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Queens of Shadows


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Para o meu B. Você foi a primeira pessoa a ler minhas palavras, então adivinha quem recebe a primeira dedicação. Confiar em você com Rae e Hudson foi fácil desde o começo. Este é para você.

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Rae —Você não deveria me comprar o jantar antes de me ferrar? —Um... o que? Sim. Eu, Rae Kamden, acabei de dizer isso. Alto. Não de propósito, claro. Isso foi apenas a minha sorte e falta de filtro. Tenho certeza que você está bem familiarizado com a boca agora, mas só por precaução, diga olá. —Nada—, eu cuspi rapidamente e olhei para os meus sapatos Converse Rosa-Claro para evitar o mais incrível par de olhos verdes olhando para mim. O Sr. Mecânico Quente parado na minha frente definitivamente não é uma visão desagradável,pelo menos do que eu posso dizer. Não que eu tenha realmente prestado atenção. Os últimos cinco minutos foram gastos andando e divagando. Eu espreito entre minha franja para dar uma olhada melhor. Seus lábios estão esmagados firmemente como se ele estivesse tentando manter alguma coisa dentro. Provavelmente sua risada sobre a minha pequena explosão e palhaçadas loucas. Ele é gostoso. Como, seriamente gostoso. Infelizmente, ele está atualmente me deixando saber o quanto esta última rodada de reparos vai custar desde que meu carro

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decidiu quebrar a apenas um quilômetro da estrada. Isso definitivamente está matando o meu humor. Eu usei a última bateria do meu celular para procurar o mecânico mais próximo e, em seguida, caminhei até aqui para implorar a alguém para rebocar meu carro o mais barato possível. Eu acabei em uma pequena loja local que tem uma decoração incrível, que eu só sei porque eu espiei o local enquanto esperava no escritório mais cedo, só para ter certeza de que eu não estava em algum tipo de loja de desmontagem de carros. Porque você nunca sabe, hoje em dia. Agora estou apenas de pé aqui, fingindo olhar para os meus pés enquanto checo esse cara. Eu posso justificar totalmente isso, porque ele está checando de volta, me olhando dos pés a minha cabeça levemente curvada. Ele dá um sorriso torto quando tira a minha camiseta da Transit do meu carro. Eu devo ser uma fã. Pelo menos é o que eu espero, porque isso significa que tenho bom gosto musical, o que impulsiona minha vida. Adicione outro item à lista —Este Cara é um Gostoso Total. Ele inclina a cabeça para o lado, aquele sorriso torto ainda no lugar, e apenas aguarda. Junte suas coisas de merda, Rae, e pare de fazer listas falsas. —Então, é a transmissão? — Eu pergunto, uma vez que o vermelho no meu rosto desaparece. Eu olho para trás, tentando manter meus olhos em torno da loja, porque ainda estou

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envergonhada com a minha pequena explosão, e ele ainda parece gostoso. Ele limpa a garganta. —Sim. Parece que quem consertou o seu carro não fez um bom trabalho. Você definitivamente vai precisar de uma nova, e um ajuste. Como eu disse, você provavelmente está pagando mil e oitocentos dólares. Apesar de sua voz grave ser a coisa mais linda que eu já ouvi, estou chateada. Esta é a terceira vez em três meses que eu levo meu carro para reparos. Além disso, mil e oitocentos dólares é muito dinheiro para uma recém-formada. Inferno, nesta economia, é muito dinheiro, e eu definitivamente não vou pedir mais para o meu pai. Claro, ele pode pagar, mas eu passei as últimas duas semanas convencendo-o de que posso fazer isso sozinha e deixarme fazer a minha própria coisa pela primeira vez. Se eu pedisse mais dinheiro agora, toda essa conversa seria inútil. E eu falharia em minha busca pela independência. Então não acontecendo. —Droga ! Eu sabia que não ter confiado naquele cara. Eu passei dois mil no mês passado em uma nova. Ugh! Eu realmente não tenho tempo nem dinheiro para lidar com isso. Eu poderia usar o resto das minhas economias, mas depois não vou ter reserva, apenas no caso. Eu teria que pegar turnos extras no trabalho para reabastecê-lo e então eu só vou estar sobrecarregada e estressada ainda mais do que eu já estou e isso só leva a... —, eu paro, percebendo que eu estou andando e divagar como uma lunática na frente desse pobre rapaz. Novamente. Ele provavelmente acha que eu sou uma aberração completa agora. Simplesmente maravilhoso. Para minha surpresa, ele começa a rir.

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—Uau. Respire fundo, Doçura. Relaxe. Tudo está bem. Receberemos o pagamento parcelado se você precisar pagar dessa forma. Nada demais. Somos uma pequena empresa que quer ajudar as pessoas e tudo mais. Eu digo que é besteira. Ninguém é tão incrível. No entanto, se ele está falando sério, esse cara é uma dádiva de Deus. Estou prestes a jogar meus braços em volta do seu pescoço e nunca soltar. De alguma forma, eu me contenho e questiono primeiro. —Sério? Quer dizer, eu não acho que precisarei fazer isso, mas apenas saber que a opção está lá me ajudaria a dormir muito melhor hoje à noite. —Sério. Não se preocupe. Vamos consertar para você. Ele começa a andar para a frente da loja e eu o sigo como um cachorrinho perdido. Ele para na porta e se vira para mim. — Então, senhorita... — Ele para, querendo que eu forneça meu nome, o que é estranho, porque deveria estar na prancheta que ele está segurando. —Você pode apenas me chamar de Rae. — Eu odeio quando as pessoas me chamam de senhorita. —Tudo bem, Rae. Você teve sorte porque acabamos de fazer alguns cancelamentos, então vamos terminar o trabalho e ligar para você em cerca de quatro dias. Tudo bem? Você tem alguém para quem possa ligar para dar uma carona ou precisa que eu leve você para algum lugar?

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—Quatro são perfeitos. Muito obrigada. Se eu pudesse usar seu telefone, já que o meu convenientemente morreu assim como meu carro,posso ligar para alguém para vir me buscar. —Parece bom, Rae. Eu sou Hudson, a propósito. Basta pedir a Tucker na recepção. Ele vai pegar um telefone para você usar e te dar mais papelada. — Hudson aponta para uma porta e olha para a prancheta, começando a encher algumas coisas. —Obrigado, Hudson. — Eu digo, incapaz de me impedir de usar o nome dele em voz alta. Ele olha para mim e nossos olhos colidem por mais de meio segundo pela primeira vez. E santo inferno valeu a espera. Eles são lindos. Redemoinhos de verde escuro e claro com apenas um pouco de azul. As cores se misturam perfeitamente, como o oceano em um dia tempestuoso. O que é uma droga, porque tenho pavor do oceano. E, por mais estranho que pareça, tenho a sensação de que esse homem que está na minha frente pode de alguma forma tornar esse medo um pouco menos... proeminente. Estou sinceramente disposta a olhar além, porque seus olhos já se tornaram minha parte favorita dele. Porque eles falam. Eles estão falando agora, me dizendo que ele está sentindo algo também. Algo estranho e quase tangível entre nós. E isso não está certo desde que acabamos de nos conhecer. Pelo menos eu acho que nós fizemos. Ele parece familiar, como se eu o tivesse conhecido antes, em algum momento do meu passado. Eu não consigo lembrar, embora.

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Estamos ambos de pé aqui olhando um para o outro. Eu sei que apenas alguns segundos se passaram, mas parece uma vida inteira. Ele é o primeiro a se livrar, me dando um sorriso um tanto tenso. Eu tento sorrir de volta e me movo em torno dele em direção ao escritório. Eu ando pela porta e vejo um homem que eu assumo que é Tucker. Ele é quase tão atraente quanto o mecânico e está sentado na recepção, mexendo em seu celular. Ele tem um lindo cabelo loiro escuro que foi cuidadosamente arrumado para parecer bagunçado. Eu não sei dizer o que eles são, mas ele tem duas mangas de tatuagens totalmente pretas. Você pode dizer, apenas pela beleza delas, elas claramente significam algo importante para ele. —Ei, hum, Hudson me disse que eu poderia usar o telefone. Aparentemente você pode me ajudar com isso. — Eu espero enquanto ele olha para cima e olha para mim por um segundo. Eu levanto minhas sobrancelhas para ele. —Desculpe. — Ele balança a cabeça ligeiramente. —Eu não entendi isso. Estou neste nível super difícil de Mad Maxwell e não estava prestando atenção. Com o que posso ajudá-la? — Ele parece um pouco envergonhado por me fazer repetir. Eu quero revirar os olhos, mas é realmente fofo que ele esteja tão distraído com o jogo dele. —Eu preciso usar o telefone para que eu possa chamar alguém para me buscar. O meu morreu. Você tem um que eu possa usar?

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—Oh, claro. — Ele me entrega um telefone sem fio de baixo do balcão. —Basta pressionar 9 para discar, aguardar o tom e digitar o número. —Obrigada. — Murmuro enquanto ele se concentra de volta em seu jogo. Eu ligo para minha irmã-colega de quarto, já que o dela é o único número que eu posso lembrar, e rezo para que ela atenda. —Olá? — Haley pergunta com cautela. —Ei, Hales, é a Rae. Meu carro quebrou. Novamente. Acha que pode vir me dar uma carona? —Cara, de novo? Você tem uma porcaria de sorte, Rae. Claro que posso ir te buscar. Onde voce está? O identificador de chamadas acabou de dizer —Jacked Up. — Esse é o nome da loja? Porque, garota, isso não parece muito promissor para mim. Eu ri. —Sim, esse é o nome da loja. Antes de colocar sua calcinha em um chumaço, elas são bem legais até agora. Um cara acabou de me dizer que trabalharia comigo em pagamentos parcelados se eu precisasse. Eu nunca ouvi falar de um lugar fazendo isso antes, então acho que tive sorte em quebrar onde eu fiz. —Hmm… parece meio estranho. Eu definitivamente nunca ouvi falar disso antes e estou aqui muito mais tempo do que você. —Dois anos, cara. Dois malditos anos. Se apresse. Eu tenho que estar no trabalho às seis!. — Eu desligo.

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Sendo a irmã mais nova em nosso relacionamento, estou acostumada com o pensamento estranho dela. Haley é uma pessoa sincera, protetora e exigente. Ela me deixa louca com seus incessantes questionamentos e suposições, mas ela é na verdade a melhor irmã de todas. Ela me deixa viver com ela por praticamente nada e nunca se queixa de ser meu táxi pessoal ou por eu nunca limpar os pratos, então eu tive muita sorte no departamento da irmã. Devolvo o telefone a Tucker, agradecendo-o novamente e sentando-me numa cadeira na sala de espera para começar a preencher a papelada para os reparos. Eu posso sentir os olhos em mim. Olhando para cima, vejo Tucker me encarando. Eu olho para longe, em seguida, olho para trás, observando enquanto ele se levanta e sai da sala. O que diabos foi aquilo? Ele olhou para mim como se eu tivesse uma segunda cabeça ou algo assim. Estranho. De repente, vejo Hudson na janela da porta que leva à loja, conversando com Tucker. Ambos parecem um pouco desconfortáveis, e com esse olhar que Tucker acabou de me dar, não posso deixar de pensar que tem algo a ver comigo. Espero que eles não estejam discutindo sobre meus reparos ou o custo porque isso seria seriamente ruim. Eu não acho que eu seria capaz de cobrir muito mais do que já estou. Ainda estou tentando recuperar o atraso do trabalho há duas semanas quando fiquei gripada.

