eu a amo. O apartamento ainda está quieto enquanto eu volto para o quarto. Maura se levanta e vai ao banheiro limpar a si mesma. Ela volta alguns minutos depois e rasteja na cama ao meu lado. Neste ponto, estou preocupado que algo esteja errado, já que não falamos uma palavra um para o outro, mas ela se aconchega ao meu lado. Eu automaticamente recebo seu calor e envolvo meu braço ao redor dela. —Tucker? —Sim? — Eu digo, minha garganta arranhada por ficar quieto por tanto tempo. Eu me pergunto se ela não me ouviu, já que ela não fala imediatamente. Mas então ela faz. —Isso foi incrível—, ela admite em voz baixa. Eu rio levemente. —Eu ouço muito isso. — Eu grito quando ela belisca meu mamilo. —Ok, bem, eu mereci isso. Mais ou menos. Eu pego sua mão antes que ela possa fazer isso de novo e seguro-a contra o meu peito. Ela achata a palma da mão sobre o

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buraco no meu coração. Eu posso sentir sua respiração no meu peito. Ela está tentando combinar sua respiração com a minha e é a coisa mais fofa de todas. Ficamos ali na quietude do momento, desfrutando de sermos envolvidos um no outro. —Eu sinto muito—, eu a ouço dizer. Minhas sobrancelhas se apertam. —Pelo quê? Maura não responde imediatamente e começo a me afastar antes que ela fale novamente. —Por não escolher você no começo. Eu deixei sua aparência e minha necessidade de aprovação dos meus pais me impedir. Eu sinto como se tivéssemos perdido muito por causa disso. — Eu sinto que ela solta um suspiro instável. —E eu sinto como se tivesse dado uma parte de mim mesma que eu deveria ter guardado para você. Eu quero poder dizer a ela que tudo bem, mas não está. Eu sinto que perdemos muito tempo evitando nossos sentimentos e patinando em torno de algo que poderia ter sido incrível desde o começo. E sim, eu sou ciumento pra caralho que outro homem a tocou. Eu odeio isso. Mas não é como se eu estivesse intocado, então não posso culpá-la por ter desejos. Em vez de contar tudo isso, dou de ombros o melhor que posso em nossa posição e digo: —Nós temos o agora juntos. Pare de se preocupar com os ontens.

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De repente ela se senta, a mão ainda no meu peito, e olha para mim com a boca ligeiramente entreaberta. —Mas não está tudo bem, Tucker. Suas tatuagens são sexy como o inferno. Eu sempre pensei isso. É só que meus pais as odeiam. Então, sim, no começo elas eram parte da razão pela qual eu gravitava em direção a... — Ela para, evitando mencionar o nome do meu irmão. —O resto era tudo o que eu e minha visão nublada sobre o tipo de homem com quem eu deveria estar. Eu estava errado embora. Eu meio que caí nessa versão malintencionada de mim mesma, e não estou orgulhosa disso. Eu odeio esse lado de mim. É uma desculpa de merda, mas está entranhada em mim. —Maura, eu... —Estou tentando me livrar disso—, ela interrompe. Sua cabeça cai junto com sua voz. —Eu prometo. Eu não quero ser nada parecido com eles. Eu só quero ser eu. Parte de mim quer dizer a ela que ela deveria ter sido mais forte e dito a seus pais para ir se foder há muito tempo, mas eu também entendo. Eu os conheci e posso entender onde eles foderam sua percepção das pessoas. Mas a Maura que eu sempre conheci lutou contra eles desde o momento em que a conheci. E isso é tudo que conta para mim. Empurrando o queixo para trás até que seus sedutores olhos azuis-claros encontram os meus, eu digo a ela: —Você não é nada como eles, Maura. Eu prometo.

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Seus olhos ainda estão tristes quando ela diz: —Como você pode ter tanta certeza? —Porque eu não amaria você como eu amo, se você fosse. Um suspiro deixa sua boca, e eu estou momentaneamente confuso, mas então percebo o que eu disse. Amor. Eu disse que não a amaria, não que eu não gostasse dela. Mas eu não vou voltar, porque é verdade. Em vez disso, vou fingir que não disse e ver onde isso nos leva. Aparentemente, ela quer ignorar isso por agora também, porque ela deita de volta em mim com a cabeça na dobra do meu braço e sua mão de volta sobre o meu coração. Ela começa a traçar as linhas da tatuagem, e eu lentamente começo a me afastar. —Por que você não tem preservativos aqui? Aleatórias. —Eu nunca trago meninas aqui—, digo a ela honestamente. Ela se arremessa novamente. —Cala a boca! Você não faz! Eu sacudo minha cabeça. —Eu não. Prometo. Eu... Não fiz sexo em cerca de um ano. —Um ano? — Ela questiona com ceticismo.

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—Um ano. — Eu sorrio timidamente. —Havia essa garota que estava presa na minha cabeça. Ela era tudo que eu queria, então eu não vi a necessidade de encontrar algo em outro lugar. O olhar nos olhos de Maura é um dos que não vou esquecer por muito tempo. Ela está feliz. Exultante, mesmo. Porque ela sabe que estou falando dela. E ela sabe que eu quero dizer cada palavra disso. Eu faço o meu melhor para transmitir a ela o que estou sentindo neste momento com meus olhos. Eu acho que ela entende, acho que ela entende, porque um pequeno sorriso puxa os cantos da sua boca para cima. Ela se enrola de volta em mim e eu me inclino para beijar sua cabeça, segurando meus lábios por mais tempo do que o necessário. —Boa noite, Maura. —Boa noite, Tuck.

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18

Uma batida na minha cabeça me acorda do que pode ser o sono mais tranquilo que já tive. Maura agita-se ao meu lado e eu faço o meu melhor para equilibrar a respiração novamente, para não acordá-la, porque tê-la em meus braços é a melhor coisa que já senti. Ela é incrível. Tudo nela é tão especial e memorável, e ela não percebe isso completamente. A noite passada com ela foi... Espetacular. Observá-la vir é algo que nunca vou esquecer. O olhar de surpresa em seu rosto e o brilho que ela ostentava depois eram genuínos e puros. —Eu te amo—, eu sussurro em voz alta pela primeira vez em sua forma adormecida, escovando minha boca contra sua testa. As batidas começam de novo, e eu mal ouço uma voz chamando meu nome. Esquisito. Eu estou definitivamente acordado, e Maura não está falando, então isso deve significar que alguém está na porta. Eu cuidadosamente me retiro de seu aperto, parando a cada poucos segundos para ter certeza que eu não a acordei. Eu devo ter sido um ninja em uma vida passada, porque eu consigo sair sem acordá-la. Ao entrar na sala de estar, reconheço a voz de Hudson como a que entra pela porta. Queens of Shadows


—Tuck! Abra a porta, cara. É realmente importante, — ele diz em pânico. Eu corro os últimos degraus e abro a porta para encontrar ele e Rae ali com olhares tristes em seus rostos. Porra. Seja o que for, isso não pode ser uma boa notícia. Abro mais a porta e deixo-os entrar sem uma palavra. Rae corre primeiro, provavelmente procurando por Maura, e Hudson segue, dando-me um pesado tapinha no ombro. Okay. Isso não pode ser bom. Hudson liga a TV grande e senta-se. Eu continuo em pé e olho para a tela até ele colocar em um canal de notícias. É quando meus joelhos caem no chão. —Últimas notícias da Carolina do Norte—, diz a voz na TV. Eu odeio essa voz tanto neste momento. —Na base do Exército dos Estados Unidos Fort Bragg, um helicóptero caiu devido a dificuldades técnicas.. Um helicóptero. Tanner trabalha com helicópteros. —A partir das seis horas da manhã—, continua a voz, —dois soldados foram mortos. Rae ofega quando duas imagens aparecem na tela. Eu fecho meus olhos e cubro meus ouvidos porque não consigo ouvir ou ver mais. Ele está morto. —E um gravemente ferido—, diz o repórter do mal. — Nenhuma lesão civil foi relatada neste momento.

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Eu tento o meu melhor para sugar ar, mas nada está vindo. Tanner esta morto. Meus pulmões estão lentamente se esvaziando e eu estou começando a sentir tontura. Tanner está morto. Tudo parece tão longe. Meu irmão está morto. E a última coisa que eu disse sobre ele foi —ele está morto para mim. — Porra. Sinto duas mãos apertarem meus ombros, me sacudindo com força. —Respire, Tuck. Porra respire—, insiste Hudson. Ele me sacode de novo. —Vamos lá, cara. Eu olho nos olhos do meu melhor amigo, tentando encontrar algo estável para entender. Eu não posso. Eu não consigo encontrar nada. Porque meu maldito irmão está morto. —Onde está Maura? — Hudson pergunta com lágrimas nos olhos. Eu deixo cair a cabeça no meu peito, não respondendo a ele. Maura. Eu dormi com a garota pela qual meu irmão estava apaixonado, a garota por quem eu estou apaixonado. Ele morreu me odiando.

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Ele morreu odiando Maura. Ele morreu. O ar está em falta novamente enquanto eu me esforço para respirar. O som é desagradável no apartamento silencioso. Ninguém está se movendo. Ninguém está falando. Nós somos apenas... Existentes. —Tucker? — Eu ouço sua voz suave e sedosa dizer. Ela cai na minha frente, agarrando meu rosto e trazendo-o para o dela. Ela enxuga as lágrimas que eu não percebi que estavam caindo. — Tucker, você está me assustando. O que está errado? Antes que eu possa me convencer disso, eu bato minha boca contra a dela, segurando a cabeça dela entre as minhas mãos e a segurando para a minha vida. Ela hesita apenas brevemente antes de devolver meu beijo com igual desejo. E então estamos perdidos um no outro para o que é provavelmente a última vez. Confie em mim, eu sei que este não é o meu melhor momento. Se qualquer coisa, é o meu momento mais egoísta. Porque eu sei eu sei - que ela vai surtar em cerca de vinte segundos quando contar a ela sobre Tanner. E eu vou perdê-la. Eu sei que vou. Algumas das lágrimas caindo no meu rosto pertencem a ela, elas pertencem a nós. Ou o que nós éramos. Porque o que quer que tenhamos ontem não chegará a amanhã. Provavelmente nem vai chegar daqui a cinco minutos.

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Eu recuo do beijo e acaricio meu nariz contra o dela. Parece familiar, como algo que sempre fizemos quando esta é apenas a nossa primeira vez. Eu estudo seu rosto e memorizo porque eu nunca quero esquecer isso. Eu observo seus olhos azuis vidrados e o cabelo loiro platinado com as pontas rosa-escuras e as três pequenas sardas que ela tem em seu olho esquerdo. Eu admiro o jeito que seus lábios têm o mais bonito biquinho neles. Tudo. Eu memorizo tudo. E então eu digo a ela. —Ele se foi, Maura—, eu grito, minha voz fraca e cansada de chorar e não ser capaz de respirar. —Tanner está morto. Eu esperava que ela ficasse triste, com raiva, talvez. O que eu não esperava é que ela me desse um tapa. Mas ela faz. Forte. Então ela se foi. Ela está afundada no chão, soluços rugindo de sua forma enrolada. Rae vai até ela, abraçando-a quando eu sei que não posso. Eu vejo como uma pessoa de fora quando a mulher que amo se quebra para o irmão que a amava também. E eu sei que eu não deveria estar com ciúmes da reação dela, mas eu estou. É tudo torcido e confuso e doloroso. Eu quero segurá-la e confortá-la, mas não consigo. Eu sei que ela não vai me deixar. —Tucker? —, Diz Hudson. —Sua família sabe?

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Eles devem. Se está na TV, eles sabem. E eles não me contaram. Ou isso ou a mídia maldita fodida vazou informações que não deveriam. Mas suponho que eles saibam. Eu não respondo a ele. Eu só assisto Maura. —O que está acontecendo? — Gaige pergunta, saindo de seu quarto. Fora do meu periférico, vejo Hudson ir até ele e dar a notícia. Ele abaixa a cabeça e puxa Hudson para um abraço rápido. Eu acho que agora é a hora de segurar um ao outro. Agora é a hora de contar um ao outro como nos sentimos, porque não sabemos se chegaremos amanhã. Mas às vezes, algo tão terrível acontece que os ontens não importam, os amanhãs não existem, e o agora não passa de dor e mágoa. *****

Uma neblina, é nisso que estou. Estou me movendo e tentando ignorar a mulher sentada ao meu lado. Maura atualmente consola minha mãe quebrada. Aparentemente, a notícia da separação entre ela e Tanner nunca chegou aos meus pais. Por causa disso, passei as últimas horas tendo que ouvi-la ser chamada e apresentada como a namorada de Tanner, não minha.