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Eu não quero arriscar ter essa bagunça em tudo. Se as coisas saírem de acordo, estarei indo morar com minha melhor amiga, Maura, nos próximos meses. Tudo parte do meu plano de —crescer e fazer as coisas por conta própria. Além disso, meu pai provavelmente me estrangularia se eu viesse a ele por dinheiro agora. Temos tido essa —conversa— contínua nas últimas duas semanas sobre a mudança para Boston. Eu quero realmente morar na cidade, não trinta minutos fora onde eu estou atualmente. Eu não estou dizendo que onde eu moro é ruim, porque na verdade é uma cidade super fofa. Não é muito grande nem muito pequena. Estou precisando apenas de uma mudança de cenário. Algo mais acelerado. Pelo menos eu acho que estou. Eu não tenho certeza. Eu sinto que devo seguir em frente, mas eu não sei se preciso. De qualquer maneira, eu finalmente consegui que ele concordasse na semana passada com uma condição: eu tenho que ter um emprego antes de me mudar. Não preciso da permissão dele, mas quero ter caso algo aconteça e eu precise de ajuda. Além disso, ele é o único pai que eu já tive e eu não quero atrapalhar o fantástico relacionamento que construímos nos afastando, mesmo que sejam apenas trinta minutos, sem a benção dele. Apenas não parece certo para mim. Então, por insistência dele, venho colocando currículos em algumas empresas de marketing diferentes nos últimos dois dias, desde que me formei em marketing. Não tenho certeza se estou

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completamente preparada para um ambiente de escritório, mas vou ter que me esforçar para ter sucesso no setor. Olhando para cima da minha papelada, vejo Tucker abrindo a porta com um leve sorriso no rosto. Acho que não acabou tão ruim. —Rae, Certo? — Eu aceno. —Certo, então estamos prontos para começar seus reparos. Deve demorar apenas cerca de quatro dias desde que tenhamos uma abertura. Ligamos para você quando estiver pronto ou se algo acontecer. Você conseguiu encontrar uma carona hoje? Ele age como se não tivesse me escutado há alguns minutos. —Sim, tudo pronto. Eles devem estar aqui em breve para me pegar. Aqui está isso. — Entrego-lhe a prancheta com a documentação preenchida. —Eu vou apenas esperar lá fora. Obrigada novamente por fazer isso tão rapidamente. Eu realmente gostei disso. Se todos vocês tiverem uma noite livre, subam para o bar onde eu trabalho e vou lhes dar algumas cervejas por conta da casa. —Sério? Que bar é esse? —, Ele pergunta. —Clyde está na 25th Street. Você já esteve lá? Ele sacode a cabeça. —Não posso dizer que sim. Podemos ter que parar em algum momento. —Você deve. Nós temos algumas asas muito boas. Além disso, cerveja por minha conta. Tucker ri levemente. —Você barganha muito bem. Estou dentro. Queens of Shadows


—Parece bom. Acho que vou te ver daqui a alguns dias para pegar minha sucata lá. —Ei, carros também têm sentimentos! — Brinca ele. Pelo menos eu acho que ele está brincando. —Então ele está com raiva e irritado o tempo todo, quebrando constantemente. —Você me pegou aí. Vou ligar para você quando ela estiver pronta. —Ela? — Eu pergunto. Ele encolhe os ombros. —A maioria das pessoas diz que carros são meninas porque podem ser uma grande dor no... — Ele para, notando meus olhos agora brilhantes, apenas desafiando-o a terminar a frase. —Certo. Má idéia de falar. —Eu vou te ver por aí, Tucker. — Eu digo com uma pequena risada. Balançando a cabeça, saio pela porta e caminho até a borda do estacionamento. Conhecendo Haley, ela provavelmente vai buzinar não sairá do carro, então é inútil esperar lá dentro. Mesmo que Tucker esteja quase ricamente fodido, eu não posso ajudar, mas ainda espero que ele estenda meu convite para Hudson e eles apareçam lá, porque eu já estou morrendo de vontade de ter um vislumbre desses lindos olhos verdes novamente.

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Hudson

Hudson Tamell, você é uma trepadeira. Eu estou de pé dentro da garagem aberta, olhando para esta garota enquanto ela espera do lado de fora por sua carona. Felizmente, se ela olhasse, ela não seria capaz de me ver. Não que isso importasse, porque eu não deveria estar olhando para ela de qualquer maneira. Eu não consigo olhar para longe, no entanto. Eu já tentei algumas vezes. Ela é linda. Não é uma super modelo de bonita, mas um tipo sutil de beleza. O melhor tipo de beleza. A verdadeira razão pela qual eu não consigo desviar o olhar? A boca dela. Não só parece adorável, é... estranha. O melhor tipo de estranha. No começo, eu pensei que tinha ouvido o que ela disse, pagar o jantar antes de ferra-lá. Eu não achei que algo tão atrevido pudesse

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sair de algo tão... pequeno. Então ela corou e eu soube. Ela realmente dissera isso. Eu fiquei chocado. E extremamente feliz por ela ter olhado para seus pés por quase um minuto depois, porque a expressão no meu rosto era de total descrença. E é claro que me deu a chance de dar uma boa olhada nela. Se eu já não estivesse rendido pela sua boca, sua roupa teria quase selado o acordo em si. Uma menina bonita em uma camisa com estampa legal e Chucks? Eu estou tão fodido. Outro bônus? A voz dela. É diferente. É como uma mistura entre rouca e lírica. Isso é tão idiota, mas eu não sei mais como descrevê-la. Eu sei que não faria mal aos meus sentimentos ouvir isso de novo. O cartada final, embora? Esse olhar. Puta merda, esse olhar. Tenho certeza de que ficamos lá por um bom minuto apenas olhando um para o outro. Ela parecia tão familiar. Algo sobre o tipo dela... me chamou. E eu me perdi. Tão perdido em seus olhos verde-floresta, e não apenas pela cor, porque maldição eles se projetavam contra sua pele pálida, mas porque eles continuavam dizendo, eu estou perdida. Eu serei amaldiçoado se eu não quiser ajudá-la a encontrar o caminho dela. Esse desejo estranho de protegê-la me enche. Eu não tenho idéia de onde vem ou o que isso significa, mas eu quero fazer algo sobre isso imediatamente.

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Mas eu não posso. Eu já tenho muito no meu prato,muitas responsabilidades, ou seja, minha filha, Joey,que eu não estou prestes a dar uma centelha para uma garota iracível com uma boca malvada e olhos lindos. —Você está me cagando, cara? Você está apenas olhando para essa garota. Trepadeira. Droga Tucker. —Você quer falar baixo, idiota? As portas estão abertas— eu sussurro com raiva, através dos dentes cerrados. —Se você parasse de ser estranho, eu não teria que manter minha voz baixa. — Ele vem para ficar ao meu lado, olhando para Rae. Ele estava aqui antes me fazendo perguntas sobre ela. Eu acho que ela disse alguma coisa para quem quer que esteja pegando os pagamentos que eu ofereci, e ele estava muito preocupado com isso, porque isso não é algo que já aconteceu antes. Eu não pude evitar, no entanto. Ela parecia que ia explodir um fusível. Além disso, todo o seu ritmo e divagação estava me deixando tonto. Curiosamente, também foi muito fofo. Por quê? Eu não tenho ideia. Quem porra acha essa merda atraente? Eu. É quem fodidamente acha. —Eu não estou rastejando, seu idiota. — Ele me dá um olhar que me diz que ele sabe que eu estou completamente cheio de Queens of Shadows


merda. —Bem. Eu estava. Mas só um pouco. Eu estava preocupado que ela não encontrasse uma carona. — Ele sabe que eu ainda estou mentindo. —Eu posso ver que ela fez, no entanto. Bom. — Um carro estaciona e ela entra, então eu saio e começo a trabalhar para preparar seu carro antes que Tucker comece a me questionar mais. Agora eu estou querendo saber quem estava no carro. O namorado dela? Isto é sério? Foi seu noivo? Há quanto tempo eles estão envolvidos? Merda. Foi o marido dela? Ela parecia um pouco jovem demais para se casar, mas você nunca sabe hoje em dia. Droga. Não tenho ideia do que está acontecendo comigo. Eu não me importo de qualquer maneira. Eu não deveria me importar. Eu não tenho tempo para garotas, para namorar. Eu tenho Joey para me preocupar e isso é o suficiente. Não há razão para eu ter meu cérebro todo confuso sobre uma garota linda. Não me importar, não me importar, não me importar, não me importar. Repito isso na minha cabeça até quase começar a acreditar. Mas... Eu realmente me importo, já que passei os últimos cinco minutos repetindo meu novo mantra e isso não fez nada para ajudar a me livrar da imagem do belo olhar de Rae que parece estar queimando buracos na minha cabeça agora. Eu não tenho certeza de como me sentir sobre isso porque eu não deveria me importar e eu ainda não deveria estar pensando nela. Eu realmente não posso me dar ao luxo de me importar. Eu tenho muito a perder e uma distração como ela é a última coisa que

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eu preciso, porque eu jĂĄ sinto que ela poderia ser algo importante. E eu acabei de conhecĂŞ-la. Droga. Eu estou fodido.

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Rae

Mesmo que tenham passado quatro dias, eu sinto que estava aqui, parada no meio de Jacked Up esperando pelo meu carro. Eu não sei se é a falta de sono que estou sentindo ou o meu estômago roncando, mas estou começando a ficar irritada de ficar em pé aqui —Senhorita Kamden? — Toda a irritação que estou sentindo é drenada rapidamente do meu corpo com essas duas palavras. Virome para a mesma voz grave que ansiava ouvir de novo desde que saí da loja pela última vez. De pé diante de mim está Hudson - o mecânico insanamente quente que testemunhou minha falta de filtro e divagações loucas. Percebo que o uniforme é muito sexy e tem tudo a ver com Hudson. Mesmo em seu macacão da marinha ele é gostoso. E a pequena mancha de sujeira em sua bochecha não faz nada para tirar isso dele. Inferno, isso só aumenta o apelo geral. —Apenas Rae—, eu digo, encontrando minha voz. Ele me dá um pequeno sorriso. —Apenas Rae. Certo. — Ele me dá uma olhada quase imperceptível. Ele limpa a garganta e muda de pé, assumindo uma postura mais autoritária. —Nós temos tudo feito para você. Eu posso ter um dos meus rapazes levando-a para

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a frente enquanto examinamos qualquer papelada de última hora no escritório da frente. —Parece bom. Mostre o caminho—, eu digo a ele com firmeza, me alimentando da vibração profissional que ele está emitindo agora. Nós andamos pelas mesmas portas de antes. Percebo que desta vez Tucker não está à vista. Hudson caminha pela parte de trás do balcão. Eu sigo seus movimentos do outro lado. —Então, parece que você precisa assinar algumas coisas—, diz ele, entregando-me uma prancheta. —Aqui. — Ele aponta para o final da página. Eu rapidamente escaneio e assino. Fazemos isso mais três vezes antes de eu roubar meu cartão de débito e ele nos declarar feito. Quando eu estou entregando a caneta de volta para ele, seu dedo áspero e calejado mal escova o meu. E eu serei amaldiçoada se aqueles livros estúpidos de romance não estivessem certos, porque eu sinto isso. Um pequeno choque. Eu olho nos olhos de Hudson. Ele está me olhando de volta com atenção. Eu sinto isso de novo, aquele puxão estranho que senti na última vez que nos olhamos assim. Só que desta vez é apenas um puxão mais forte que antes. Nesse momento, algo muda. Olhando nos olhos de Hudson, sinto alguma coisa. Uma faísca, talvez? Eu não tenho certeza, mas seja o que for, eu gosto disso. Muito. Eu limpo minha garganta e olho para longe rapidamente. — Certo. Então, mais alguma coisa?