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Embora nunca tenha sido oficializado em voz alta, foi em nossas ações e em nossa conexão. Nós sabíamos. E agora, não temos ideia. Nós não falamos uma palavra desde esta manhã antes de eu a beijar pela última vez. Nós apenas acidentalmente fizemos contato visual uma vez, e isso durou meros segundos antes de nós dois nos afastarmos. —Tucker, baby—, minha mãe chora. —Por favor, você vai ficar a noite? —Ma, eu não posso. Além disso, eu não moro longe. —Oh, por favor. Eu preciso ter alguém aqui comigo esta noite, e seu pai não saiu de sua garagem desde que recebemos a notícia. Eu quero trazer o fato de que foi horas depois que eles souberam que Tanner estava morto antes que eles ligassem para me contar. Horas. Não foi até depois que Rae levou Maura para casa após o colapso, e Hudson ficou comigo e com Gaige, que minha mãe finalmente ligou. —Tudo bem—, eu concordo, porque ela precisa de alguém para ficar com ela, então ela não irá no mercado rápido local para beber. —E Maura? Você vai ficar também? —Claro, Sra. Bentley. Tudo o que você precisar—, ela diz à minha mãe. É engraçado como as mesas se transformaram em tão pouco tempo. Algumas horas atrás, eu nunca quis sair da minha cama, uma cama que tinha uma Maura dormindo. Agora estou com medo Queens of Shadows


de dormir na mesma casa que ela, porque eu vou querer tocá-la e beijá-la e abraçá-la. E eu não posso fazer nada disso. Eu não tenho que olhar para Maura ou ouvi-la falar para saber o quão triste ela se sente. Eu também não tenho que fazer nenhuma dessas coisas para saber o quanto ela se sente culpada, para saber o quanto ela está arrependida. Porque estou me sentindo triste e culpado também. Mas eu não estou me arrependendo de jeito nenhum. Não importa que tenha passado mais de um mês desde a temida festa, quando nossos sentimentos um pelo outro surgiram. Tudo o que importa agora é que nunca conseguimos o encerramento com ele de que precisávamos. Nós nunca tivemos a chance de dizer o quanto sentimos por ter machucado Tanner, não por nos apaixonarmos. Nós nunca tivemos a chance de ganhar seu perdão. Por causa disso, estamos presos neste perpétuo lugar de não saber. E isso está matando nós dois. Eu gostaria que Tanner tivesse respondido todos os meus telefonemas secretos que fiz para ele depois que Maura e eu prometemos não insistir e ouvir o meu lado. Eu queria que ele não fosse um idiota competitivo. Eu gostaria que ele nunca tivesse conhecido Maura. Mas desejos são inúteis.

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—Eu vou fazer as camas para vocês dois—, diz minha mãe, levantando-se do sofá e subindo as escadas. Em vez de ficar aqui sentado em silêncio com Maura, procuro meu padrasto para ver em que estado ele está. Entrando na garagem, sinto que é aparentemente um estado de embriaguez. Eu sei que é onde o álcool é mantido trancado por causa da minha mãe. Eu nunca pensei que seria ele aqui. Acho que as coisas mudam. —Aaron? — Eu digo timidamente, acendendo a luz do teto. —Desligue isso, seu filho da puta—, ele rosna. Ignore-o. Ele está bêbado e de luto. Eu ignoro o seu pedido e vou mais para a garagem. Ele está sentado no chão, de costas para uma bancada de trabalho, debruçado sobre uma garrafa de Jack. Ele cheira a vômito, suor e mijo. É nojento. Agachando-me na frente dele, eu cautelosamente agarro a garrafa de suas mãos e tento segurar meu próprio vômito. Ele olha para mim com olhos mortos. —Ele se foi. Meu filho se foi. O que diabos eu devo fazer agora? —Acho que levantar do chão e sair do seu próprio lixo seria um ótimo começo—, digo a ele. Ele balança a cabeça e estende a mão para mim. Eu ajudo a puxá-lo para cima e jogo o braço dele sobre o meu ombro, praticamente arrastando-o pelo chão, já que ele está bêbado demais para andar sozinho.

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—Eu sinto muito, Tucker—, ele insulta. —Pelo quê? —Por conhecer sua mãe. É culpa dela que tudo isso aconteceu. Ele não teria se alistado se ela não fosse uma prostituta ou uma bêbada. Lutando contra o desejo de derrubá-lo, eu digo: —E talvez ele não tivesse fugido se você não fosse um idiota. —Mas a culpa é sua também. Porra. Mordendo de volta as palavras de ódio que quero vomitar para ele, eu o ajudo para fora da garagem e para a sala de estar, onde ele cai no chão. Olhando para cima, percebo que Maura ainda está sentada no sofá. Pela expressão no rosto dela, ela ouviu tudo isso porque eu deixei a porta da garagem aberta. Seus olhos escurecem por apenas um momento, e sinto que ela quer dizer alguma coisa, mas ela não diz. Em vez disso, ela fecha os olhos, abaixa a cabeça e não diz nada. Nós não dizemos nada. Nós só continuamos a existir. ***** Porque quando algo terrível acontece e você quer que o dia acabe, leva uma eternidade para o relógio bater à meia-noite? Este é o dia que nunca acaba.

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Depois de pegar Aaron da garagem, eu tive que fazer telefonemas até minha voz ficar rouca porque minha mãe não estava pronta para isso. Na verdade, ela se trancou em seu quarto. Maura sentou-se ao meu lado em silêncio o tempo todo. Quando faço meu último telefonema, tiro minha cadeira da mesa e fico em pé. —Vou tomar o antigo quarto de Tanner—, digo a minha companheira silenciosa. —Você pode ficar com o meu. Segunda porta à esquerda. Eu vou estar do outro lado do corredor, se você precisar de alguma coisa. Eu não espero por uma resposta enquanto eu atravesso a casa e subo as escadas. Quando entro no quarto de Tanner, meu estômago se afunda. Parece exatamente o mesmo de quando ele saiu para o treinamento básico, enquanto o meu foi transformado em um quarto de hóspedes no instante em que me mudei. As paredes ainda têm uma cor azul-marinho profunda, e seu pôster da Sports Illustrated, com uma modelo escassamente vestida, ainda está pendurado na parede acima de sua mesa surrada de madeira. Eu olho em volta e vejo seu troféu de futebol para o MVP em seu último ano, está sentado orgulhosamente em sua cômoda, junto com o relógio antigo que ele costumava usar. Tudo ainda é o mesmo. Meu irmão não era meu melhor amigo, ou realmente amigo de verdade. Eu senti que éramos colegas de quarto mais do que tudo. Nós ocupamos a mesma casa, mas nunca nos unimos como irmãos e amigos. Eu não quero dizer que nunca tivemos momentos divertidos - nós tivemos. Eles eram poucos e distantes entre si.

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Lutamos mais do que nos entendíamos e ignorávamos um ao outro mais do que conversávamos. Parece que só existimos também. Quando me sento em sua cama bem arrumada, tento evocar a última vez que estive neste quarto com Tanner. Foi no mes antes de sair para o treinamento básico, e ele era um idiota como sempre. —Definitivamente, querida. Eu vou cantar para você quando você quiser, — eu o ouço dizer do outro lado do corredor. Ele deve estar falando ao telefone, porque ninguém responde. —Sim, vou tocar uma música para você agora. Deixe-me ir pegar meu violão. Espere. Seus pés batem no chão, e eu sei que ele vem aqui. Ele não bate, mas ao invés disso, arremessa a porta aberta já rachada de modo que ela bate ruidosamente contra a parede. —Vem aqui, idiota. Eu acabei de dizer a essa garota que eu poderia cantar, e nós dois sabemos que eu não posso cantar uma música de merda. Venha ajudar o seu irmão mais velho a obter alguma bocetinha. Talvez eu lhe dê algumas dicas para que você possa finalmente perder aquele v-card que sua vadia está pendurada. Mentalmente, eu crio uma lista Foda-se: 1. Não.

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2. Eu não sou virgem como ele parece pensar. Se ele estivesse prestando atenção, ele saberia que eu tenho uma namorada há um ano, e tivemos bastante sexo nesse período. 3. Vá se foder. Em voz alta, eu gemo de desgosto e fecho meu caderno de composições. Olhando para o meu irmão, eu digo: —A única coisa que eu vou fazer é dizer àquela garota pobre e inocente que ela pode fazer muito melhor do que o seu rabo cabeçudo. Ele está em cima de mim antes que eu possa piscar, quebrando minha cabeça entre seu antebraço e bíceps em uma chave de braço. Ele começa a socar minhas costas. —Você vai fazer isso, filho da puta. Ou eu vou bater na sua bunda magra. Novamente. Isso é algo comum conosco. Tanner me encurralando para fazer coisas bestas, eu recusando, e ele usando seus punhos para conseguir o que quer. Como eu não queria socar ou revidar, geralmente acabava cedendo. Mas não hoje. —Saia, idiota! — Eu grito. —Você está me sufocando! Ele acerta outro soco e então começa a me puxar para fora da cama, meus pés chutando o tempo todo. —Droga, Tucker. Venha. — Ele ainda está puxando meu corpo agora mole pelo chão. —Eu não posso cantar e você é incrível pra caralho. Faça isso por mim uma última vez antes de eu sair.

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Meus ouvidos me enganam ou ele me elogiou? Ele quis dizer isso? Eu empurro meus pés contra o chão de repente, fazendo com que ele tropece e deixe ir. Eu giro ao redor para encontrá-lo esparramado no chão em sua bunda. —Diga que você quis dizer isso. —O quê? — Ele late. —Diga que você quis dizer que eu sou um bom cantor. Ele suspira. —Foda-se. — Ele revira os olhos. —Bem. Voce é bom. Ele quer dizer isso. Eu posso dizer que ele faz. Eu acho que esta é a primeira vez que meu irmão me elogiou na minha vida. E parece muito legal. —Pare de me olhar assim. Fodedor de boceta, — ele rosna de novo, empurrando-se para fora do chão de madeira. —Vamos. Desta vez, eu o sigo de bom grado. Merda. Eu ainda acho que pode ter sido a única vez que ele me elogiou. Eu sei que meu irmão me amou, apesar de nosso relacionamento menos do que estelar. Mas isso não foi tudo para nós. Eu sei que com Aaron não agindo como um pai para mim e com autoridade para Tanner, ele parecia estar jogando favoritos. Tanner pensava que ele estava jogando favoritos para o filho errado, então ele começou a se ressentir de mim por isso.

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Nós deveríamos ter visto isso passando, embora. Em vez de lutarmos um contra o outro, deveríamos ter lutado juntos por um elo mais forte. Mas nós não o fizemos, e agora não podemos. Tirando meus sapatos e camisa, eu ando por pelo quarto até que eu estou deitado no centro da cama em cima dos cobertores. Eu não posso me cobrir com eles. Isso parece muito estranho neste momento. Eu fico ali pelo que parece horas antes de finalmente ouvir Maura subindo as escadas barulhentas. Ela abre a porta do meu antigo quarto e embaralha seus pés até que ela atinja a cama. Eu a ouço cair nela e começar a chorar. São mais cinco minutos antes de eu levantar para ir ver como ela está. Eu não bato quando entro no quarto do outro lado do corredor. Ela está enrolada em uma pequena bola na cama, lágrimas escorrendo pelo rosto. É triste. Ela está triste. Essa porra toda é triste. Silenciosamente, eu ando ao redor da cama e rastejo atrás dela, puxando-a para mim. Eu coloco um beijo gentil em seu ombro. Eu não sei se o engate na respiração dela era disso ou das lágrimas. De qualquer maneira, isso quebra meu coração. —Eu sinto muito. Eu juro que sinto meu coração quebrar. Sua voz é rouca e áspera de chorar e de não falar o dia todo. Mas ainda é a coisa mais linda que eu já ouvi. —Pelo o que?