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Ele balança a cabeça uma vez. —Não, você está pronta. Deixeme dizer aos caras para trazer o carro para você. Eu cruzo meus braços sobre o peito e espero que ele volte. Eu não tenho que esperar muito tempo. —Tudo pronto. Está na frente—, diz Hudson, caminhando de volta pelas portas. Ele me entrega minhas chaves. —Ela corre muito bem, a propósito. —Sério? Eu vou acreditar quando eu ver. — eu digo, não conseguindo manter a mordida fora da minha voz. Eu não posso evitar. Eu fui queimada por muitos mecânicos que disseram exatamente a mesma coisa. —Você quer ir para um test drive, então? — Hudson pergunta, um pequeno sorriso brincando em seus lábios. Um test drive? Huh, isso é incomum. —Sabe de uma coisa? Eu quero. Vamos. — Eu digo a ele, já me movendo em direção à porta da frente. Eu não o ouço seguindo-me, então olho para trás. Ele está abaixado atrás do balcão procurando algo. —Você vem? Hudson se levanta segurando um pedaço de papel com pegadas nele. —Queria pegar um tapete para não sujar seu carro. Eu olho para ele de cima a baixo, deixando óbvio que estou de olho em seu macacão sujo. —Que cavalheiro. — eu estou furiosa. Ele ri do meu sarcasmo descarado e tira o traje bem ali na minha frente, tirando isso em segundos. Não vou mentir, há uma grande parte de mim que esperava que ele estivesse nu como pode Queens of Shadows


estar lá embaixo. Estou um pouco desapontada ao descobrir que ele está vestindo apenas um par de shorts pretos e camiseta laranja. Hmm… cara não parece tão ruim na minha cor favorita. Eu clico no botão de desbloqueio no chaveiro quando nos aproximamos do meu carro. Hudson corre na minha frente até a porta do lado do motorista ao som. Paro a poucos metros dele. —Hum, eu não deveria ser a única a dirigir? Ele me dá um sorriso, algo que eu sinto que é sua arma secreta, e abre a porta para mim. —Apenas vivendo de acordo com meus deveres de cavalheiro. — Diz ele com um pequeno brilho nos olhos. Meus lábios me traem e um sorriso surge no meu rosto. — Certo. Cavalheiro. Eu esqueci. — eu digo, passando por ele e entrando no meu carro. Eu não posso deixar de admirar a maneira como ele se move enquanto corre na frente do carro. Ele é um cara grande,alto e obviamente musculoso,mas ele se move com tanta facilidade. Hudson se dobra no pequeno carro e imediatamente empurra o banco para trás, esticando as pernas para fora. Porra. Até as pernas dele são sensuais. Eu nunca prestei atenção nas pernas de alguém antes, porque não há nada sexy sobre pernas de homem peludo,exceto Hudson, aparentemente. Hudson pigarreia. Percebo então que ainda estou olhando para as pernas dele. Eu forço meus olhos a encontrar os dele. Ele está sorrindo ainda. Sorriso idiota.

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—Você sabe como test drives funcionam, certo? Demoro um segundo para entender o que ele está falando. Assim que a lâmpada se apaga, minhas bochechas se acendem. Eu abaixei meus olhos para fendas e olhei para baixo. —Sim, eu sei. —Só checando. — Diz ele, rindo levemente. Conhecer alguém de quem você gosta imediatamente, alguém com quem você clica instantaneamente, é um evento muito incomum. E se essa pessoa for o cara mais gostoso que você já viu? É estranho. Mas isso está acontecendo. Agora com o Hudson. Ele apenas parece ter meu senso de humor. Eu sei que eu pareço sarcástica e às vezes rude com muita gente, mas Hudson parece entender o que é sarcasmo. E eu aprecio muito isso. Vou adicionar minha lista de atributos para o cara. —Pronta?. — Ele cutuca. Merda. Eu ainda estou sentada aqui. Por sorte, dessa vez eu estava olhando pela janela da frente, em vez de olhar para ele. Eu coloco a chave na ignição e ela liga lindamente. —Bom até agora. — Eu murmuro. Hudson ri ao meu lado. Eu o ignoro e saio do estacionamento, virando à direita. Eu chego ao primeiro sinal de parada antes de Hudson falar novamente. —Onde você vai levá-la? — Ele pergunta.

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Eu dou de ombros. —Provavelmente apenas em torno do quarteirão. —É isso aí? Depois de praticamente insultar minha habilidade de consertar um carro, você vai dirigir pelo quarteirão? Isso é... uma desilusão. Eu pensei que estávamos indo para uma longa viagem. Você sabe, para ter certeza de que realmente sei como trocar uma transmissão. Eu posso ouvir a provocação em sua voz, então ao invés de girar como eu tinha planejado, eu vou direto. —Bem, eu pensei em visitar minha mãe em Boston, mas achei que você tinha algum trabalho a fazer. A menos que você quisesse conhecê-la. Mas essa roupa...É horrível. Ela nunca apreciaria seus dedos manchados de graxa do jeito que eu faço. —Você aprecia meus dedos, hein? Eu concordo. —Muito mesmo. Eles colocaram esse carro funcionando novamente. Eu serei eternamente grata por eles. Dedos mágicos, eu te digo. Mágicos. Meu assento começa a vibrar de sua risada silenciosa. Eu olho brevemente. Seu rosto está vermelho de tentar contê-la. Droga. Ele fica quente quando parece uma lagosta cozida. —Isso é.... — Ele começa, ainda rindo muito forte. Isso me atinge, então, o que eu disse e como isso pode ser facilmente mal interpretado. —Eu juro por Deus se você disser a ela isso. Eu vou parar esse carro e deixá-lo na beira da estrada e nunca olhar para trás. —

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Digo a ele, só sendo meio séria. —Quantos anos você tem de qualquer maneira, porra doze? Ele ainda está rindo. Meus traidores e estúpidos lábios me traíram novamente, um pequeno sorriso se formando. Eu não sei se é a sua reação imatura ou a sua risada que me faz sorrir, mas de qualquer forma, eu gosto disso. O riso fácil e o sorriso constante que eu tenho desde que ouvi a voz de Hudson não me escaparam. Não me lembro da última vez que cliquei com alguém assim. Talvez com a minha melhor amiga, Maura? Isso foi há mais de doze anos. Wow. Tem sido realmente tanto tempo? Isso realmente me surpreende porque tem sido muito fácil com Hudson. Nós apenas parecemos... fluir? Sim, nós fluímos. Parece que nos alimentamos das vibrações um do outro rapidamente. Estranho, mas incrível. Não importa o quão estranho seja, eu gosto disso. Eu realmente gosto. —Eu certamente não tenho doze. — Eu não sei disso. —Eu só não tenho a chance de brincar muitas vezes, então eu me asseguro e aproveito quando a oportunidade surge. —Parece justo, eu acho. — Eu digo. —E você não sabia que é rude perguntar a idade de alguém. —Correção. É rude perguntar a uma mulher da idade dela. Não há um homem.

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—E as mulheres são dispensadas dessa pergunta porque? — Questiona. —Porque… Bem, porque eu disse isso. Então é. Eu posso vê-lo olhando para mim do meu olhar periférico. Eu olho para ver que ele tem as sobrancelhas escuras levantadas, me dando um olhar que diz que ele não está comprando. Eu imito sua expressão e agito em meu pisca-pisca, fingindo me aproximar do lado da estrada. —Você vai discutir com isso, Hudson? Ele balança a cabeça vigorosamente. —Não, Senhora. Eu rio e volto para o meio da pista. —Cara esperto.

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Hudson

Rae é sarcástica como o inferno e eu amo isso. É quase como se ela não se importasse ou simplesmente não pegasse as palavras que saem de sua boca. É adorável. A maioria acharia rude, mas não eu. Eu acho isso... Refrescante. Ela é como uma dinamite ou alguma merda. Pequena, mas mal-humorada. Uma das minhas coisas favoritas sobre ela até agora é a sua confiança óbvia. Eu poderia dizer imediatamente que ela não era alguém que precisava ser constantemente tranquilizada. Ela parece ter um bom controle sobre quem ela realmente é e isso já me deixa louco. Nós vamos mais um quilômetro e meio de Jacked Up e eu estou começando a me perguntar se ela vai continuar dirigindo ou se virar em algum momento. Eu não contei a ninguém que estava saindo, então tenho certeza que eles estão se perguntando onde diabos estou. Eu pego meu telefone e mando um texto bem rápido para Tucker. Eu: Fui para um test drive. Se eu não estiver de volta em 30, ligue para os policiais. Tucker: Vendendo seu mobiliário de escritório!

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Idiota. Eu: Obrigado por ter minhas costas, Tuck. Eu sabia que podia contar com você. Tucker: Sempre. Eu balancei minha cabeça e deslizei meu telefone de volta para o meu bolso. Eu olho para Rae, que parece estar realmente se concentrando na estrada. —Você está realmente me levando para a sua mãe? Ou você planeja encontrar algum lugar para despejar meu corpo? — Ela pula um pouco com a minha pergunta, como se estivesse perdida em pensamentos ou algo assim. Ela se recupera rapidamente. —Honestamente? A floresta provavelmente seria melhor. Minha Mãe é meio louca. — Ela responde honestamente. Agora estou curioso —Sério? Como assim? —Estamos falando de colecionar essas bonecas de porcelana assustadoras. E colecionar, quero dizer, ter duas salas inteiras dedicadas a elas. É estranho. —Verdade. Reamente é. Ela olha para o painel e estremece, depois aperta o pisca novamente. Ela para em um posto de gasolina e estaciona em uma bomba. —Você se importa? — Rae pergunta se virando para mim. — Eu não percebi o quão sem gasolina eu estava e a pouca luz

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aparecia. Eu não quero arriscar te levar de volta e ficar sem gasolina. Eu fiz bastante caminhada esta semana. —Não, não mesmo. Você se importa se eu for ali na loja? Eu estou com um pouco de sede. — Eu realmente não estou, eu só quero arrastar isso o máximo que puder, porque eu estou gostando de estar perto dela. —Não, mas você tem três minutos ou eu estou fora daqui—, ela brinca. Eu acho. —Você precisa de alguma coisa? — Eu grito enquanto ando em direção ao prédio. —Estou bem! — Sim você está. Uau. De onde diabos veio isso? Mesmo que não pareça, é suposto ser um teste profissional que estamos fazendo. Não é uma coisa do tipo —pegue-a-gostosa. — Não que eu esteja a cobiçando muito. A única coisa que eu olhei um pouco demais é a bunda dela. É legal. Muito legal. Eu posso ter que correr na frente e abrir a porta da loja para evitar me envergonhar porque eu estava absolutamente checando o traseiro dela enquanto caminhávamos até o carro. Porra. Talvez eu esteja sendo um porco. Não há como negar que Rae é atraente. Na verdade, isso é muito insípido de uma palavra. Rae é… Linda, sexy, perfeita. Ela é tudo o que eu estaria procurando em uma mulher se eu realmente namorasse. Mas eu não faço e não estou procurando.

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Eu pego um refrigerante, já que é o que eu vim buscar e volto para o carro em menos de dois minutos. Rae está apenas enroscando a tampa de gás quando eu me aproximo do carro. —Como foi o meu tempo? — Eu pergunto por cima do capô. Ela me dá um lindo sorriso. —Perfeito. — Sim, você é. VÊ? Isso não foi ruim. Você está bem, cara. Ficamos calados enquanto ela nos leva de volta a Jacked Up. Não é um silêncio constrangedor, mas agradável. Eu gosto disso. Isso é bom. Eu franzo a testa, sabendo que nosso tempo está chegando ao fim e não posso deixar de ficar um pouco triste com isso. Este foi definitivamente um dos melhores dias que tive ultimamente. O passeio inteiro com Rae foi tão… Fácil. E isso é algo que sinto falta na minha vida agora. Nada tem sido fácil nos últimos sete anos. Então, é isso? Este pequeno passeio cheio de risadas com Rae? Isso é bom. Muito bom. —Então, Rae... — Eu começo quando ela entra no estacionamento. —Então, Hudson—, ela interrompe. Eu rio. —O que você acha? —De você ou do carro? —Bem, eu estava falando sobre o carro, mas, por favor, responda livremente.

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Ela pensa por um segundo. —Eu gosto. Curioso. —Você gosta? Essa resposta é qual? Eu ou o carro?. Rae olha para mim, um sorriso brincalhão em seus lábios. — Ambos. Agora, eu estou sorrindo e rindo desde o momento em que Rae entrou na loja hoje. Mas esse sorriso? O colado em meu rosto agora? É diferente. Porque essa palavra, aquela pequena palavra de quatro letras, faz meu coração fazer uma coisa estranha que não tem feito em anos. Você e eu juntos, Rae. Você e eu juntos. —Bom. — Eu digo, ainda sorrindo como um maldito idiota. — Eu acho que é isso então. Obrigado pelo… Uh… Test drive. —Obrigado por consertar meu carro, Hudson. Eu acho que pode realmente durar desta vez. Eu arroio minha sobrancelha. —Pode? Ela revira os olhos. —Eu não sou um para contar meus ovos. —Seus ovos? Você quer dizer suas galinhas, certo? —Ovos, galinhas, o que seja. É tudo a mesma coisa. Eu rio. —Certo. — Eu murmuro, saindo do carro. Ela abaixa a janela, então me inclino na porta. —Eu acho que eu vou te ver por aí então? — É uma pergunta, mas eu não sei porque.

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—Eu acho? — Outra pergunta. —Tchau, Rae. — Digo a ela. —Tchau, Hudson. — Ela responde. Nenhum de nós se move, obviamente, não querendo ir ainda. Ficamos congelados, olhando um para o outro e absorvendo nosso último momento juntos antes de cada um desaparecer de volta à sua própria vida. Eu faço o meu melhor para memorizar seu rosto, caso eu nunca tenha a chance de vê-la novamente. Uma minúscula parte de mim espera que algo mais atrapalhe seu carro só para ela voltar. Eu não quero nunca mais deixar de vê-la porque eu sei - eu sei – que ela é especial. E eu não quero deixar isso passar. Não importa o quão inadequado e improfissional seja misturar negócios e namoro, estou prestes a pedir seu número quando ouço passos se aproximando. Eu olho para trás para encontrar Tucker. —Você recebeu uma ligação do Sr. Anderson. Ele diz que é urgente. Eu solto um grande suspiro e silenciosamente o amaldiçoo por seu timing. Eu volto para Rae. Eu posso ver a decepção no seu rosto. Eu aceno uma vez e bato na lateral do carro dela. Ela me dá um pequeno aceno em troca. Eu vejo quando ela se afasta, e não posso deixar de sentir o peso estranho que foi levantado quando ela estava por perto, cair de volta nos meus ombros lentamente.

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—Ótimo timing, cara. Eu estava prestes a pedir o número dela— Digo a Tucker, passando por ele e entrando no escritório da frente. —Desculpe, cara, mas Anderson está na linha. Eu imaginei que você gostaria de lidar com ele diretamente. Além disso, você não pode conseguir do arquivo dela ou algo assim? — Diz Tucker. —Eu posso ser estranho às vezes, mas eu não sou tão estranho. —Eu faria isso. — Ele murmura enquanto caminha de volta para sua cadeira atrás do balcão. —Eu também! — Diz Liam, outro colega de trabalho, da porta que liga o escritório e a loja principal. Eu estou cercado por um monte de esquisitos.

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Rae

Duas semanas depois...

Trabalhar em um bar é uma merda. Pode parecer glamoroso do lado de fora, recebendo muitas gorjetas e verificando caras gostosos a noite toda, mas não é. Nem mesmo de perto. São mulheres muito malucas e, para ser sincera, há muita coisa que nos ocupa e não há caras gostosos. Normalmente, são homens assustadores à procura de uma das duas coisas das mulheres malcriadas: sexo ou boquetes. De qualquer forma eles não estão recebendo nada de mim. Clarissa, a única garçonete aqui esta noite que me odeia mais do que minha própria mãe, é uma história diferente. Ela distribui os boquetes como se estivessem saindo de moda. A sério. Eu acho que foram dois caras na noite passada. E três na noite anterior. Nos quatro anos e alguns anos de mudança eu tenho trabalhado aqui, eu só tive um problema com ela. E não é que eu

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tenha realmente o problema. Ela tem um dos principais comigo. O que é isso? Eu não tenho nenhuma pista maldita. Nenhum. Ela simplesmente não parece gostar de mim e acha que tudo o que eu faço está errado. Mas eu não sou realmente de confronto, então deixo tudo sair dos meus ombros. No momento, estou recebendo um olhar furioso e apontada pela minha amada Clarissa. —Que porra, Rae? — Ela me encurralou no corredor de trás, empurrando sua unha muito longa rosa brilhante na minha cara. —Você acabou de roubar minha mesa! Eu estava prestes a caminhar até eles. Você me viu! Eu poderia ter conseguido algumas gorjetas sérias deles! Eles estiveram me fodendo toda a semana e você pegou a mesa! Eu sufoco uma risada porque sei o que Clarissa quer dizer com —gorjetas sérias— e não é dinheiro. Ela está falando sobre ligar. No entanto, a mesa que eu aparentemente roubei pertence à minha prima Perry e seus amigos, nenhum dos quais lhe dava a hora do dia. Eu não estou tentando julgar Clarissa, porque o que ela faz em seu próprio tempo é o negócio dela. Mas quando ela faz no trabalho no estacionamento, meio que se torna meu negócio. Especialmente quando tive que testemunhar algumas vezes quando estou de folga ou partindo para a noite. Ela parece pensar que ninguém pode ver dentro de carros quando está escuro lá fora. De qualquer forma, eu não gosto disso. Dá o tipo errado de vibração para o Clyde's Bar & Grill. E este lugar não merece esse tipo de reputação. Não é muito barulhento ou muito quieto, apenas

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perfeitamente suave. O tema laranja e azul do bar o mantém brilhante e amigável, definitivamente não é uma atmosfera sexy. Então não é um bom lugar para as atividades favoritas de Clarissa. —Eu sinto muito, Clarissa. Eu nem vi você andando até eles. — Eu sinceramente não a vi. Principalmente porque tento ignorála, mas seja o que for. —Você pode ter os próximos dois que entram na minha área. Eu prometo. Na verdade não funciona assim, mas tanto faz. No Clyde, a primeira a passar pela mesa, atende. Todos nós geralmente tentamos ficar dentro da nossa pequena área, mas com toda honestidade, cada mesa é um jogo justo. É diferente do último lugar em que trabalhei, onde tínhamos nossas próprias seções. Mas o dono aqui gosta da espontaneidade de tudo, gosta que todos trabalhemos em todo o salão. E é divertido. Faz a noite passar mais rápido. —Droga, certo, eu recebo o próximo. — Ela me dá um último olhar e passa por mim. Eu juro que posso ouvi-la murmurar — puta— enquanto ela passa. Eu puxo meu avental e mentalmente reviro os olhos antes de sair do corredor para o bar principal. Estou cansada e não estou com disposição para a merda dela. Minha mente não está focada há alguns dias e meu pesadelo está de volta, então eu não tenho dormido bem nas últimas duas semanas. Além de tudo isso, depois de mais de duas semanas sem receber ligações de volta dos currículos, estou começando a sentir que nunca vou sair daqui. E eu quero.

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No ano passado comecei a me sentir perdida. Não tenho certeza se essa é a palavra certa, mas, por enquanto, parece que é. Mesmo que eu saiba exatamente onde estou, sinto que não. O que não faz muito sentido - nem para mim. Não tenho certeza do que está acontecendo, mas não gosto muito dele. Eu quero sair. Eu quero começar minha vida porque parece que eu não vivo. Como se algo estivesse faltando. Eu simplesmente não consigo descobrir o que. Deixando de lado meus pensamentos sombrios e melancólicos, olho em volta do bar, observando os clientes e como minhas mesas estão indo. —Yo, Rae! — Benny, o barman e nosso segurança não oficial, chama. Benny é enorme. Tão grande que eu tenho certeza que seus músculos têm músculos. Ele era meio assustador no início, mas quando você alcança aquele sorriso branco cegante em seu rosto, você pode ver que ele não é nada além de um grande urso de pelúcia. Eu sei, já que estou trabalhando no Clyde há quase cinco anos e chegamos muito perto. Ele é um grande fofo e tão doce; ele é facilmente uma das pessoas mais atenciosas e generosas que já conheci. Ele seria o namorado perfeito também, se não fosse quase tão velho quanto meu pai e gay. Eu dou-lhe um rápido high-five e coloco o pedido de bebidas para a mesa da minha prima. É um pedido fácil de apenas uma

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Coca-Cola até agora, uma vez que os caras ainda estão brigando sobre qual jarra de cerveja comprar. —Como está minha garota? Você parece cansada, querida. — Uma careta não natural aparece em seu rosto. —Você está dormindo bem? Claro que ele perguntaria isso. —Na verdade não. Está de volta. — Eu bufei, referindo-me ao meu pesadelo. —O mesmo de sempre? —, Ele pergunta. Eu concordo. —Ela está sempre nisso. —Droga, garota. Você precisa sair dessa sua cabeça. Não pode continuar indo e vindo assim. Eu me pergunto o que desencadeou essa rodada. — Ele me conhece muito bem porque está certo. Algo os provocou. Eles geralmente ficam longe por meses de cada vez, então algo acontece, fazendo com que eles recomecem. Não tenho certeza do que é. Já faz quase oito meses desde que eu tive um. Um longo tempo realmente, porque eles nunca ficaram longe por tanto tempo. —Eu sei. Eu não posso continuar andando com três horas de sono. — Eu dou de ombros em um jeito de —desisto —, fazendo Benny me lançar um sorriso simpático enquanto me entrega a minha bebida. Eu me viro para trazer as bebidas para minha prima, dando alguns passos para frente e olhando em volta, verificando cada uma das minhas mesas para ter certeza de que tenho tudo o que preciso.