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—Tudo. Ela sai do meu abraço e se vira para me encarar. Seus olhos normalmente claros estão inchados e vermelhos, seu rosto manchado. Ela está chorando o dia todo, mas ainda é a garota mais bonita que eu já vi. Eu levanto minha mão e empurro uma mecha de cabelo que está caindo em seu rosto atrás de sua orelha, traçando meu dedo até sua bochecha lentamente até alcançar seus lábios carnudos. Eu quero beijá-la, mas não sei se deveria. —Você pode—, diz ela em voz baixa. Então eu faço. Eu me inclino e coloco um beijo suave em seus lábios. Ela pressiona com mais força, e antes que eu perceba, nossas línguas estão se encontrando em uma paixão distorcida e nossos corpos estão nivelados um contra o outro com nossas pernas entrelaçadas enquanto nos perdemos um no outro. Sua mão vagueia pelas minhas costas nuas, agarrando minha bunda e depois em torno de minha ereção, esfregando-a várias vezes. Quebrando o beijo, ela rapidamente puxa a camisa por cima da cabeça e empurra para baixo as leggings pretas. Porra. Eu não sei se posso. —Maura... —, eu começo. —Está tudo bem, Tucker. Eu empurro meu jeans para baixo e tire minhas meias. Eu tento rolar sobre ela, mas ela está em cima de mim antes que eu possa, beijando meus lábios e depois meu pescoço, descendo pelo

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meu corpo. Ela espreita para mim com a boca pairando a centímetros do meu pau, e tudo que eu posso ver em seus olhos é amor. Ela não precisa dizer isso em voz alta. Eu sei. Então sua boca molhada e quente me cobre, e eu perco toda a capacidade de pensar. —Porra. Maura. — Eu gemo enquanto ela me chupa direto para o fundo da garganta, engolindo com força algumas vezes e depois recuando. Ela me dá o mais sexy sorriso de merda e, em seguida, coloca a língua para fora, me provocando. Eu riria da bravura dela, mas ela definitivamente tem a vantagem aqui. Ela gira sua língua sobre a cabeça do meu pau dolorido, então começa um padrão rítmico com a boca e as mãos. Eu não quero pensar sobre onde ela aprendeu a fazer isso, mas ela é incrível porque eu já estou prestes a explodir. —Maura—, eu ofego. —Você tem que parar. — Ela não escuta, então eu me abaixo e agarro a sua cabeça, tentando parar seus movimentos. Eu juro que tudo isso a deixa motivada. —Por favor— , eu imploro. —Eu quero estar dentro de você quando eu vier. Isso a pega. Ela para e depois sobe em cima de mim, abaixando-se em mim. Eu assobio quando ela me leva até o fim, soltando um gemido baixo. —Eu juro que você está tentando me matar. Ela começa um passo lento e constante, se esfregando. Ela se sente bem. Bom pra caralho. Bom demais.

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Merda. Sem camisinha. Eu não sei se tenho uma. Por que eu nunca as mantenho comigo? Eu agarro seus quadris e a paro. —Você tem que parar. —Ugh! Por que você continua me parando! — Ela bufa. —Precisamos de preservativo. Ela balança a cabeça e move os quadris em um pequeno círculo. —Estamos bem. Eu estou tomando pílula. —Não dou a mínima. Eu não estou arriscando. Levantando de mim, ela pega sua bolsa. Ela enraiza um momento antes de jogar um preservativo em mim. Eu levanto minha testa para ela interrogativamente. —O que? Eu não digo nada e rolo o preservativo. Antes que ela possa subir de volta para mim, eu me posiciono entre suas pernas, alinho meu pau e rapidamente empurro dentro dela. —Mais rápido—, ela exige. Eu faço, empurrando meus quadris para trás e para frente e para trás e para frente. É rápido e suado e nada como o nosso amor na noite passada. Este? Isso é uma foda. Estamos tentando encontrar um lançamento neste dia de merda. Somos nós tentando consertar os buracos em nossos corações. Mas ainda é incrível. É um novo tipo de incrível.

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Maura se abaixa e começa a esfregar seu clitóris, precisando de estímulação que eu não posso fornecer. Eu sinto ela começar a me agarrar por dentro, implorando por uma liberação. —Estou perto—, eu mordo. —Tão fodidamente perto. —Eu... ahhhh! — Ela goza abaixo de mim, me puxando para a borda em minha própria libertação. Meus braços ficam fracos e caio de modo largado em cima dela. Nós dois estamos ofegando, nossos corpos se unindo com suor. Demora alguns minutos, mas consigo reunir energia suficiente para me afastar dela e me sentar. Estamos em silêncio novamente, sem saber o que aconteceu. Foi rápido e climático e bom. Bom pra caralho. Eu me levanto para me livrar do preservativo. Maura estende a mão para agarrar minha perna. —Não vá. Por favor. Virando, olho para trás e digo: —Eu volto. Seus olhos brilham no luar que está se derramando pela janela aberta, e ela balança a cabeça, soltando minha perna. Puxando meu jeans de volta, eu sigo pelo corredor em direção ao banheiro. Eu ouço minha mãe soluçando em seu quarto. Uma parte de mim - a que não está meio nu com um preservativo cheio quer parar e confortá-la. A outra parte - a parte do idiota que meio que se ressente por ela - não.

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A parte do idiota ganha esta rodada. Eu faço um trabalho rápido no banheiro e volto para o meu antigo quarto. Quando entro de novo, encontro Maura, agora vestida, deitada de costas no meio da cama, olhando pela janela. Ela parece triste e pensativa. Ela deve sentir que estou lá porque ela não olha para mim quando fala. —Eu não tenho certeza de como seguir em frente—, ela diz suavemente. Uma dor atravessa meu coração com suas palavras tão afiadas, que eu agarro meu peito onde minha tatuagem do buraco negro está. Quão apropriado. Ela continua. —Eu chorei o dia todo, você sabe disso. Mas eu tenho chorado por todos os motivos errados. Estou triste que Tanner tenha morrido. Tão triste. Mas eu estou mais com o coração partido por nós. — Ela finalmente vira a cabeça na minha direção, me perfurando com o olhar. —Como podemos seguir daqui? Nós podemos? Eu engulo em seco, não esperando que seja o que ela estava querendo dizer. Ela se afasta, me convidando para vir ao lado dela. Ao ir para a cama, deito de lado, enroscando o braço sob a cabeça e combinando com a pose dela. —Eu não sei, Maura—, eu digo baixinho. —Eu sinceramente não sei.

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Ela não diz nada, pegando uma linha solta na colcha abaixo de nós. Eu assisto várias emoções atropelando seu rosto. Tristeza, felicidade, esperança, amor. No final, ela ainda parece confusa e insegura. —Eu acho que esse pode ser o problema. Eu não quero saber o que isso significa para o nosso futuro. Apesar do que aconteceu e do quanto eu me sinto mal com relação a minha relação com Tanner e sua morte, ainda quero estar com Maura. Eu ainda preciso estar com ela. Eu sei o que ela é para mim. Ela é meu fim de jogo. Maura fecha os olhos, a pele entre as sobrancelhas comprimida como se estivesse com dor. —Acho que talvez devêssemos dar um tempo. Eu não digo nada, porque definitivamente não é o que eu quero. Mas eu daria a Maura o mundo se eu pudesse, e desde que eu não posso, vou dar a ela uma coisa que ela precisa. Tempo. Envolvendo meu braço ao seu redor, eu a puxo para perto, colocando um beijo suave em sua testa. —O que você precisar, Maura— digo a ela, meus lábios roçando sua pele macia com cada palavra. —Eu estarei aqui para o que você precisar.

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Aparentemente, agora só falamos à noite, porque hoje é tão estranho quanto ontem. Só que ontem foi melhor porque acordei com Maura em meus braços, em oposição à cama vazia que eu acordei hoje. A casa está inundada de pessoas. Parece que a vizinhança inteira parou para fazer o check-in e ver como estamos aguentando. E todos eles trouxeram comida. Tanto minha mãe quanto Aaron se revezaram chorando em seus quartos hoje. Agora é a vez de Aaron, então estou no corredor entre a sala de estar e a cozinha, pronto para interferir entre minha mãe e os muitos convidados entrando e saindo, se necessário. Eu tenho alternado entre olhar pela porta dos fundos e pelas várias fotos da família penduradas na parede à minha frente. A porta dos fundos está ganhando no momento. Maura está sentada no quintal há algumas horas, enrolada em uma cadeira de jardim com Rae ao seu lado. Eu não tenho ideia do que ela está pensando ou do que elas estão falando. Tudo o que eu sei é que a vi sorrir duas vezes, e cada vez fiquei com ciúmes, porque não fui eu quem a obrigou a fazê-lo. Estúpido, eu sei. Mas agora, eu daria qualquer coisa para ela sorrir para mim como se ela estava há menos de quarenta e oito horas atrás.

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Eu pulo quando uma mão fria toca meu braço. Rasgando meu olhar da porta de vidro deslizante, encontro minha mãe ao meu lado. Ela se inclina contra a parede em uma posição similar àquela em que estou parado. Com o vício do álcool e os dias selvagens da adolescencia, minha mãe sempre apareceu mais velha do que realmente é. Mas desde ontem de manhã, juro que ela está com mais cinco anos. Seu cabelo loiro normalmente ensolarado é riscado de cinza, e seus profundos olhos castanhos parecem quase negros. Uma camiseta branca simples e jeans estão pendurados em sua moldura já magra, que está muito mais magra do que estou acostumado a ver. Ela parece tão de coração partido, desolada, perdida. Eu nunca a vi tão mal antes, e acho que é justo porque ela nunca perdeu um filho antes. Perder uma criança muda você. Drasticamente. —Eu sinto muito, Tucker—, ela me diz em uma voz rachada. Olhando para a parede à minha frente, pergunto: —Por quê, mamãe? —Sinto muito que você a ame. Minha cabeça se aproxima dela, surpresa. —Que porra é essa? Ela bate no meu braço. —Primeiro, não me xingue. Eu posso ser uma merda, mas ainda sou sua mãe. Em segundo lugar, está escrito como um dia de verão em todo o seu rosto. Eu estive onde você está, amando alguém que você não deveria. Isso muda uma pessoa. — Então ela sorri. —Além disso, as paredes são finas nesta casa, Tucker, e você não foi tão quieto quanto pensa.

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Eu coro e começo a murmurar um pedido de desculpas. Minha mãe dá uma pequena risada que traz um sorriso ao meu rosto. Eu não a vi rir em tanto tempo que estou disposto a sorrir quando é em meu nome. —Tudo bem—, ela me garante. —Não é algo que eu sempre quis ouvir, mas tudo bem. Você a ama, e se seu triste estado hoje é uma indicação, ela também o ama. Mas... Eu gemo. —Por que há sempre um mas? —Mas isso muda as coisas para vocês dois. Talvez vocês precisem de um tempo. Talvez você precise descobrir quem vocês são como um casal sem Tanner. — Ela fungou com o nome dele. — E sua morte. Considerando o passado que minha mãe teve, eu sempre me esquivei de seus conselhos. Mas a merda que ela acabou de vomitar faz sentido. É algo que acho que preciso considerar seriamente. —Obrigado, mãe. — Estamos em silêncio um momento antes de dizer: —Eu também sinto muito. —Pelo que? —Pelo Tanner. Me desculpe, por não ter sido eu. Sua boca se abre e lágrimas escorrem instantaneamente pelo seu rosto. Ela começa a tremer, mal conseguindo se segurar. Quando ela está prestes a cair no chão, eu a seguro, envolvendo-a em meus braços.

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—Ma? Você está bem? — Eu pergunto, esfregando suas costas em círculos suaves. —Como você pode dizer isso? — Ela chora na minha camisa. Ela se afasta e olha para mim. —Tucker, você é meu mundo. Eu sei que tenho sido uma merda em mostrar isso, mas eu te amo mais do que você poderia imaginar. Não me entenda mal, eu sei que minha mãe me ama. No entanto, ao longo dos anos, parece que ela de alguma forma me amou menos. Mas algo sobre o jeito que ela diz agora, parece muito mais. —Quero que você entenda uma coisa, Tucker Cameron Bentley. Você.... Você é meu orgulho e alegria. Você representa um momento da minha vida que eu não tenho orgulho, mas sou infinitamente grata por isso. Fiquei feliz por apenas um momento no tempo e, no final, peguei você. Isso é algo que me fará feliz por toda a vida. Eu prometo a você, Tucker, eu te amo, e estou tão feliz que não foi você também. — Ela agarra meu rosto entre as mãos. —Deus. Você parece muito com ele. Você tem os olhos dele e a personalidade. Eu sempre fui tão feliz que você não pegou a minha. Eu fico olhando para ela, sem saber o que ouvi. Eu sempre achei que ela tinha vergonha de mim, não orgulho. Há um milhão de coisas passando pela minha cabeça, e não tenho certeza de qual delas pegar primeiro. Ela me ama, ela está orgulhosa de mim, ela está feliz por eu estar vivo. Essas coisas são suficientes para mim. Ela ainda está me encarando.