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Puta merda! 1. Eu aparentemente tenho alguns poderes de super-heróis inexplorados, porque eu acabei de ter alguns reflexos parecidos com o Spide para pegar essa Coca-Cola no ar. Sem olhar. 2. Aqueles olhos verdes devastadoramente perfeitos? Os que pertenciam àquele mecânico insanamente quente? Sim. Eu apenas os peguei olhando para mim. Hudson está aqui. De repente eu não consigo respirar. Meu peito parece tão pesado. Estou congelando. E então eu não estou, porque estou tropeçando de lado. —Merda, Rae! Desculpe! — Minha melhor amiga, Maura, corre direto para mim. Na frente de Hudson. Ela agarra meu braço para ajudar a me firmar. —Que diabos, mulher? Você acabou de parar bem no meio do chão. Ela agora está olhando para mim com uma mistura de preocupação e leve agravamento. Eu acho que a preocupação vence porque então ela olha para onde eu estava olhando. —Que é aquele? Por que ele está olhando para você? Você o conhece? — Ela começa a disparar perguntas, olhando para trás e para frente entre Hudson e eu. Eu a puxo para o lado, fora da vista de Hudson. —Lembra-se de algumas semanas atrás, quando meu carro quebrou e eu te falei sobre aquele cara mecânico quente?

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Ela sacode a cabeça. —Henry? —Hudson. — Eu a corrijo. —Bem, ele está aqui. — Ela se aproxima para olhar de novo. Eu a puxo de volta. —Pare com isso! Ele vai saber que estamos falando sobre ele. Eu não posso acreditar que ele está aqui. Puta merda Eu não acredito que ele esteja aqui. Eu os convidei há duas semanas. Duas. Semanas. O que no mundo ele está fazendo aqui, Maura? Isso é o que a maioria chamaria de —enlouquecer—, mas é um pouco normal para mim, então Maura não pisca nem um pouco. —Parece que ele está esperando para fazer a sua encomenda de bebidas. Possivelmente encomendar alguma comida. Com amigos quentes. Por que você não me disse que ele tinha amigos gostosos? Ela iria se concentrar nisso. Eu posso dizer com cem por cento de certeza que os amigos de Hudson, não importa o quão atraentes eles sejam, não vão concorrer com ele porque ele é absolutamente lindo. Não é apenas por causa da aparência dele, embora ele esteja definitivamente quente com seu cabelo preto como tinta e uma estrutura imponente e bem construída. Seus olhos o colocaram na frente do bando. Aqueles olhos falantes. Isso é o que vai me atrair em todas as vezes quando se trata dele. Eu já posso dizer. —Eu não sabia. Bem... eu meio que fiz. Seu amigo Tucker estava bem gostoso. De volta ao importante aqui... HUDSON ESTÁ AQUI! E isso é quando eu começo a ter um mini-ataque de pânico porque eu definitivamente não posso respirar agora.

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Eu nem sei por que estou tão empolgada. Eu conheci este homem há duas semanas. Duas semanas inteiras. Honestamente? Foram duas semanas inteiras de pensar em nada além dele. Não sei o que aconteceu naquela loja ou durante nosso test drive, mas algo passou entre nós. Algo bom. Algo que eu sei que vou gostar se tiver coragem de pedir o número dele. Eu quase fiz antes que seu amigo Tucker nos interrompesse. Agora ele está aqui. No meu local de trabalho. Sentado na minha —seção—, parecendo que ele pertence ao meu mundo. Eu acho que gostaria dele. —Saia disso, Rae! — Maura aperta meus ombros com força. — Você só precisa colocar aquela calcinha de vovó que você usa, sair e perguntar o que ele quer beber. Mantenha a luz. Espere que ele diga algo sobre vê-lo novamente em primeiro lugar. Deus, eu sinto que estou de volta no colegial de novo. — E com isso, ela sai, me deixando em pé no corredor ainda segurando essa maldita CocaCola.

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Hudson

A garota que eu tenho pensado sem parar nas últimas duas semanas apenas congelou no meio do bar quando ela pegou meus olhos queimando buracos nela. Isso é bom? Ruim? Esquisito? Cedo demais? Não importa a resposta, eu não me importo. Ela ainda é linda. Ela ainda tem esse estranho magnetismo sobre ela. Eu ainda sinto que a conheço, mesmo que não, e ela ainda me faz desejar. Como conhecê-la, conhecê-la. Tenho a sensação de que, se a outra garçonete não tivesse colidido com ela, ela ainda estaria parada ali, olhando para mim. Eu gosto disso. Eu realmente gosto disso. E eu acho que eles estavam falando sobre mim naquele corredor, porque eu vi a outra garotinha loira espiar pela esquina para olhar para mim. Ponto! —Cara, Hudson, que porra estamos fazendo aqui? — Este é Tanner. Ele é desagradável como o inferno.

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Eu nunca gostei do cara. Ele meio que age do jeito errado. Dá essa vibe imbecil. Não o babaca divertido que todo mundo secretamente deseja que ele possa ser, como Tucker, mas o idiota que é...Desleixado? Sim, isso se encaixa nele. Eu não acho que seja realmente quem ele é, mas eu serei amaldiçoado se ele não é desse jeito. O tempo todo. Qual é o motivo em o mantém por perto? Para começar, ele é o irmão mais velho de Tucker, então temos que fazê-lo. Além disso, ele é um soldado, e não importa o quanto ele seja um idiota, você não caga nos soldados porque eles mantêm sua bunda s. —Ala noite, cara! — Deixe para Tucker salvar minha bunda. Ele me lança um olhar, praticamente me dizendo para não deixar Tanner saber do meu interesse pela garçonete que quase caiu no chão. Como o Tucker sabe? Fácil. Ele é meu melhor amigo e ele pode me ler melhor do que eu às vezes. Ele sabe que tem algo errado comigo nas últimas duas semanas, porque tudo o que consigo pensar é sobre Rae, quando eu não deveria estar pensando em alguém além de Joey agora. É quase assustador o quão bem Tuck me conhece. Nós somos melhores amigos desde os quinze anos. Ele se mudou para a casa mais velha e mais surrada do bairro e algumas crianças começaram a lhe dar uma porcaria. Isso não durou muito tempo. Eu o levei sob minha asa e ele acabou assustando as bundas dessas crianças. Foi hilário ver aqueles bandidos fugirem de um garoto que tinha metade do tamanho deles, porque eles mereciam isso totalmente.

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Desde então, ele está colado ao meu lado, me segurando com toda a merda que foi jogada em mim. E tem sido uma merda bem profunda considerando que eu me tornei pai um pouco cedo demais na vida. Eu olho de volta para onde eu vi Rae apenas a tempo de vê-la sair do corredor escuro. Meus olhos a seguem enquanto ela evita cuidadosamente a nossa mesa para deixar o refrigerante a cinco mesas de distância. Ela deve conhecer as pessoas sentadas lá, porque ela parece ser bem aconchegante com um dos rapazes. Tocando seu ombro, ela começa a rir e eu juro que meu coração para. Não tenho certeza se é porque ela está tocando em outro cara com familiaridade óbvia ou se é a risada dela. É de tirar o fôlego. Eu nunca soube de uma risada que poderia tirar o fôlego antes, mas Rae definitivamente pode. Puta merda. O fato de eu nem conhecer essa garota e eu estar tão atraído por ela me assusta. Eu nunca - e quero dizer nunca - me sintonizei com outra pessoa antes. É fascinante. E aterrorizante porque ainda não consigo conhecê-la. Pelo menos não como eu realmente quero, porque a maioria das garotas não quer namorar um pai solteiro. Antes que eu possa limpar minha cabeça e começar a respirar novamente, ela está na minha frente. Tucker joga um cotovelo ao meu lado. Eu saio da minha névoa e exalo. —Ei, o que posso te pegar meninos, hoje à noite?

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Aparentemente, somos todos incapazes de falar. Então nós fazemos. Tudo de uma vez. —Dr. Pepper. —Coca. —Sam Adams. —Água. Ela pisca rapidamente e depois repete para nós. Todos nós acenamos como idiotas. —Ótimo! Eu volto com essas bebidas. Então ela se foi. —Não é a mesma garota que você estava checando quando chegamos aqui, Hudson? — Fodido Tanner. Aparentemente ele notou. Ótimo. —Eu não estava checando ela. Ela parece familiar. Acho que fizemos um trabalho para ela algumas semanas atrás. — Eu olho para Tucker, esperando que ele vá junto comigo. Ele abaixa a cabeça ligeiramente, deixando-me saber que ele entende. Então eu olho Gaige, meu outro melhor amigo, deixando-o saber também. Ele encolhe os ombros e volta a separar o guardanapo que ele está jogando. Gaige é muito... quieto. Ele é um pouco tímido, mas ele não é. Ele apenas escolhe suas palavras com cuidado e eu respeito isso completamente. Palavras são importantes e ele não quer desperdiçá-las. Ele tem sido assim desde que me lembro. Ele é o mais bonito idiota entre nós, mas não usa o charme dele, como Tucker faz, ou tenta, como Tanner faz. Não é o estilo dele. Quando o conheci aos dezessete anos, achei que ele era mal humorado e antiQueens of Shadows


social. Depois que eu comecei a conhecê-lo melhor, percebi que ele é apenas... pensativo. E um bom amigo. —Nós fizemos. Tranny, certo? —Obrigado, Tucker. —Sim! — Gaige entra. Esses caras são salva-vidas. Uma vez que Tanner pega esse tipo de merda - alguém gostando de outra pessoa - ele nunca para. Como sempre. Quero dizer, como anos depois, nunca para o tipo de coisa. —Oh, legal. — E ele comprou. É quando eu percebo que agora vou ter que dizer algo para ela, porque, se eu não fizer isso, ele vai acabar em nada além de um desastre.

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Rae

Não tenho certeza se eu estou com sorte ou sorte que Clarissa não pegou sua mesa primeiro. Eu vou em frente e vou com sorte, porque pelo menos a probabilidade de encontrá-la no estacionamento com um delas depois é muito menor. Isso me faz respirar um pouco mais fácil. Eu carrego a bandeja com suas bebidas enquanto Benny me olha por trás do bar. Ele pode dizer alguma coisa. Provavelmente porque minhas mãos estão tremendo tanto. Eu não posso evitar. Meu coração está batendo forte apenas por estar perto dele. Eu não tenho ideia de como vou realmente servi-los a noite toda. Respire, Rae. Apenas respire. Repito isso várias e várias vezes até começar a funcionar. No momento em que volto para a mesa, minhas mãos estão mais firmes enquanto distribuo as bebidas. —Vocês estavam prontos para pedir ou precisaram de alguns minutos? Temos uma grande ala especial esta noite. Dez centavos de asa tradicional e vinte centavos de asa desossada, tudo o que você pode comer. — Faço o que posso para colocar um pouco de ânimo no meu discurso e clarear minha voz da tremedeira que ainda sinto.