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Envolvendo suas costas em meus braços e apertando-a com força, eu digo: —Eu também te amo, mãe. Obrigado. —Agora vá fazer o que eu deveria ter feito há muitos, muitos anos. Seja feliz, Tucker. Você merece isso. Com isso, ela me libera e caminha de volta pelo corredor como se nunca estivesse lá. Olho para trás pela janela para a garota que estou loucamente apaixonado, mas pronto para deixar ir, se é isso que vai nos trazer mais perto no final. Eu preciso deixá-la se encontrar, e eu preciso me encontrar. Respirando fundo, saio pela porta dos fundos. —Você pode falar? Maura olha por cima do ombro para mim e dá um aceno singular. —Eu vou... uh... eu vou apenas... hum... em algum lugar—, gagueja Rae, caminhando em direção ao portão ao lado da casa. — Ligue-me, Maura—, ela grita, e então desaparece. Sento na outra poltrona e cruzo as mãos entre as pernas abertas, olhando para o chão. Nós não dizemos nada por vários momentos. Eu olho para cima quando a ouço começar a se mexer. Ela está sentada do mesmo jeito que eu, me observando. —Eu tenho essa teoria na vida de que quando duas pessoas estão destinadas a ficar juntas, você sempre encontra o caminho. Às vezes, o tempo está errado, mas, se for realmente para acontecer, isso acontecerá. Vocês vão sacrificar as coisas e Queens of Shadows


trabalhar juntos - ou separados - para que isso aconteça. É assim que o amor verdadeiro funciona para mim. — Faço uma pausa para avaliar a reação dela até agora. Não há muito, então continuo. —Eu sei que ontem à noite você disse que queria um tempo separado. Estou disposto a fazer isso. Eu acho que pode ser melhor para nós. Talvez nos dê uma chance de nos encontrarmos. Ela solta um suspiro pesado. —Concordo. —Bom—, eu digo. —Então, que tal isso? Que tal não definirmos um limite de tempo? Digamos que um dia saberemos quando estivermos prontos e veremos onde estamos. Se é para ser, vamos fazer funcionar. —Eu acho que isso parece justo. Eu fecho meus olhos brevemente. Eu estou a perdendo. Eu sei que no fundo eu não a perderei permanentemente, mas eu ainda a perderei, e ainda dói. —Então, eu acho que é isso. Um fantasma de um sorriso toca seus lábios enquanto ela calmamente diz: —Por enquanto. A esperança preenche meu coração e, pela primeira vez em muito tempo, saúdo-a. Rindo suavemente, eu sacudo minha cabeça. —Não consigo deixar de pensar nesse ditado, —Se você ama alguém, liberte-o. — — Segurando seu olhar, eu digo: —Eu te amo, você sabe. Ela não se move nem pisca. Ela olha de volta e diz: —Eu também te amo. Queens of Shadows


Tucker Três meses depois —Boa noite, Chicago! Puxando minha guitarra sobre a minha cabeça e acenando para o local lotado uma última vez, eu faço o meu caminho para o lado do palco. —Grande conserto, Tuck! — O assistente grita enquanto pega meu instrumento das minhas mãos. Eu dou-lhe um aceno de cabeça distraído e vou em direção ao meu camarim designado, abrindo a porta e jogando meu eu exausto em uma chaise de couro preto. Estou na estrada há duas semanas após a morte de Tanner. Acontece que perder um irmão acende um fogo sob sua bunda para ir viver a vida porque essa merda é muito curta. No dia seguinte Maura e eu nos separamos, eu arrumei tudo com Gary desde que ele recebeu um atestado de saúde de seus médicos e assinei meu contrato com a minha gravadora preferida. É um pequeno estúdio no coração de Boston, dedicado a criar um som autêntico, o que eu mais procurava. A empresa adorou meus

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originais e queria que eu saísse na estrada o mais rápido possível. Eu passei a semana seguinte espremido dentro de um pequeno estúdio, estabelecendo cinco músicas originais e praticando um set ao vivo com uma banda pequena a cada chance que eu tivesse. Esses últimos três meses foram incríveis. Já participei de dezenas de locais, conheci fãs incríveis e ganhei muita experiência. Estar perto de outros músicos que entendem o quanto a música significa foi humilhante. Eu passo minhas noites tocando essas cinco músicas que se abrem para a Drive, um quarteto alternativo que está rapidamente ganhando popularidade no rádio. Por causa de seu sucesso e associação com a turnê, eu consegui me seguir bastante bem. Eu aprendi como passar por várias entrevistas e como é ser bombardeado por fãs e luzes piscantes. O melhor de tudo são as pessoas. Estou cercado por músicos e fãs que entendem a música e a absoluta necessidade de tê-la em suas vidas. Isso é algo que eu não consegui antes de tudo isso. Eu sempre me senti como o estranho que sempre ouvia música no fundo de cada situação, o estranho que simplesmente ficava de fora e escrevia por horas a fio. Mas este é o meu elemento, onde eu pertenço. A turnê me ensinou isso. Há uma coisa que está faltando em tudo isso: Maura. Não importa o quanto a música me faça sentir e me deixe à vontade, ainda sinto que preciso de Maura na minha vida. Eu sinto falta dela. Sinto falta de sua risada borbulhante, seu sorriso vibrante. Eu quero desesperadamente abraçá-la e beijar todos os seus problemas. Eu quero tudo com ela. Nada disso significa nada sem ela. Nada disso.

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Eu percebo agora que é hora. É hora de voltar para casa e vêla. Eu preciso. Uma batida soa na minha porta e meu gerente de turnê caminha para dentro, James. Eu estava preocupado que não ia me dar bem com o time da turnê, mas todo mundo tem sido legal, especialmente o James. Ele tem sido meu —Vai, cara— quando preciso tirar todo esse peso de Tanner, Maura e a vida do meu peito. Ele se tornou mais amigo do que gerente. —Ei cara. Precisamos finalizar a duração do contrato para a próxima etapa da turnê—, diz James, sentando-se no sofá em frente a mim, com a prancheta sempre presente na mão. — Estamos nos tornando internacionais, por isso precisamos garantir que seus passaportes estejam atualizados. A expressão no meu rosto deve estar dizendo a ele o que está acontecendo, porque antes que eu possa dizer a ele, ele adivinha. —E você não vai. Você terminou, hein? Eu concordo. —Por agora. Eu preciso juntar algumas coisas em casa antes de me comprometer com qualquer outra coisa. Minha gravadora foi gentil o suficiente - e acreditou em sua capacidade de me fazer apaixonar por eles - para me dar um contrato de cinco músicas com um pacote de turnê de três meses. Depois de três meses, meus royalties são cortados pela metade, mas eu ando livre, mantendo os direitos da minha música. É um negócio insanamente épico que é quase inédito.

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James limpa a garganta e diz: —Eu entendo. Espero que você ainda esteja interessado em participar de mais em um futuro próximo. —Eu estou—, digo a ele honestamente. Pretendo conversar com o CEO em Boston depois que eu chegar em casa, porque adoraria fazer um álbum completo com a empresa. Eles têm sido mais do que acolhedores e parecemos trabalhar bem juntos como um time. —Então, isso significa que a próxima semana em Boston será sua última parada? Você vai ficar lá e finalmente contar a sua querida loira que você está perdidamente apaixonado por ela, e fazer com que as pessoas ao seu redor queiram vomitar com a forma como você continua sobre ela? —Algo parecido. —Bom. Apenas certifique-se de falar com Casey depois. Se as coisas forem resolvidas em tempo hábil, tenho certeza de que o Google Drive seria mais do que feliz em tê-lo em seus encontros internacionais—, James me informa. —Porra, seus idiotas são entendimento e merda—, eu sorrio.

bons

pra

caralho.

Todo

James dá uma gargalhada e se afasta do sofá. —Nós estamos apenas te enfeitando, é tudo. — Ele vira a maçaneta e lança um olhar por cima do ombro para mim. —Descanse um pouco, cara. Nós temos oito shows nos próximos sete dias com esses programas de rádio e entrevistas. Não há muito a ajudar no caminho da beleza, mas pelo menos descanse essa sua voz.

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Eu o lanço o dedo do meio e jogo minha garrafa de água vazia em sua direção quando ele pula para fora. Casa. Eu estou indo para casa na próxima semana. Por mais emocionado que eu esteja, eu também tenho que admitir que estou um pouco ansioso. O pensamento de ver Maura é recebido com um estômago forte e revirado. Desejo nada mais do que para o nosso encontro ser preenchido com abraços e beijos e sexo quente, mas eu sei que não será. Eu vou tomar qualquer coisa que puder, embora. Eu só não quero que isso não aconteça. Eu devo admitir, não tenho ideia do que está acontecendo em sua vida. Nós nos separamos sério nesse tempo e não falamos senão dois textos nesses três meses. Ambos os textos eram divagações de bêbados da minha parte, onde pedi desculpas pelos meus —ginjas— digitando as palavras que eles fizeram. Eu nem mandei outra mensagem para corrigir — ginastas— por —dedos—, porque fiquei envergonhado por tudo isso. Levou um dia para responder com —Deus, sinto sua falta—, e tenho que dizer que valeu a pena esperar. Sei que minha volta ao lar provavelmente será uma surpresa para ela, mas prometemos que, quando estivéssemos prontos, apareceríamos e veríamos como será, e é o que farei. Embora eu não esteja dizendo a Maura sobre meu retorno, eu provavelmente deveria contar a alguém. Eu puxo meu telefone e envio textos para meus melhores amigos.

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Eu: Cérebro de minhoca! Eu + Boston = Próxima semana Meu telefone vibra imediatamente. Hudson: FODIDAMENTE SIM! Gaige: Mesmo? Um maldito grupo de mensagens? Eu posso ver que você ainda é um idiota. Eu: Eu também sinto sua falta, Colega de quarto. Gaige: Nenhum Colega de quarto aqui. Eu aluguei seu quarto para Garrison. Eu: O Viciado em cocaína do supermercado de Donnie? Gaige: Drogas livres, cara. Drogas livres. Eu: Você é tão fodidamente estranho. Gaige: Você é meu amigo, então o que isso significa para você? Hudson: Maldição. Calem a boca, idiotas. Alguns de nós temos que trabalhar. Gaige: TE AMO, HUDSON! Eu: TE AMO, HUDSON! Eu rio porque, apesar do fato de eu ter ficado fora por três meses com textos esporádicos e telefonemas para casa, esses dois ainda são os mesmos caras que eram antes, e parece que nenhum tempo passou. Eu só espero que o mesmo possa ser dito para Maura e eu. Queens of Shadows


Maura A morte de alguém de quem você gosta pode sugar a vida de você. Fez isso comigo. Pelo menos por enquanto. Nas duas semanas seguintes à morte de Tanner, eu me movi. Além de trabalhar nos turnos da Clyde’s, fiquei de pijama e fiquei com cara de tia pela minha tia Kassi. A pior parte é que toda a minha ninhada nem sequer foi para Tanner. A maior parte foi por perder Tucker. Estou ciente de como essa merda me faz parecer, mas em meu coração, Tanner se foi muito antes de partir. Não foi até eu receber a ligação de Darcy que o meu pedido de apartamento foi aprovado e eu comecei a seguir em frente com a vida e comecei a cumprir a promessa que fiz a Tucker: ser feliz. Eu saí do apartamento de Kassi na semana seguinte, coloquei meu aviso no Clyde’s e exigi que Gary me contratasse porque seu filho partiu meu coração. Fiz tudo isso porque finalmente percebi o caminho que queria seguir na vida. Fingir ser a gerente de Tucker naqueles poucos compromissos e ajudá-lo a alcançar seus sonhos de ser contratado me fez descobrir que eu amava o lado comercial da indústria da música.

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Eu tenho conversado com Rae, Perry e até Gary nas últimas semanas sobre algum tipo de colaboração. Acho que com a experiência em marketing da Rae, o trabalho gráfico de Perry e a história de Gary na indústria, podemos fazer algo incrível. Encontrar o meu amor pela indústria da música não foi a única coisa que Tucker ajudou. Eu acho que tudo o que Tucker disse ao meu pai era o que ele precisava ouvir, porque cerca de uma semana depois que Tucker saiu, ele me contatou. Nós nos encontramos para o almoço uma vez por semana desde então. Ele tem me surpreendentemente apoiado em tentar iniciar meu próprio negócio, mas de acordo com ele, minha mãe não gosta muito disso. Mas eu não estou falando com ela, então não me importo muito com o que ela tem a dizer sobre o assunto. Como o negócio não está cem por cento pronto, estou trabalhando no Mic’s, explorando o talento enquanto todos os detalhes finais são resolvidos. Eu oficialmente me tornei uma garçonete de meio período. Só estou mais de saia. Ou avental. Mas ainda assim, estou trabalhando enquanto estou trabalhando. Estou fazendo tudo sozinha e estou feliz. Na maior parte. Eu quero o Tucker aqui. Seriamente. E daqui a algumas horas ele estará aqui. Como aqui, aqui. Ele estará tocando no Mic’s esta noite enquanto a banda em que ele está em turnê faz um set acústico local. —Você ainda está pirando? — Rae pergunta do outro lado do bar.