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Desta vez Hudson fala. —Uh, eu vou levar vinte asas quentes desossadas. Por favor. Oito palavras Depois de duas semanas inteiras de pensar neste homem insanamente atraente quase sem parar, oito palavras são tudo que eu recebo (porque eu não estou contando o pedido dele pelo Dr. Pepper). A fantasia acabou. —Além disso, sei que isso pode soar estranho, mas você parece familiar. Por acaso você consertou seu carro na minha loja há algumas semanas? Fantasia de volta. Mais ou menos. Eu não tenho certeza se ele está apenas se fazendo de idiota ou se sou esquecível. Se ele realmente não se lembra de mim, eu posso ter que chorar mais tarde, porque eu não acho que imaginei nossa... Conexão. Estou quase certa de que não. E o que estava com todo o seu olhar? A menos que ele realmente não se lembre de mim e estivesse apenas tentando me lembrar. Porcaria. Apenas jogue legal. Eu decido seguir meu próprio conselho. Ou pelo menos acho que estou seguindo meu próprio conselho. —Eu fiz. Jacked Up, certo? Você é Hudson. — Eu olho para o cara ao lado dele. —E você é Tucker. Já ultrapassou esse nível de Mad Maxwell? Tucker sorri. —Eu fiz. Como vai o seu carro? ‘01 Toyota vermelho, não foi? Senhora Kamden?

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Parece que eu tenho me focado no funcionário errado do Jacked Up. Tucker ficou muito mais quente com todas as suas lembranças. Não que ele fosse ruim de se olhar, em primeiro lugar, com seus cabelos loiros, tatuagens e olhos dourados. Essa é uma combinação perigosa para alguns, mas não para mim, porque, embora ele claramente se lembre de mim, sou totalmente sobre Hudson. Ou pelo menos minha cabeça é, porque ele é tudo que eu tenho repetido nas últimas semanas. Não Tucker. —Você está certo. E é só Rae. —Certo. Eu sabia de tudo—, Hudson diz, olhando para Tucker com um olhar assassino. Huh, Parece que ele se lembra de mim. Acho que não fui a única tentando manter a calma. —Se você terminar de relembrar esses dois idiotas e quiser conhecer um homem de verdade, ficarei feliz em ajudar. — Esse foi um dos dois caras que eu não conhecia. —Eu sou Tanner, o irmão mais velho e mais sexy de Tucker. — Ele levanta as sobrancelhas para mim e eu tenho que lutar muito para não rir. Eu estou supondo pelo sorriso enorme em seu rosto, um sorriso escorregou. Ótimo. O cara provavelmente acha que estou interessada e eu não estou. Ele é definitivamente mais do tipo de Maura que o meu com seu cabelo de corte baixo e grande constituição. Eu o vejo rapidamente porque sei que ela vai perguntar sobre ele. Eu espio uma corrente no pescoço dele. Plaquetas, talvez? Provavelmente. Ele parece militar.

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—Oi—, respondo simplesmente. —Você quer aproveitar hoje à noite a nossa especial de segunda-feira? — Assim que as palavras saem da minha boca, eu me arrependo. Tenho a sensação de que ele fará algum comentário inteligente. Ele ri. —Oh, querida, há muito que eu gostaria de aproveitar hoje à noite. Asas baratas, cerveja barata e garçonetes dispostas a se comportar como uma mulher sexy. Conhece Alguma? Chamei essa merda. —Tenho certeza de que há poucas flutuando por aqui em algum lugar. —Tenho certeza de que existem. — Ele me olha como se eu fosse uma delas. É, não. Não legal. Ignorando qualquer outra coisa que sai da sua boca, porque eu estou começando a achar esse cara chato, eu me viro para o outro cara, o excessivamente quieto. —Você estava pronto para pedir? —Hum, sim, eu posso ter vinte asas tradicionais, por favor? —Coisa, certa. Tucker, você estava pronto? —Sim, vou tomar o mesmo que Hudson, por favor. —Eu vou ter trinta asas tradicionais super quentes—, Tanner aparece, dando uma boa olhada, aparentemente gostando do que vê, porque ele me dá outro sorriso assustador. Eu concordo. —Tudo bem, rapazes, eu voltarei com a sua comida. Me sinalize se vocês precisarem de alguma coisa nesse meio tempo. — Eu não tenho certeza, mas acho que ouvi Tanner

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dizer alguma coisa sobre precisar de mim o tempo todo enquanto eu me afasto. Cabeça de merda. Assim que eu ando pelas portas para trás, eu sou atacada verbalmente por Maura. —Puta merda! Aquele do lado de fora está tão quente! Quem é ele? Ele é solteiro? Posso tê-lo? Oh, como foi com o Henry? Agora eu sei que ela está apenas sendo uma pirralha sobre o nome dele. —Tudo bem, eu acho. Ele agiu como se não me conhecesse, mas então Tucker, o próximo ao cara que você está babando, espalhou todo tipo de informação sobre mim e Hudson não pareceu gostar do fato de que ele sabia de tudo isso. —Bem, parece que ele estava tentando ser legal, algo que você deveria ter feito. Eu te assisti o tempo todo e pude ver você suando e tremendo por aqui. Então eu acho que não foi um mau começo. Agora, e o cara gostoso? — Ela está pulando para cima e para baixo no final da pergunta. —O nome dele é Tanner, ele é irmão mais velho de Tucker, e eu tenho certeza que ele é um soldado. Ela bate as mãos e salta ainda mais. —Ohhh. Eu gosto de soldados! Eu acho engraçado que ela esteja toda empolgada. Principalmente porque Maura acabou de começar a sair de sua concha no ano passado e agora ela é louca e é bastante divertida. —Acalme seus ovários, mulher. Ele parece ser um jogador, então talvez este não seja um bom sujeito para se investir? Além

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disso, como eu disse, ele provavelmente é um soldado e os soldados saem muito, então há uma boa chance de ele não estar por perto por muito tempo. —Perfeito. Eu não estou procurando nada sério de qualquer maneira. Aquele idiota do Aaron me ferrou e eu ainda estou tentando me recuperar disso. Nós podemos apenas nos divertir enquanto isso. OK? Eu estou relutante em concordar, mas me vejo fazendo isso de qualquer maneira. —Ok. — Então ela se foi. Por mais que eu ame minha melhor amiga, ela é exaustiva. Ela sempre foi meio quieta em público e alta em torno de amigos e minha família. Pelo menos até o ano passado. Algo acendeu uma faísca sob sua bunda porque ela tem estado em movimento sem parar desde então. Ela está namorando - algo que ela não fez até o ano passado também - então ela quer um pouco de diversão, bom para ela. Agora, se eu pudesse encontrar um homem para mim, estaria pronto. Eu sou solteira... Para sempre. Tudo bem, são apenas seis meses, mas acho que estou pronta. Não para nada super sério, mas algo estável seria bom. Hudson só pode ser o tipo de cara para isso. Pelo menos eu espero que ele seja porque eu realmente gostaria de conhecê-lo. Se eu estou lendo direito, o que eu espero, ele concorda comigo. Eu não quero me antecipar, então eu não vou contar minhas galinhas ou patos ou seja lá o que for que as pessoas contam.

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Maura, por outro lado, parece estar bem em fazê-lo. Ela está conversando com Tanner, sem prestar atenção nos outros caras da mesa. Eu tenho que rir porque Tucker continua olhando para o irmão e revirando os olhos. Não tenho certeza do que está acontecendo lá, mas não parece que ele é um grande fã da escolha de Maura em rapazes. Estou deslizando pelo bar, enchendo as bebidas e entregando comida, quando sinto seus olhos em mim novamente. Não tenho certeza de como eu sei que é ele, mas eu sei. Apenas parece... Diferente. Os pêlos do meu pescoço se levantam e um arrepio percorre minha espinha, seus olhos me fazem sentir... Viva. Eu casualmente escaneio minha área atrás do bar, parando em seus intensos olhos verdes por apenas alguns segundos. E maldição eles são intensos. Eu nunca fui capaz de sentir o olhar de alguém antes, mas o seu eu sinto em todos os lugares. Cada fibra do meu ser sente o olhar de Hudson. Cada fibra do meu ser ama, quer, anseia. Se acalme, Rae Você não conhece o cara; você só pensa que faz. Eu fecho meus olhos brevemente para tentar me recompor. Quando eu os abro novamente, ele está em pé na minha frente, fazendo-me saltar um pouco. —Oi—, diz ele com uma pequena carranca. Ele muda de pé. Dois segundos passam. —Hum. — Quatro segundos se passam. — Bem, uh... — Mais dois segundos. Aparentemente ele está nervoso. —Hum... banheiro?

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Ele está falando sério? Eu levanto minhas sobrancelhas, em silêncio, pego meu polegar na direção do banheiro e vejo como ele praticamente foge. E eu pensei que eu era estranha.

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Hudson

Droga! Banheiro? Mesmo? Isso é tudo que você tem, Hudson? Você é uma idiota do caralho. Eu não posso acreditar que eu fiz isso! Eu sou tão idiota. Não é possível formar uma frase completa. Como diabos eu vou ser capaz de enfrentá-la agora? Tenho certeza que ela acha que sou um completo idiota. Maravilhoso. Eu fico no banheiro, apenas olhando para o espelho, tentando me colocar sob alguma aparência de controle. Eu encaro meu reflexo, tentando queimar sua imagem, sua risada e sua presença fora da minha cabeça. Porque ela não deveria estar lá. Ela não pode estar. Eu tenho Joey para cuidar e pensar primeiro. Se eu continuar dizendo a mim mesma que ela não pode estar na minha cabeça e que minhas obrigações com Joey vêm em primeiro lugar, então talvez eu acredite. Ela provavelmente só gosta de olhar nos meus olhos. Não sendo vaidoso nem nada, mas é algo que me disseram desde que eu era pequeno - que meus olhos são incríveis. É sempre o recurso favorito de todos. Eles me deixaram entrar e sair de muitos problemas nos últimos anos.

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Isso mesmo, Hudson. Concentre-se em qualquer coisa, menos na merda importante. Idiota. Foco. Você tem isso. É só uma garota. Sim, uma garota gostosa, mas só uma garota. Eu balancei minha cabeça, respirei fundo e voltei para lá. —Você está bom? — Eu ouço. Eu me volto para a voz. Rae está de pé no final do bar mais próxima do banheiro. Ela estava esperando por mim? —Vou sobreviver. —Tem certeza? Você parecia um pouco... Com a língua presa. — Ela deu de ombros. Seus lábios se contraindo levemente, prendendo totalmente qualquer besteira que ela está prestes a soltar. —Mas, novamente, sou conhecido por deixar os homens de língua amarrada de tempos em tempos. É um presente. — Ela brinca. —Uau. Alguém está totalmente cheia de si. —Ou apenas sendo honesta. Eu ri. —Justo. Ficamos ali em silêncio por alguns segundos. Dou um passo mais perto dela quando alguém passa a caminho do banheiro. Eu provavelmente estou mais perto do que preciso, mas ela não faz se afasta, então eu também não. —Você está tendo uma boa noite até agora, Rae?