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Eu coloco sua bebida na frente dela e encolho os ombros. — Ainda não. —Mas você não quer que ele volte? —Pergunta ardil, Rae. — Ela enruga o nariz para mim, então eu explico. —Há uma grande parte de mim que espera que ele esteja de volta para mim. Mas há uma parte igualmente grande que quer que ele tenha todo o sucesso do mundo. Ele não pode fazer isso enquanto estiver aqui. Rae solta um assobio baixo. —Droga, garota. Você tem isso ruiiiiiim. Fixando-a com um olhar sério, eu digo: —Eu tenho. — Agarrando uma garrafa de rum, eu começo a fazer a bebida solicitada por Gaige, que está descansando no local habitual do grupo. —Mas eu não acho que ele tenha alguma ideia de que estou trabalhando aqui, então tenho certeza que ele não está planejando me ver. Isso significa que não tenho nada para me assustar. —Nós vamos jogar legal? —Nós vamos. —Feito. Jogando legal. Só vou jogar legal. Eu abaixo um pouco a bebida de Gaige e dou-lhe um olhar penetrante. —Cuspa o que quer que você queira dizer. —Tudo bem, mas só porque você perguntou tão bem. — Ela sorri sobre a borda do copo e toma um gole de sua bebida. —Vocês dois fizeram essa promessa, certo? Que um dia quando vocês soubessem que iria se conhecer e encontrar uma maneira de fazer Queens of Shadows


isso funcionar. Bem, você sabe. E você precisa dizer isso a Tucker. Se você está pronta, precisa contar a ele. Eu não digo nada e, em vez disso, tomo um pedido de bebida do cliente que acabou de ir até o bar. Nós fizemos essa promessa e estou pronta. Eu sinto falta de Tucker muito mais do que estou disposta a admitir em voz alta na metade do tempo. Eu quis dizer o que eu disse a Rae. Eu quero que ele tenha essa aventura. Eu quero que ele faça sua música. Mas eu também quero ele aqui. Eu acho que só preciso dar a ele uma chance de tomar essa decisão. Entregando ao cliente sua bebida, eu me viro para Rae. —Bem. Eu preciso contar a ele. Se eu o vir hoje à noite, prometo que falo com ele. —Bem. Eu vou levar. É melhor que nada. —Bom. Agora vá tomar sua bebida com Gaige, por favor. Eu vou lá durante o meu intervalo. Gary aparece do nada. —Você realmente acha que eu faria você trabalhar hoje à noite? Tire sua bunda magra de trás do meu bar— diz ele com aquela voz rouca.

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Eu coloco minhas mãos nos meus quadris e me preparo para uma discussão com ele. —Vamos, Gary. Isso não é justo para todos os outros. —Você se sentiria melhor se eu dissesse que eu não estou trabalhando hoje à noite também? —Eu não vou ganhar, certo? Gary dá uma risada curta. —Você quer dizer que eu não vou deixar você se esconder atrás do bar a noite toda? Não. Eu relaxo minha postura e abaixo meus ombros em derrota porque ele sabia isso. Eu queria me esconder esta noite. Eu vou manter minha promessa para Rae em relação a Tucker, mas isso não significa que eu vou sair do meu caminho para encontrá-lo e conversar com ele. —Você é uma merda, Gary—, eu digo a ele meio brincando. —Eu tenho ouvido isso uma vez ou duas. Agora vá. Não me faça demitir você. —Eu sabia que gostava de você, Gary—, Rae sorri. Puxando meu avental, eu atiro um olhar sujo para ela. Depois de reabastecer meu refrigerante, eu ando com Rae até a nossa mesa de grupo. —Aqui, bunda preguiçosa—, diz ela, entregando a bebida a Gaige e sentando-se ao lado de Hudson. —Não podemos acreditar que marcamos assentos VIP para o show. Eu amo o Drive. E Tucker também está bem.

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—Claro que sim—, diz Gaige. —Desde que Rae e Maura saíram do Clyde’s, tudo o que fizemos foi ficar por aqui. Acho que mantemos o Gary à tona na maioria dos dias. Nós merecemos esse lugar. —Verdade—, concorda Perry. —Tucker nos fisgou com esses assentos, não Gary, seu louco— , Hudson diz a eles. —Meu menino me faz bem. — Todos nós imediatamente começamos a rir, mentes indo diretamente para a sarjeta. Hudson cora quando pega o que ele acabou de dizer. — Fodam-se. Rae balança a cabeça para o namorado. —Eu não posso acreditar que Joey tem você como pai. Pobre garota. Hudson murmura sobre —apenas dizendo sim—, e Rae golpeia seu braço. Eu mentalmente faço uma anotação para perguntar sobre isso mais tarde, porque parece que ela está escondendo informações vitais sobre sua vida. —Vocês já o ouviram no rádio? — Rae pergunta. —Ele parece incrível. Gaige se recosta na cadeira e zomba. —Eu tive que ouvir aquele bastardo por meses em nosso apartamento. Estou todo Tuckered out2. — Ele ri alto e bate na mesa. —Entendeu? Tuckered? Hudson olha para Rae e pergunta: —Quem o convidou?

2 Aqui ele tanta fazer uma piada com o nome do Tuck, pois to tuck no inglês signifacdo está cansado. Então ele diz que está cansado de Tuck tocando.

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—Tanto faz. Tucker sempre apreciava minhas piadas de merda. Vocês só precisam ser mais parecidos com ele. —Dirigindo por todo o país, cantando canções poéticas tristes para multidões de mulheres bonitas que provavelmente se jogam para ele em todos os shows? Inscreva-me! — Perry dispara, sem pensar no que acabou de dizer. —Perry! — Rae sussurra. —Desculpe, Maura. Tenho certeza que ele não quis dizer isso. Eu aceno. —Tudo bem, Rae. Promessa. Vou verificar e garantir que o Gary não precise de ajuda antes de eu oficializar o horário. Não esperando por uma resposta, corro para o quarto dos fundos, um pouco chateada com o que Perry acabou de dizer. Eu realmente não preciso verificar com Gary sobre nada. Em vez disso, fico no corredor dos fundos para me recompor, porque de repente as lágrimas ardem nos meus olhos. E se Perry estiver certo? Eu passei esse tempo todo em que Tucker foi embora pensando nele como meu. O que eu nunca considerei foi todas as mulheres na estrada ou quem estava aquecendo sua cama à noite. E se ele não me quiser mais? E se eu não for de repente o suficiente? E se ele percebeu que está melhor sem mim na estrada? —Eu juro que posso ouvir você pensando daqui—, diz Gary, fazendo-me saltar um pouco. Eu ando a curta distância para o seu escritório, pairando em sua porta. —Você está se preocupando para vê-lo novamente? Eu concordo. —Estou preocupada que tudo seja diferente.

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—Bem, eu com certeza espero que seja—, ele diz honestamente. —As coisas eram uma merda antes e você sabe disso. Vocês dois não fizeram nada além de andar na ponta dos pés em torno de Tanner ou a ideia dele. Espero que, em seu tempo, vocês tenham descoberto quem vocês são fora de toda essa besteira. Inferno, eu sei que nos últimos dois meses você está trabalhando aqui, eu já vi uma diferença em você. Você cresceu garota. E eu sei que meu filho ainda vai amar a pessoa em que você se tornou. Eu respiro um suspiro de alívio. —Você sabe, para alguém que não é pai há tanto tempo, você é incrível nisso. Gary me dá um sorriso torto que me lembra muito de Tucker e se inclina para trás em sua cadeira, cruzando as mãos sobre o estômago. —Querida, eu basicamente criei músicos na estrada por vinte e poucos anos. Eu tenho essa merda na bolsa. Só então, a porta de trás se abre e meus olhos se arregalam porque eu sei que é a banda chegando. —Vá em frente—, diz Gary, sacudindo a cabeça em direção ao edifício principal. —Vá se apoiar em seus amigos. Mas lembre-se do que eu disse. Obrigada, Eu bato e corro pelo corredor de volta para a segurança dos meus amigos. Estou olhando para o chão e não presto atenção em para onde estou indo e, é claro, me deparo com um corpo duro. Mãos grandes estendem para me agarrar antes de eu começar a cair para trás. Eu imediatamente reconheço o cheiro pertencente a quem eu colidi.

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Eu olho para o homem que tem olhos castanhos de café, cabelo de chocolate escuro de estilo preguiçoso e duas covinhas doces enfiadas no enorme sorriso que ele está ostentando. —Peguei minha garota—, diz meu novo colega de quarto, Dallas. Dallas, ou Dall, como às vezes o chamo, entrou em minha vida cerca de uma semana depois que me mudei para meu novo apartamento. Eu estava trabalhando uma noite no Clyde’s e conversando com outra garçonete sobre possivelmente querer um colega de quarto enquanto Dallas estava sentado no bar. Ele nos ouviu e se aproximou de mim antes de sair. Depois que ele me assegurou que ele não era um rastejador total ou um perseguidor maluco e que não tentaria me sentir dormindo enquanto eu não tinha um pênis, marcamos um encontro para ele checar o lugar. Não demorou muito para descobrirmos que tínhamos uma química muito fácil. Ele se mudou naquele mesmo dia. Nos últimos meses, Dall esteve lá por mim. Ele me segurou quando chorei à noite e ameaçou chutar a minha bunda quando eu estava agindo como uma vadia total sem motivo. A amizade que formamos foi rápida, fácil e real. Nós trabalhamos bem juntos, e estou tão feliz que ele decidiu ouvir a minha conversa. —Ele está aqui—, eu sussurro. Os olhos de Dall imediatamente se movem atrás de mim, e seus olhos caem em fendas enquanto Gary sai de seu escritório em direção à porta agora aberta. Dizer que Dallas não gosta de Tucker seria um eufemismo. Eu disse a ele várias vezes que nossa divisão era mútua, mas ele não parece querer acreditar nisso. Ele culpa

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Tucker por todas as minhas lágrimas, e ele estaria mais certo. Não importa como Dallas se sente sobre Tucker, eu sei que uma vez que ele e Tucker se encontrem, eles serão amigos rápidos. Ele me enfia em sua grande estrutura e, protetoramente, me leva à nossa mesa. —Vamos lá, menina. Nós vamos deixá-lo vir até nós.

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Tucker Maura está sentada com um cara. Maura está rindo com um cara. Maura está tocando um cara. Esse cara não sou eu. Eu nunca considerei o fato de que Maura poderia encontrar outra pessoa enquanto estivéssemos separados. Não é que eu fosse convencido, é que eu tinha certeza dos meus sentimentos por ela. Eu sempre achei que era o mesmo para ela. Mas com o jeito que ela está agindo com o bastardo de cabelos escuros sentado com ela e meu grupo de amigos, vejo que posso estar errado. Eu sinto uma mão pesada no meu ombro. —Quase hora do show, Tuck. Você está pronto? — James diz sombriamente. Ele sabe o quanto essa viagem para casa significa para mim e sabe como eu serei esmagado se não for bem. A cena na minha frente? Então, não está certa. —Tão pronto como eu sempre estarei—, digo-lhe em voz baixa. —Talvez seja inocente?

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Eu olho para ele. —Isso é o que nós dissemos a todos também. James estremece. —Você nunca sabe, cara. Você nunca sabe. — Ele coloca as mãos nos quadris, voltando ao modo de gerente. — De qualquer forma, você tem uma visitante lá atrás. Eu a enviaria, mas eu realmente não acho que esse é o lugar. O que? Eu olho para ele com desconfiança. —Tudo bem. Eu vou lá fora. Obrigado. —Você tem cinco minutos! — Ele diz para minhas costas recuando. Empurrando a porta dos fundos, me deparo com uma visão que eu não esperava. —Tio Tuck! — Joey grita, prendendo sua pequena estrutura em torno de minhas pernas. Eu a coloco em um abraço gigante. —Oh, bug. Eu senti sua falta, garota. Meus olhos pousam em Hudson em pé atrás dela. Obrigado, eu gesticulo com a boca para ele. —Você vai me apertar até a morte! Rindo, eu a coloco no chão e agacho para o seu nível. —Então, o que se passa? Você cresceu cerca de três metros desde que a vi pela última vez.

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Ela ri e balança a cabeça. —Eu não. Mas eu cresci dois centímetros! Papai diz que eu vou ser mais alta que Rae um dia, e isso é uma loucura porque Rae é uma gigante! Talvez para o quadro de um metro e vinte e dois de Joey ela seja, mas Rae está longe de ser uma gigante. Antes que eu possa dizer qualquer coisa, Joey começa a falar de novo. —Você me trouxe alguma coisa? —Joey! — Hudson repreende. Minha amiguinha abaixa a cabeça e chuta as pedras. — Desculpa. Isso foi rude. — Ela me espreita através de sua franja e sussurra, —Mas você trouxe? Sorrindo, eu digo: —Claro que sim. Eu não sabia que você viria agora, então eu não tenho seus presentes aqui comigo. Posso trazêlos para você mais tarde? — A cabeça dela balança para cima e para baixo. —Bom. Eu tenho que voltar para dentro, mas você me promete que eu vou te ver em breve? Talvez eu possa convencer seu pai a me deixar levar você para tomar sorvete. —Ele vai dizer sim—, Joey me diz com certeza. Eu abro meus braços para ela, e ela se aconchega perto de mim. Eu beijo o lado da sua cabeça e digo: —Eu te amo, bug. Espero que você tenha levado tio G a loucura enquanto eu estava fora. —Eu fiz—, diz ela, puxando para fora do meu abraço. Hudson limpa a garganta atrás dela. —Oh sim. Papai diz para você dizer a Rae para —dizer sim— enquanto você está cantando. Ele acha que isso vai ajudar.

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Eu levanto a sobrancelha para Hudson, me perguntando o que diabos é isso. —Eu vou, Joey. —Bom. Te amo, tio Tuck! Tchau! — ela grita por cima do ombro enquanto corre em direção ao carro à espera do lado do prédio. Aceno para a mãe de Hudson, Elle, e imediatamente me volto para o meu melhor amigo. —Você não fez. O sorriso de Hudson é enorme. —Eu fiz. —E? —Bem, você ouviu Joey. — Ele aponta para a porta atrás de mim e diz: —Então é melhor você pegar sua bunda aí e dizer a minha garota para dizer sim para mim. Eu me viro para a porta, abro um pouco e paro. Girando de volta para Hudson e engolindo em seco uma vez, eu pergunto: — É...? —Não—, ele responde imediatamente, sabendo que estou perguntando se é tarde demais para mim e Maura. —Não é. Pare de se preocupar e suba nesse palco. Cante seu coração. E pelo amor de Deus, diga a Rae para dizer sim. Nós voltamos para dentro a tempo de ouvir Gary se aproximando do Microfone. Hudson e eu nos separamos quando eu volto para a área da banda, e ele vai até nossos amigos.

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—Bem-vindo, bem-vindo! — A multidão aplaude. Gary tenta falar duas vezes, mas continua sendo abafado. Na típica moda de Gary, eu ouço: —Tudo bem, calem-se já! — Eu rio, porque droga, eu senti falta do velho. —Temos uma apresentação para vocês hoje à noite. Um dos nossos - o meu próprio - decidiu fugir e se transformar em um novo artista. Ele escolheu esta noite para nos agraciar com a sua presença pela primeira vez em mais de três meses. Então, sem mais delongas, por favor, recebam meu filho, Tucker Bentley! O lugar enlouquece e, pela primeira vez em três meses, fico nervoso antes do show. Não tenho certeza se é porque eu estou tocando na frente da multidão da minha cidade natal ou porque Maura está no meio da multidão. De qualquer maneira, eu não tenho tempo para surtar. Quando eu subo no palco, Gary me puxa para um abraço firme. —Senti sua falta, filho—, ele diz no meu ouvido. —Senti sua falta também, pai. Ele me dá um tapinha nas costas e sai do palco, e se eu não estiver enganado, enxuga os olhos. Sentado no meu banquinho, limpo minha garganta de maneira usual e a casa fica quieta. Eu procuro além das luzes para a pessoa pela qual voltei. Meus olhos encontram os dela quase que imediatamente, afastando o ar dos meus pulmões. Ela parece feliz e triste e insegura de uma só vez.

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Mas ela ainda é linda pra caralho. Maura parece diferente, mas ainda é a mesma de quando saí. Seus olhos ainda são de um tom vibrante de azul, mas agora são mais felizes. Seu cabelo loiro pálido que já foi coberto de rosa escuro agora está mergulhado em azul escuro. Sua pele clara está tão radiante como sempre, talvez até mais agora do que antes. Ela ainda é tudo que eu quero. Então aquele cara que eu vi com ela mais cedo entra na minha linha de visão. Ele é gigantesco, cheio de músculos e um pouco intimidante. Eu tenho que dar crédito ao cara porque ele está pairando sobre a minha garota com uma sensação feroz de proteção - exatamente o que eu estaria fazendo se algum idiota estivesse olhando para ela do jeito que eu estou. Mas eu não sou qualquer idiota. E essa garota ainda é minha. Meu peito está batendo, e eu estou lutando contra o desejo de pular do palco, dar um soco no cara do caralho e beijar Maura. Mas eu não o faço. Em vez disso, tiro meus olhos dos dela, me inclino para o Microfone e dou o mesmo sorriso que sempre faço. —Vocês sentiram a minha falta ou o quê? — Sim irrompe novamente. — Bom. A estrada foi divertida, mas Wakefield está em casa. Desde que eu senti tanto a sua falta, vou tocar para vocês uma nova música chamada Yesterday que ainda não foi gravada. É para uma pessoa especial, que espero que esteja ouvindo atentamente esta noite. Mas primeiro eu só tenho uma coisa a dizer. — Segurando

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minha mão até meus olhos para proteger meu olhar das luzes, eu encontro Rae e a encaro. —Rae, diga sim. —HUDSON TAMELL! *****

Nos últimos meses, aprendi a deixar entrar no palco. Eu esqueço onde estou, esqueço a multidão e esqueço a banda. Tudo em que me concentro é a música e o que está me fazendo sentir. Foi o que eu fiz no Mic’s esta noite. Eu deixo tudo escapar. Incluindo Maura. Quando volto à realidade no final do meu set, noto que a cadeira dela está vazia e o idiota que ela está esta noite, está queimando buracos na minha direção. Eu olho para Hudson por ajuda, e ele encolhe os ombros. Obrigado, amigo. Querendo me recompor depois que a garota que eu vim para casa desapareceu da minha vista, eu passo por James sem uma palavra e vou em direção à escada que leva ao telhado. Um pouco de ar fresco soa fantástico. Eu atravesso a porta e paro de repente. —Dallas, eu te disse que eu estava... — Ela gira e para no meio da frase.

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Nenhum de nós se move. É como se o tempo tivesse congelado e parece que não conseguimos descongelar. A única coisa que não está congelada é o calor que nos rodeia. Sinto o puxão familiar que sempre senti com ela, e quero desesperadamente me aproximar, mas temo que ela saia correndo. . —..bem—, ela termina. —Tucker Eu fecho meus olhos quando ela diz meu nome. É como se ela estivesse envolvida em amor e desejo. É íntimo, familiar, de tirar o fôlego. —Maura—, eu digo, projetando tudo o que ela acabou de fazer para ela. Estamos a três metros de distância, e ainda posso ver o jeito que o peito dela começa a se erguer com o seu nome saindo dos meus lábios. Bom. —O que você está... O que você está fazendo aqui? Curiosamente, eu relaxo com a pergunta dela. Porque não é o que ela diz, é o jeito dela dizer isso. Sem fôlego, carente, curiosa, esperançosa. Ela ainda me quer. Um pedaço de mim quer dizer que nada mudou entre nós, mas eu não posso. Tudo mudou. Mas é uma boa mudança. Eu posso sentir o quanto nós crescemos. De uma maneira incomum, crescemos juntos e não separados. Nós não conversamos, mas nós dois ficamos conectados. Nós ainda somos nós. Apenas versões diferentes e melhores de nós.

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Agora eu só preciso saber se ela está tão pronta quanto eu. Colocando minhas mãos nos bolsos de trás, dou de ombros. — Você sabe. Tive um show. Seus olhos caem no chão quando ela diz: —Eu sei. Eu ouvi. Eu diminuo a distância entre nós e paro quando estou a apenas um pé dela. —Você, Maura? Ouviu aquilo? Você realmente ouviu as palavras? Cada música que eu cantei esta noite era sobre ela. Claro, uma música ou duas vieram antes de Maura, mas o tempo todo elas eram sobre ela. Ela sempre foi o que eu estava procurando. E agora que a encontrei, não a deixarei ir. De novo não. Ao chegar ainda mais perto dela, inclino a sua cabeça na direção da minha. —Estou prestes a beijar você, Maura—, digo a ela, procurando em seu olhar por qualquer indício de que ela não quer isso. Eu não encontro nenhum. —Antes de fazer isso, preciso saber quem é Dallas. —Dallas não é nada e tudo para mim, Tucker. Mas você é tudo. Isso é tudo que preciso. Eu provo sua boca, seu corpo, seu coração e sua alma em um beijo.

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Maura —Então, você mora com um cara. — O jeito que Tucker diz não é uma pergunta, mas eu sei que ele quer uma explicação. Já passou uma hora desde que o show de Tucker acabou e ainda estamos no telhado. Nós estamos nos beijando, conversando e beijando um pouco mais. Bem. Tudo o que fizemos foi beijar, mas você pode nos culpar? —Eu moro—, eu respondo. —Ele apareceu no Clyde’s uma noite quando eu trabalhava lá, e... —Espere. Pretérito. Você disse que trabalhava—, ele interrompe. —Desde quando você não trabalha lá? E onde você trabalha agora? —Desde cerca de três semanas ou mais depois que você saiu. Aqui. Eu trabalho aqui, agora. —O que? Por quê? Eu dou de ombros. —Estou pensando em entrar no lado comercial da música. Eu gostei de fingir ser sua empresária, e acho que é algo que eu possa fazer uma carreira. —Huh—, diz ele. —Então. Dallas?

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—Sim. Dallas. Dall. De qualquer forma, ele veio ao redor, ouviu que eu estava pensando em procurar um companheiro de quarto. — Eu dou de ombros. —Nós temos química, e ele se mudou quase imediatamente. —É isso aí? Nenhuma outra informação? E se ele fosse um louco pervertido? —Bem, eu não tenho um pênis, então eu não acho que isso seja um problema. —Realmente? — Ele diz em choque. —Não vi isso vindo. —Sim, eu também. Eu pensei que ele estava apenas me dando merda em primeiro lugar e fiz Hudson aparecer enquanto Dallas verificava o local apenas para intimidá-lo e ter certeza de que não era o caso. —Nossos amigos são idiotas. Aqueles filhos da puta nunca disseram uma palavra sobre você trabalhando aqui. E Gary está agora na minha lista de merda por não me contar. —Se isso faz você se sentir melhor, eles quase nunca mencionaram o seu nome. Isso meio que facilitou as coisas. Além disso, teria feito diferença? Você teria voltado mais cedo? Eu olho para Tucker, que está olhando para o outro lado do telhado, olhando para a noite. —Não, provavelmente não—, diz ele. —Honestamente, estou feliz por não termos falado nos últimos meses. Tornou este encontro ainda mais doce. —Foi isso? Um encontro?

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Estou com medo de saber sua resposta, mas preciso saber. Eu tenho que me preparar para colocar minha máscara se não for, porque eu honestamente não acho que meu coração aguente. —Estou aqui para ficar, se é isso que você está pedindo. Eu solto uma respiração ofegante. Obrigada, Deus. Ele continua: —Eu já conversei com o gerente da turnê, James, sobre isso. Meu contrato foi curto. Agora cabe a mim negociar meu novo contrato com a gravadora, se eu decidir. —Você vai? Tucker olha de novo para mim. —Eu acho que sim. Isso tem sido incrível até agora. A única coisa que eu não gostei foi de estar longe de você. Mas, novamente, acho que ajudou. —Eu concordo—, eu digo a ele. —E nos deu tempo e espaço para descobrir o que queremos. Você, Tucker. Você é o que eu quero. —Maura, nunca foi sobre eu precisar descobrir isso. Eu sempre quis você e sempre soube disso. Isto foi nós tentando nos encontrar fora de Tanner e o que aconteceu conosco. Isso foi nós finalmente fazendo algo por nós mesmos, —ele diz, chutando meu coração aceleradamente. —Não houve um dia em que eu não pensasse em você ou sentisse sua falta ou que quissesse desesperadamente estar com você. Mas há três meses, não éramos as versões de nós mesmos que somos agora. Somos melhores. Somos mais fortes Somos mais... Nós. Eu olho para o meu colo, pensando no que ele acabou de dizer. Queens of Shadows


—Somos nós, Tucker? Somos um nós? Ele estende a mão, entrelaçando nossos dedos juntos. —Nós sempre seremos um nós, Maura. Você não pode apagar nossos ontens. —Mas você não pode prever nossos amanhãs também—, eu empurro. —Não, nós não podemos. Mas tenho certeza que a merda pode passar por você através deles. Vamos enfrentar tudo isso. Juntos. Como um nós. Eu olho para a sinceridade em sua voz. Há algo em suas palavras que ataca meu coração, acendendo-o, trazendo uma centelha de esperança e um para sempre com Tucker. —Eu te amo—, eu deixo escapar. Tucker ri enquanto enterro meu rosto em minhas mãos. —Pare com isso! Ele puxa minhas mãos para baixo e força meu olhar para o dele. —Eu também te amo, Maura. Eu te amei por muito tempo. Eu juro que no segundo que eu vi você sentada sozinha no Perk ano passado eu me apaixonei por você. Eu só gostaria de não ter sido um bebê e ter dito algo então. —Eu também—, eu digo, nem mesmo pensando nisso. —Caramba, valeu. —Oh, pare. Você sabe o que eu quis dizer. Ele ri com aquela gargalhada profunda, novamente.