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—Sabe, não começou muito boa. Eu tenho essa colega de trabalho que meio que me odeia e ficou brava por eu ter levado a mesa dela. Mas parece que a minha sorte mudou. Enquanto ela estava fazendo beicinho ou batendo em algum pobre cliente desavisado, eu peguei a melhor mesa na articulação. — Seus olhos brilham quando ela diz isso. —Você fez? — Eu pergunto. —Que mesa seria essa? Ela se aproxima de mim e faz sinal para eu me inclinar ao lado dela. Ela se inclina para perto, seus seios roçando meu braço. Ela cheira incrível. Muito limpo e fresco. Quase como…Chuva. Mas o tipo de cheiro bom, como quando chove, quando o sol está fora. Eu posso sentir sua respiração quente no meu ouvido enquanto ela sussurra. —Você vê aquela mesa? —Há muitas mesas, Rae. Você tem que ser um pouco mais específica. — Eu digo, balançando a cabeça negativamente. Eu levanto minha visão com o dedo que ela está apontando, seguindo enquanto ela examina a multidão lentamente. Muito devagar. É como se ela estivesse tentando fazer isso durar o maior tempo possível. Eu não posso culpá-la. Estar ao lado dela assim, tudo de perto e pessoal, parece tão bom. Eu me aproximo um pouco mais e percebo o nó na respiração dela. Eu sorrio presunçosamente. —Lá. Essa é a melhor mesa que uma garota pode pedir. —Essa é a sua mesa favorita hoje à noite, hein? Eu sinto ela acenar. —Sim. Eu sou uma garota de sorte.

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Ela está apontando para uma mesa cheia de caras que provavelmente estão na casa dos sessenta. —E por que ela é a seu favorita? — Eu empurro. —Porque... — Ela começa, procurando por algum tipo de resposta, porque ela escolheu aleatoriamente essa mesa. Aposto que nem é dela. —Gorjetas! Por causa das gorjetas. Ela parece tão orgulhosa de si mesma agora. —Você quer conhecer a minha mesa favorita? — Eu pergunto, me arriscando e me movendo para trás dela um pouco mais. —É muito especial. Sua cabeça balança para cima e para baixo. —Você vê aquela mesa? Eu a sinto rir de leve. —Você tem que ser um pouco mais específico. Muito bonitinho, Rae. Estendendo a mão, coloco minha mão sobre a dela. Levanto meus braços gentilmente e estendo seu dedo indicador. Eu movo nossos braços, alinhando-os para que ela esteja apontando diretamente para a minha mesa. —Lá. — Eu sussurro, meus lábios roçando sua orelha. Seu coração está acelerado e eu não posso deixar de sorrir. Eu também sinto isso, Rae. Estar tão perto dela tem fazer coisas para mim que nem posso começar a explicar. Pequenas gotas de suor estão começando a se formar no meu couro cabeludo e minha boca ficou

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quase completamente seca. —Essa é a melhor mesa que um cara pode pedir. —Sim? Por que isso? — Ela pergunta, sua voz instável e grossa. Eu lambo meus lábios e engulo o caroço que se formou na minha garganta. Porra. Talvez não tenha sido uma boa ideia ficar tão perto dela. —Porque... — Eu provoco. —É bastante sortudo ter o cara mais bonito em todo o lugar sentado lá esta noite. Quem teve a oportunidade de esperá-lo é muito abençoada. Ela ri e se afasta de mim, voltando para o bar e pegando sua bandeja de bebidas. —Você está certo. Ela é uma garota de sorte. Tucker é bem gostoso. Aquela porra de boca. —Adorável, Rae. Tão adorável. Ela me dá um último sorriso antes de sair correndo para deixar suas bebidas. Eu vejo quando ela se afasta, um sorriso esticado no meu rosto o tempo todo. Eu ouço uma garganta sendo limpa ao meu lado. Eu olho para encontrar um homem negro enorme atirando punhais em mim por trás do bar. Ele é assustador como merda. Ele olha para Rae e depois de volta para mim, o olhar em seu rosto ainda letal. Na mesma hora,, estou fora. —Yo, você caiu ou o quê? — Tanner pergunta quando eu volto para a mesa.

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Eu o ignoro. —Vocês querem vir para um jogo de cartas, pizza e cerveja neste fim de semana? —Joey não vai estar por aqui neste fim de semana? — Tucker pergunta. —Não. Festa do pijama na Charlie's. —Droga. Joey é divertida, cara. — Eu apenas rio e balanço a cabeça porque ele está certo. Joey é divertida. Provavelmente a melhor garota de todos os tempos. Sempre correndo por aí fazendo e dizendo algumas coisas realmente malucas. Eu dou uma boa risada disso tudo. —Bem, eu acho que estarei á—, concorda Tucker. —Sim, eu estarei lá. Eu não tenho nada acontecendo neste fim de semana para variar, então será bom relaxar um pouco—, disse Gaige. —Espere. Que dia? Eu meio que concordei com um encontro duplo quando você estava no banheiro. — Eu olhei para Tucker como se ele estivesse rachando. —O que? Tanner conseguiu que outra garçonete gostosa saísse com ele com uma condição: encontro duplo. —Com quem? —, Pergunto, imaginando se é Rae. Eu olho em volta do bar, sem vê-la. —Nenhuma idéia. Ele apenas olhou para mim e disse que eu iria. Ela simplesmente pulou para longe, dizendo que vai encontrar alguém —realmente doce— só para mim. —Acho que o vi estremecer um pouco com isso.

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Eu ri. —Você assustado? —Talvez um pouco. Gaige riu por cima daquele. —Qual é o nome da outra garçonete? —Maura, e ela é fodidamente comestível, cara! — Tanner praticamente grita. Eu me encolho, odiando quando ele fica rude assim. Uma coisa é conversar com uma mulher assim em um nível íntimo, mas outra é falar com seus amigos. —De qualquer forma, estava pensando no sábado. Ou foi aquela 'noite de encontro' para vocês, idiotas? —Sábado é bom. Nós vamos sair na sexta à noite—, diz Tucker. Eu quase posso ver as rodas girando em sua cabeça enquanto ele tenta encontrar uma saída. Tucker não é um para encontros às cegas. Ou encontros em tudo. Ele definitivamente gosta da vida de solteiro. Não do jeito sacanoso, e não do jeito Tanner; ele só prefere ficar sozinho. Quero dizer, cara tem coceira, e ele fica arranhado, mas ele não fala sobre isso ou anuncia nada disso. Eu o respeito completamente por isso. —Eu vejo você, cara. — Eu digo a ele. —Eu vejo você também. — Diz ele de volta. Nós dois estreitamos os olhos um para o outro e depois sorrimos. É algo que temos dito e feito há anos. Não faço ideia de

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quando ou como isso começou, mas é a nossa maneira de dizer que sabemos o que o outro está pensando. —Aw! Vocês meninas estam tendo um momento? — Fodido Tanner. —Não seja idiota porque você está com ciúmes do nosso bromance, Tanner—, diz Tucker ao irmão. —Seja o que for—, Tanner murmura. Eu realmente acho que no fundo ele está com ciúmes. Ele e Tucker têm um ótimo relacionamento, mas Tucker e eu parecemos clicar de uma forma que eles não fazem. Eles continuam brigando, mas eu os retiro porque acabei de ver Rae novamente. Neste momento, quero beijar quem inventou os uniformes para este lugar. Eles são simples, mas sexy - ou pelo menos Rae é. Não é nada além de um par de shorts pretos que de alguma forma fazem suas pernas curtas parecerem uma milha de comprimento e um apertado decote em V laranja-queimado que está definitivamente agarrado às suas curvas da maneira certa. Eu sei que a maioria dos lugares faz você usar aqueles sapatos feios e sem sujeira, mas isso não parece ser necessário aqui porque Rae está balançando um par de sapatos azuis. Toda vez que eu a vi antes, ela está com o cabelo solto. Não dessa vez. Está em um rabo de cavalo agora e parece totalmente quente nela. Seu visual é tão simples e discreto que ela se destaca da melhor maneira possível. Ela não se parece em nada com as outras garotas correndo por aí que estão cheias de maquiagem e têm

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unhas brilhantes e longas. Rae é simples. Mas é um bom tipo de planície. Ela para na mesa cheia de caras novamente. Eu vejo como ela ri com eles. Eu tenho que admitir que estou com um pouco de ciúmes por não estar sentada ali só para poder ouvi-la mais claramente. Eu pensei muito sobre a sua risada nas últimas duas semanas. De alguma forma estranha, eu senti falta disso. Foi tão bom ser capaz de rir e se divertir com ela durante nosso pequeno passeio. Eu geralmente sou cercado por pessoas que estão na minha vida desde que Joey nasceu, e isso se tornou um pouco... Sem graça. Não que eu não me divirta com Tucker e Gaige, e não que Joey não me faça feliz o tempo todo. Mas foi bom ter essa pequena conexão com alguém novo - não importa o quão curta ela tenha sido. Eu não posso nem contar o número de vezes que eu tive que me convencer de olhar para o arquivo dela para pegar o seu número. Tucker me pegou na mesa uma vez e começou a tirar sarro de mim por dois dias seguidos. Eu eventualmente tive que trancá-lo fora do meu escritório porque ele continuou andando em horários aleatórios só para ver se ele poderia me pegar de novo. Rae olha para cima e me pega observando-a novamente. Ela me dá um pequeno sorriso que faz com que minha frequência cardíaca aumente ligeiramente. Droga. Apenas o sorriso dela faz coisas idiotas para mim. Ela passa outros trinta segundos (sim, eu contei) na mesa antes de seguir para a nossa.

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—Como vocês estão indo? — Ela pergunta com aquela voz lírica dela. Ela tira o olhar do meu e olha em volta da mesa. —Você quer outro Sam Adams? —, Ela se dirige a Tanner. —Vamos, baby—, Tanner diz a ela antes de voltar a conversar com Tucker e Gaige. Meu corpo fica tenso por dois segundos sobre a parte do — baby— antes que o olhar no rosto de Rae se fixar no meu. Ela não está tão impressionada com Tanner. Bom trabalho, Rae. O cara é um idiota total. Ela balança a cabeça educadamente e depois se vira para mim. —E você, Hudson? Precisa de um refil? Ouvi dizer que você tem uma excelente garçonete que pode conseguir uma para você. Meu corpo fica tenso novamente, mas desta vez é dela dizendo meu nome. Eu não percebi antes o quanto eu amo isso. —Eu estou bem. — O sorriso que ela me dá é adorável e não posso deixar de me perguntar o que passou pela sua cabeça. —O que? Ela levanta a mão e finge fechar os lábios. Eu levanto uma sobrancelha para ela. Ela bufa. —Merda, Hudson. Você não pode esperar que uma garota simplesmente desista de todos os seus segredos. Uma palavra. Segredos Isso é tudo que levou. De repente, agora quero conhecer todos os seus segredos. Cada um deles. Eu quero conhecê-la Seriamente. Eu quero me aproximar dela - não, eu preciso me aproximar dela.