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—Então. Você quer? Você quer fazer isso? Real desta vez? — Ele pergunta com um brilho nos olhos que promete felicidade e amor eterno por toda a vida se eu disser que sim. Minha resposta? Eu beijo ele. —Eu acho que é um sim—, ele brinca, quebrando nosso beijo. —Mais um inferno de um sim, mas sim. Eu amo você, Tucker. Eu nunca vejo isso mudando. Você sempre será esse cara para mim. Você é o meu —Fim. — Tucker coloca outro beijo nos meus lábios, entendendo o que estou dizendo a ele. Eu me aconchego em seus braços e nos sentamos quietos durante a noite. Eu acordei esta manhã na esperança de ver Tucker, ser ter certeza se ele queria me ver. Este momento, aqui com ele? É muito mais do que eu poderia ter pedido. —Eu não acho que quero apagar nossos ontens—, diz Tucker suavemente, me tirando dos meus pensamentos. —Hmm? —Eles estão lá por um motivo. Hudson sempre me disse que tudo acontece por um motivo, e eu nunca o levei a sério antes. Mas agora eu entendi. Sentando, peço a ele para explicar.

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—Quando te vi no ano passado no Perk, você parecia solitária, quase com medo. Eu podia ver sua máscara desde então. Eu fui embora, deixando você continuar a usá-la. Então Rae e Hudson aconteceram e com isso vieram você e Tanner. Eu tenho que admitir, partiu meu coração no começo, testemunhar vocês dois juntos. Quando eu pensei que tinha aceitado, nos tornamos amigos, e toda aquela coisa —aceitar— voou pela janela porque eu rapidamente percebi que eu nunca poderia ser apenas seu amigo. Eu sempre quero mais. E nós tivemos isso por um tempo. — Tucker sorri, eu estou certa de pensar no curto período de tempo que tivemos juntos antes e como foi bom. —Mas acho que, se tivéssemos continuado sem fazer uma pausa, teríamos acabado correndo um com o outro. Precisávamos nos livrar de nossas máscaras de uma vez por todas. E nós fizemos. Então sou grato pelos ontens. Grato por eles, mas ainda animado como o inferno pelo nosso futuro juntos. Verdade. Eu acho que no fundo nós sabíamos que não teríamos durado se tivéssemos continuado sendo falsas versões de nós mesmos e andando pela nossa história com Tanner. A ruptura consertou tudo isso porque nos concentramos apenas em nós mesmos. Nós finalmente tiramos nossas máscaras e nos tornamos quem sempre quisemos ser. Nós.

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Maura Seis Meses Depois

—Eu não posso acreditar que você vai se casar. Um mês depois de Tucker sair pela primeira vez, Hudson propôs a Rae. Dois meses depois, ela finalmente disse sim. Enquanto o noivado pode parecer apressado para alguns, parecia merecido para o grupo. A morte de Tanner provocou um incêndio dentro de todos, nos fazendo perceber que não temos garantia de amanhã. Tudo o que temos é o hoje. —Eu sei. Eu estou morrendo. Isso é uma loucura. Eu sou nova demais. Eu desisto. Vamos fugir e ficar estranho juntos em algum lugar longe, longe daqui. Eu pego minha melhor amiga pelos ombros, parando sua tentativa de sair do banheiro. —Não tão rápido. Sente-se. Rae desce de novo no assento do vaso fechado e bufa. —Isso é uma besteira. Rindo, termino de empurrar o último alfinete e soltá-la. — Feito. Agora vá olhar no espelho. O que ela está se referindo é exatamente a mesma casa de praia que Hudson levou Rae para seu aniversário. A mesma que

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abriga memórias que ambos prefeririam esquecer. E é exatamente por isso que eles escolheram esse local para o casamento. Eles querem começar de novo, apagar essas memórias. —Santo wow! Eu estou com calor! —Rae grita. Atravesso o corredor até o quarto e admiro minha melhor amiga. Juro que Rae é a única pessoa que conheço que se casaria em shorts brancos e uma camiseta branca da Transit. Eu tentei converser ela a usar um vestido um milhão de vezes, mas ela não se mexeu, dizendo que Hudson apreciaria sua escolha de roupa. Ela me deixou fazer um penteado discreto no seu cabelo, então pelo menos eu ganhei alguma coisa. —Você está linda, Rae. Eu estou tão feliz por você. Ela sorri para o seu reflexo. —Eu também. Eu não posso acreditar que vou me casar. Casar. Eu. Quem pensaria? E você. Você vai ser uma... — Ela para. —Eu sei. —E Haley está com... —Eu sei. Eu não vi isso vindo também—, eu digo a ela. Levou tempo, mas Rae e Haley finalmente consertaram seu relacionamento. Eu acho que um pouco disso tem a ver com Haley vindo muito mais agora do que antes. —Tudo parece tão rápido. Como se a vida estivesse voando. Faz apenas um ano e meio.

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Um ano e meio. É difícil acreditar que isso é tudo. Parece que ontem mesmo Hudson e seus amigos entraram no Clyde’s e entraram em nossas vidas. Agora, Rae e Hudson estão se casando, eu sou a gerente de um músico de muito sucesso, Tucker, e Gaige é, bem, digamos que ele surpreendeu a todos com o que ele está fazendo na vida. Dando de ombros, eu digo: —Eu acho que é assim que funciona quando você está feliz e apaixonado. O tempo não arrasta. Isso só acontece. A vida acontece. —Eu vou ser uma madrasta! — Ela ofega. Eu ando em sua direção, colocando minhas mãos em seus ombros. —Você já é uma. Mas se isso faz você se sentir melhor, faremos isso juntas. Rae joga os braços em volta de mim, me abraçando apertado. —Obrigada por ser minha dama de honra—, diz ela, afastando-se. —Você é a melhor amiga de todos os tempos. —Eu sei. — Eu acaricio meu estômago ainda plano. —Talvez um dia você possa ser minha dama de honra também. *****

—Rae e eu queremos estender nossa gratidão a todos vocês. Obrigado por seu apoio e ajuda por fazerem essa pequena festa juntos. Nós amamos todos vocês. Exceto você, Gaige. Felicidades—, diz Hudson ao pequeno grupo reunido para a recepção.

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Ele entrega o Microfone para Rae, que está balançando a cabeça, não querendo dizer nada na frente da multidão. —Você é tão malvado! — Rae diz, apenas alto o suficiente para o Microfone pegar. Todos riem e ela fica como uma beterraba vermelha. Normalmente não é uma pessoa que foge das multidões, acho que ter toda a atenção nela hoje começou a deixá-la um pouco nervosa. Ela trepidamente leva o Microfone até a boca. —Eu... uh... nós... hum... Maura está grávida! —, Ela grita, jogando o equipamento caro no pequeno palco e na areia como se estivesse pegando fogo. Ou aparentemente muito nervosa. Suspiros são ouvidos em torno da multidão e eu me preparo para a reação de Tucker. —FODIDO SIM! Ok, não era exatamente o que eu estava esperando. —Tio Tuck! — Joey grita de algum lugar na horda de pessoas. —Merda! Quero dizer, —Fome. — Desculpa, garota! — diz ele, correndo através dos corpos de convidados, indo direto para mim. Ele me abraça em um abraço, girando em torno de mim e gritando alto. —Eu te amo, eu te amo, eu te amo! Ele me coloca para baixo e planta um beijo molhado em meus lábios. —Eu vou ser pai? Eu concordo. —Você vai. E eu vou ser mãe.

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Tucker coloca a mão no meu estômago e sussurra: —Quanto tempo você está? —Oito semanas. O médico confirmou na quinta-feira. Eu ia contar para você depois do casamento, mas acho que Rae cuidou disso para mim. — Eu coloco minha mão em cima da sua e olho para ele. —Você está feliz? —Você não ouviu o meu desabafo? — Ele sorri, seus olhos brilhando de prazer. —Claro que sim, estou animado. Eu nunca estive mais feliz. —Você não acha que é cedo demais? —Nunca é cedo demais com você, Maura. Nunca. Eu já planejei passar o resto da minha vida com você, então a linha do tempo de como as coisas acontecem não importa para mim. Contanto que você esteja ao meu lado, eu vou ter tudo que eu quero. — Tucker alcança e limpa as lágrimas caindo pelo meu rosto que eu nem percebi. Aninhando meu nariz, ele me beija suavemente. — Eu tenho que ir tocar algumas músicas para o casal feliz. Me guarda uma dança? Eu aceno e vejo-o ir embora com uma nova arrogância no seu passo. Várias pessoas caminham para me parabenizar e, antes que eu perceba, estou em outro abraço. Eu imediatamente sei quem é. —Dallas! —Sua pequena vadia! Eu deixo você sair e você vai e engravida. Por que você não me contou? — Ele pergunta, me colocando de volta no chão.

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Eu dou de ombros. —Descobri na quinta-feira. —Bem, parabéns, menina. O Little Dallas vai fazer um ótimo complemento. —Dallas, huh? Eu gosto disso. —De jeito nenhum—, diz Gaige, aproximando-se de mim. —Se eles estão nomeando este bebê com o nome de alguém, vai ser o meu. Venha cá, garota. Sou apertada novamente por Gaige. Assim que estou me afastando, ele sussurra: —Obrigado por não quebrar seu coração, Maura. Eu odiaria odiar você. Rindo, eu planto um beijo em sua bochecha. —Você nunca o faria. Uma garganta limpa, o movimento de assinatura de Tucker e eu me viro para o palco. —Parabéns ao meu melhor amigo e irmão de outra mãe, Hudson. Eu vejo você, cara. — Hudson levanta seu copo para o amigo e manda as palavras de volta para ele. —E para sua noiva, Rae. Você sempre será a primeira esposa favorita de Hudson. — Rae o devolve um sorriso. —Esta primeira é para Maura. Ela é meu ontem, meu amanhã e meu para sempre. — Olhando para mim, ele dá um sorriso astuto e, na típica forma de Tucker, acrescenta: —E a mamãe do meu querido bebê. Eu coloco minha mão no meu estômago, sorrindo para o homem que eu amo.

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No ano passado, eu diria que eu era uma mentirosa, uma fraude. Agora? Agora sou honesta e real. Eu sou amada e curada. E aquela mรกscara que eu costumava usar? Eu desliguei. Para o bem. Por causa do Tucker. Por causa de nรณs. Por causa do ontem.

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UMA PREVIA DE HERE’S TO NOW Capítulo 1 Se há uma coisa que aprendi sobre as mulheres ao longo dos anos, é que elas gostam de bebidas baratas em quantidades copiosas. A prova? A horda de senhoras bêbadas, barulhentas e risonhas que cercam o bar em Clyde’s, que está rapidamente ganhando a atenção indesejada de muitos dos homens mais questionáveis sentados ao redor do estabelecimento - eu mesmo excluído na frente questionável. É a primeira noite em meses que tive folga dos meus trabalhos e, claro, a noite em que estou olhando para relaxar, o bar está cheio de risadas bêbadas de um grupo que é quase impossível de ignorar. Meu amigo e eu os observamos nos últimos minutos, tentando descobrir a causa da celebração detestável. Não podemos ver coroas, enfeites de pau de plástico baratos ou véus, por isso é seguro assumir que não é uma festa de aniversário ou de despedida de solteira. Elas estão aqui apenas se divertindo. Normalmente, eu ficaria bem com isso, mas esta noite eu estou almejando a vibe habitual e descontraída que o Clyde’s oferece todas as outras noites da semana. Agora eu posso assistir esse circo. —Droga, elas estão altas—, diz meu melhor amigo e colega de trabalho Tucker enquanto toma outro gole de sua cerveja. Eu olho para onde ele está olhando, não fazendo nada para esconder minha irritação.

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—Me fale sobre isso, cara. Eu não estava preparado para esta noite. Tucker zomba. —Eu também. Que merda merece celebrar tão alto? —Absolutamente nada. Uma das mulheres joga a cabeça para trás, o cabelo loiro caindo em volta dos ombros, o riso atravessando o bar. Ela é uma mulher linda. Seu cabelo é uma sombra entre o ouro e o sol, com apenas um toque de reflexos escuros por toda parte. Eu não posso ver a cor dos olhos dela daqui, mas toda vez que a luz capta o olhar dela, é quase impossível desviar o olhar. Se eu estivesse aqui para escolher alguém, ela seria a primeira da minha lista, mas não é isso que estou aqui para fazer. Eu continuo assistindo o grupo, intrigado com a forma como elas se encaixam. É um antigo hábito meu - observar as pessoas e criar um cenário de como elas se conheceram. Com esse grupo, a única ideia que estou apresentando é o trabalho. Deve ser isso, já que elas vão desde a minha idade até meados dos quarenta anos. Não tem como elas estarem todas relacionadas, nenhum delas é parecida. No entanto, uma delas parece familiar. Não é nada sobre sua aparência - qualquer pessoa pode ter cabelos castanhos claros e olhos verdes. Não, é o jeito que ela está se segurando, as linhas ao redor da boca quando ela sorri, o jeito que ela exala confiança. Embora ela seja provavelmente a mais quieta do grupo esta noite, sua presença ainda é alta e... Sentida... E não tem nada a ver com o quão bêbada ela esta.

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Eu contei quantos drinques ela tomou porque eu não consigo me convencer de como uma mulher tão delicada pode jogar tanta tiros e não ficar de barriga para baixo no chão em uma pilha de vômito. Eu vejo como ela envolve seus dedos delicados em torno do copo que é colocado na frente dela, intrigado com o sorriso caloroso e fácil que ela dá ao barman. Ela se volta para seu grupo de amigas, um largo sorriso enfeitando seus lábios. Seus olhos examinam a multidão no bar, curiosos e procurando. Quando nossos olhos se encontram, há uma pausa antes que ela desvie o olhar. E é isso. Nada de especial, nenhum anjo cantando dos céus, nenhum lampejo de familiaridade, apenas uma breve conexão entre meus olhos e os dela. Dentro desses poucos segundos, eu ainda não consigo lembrar, embora eu saiba que devo tê-la visto em algum lugar antes. Inferno, pode ter sido até aqui. Ela é amigável o suficiente com o barman, então é uma possibilidade. —Tudo bem, cara—, diz Tucker, me puxando dos meus pensamentos. Eu concentro minha atenção nele. —Estou fora. Estou cansado demais para essa coisa hoje a noite, e temos um longo dia amanhã. Vamos precisar passar pelo menos uma hora da manhã indo até a merda do cara novo. Eu zombei. —Cara novo. Por que diabos Hudson o contratou de novo? Ele está meio que carente no departamento de inteligência.

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Tucker solta uma risada suave. —Eu acho que é só nervosismo, cara. O garoto é jovem. Este pode ser o seu primeiro emprego de garoto grande, sabe. Tenho certeza que sua atitude grosseira não o faz sentir mais relaxado. —Estou longe de ser mal-humorado. Tucker levanta uma sobrancelha. —Sim? Então, por que você sempre anda por aí parecendo que alguém chutou seu cachorrinho? —Talvez alguém tenha chutado meu cachorro. Não seja burro sobre isso, Tuck. Tenha alguma compaixão. —Certo. E nessa nota—, ele joga alguns dólares para uma dica, —eu fui embora. Você vem? Eu olho em torno do bar novamente, encontrando mais consolo neste lugar do que no meu apartamento de merda. —Não. Eu provavelmente vou ficar por aqui mais um pouco. —Fica você mesmo então. Deixe-me saber que você chegou em casa bem. —Eu não sou criança, babaca. Eu posso cuidar de mim mesmo. Ele olha para mim, sem piscar. —Compaixão, Gaige. Estou com um pouco de compaixão. Eu jogo meu guardanapo amassado para ele, mas ele evita isso, passando pela mesa a caminho da porta da frente. —Eu não estou pegando isso—, ele chama por cima do ombro. —Foda-se!

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Alguns fregueses me olham irritados, mas eu os ignoro, voltando a atenção para a cerveja na minha mão. Eu escolho a etiqueta enrolada na garrafa, fazendo o meu melhor para não voltar para o grupo de garotas. Embora seja um forte desejo de lutar, eu não quero ser esse cara - você sabe, o esquisito que fica sozinho em um bar apenas olhando para garotas. Normalmente não sou eu, mas com esse grupo, principalmente aquele rosto familiar, não posso evitar. —Você jogou isso. A voz alcança meus ouvidos como uma gota lenta e suave de mel percorrendo minhas veias. É doce, chega ao ponto e me faz querer mais. Eu amo essa porra querida. Viro meu olhar para a voz, imaginando brevemente em quais olhos eu vou colidir. Demoro um momento para me recompor quando encontro os mesmos olhos verdes que segurei anteriormente. De perto, eu posso ver que eles estão rodando com vários tons, eles não são tão cortados e secos como eu tinha assumido. Começa com um verde floresta mais escuro, depois muda para um verde relvado, terminando com uma cor mais suave. Eles são um pouco intimidantes, o jeito que ela está olhando para mim. Me sacudindo dos meus pensamentos, eu olho para baixo para a mão dela estendida. Ela está segurando o guardanapo que eu joguei em Tucker. Ele está amassado e cheio de óleo e ketchup das

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batatas fritas que compartilhamos antes. Estou sinceramente surpreso que ela esteja tocando. —Eu joguei? Um sorriso curva seus lábios. —Você jogou. O lixo é um hábito desagradável. —Então, está pegando lixo do chão. Seus olhos riem de mim bem antes que o som saia de seus lábios. Ela coloca o guardanapo sobre a mesa cuidadosamente, como se fosse algo quebrável e não apenas um pedaço de lixo amassado. Eu noto a leve sacudida em suas mãos, um pouco surpreso que são tudo o que é instável depois de ter bebido tanto. Ela nem está cambaleando, embora eu saiba que ela está bem acima do limite legal de direção. —Você é bem vindo—, ela diz baixinho, virando-se para sair. —Você quer que eu te agradeça por pegar meu lixo? Voltando-se para mim, seus olhos se estreitaram e seus lábios se fixaram em uma linha firme. —Costuma-se agradecer a alguém quando faz um gesto gentil, não é? —Por que eu deveria agradecer a alguém quando eu nem pedi que fosse feito? Isso não deve exigir um agradecimento. Deve ser feito com a bondade do coração, sem nada esperado em troca. Uma de suas sobrancelhas se ergue, seus lábios se apertam como se ela estivesse pensando. Ela dá um passo mais perto da minha mesa. —Eu suponho que é justo.

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Agora, conheci pessoas suficientes na minha vida para saber que quando você chama alguém para fora em suas besteiras, é provável que você receba uma discussão em troca, não importa se você está certo ou não. Estou surpreso quando esta mulher misteriosa não discute, e ainda mais chocado quando ela concorda. —Qual é o seu nome? — A pergunta sai dos meus lábios antes que eu possa pegá-lo. O choque cintila nos olhos dela. —Não compartilho essas informações com estranhos. —Você pegou meu lixo. Eu dificilmente me chamaria de estranho neste momento. Ela ri e não é como antes. Este é... Cheio. Barulhento. Não contido. E quase... Desagradavelmente feliz. Deus. Eu pareço um idiota total. —Haley—, ela diz baixinho. —Haley—, repito, testando como seu nome soa. —Eu gosto disso. —E o seu? —Meu o quê? —Seu nome—, ela insiste. —Eu não peguei o seu lixo, Haley. Você ainda é um estranha. Quando o riso dela atinge meus ouvidos, desta vez o som alegre não me afeta como antes. Parece um pouco mais natural

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agora... Não que eu a conheça bem o suficiente para discernir suas risadas, mas eu conheço mulheres - ou pelo menos gosto de pensar que conheço - e essa risada era pura. Eu vejo como Haley casualmente puxa para fora o banquinho que Tucker recentemente abandonou e se deixa confortável, juntando as mãos em cima da mesa. —Eu não acho que seja um jogo que eu queira jogar, Mystery Man. —Jogos? Eu não jogo jogos. Não é meu estilo. —Não? Então, como você chama isso? —Uma conversa entre conhecidos. —Conhecidos? Eu acho que conhecidos sabem o nome um do outro. Eu a estudo, sem saber se gosto dela ou não. Ela é ousada e eu gosto disso, mas ela também parece presunçosa. Eu não gosto de presunções. Seus olhos são gentis, calmos e honestos - na iluminação certa. De perto, a poucos centímetros dos meus, eles são mais altos, mais escuros e parecem guardar segredos. Eu posso não estar bem com presunções, mas estou a bordo com segredos. Eu tenho um armário inteiro cheio deles. Porra. Isso parece ruim. —Gaige—, digo a ela. —Addams. — Eu não sei porque eu forneci meu sobrenome, mas parecia que eu precisava.

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—Bem, Gaige Addams, foi um semi-prazer conhecer você, mas eu preciso estar voltando para as minhas amigas. Um semi-prazer? —Isso é mesmo uma coisa? —Claro que é. — Ela responde como se fosse totalmente lógico. —Como assim? Seus olhos sorriem. Seus olhos fodidos sorriem como os olhos de Tyra Banks sorriem. Eu nunca soube que alguém fosse capaz de fazer isso. —No começo não foi prazeroso. Você foi um pouco rude e corretivo. Isso não é necessariamente um traço atraente em um estranho. —Desconhecido? —Conhecido. —E a parte prazerosa? — Eu empurro, sentando-me reto. —Ah. Certo. Bem, acontece que você não é tão ruim para conversar. Além disso, você tem um nome muito fofo. Eu sorrio, apreciando o fato de que ela é corajosa o suficiente para dizer algo assim. Eu me pergunto se é o álcool ou se ela é sempre tão sincera. De qualquer forma, eu gosto disso. Ela se inclina para mais perto e eu automaticamente igualo seus movimentos. Haley inclina a cabeça para o lado, estreitando

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os olhos ligeiramente. Ela faz isso com frequência e novamente eu me pergunto se é o álcool fazendo com que ela faça o que faz. —Eu realmente preciso estar voltando para minhas amigas. — Eu tenho que me esforçar para ouvi-la, porque suas palavras não são mais do que um sussurro. —Você tem certeza? — Eu não sei porque, mas esta é a segunda coisa que eu disse sem querer. Ela acena com a cabeça. —Infelizmente, mas posso te contar um segredo? —Conhecidos compartilham segredos? Haley se inclina para mais perto. Eu a sigo. Eu olho para os lábios dela e decido, eles são beijáveis. —Agora compartilham. — Estamos tão juntos agora que posso sentir sua respiração bater em meus lábios enquanto ela fala. —Então compartilhe. Prontos para mais?

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Primeiro (sempre primeiro), Henry, eu te amo. É simples assim. Você é perfeitamente imperfeito e tudo que eu poderia ter pedido em um marido. Obrigado. Para tudo. Mãe, lembre-se que uma vez, quando trabalhei no posto de gasolina e você parou, me dando uma nota sobre o papel amarelo que você sempre escreve? Eu ainda tenho e carrego na minha carteira. Eu te amo. B, foda-se a distância, cara. Eu sinto sua falta. Sinto falta de dar abraços e ouvir sua risada. Vamos consertar isso, ok? Ah, e obrigado por ser a Maura para minha Rae. Te amo, prostituta! Murphy, acho que escrevi algo legal sobre você da última vez, então agora é o seguinte: Você está bem. Obrigado por corrigir minhas vírgulas. (Não, mas de verdade, obrigado.) Dawn Billings, isso é sobre um determinado programa de televisão que eu sabia que você ama... Eu te disse. E obrigado. Jamie Walker, realmente, cara? Dê o fora do meu cérebro já. Isso está ficando ridículo. Eu te amo. #BrainTwinsForLife D, obrigado por me deixar ser seu fluffer. ;-) Agora, realmente, vai terminar aquele maldito livro! Eu quero ler isso já. Beth Thomason, lembra como eu disse que estava sem palavras? Eu menti. Seus encorajamentos e comentários

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sarcásticos mantiveram minha criatividade fluindo quando eu acreditei que estava tudo acabado. Obrigado por me forçar a volta ao meu cérebro e puxar essas palavras de mim. Você estava certa, como sempre. Obrigado do fundo do meu coração. ChristinA, Asshole Sr., Nikki e Carrie, vocês beta bitches rock! Obrigado por me dar uma chance. Especial grito para ChristinA por suas mensagens de voz e tentando me matar o tempo todo. Você é tão doce. E para Nikki por ler o livro duas vezes. Você é a melhor! De alguma forma, no meu último conjunto de agradecimentos, esqueci-me de uma pessoa muito especial: Colleen Motherfucking Hoover. Você é inspirador, grato e generoso. Você me faz querer ser uma pessoa melhor. Eu vou no anuário da escola antiga sobre você: nunca mude. Dawn L. Chiletz, obrigado por estar sempre por perto, me dando coragem e compartilhando sua sabedoria. Minha família BS, eu odeio todos vocês. E por ódio quero dizer amor. Mais ou menos. Para minha irmã: obrigada por estar sempre lá. Eu te amo. Para minha família, por sangue ou casamento, seu apoio significa tudo. Obrigado. E para todo mundo que eu estou esquecendo, porque eu sei que estou esquecendo de alguém... Obrigada, caras! Reader, obrigado por todo seu apoio. Isso significa mais do que você poderia imaginar. Espero ter feito justiça a Maura e

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Tucker. Eu sabia que eles asnova família no futuro. Eu tenho pelo menos mais dois livros planejados. Com amor e gratidão inabalável, Teagan

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