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Mas eu deveria? Devo arrastá-la para o que está acontecendo na minha vida? Posso fazer isso com o Joey? Posso deixar um estranho entrar em nossas vidas assim? Por ela, acho que poderia. Você provavelmente deve começar por conseguir o seu número, idiota. Então eu vou para isso. —Ouça, Rae... —, eu começo. —Ei, Rae! Você tem comida, querida! — O cara atrás do balcão grita, me interrompendo completamente. Ela se vira e levanta o dedo, dizendo que vai demorar um minuto. Voltando ao redor, ela aperta os olhos para mim, esperando por mim para continuar. Eu aparentemente perdi toda a coragem porque não digo nada. Os cantos de sua boca se inclinam brevemente. —Bem, o dever me chama, meninos. Sinalize-me se precisar de alguma coisa. E então ela foi embora de novo. —Fodido buceta—, Tucker murmura ao meu lado. Eu não sabia que ele estava ouvindo. Acho que eu estava errado. Eu gemo porque ele está certo. Eu sou um buceta. Eu poderia ter o seu número dez vezes agora, se eu simplesmente fosse homem. Mas é difícil. Eu estou fora do jogo de flertar e namorar há algum tempo, então eu meio que esqueci como jogar. E se eu ainda não estiver pronto? Eu acho que estou, mas e se isso é um sinal? Eu deveria deixar de lado o jeito que ela faz meu pular de coração ou como o sorriso dela me faz querer contar Queens of Shadows


piadas de merda durante todo o dia só para fazer com que os cantos de sua boca apareçam até mesmo por uma fração? Se até pensar em namoro é tão estressante, não há como sobreviver a um encontro real. Porra. Estou tão ferrado.

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Rae

Mesmo com Maura me ligando para ir a um encontro às cegas hoje à noite - ela ainda não vai me dizer nada sobre isso. o resto da noite de segunda-feira foi bastante tranquila. Eu não falei mais com Hudson. Além de um —muito obrigado— e —tenha uma boa noite—, não trocamos nenhuma outra palavra. Fiquei um pouco desapontada com isso, mas também aliviado. Só porque eu acabaria me tornando uma completa idiota, já que é o meu MO. Passei a semana toda em pânico sobre o encontro e lamentando não flertar mais com Hudson ou conseguir o número dele. Tenho certeza de que Tanner disse a ele sobre a coisa do encontro duplo e, pelo que eu poderia dizer, Hudson e Tanner não eram realmente os melhores amigos. Então, ele provavelmente não tem interesse em mim agora, já que estou mais do que provavelmente em um encontro com alguém que ele conhece, o que sempre acaba estranho. —TOC Toc! Você já está pronta? — Maura simplesmente entra no meu pequeno quarto, acomodando-se na minha cama. Ela está vestida com um bonito macacão branco e preto sem alças, com um cardigã preto, um cinto vermelho-vivo e sapatilhas

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pretas. Ela é a única pessoa que eu conheço na vida real que pode fazer uma combinação como essa. Ela parece tão sexy e nervosa ao mesmo tempo com seu cabelo loiro, batom vermelho vivo e corpo sensual. Mesmo que ela seja linda, e ela sabe disso, ela não usa sua aparência como outras pessoas fazem. Ela é muito humilde e essa é uma das minhas coisas favoritas sobre ela. —Quase. Deixe-me pegar minhas sandálias e eu estarei pronta. Eu pareço bem? Estou vestida apropriadamente, já que você ainda não vai me dizer para onde estamos indo? — Eu estou vestindo um jeans skinny simples, uma blusa verde extravagante e sedosa do exército e minha habitual maquiagem mínima. Meu cabelo ruivo castanho encaracolado está borrifado com spray de cabelo e solto naturalmente. O visual todo faz meus olhos verdes saltarem mais que o normal. —Você sempre parece bem, garota. E sim, você está bem. A roupa é perfeita. Eu confio em Maura com cada fibra do meu ser, então eu não discuto ou dou uma checada como a maioria das garotas faria. Eu aceno e deslizo meus pés em minhas sapatilhas pretas ligeiramente brilhantes. —Pronta! —Boa. Estamos nos encontrando com os meninos lá. Quer levar meu carro ou o seu? —Vou deixar você dirigir, já que sabe para onde está indo e não tenho ideia alguma. Porque você ainda não vai contar. —Funciona para mim. E você já deveria me conhecer o suficiente para saber que suas pequenas observações passivas e

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agressivas não vão levar você a lugar nenhum. — Ela sorri para mim. —Cadela. Ela sorri e pisca para mim por cima do ombro enquanto abre a porta do meu quarto, saindo para a sala de estar. —Você me ensinou isso. Eu rio e sigo-a, espiando minha irmã relaxando no sofá vermelho do nosso pequeno apartamento de dois quartos. Ela tem um saco de pipoca de queijo em uma mão, uma bolsa de Skittles em outra e seu e-reader sentado em seu colo. Ela está vestindo calça de moletom verde-limão, uma camiseta da Disney e tem o cabelo preso em um coque bagunçado. Eu estou supondo que ela não vai sair hoje à noite. —Vocês parecem fabulosas, senhoras! Esses garotos vão ter que tirar as línguas do chão até o final da noite, — Haley nos diz enquanto seguimos para a porta da frente. —Por favor, sejam cuidadosas. E nunca deixe suas bebidas sem supervisão. Você está vestindo roupas íntimas? Você deve sempre usar roupas íntimas no primeiro encontro. Você nunca sabe o que o cara pode tentar. Especialmente em um encontro às cegas. Eu não posso acreditar que você concordou com um encontro às cegas, Rae. Isso é simplesmente absurdo. Completamente fora de sua norma. Só por favor me diga que você está vestindo calcinha. Maura e eu trocamos olhares e depois caímos na gargalhada. —Quanto açúcar você tem esta noite? Melhor ainda, posso ter um pouco do que diabos você está fumando? Porque caramba.

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Você é louca pra caramba, mulher. E sim, estamos usando roupas íntimas. Não tenho certeza se menti por Maura ou não. Eu sei que estou usando calcinha. —Boas meninas. Agora corram juntas. Eu aparentemente tenho mais um pouco de açúcar para comer e ervas para fumar! — Ela acena enquanto saímos pela porta. Quando fecho a porta, Maura se vira para mim. —Cara. Sua irmã é tão esquisita. E eu a amo muito por isso. —Eu ouvi isso! Eu te amo mais, MAURIE! — Haley grita pela porta. Aquele nos manda para outra rodada de gargalhadas. Ficamos sérias e começamos a andar pelo corredor até a entrada principal. Eu posso sentir o olhar de Maura em mim, então olho para ela e levanto a sobrancelha. —Eu sei que isso não é sua coisa. Não é mesmo a minha coisa. Mas você pode voltar atrás. Eu não posso. Última chance. Você entra ou sai? Eu olho para ela, percebendo que ela está mordendo o lábio um pouco. É ela quem diz. Ela realmente me quer lá e eu sinceramente quero estar lá para ela. Ela vai precisar de algum apoio. Estou super animada em ir a um encontro —cego— com Tucker? Na verdade não. Principalmente porque eu queria que fosse Hudson, mas ainda assim, Haley está certa. Isso não é minha coisa. Eu sou uma pessoa relativamente privada e tranquila. Eu realmente não me coloco lá fora, pessoal. Mas eu vou fazer isso por Maura. Nunca houve duvida dessa parte.

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—Claro que estou no jogo com você. — Eu a puxo para fora da porta da frente do prédio. O passeio é rápido, não me deixando tempo para me arrepender disso, porque eu já estou um pouco. Nós entramos em um lugar de microfone aberto relativamente novo, apropriadamente chamado Mic's. Eu estou sinceramente surpresa que Tanner escolheria algo assim, então eu digo a ela. —Honestamente, eu também estava. Ele parece ser um jogador assim ao redor de seus amigos e irmão, mas ele tem sido muito gentil em seus textos e telefonemas. — Maura sorri muito grande enquanto entramos no clube. Eu fico quieta e tento deixar isso entrar. Eu nem conheço Tanner, mas, por alguma razão, isso não combina bem comigo. Mas Maura está feliz, então eu escovo e entro atrás dela. —Eles estão aqui! —, Grita Maura, praticamente correndo para a mesa e se lançando nos braços de Tanner, deixando-me lutando para alcançá-la. Finalmente dou uma olhada na mesa, esperando ver um colega soldado, porque Maura e eu finalmente confirmamos que Tanner era de fato um soldado - um sargento do exército para ser exato. Estou extremamente surpresa ao encontrar um lugar vazio. Tanner me pega olhando para a cadeira vazia, então ele fornece a resposta para a minha pergunta não feita. —Ele está no banheiro. Ele estará de volta. Eu aceno e pego um guardanapo para me dar algo para fazer enquanto aguardo a grande revelação do meu encontro às cegas.

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—Este é um lugar muito legal. Eu tenho vontade de vir aqui desde que abriu, mas nunca tive uma razão para isso antes—, eu digo, tentando angariar algum tipo de conversa. —As bebidas são boas e isso é tudo. Não é um lugar que eu teria escolhido, mas eu concordei com isso. Esta foi a ideia do seu encontro—, Tanner confessa. Eu sabia que ele não teria escolhido um lugar como este! —Eu gosto disso. Dá uma boa vibração sensual e malhumorada—, Maura diz enquanto olha para Tanner. Ele abaixa as sobrancelhas para ela, fazendo-a dar risadinhas. Risos. Como uma colegial, não com vinte e dois anos de idade. Percebo agora que Maura pode gostar de Tanner um pouco mais do que ela está deixando transparecer. Eu posso ver o porquê. Ele é suave... Um pouco charmoso mesmo. Mas ele emite um Não-confiemuito-emmim-porque-eu-sou-bonito-e-um-jogador,-então-issonão-vai-muito-longe tipo de vibe. Estou um pouco preocupada com o coração de Maura. Sento-me e aproveito a música suave que está sendo tocada no palco. É boa. Muito apropriada para um lugar como este. Eu costumo ficar um pouco perdida na música, então eu mal ouço Tanner quando ele fala. —Ah, ele está de volta. — Tanner acena com a cabeça para mim para indicar que eu deveria olhar para trás. Maura suspira. Eu não olho, porque eu posso dizer que não foi um bom suspiro que acabou de sair dela. Não é Tucker? Eu sinceramente pensei que era com quem seria. E se for um dos seus amigos

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soldados? Eu não gosto da coisa de soldado. Quero dizer, é incrível que essas pessoas estejam fazendo o que estão fazendo pelo seu país, mas isso é uma das coisas que me assustam: a incerteza de tudo o que está envolvido. Merda. Ele é provavelmente o oposto do meu tipo. Na verdade, eu realmente não tenho um tipo, mas se eu fizesse, tenho certeza que ele seria o oposto disso. Eu não quero me virar. Eu não quero saber quem é, porque obviamente não é quem Maura estava esperando e isso me assusta. Eu só quero ir para casa porque odeio namoro. Eu odeio encontros as cegas. —Desculpe por isso. — Eu congelo quando meu encontro se senta ao meu lado. —Eu fui ao banheiro e recebi um telefonema que eu não podia perder. Eu conheço essa voz. É uma voz que tem me assombrado nas últimas três semanas. Uma voz da qual eu honestamente não consigo me cansar. Uma voz que eu estava morrendo de vontade de ouvir de novo. Uma voz que me faz querer amar encontros as cegas. De repente eu não quero ir a lugar algum. Na verdade, eu meio que quero ficar aqui para sempre. Eu me volto para o meu homem —misterioso. — —Hudson. Bom te ver de novo.

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Hudson

Eu pareço uma porra de peixe. Minha boca está aberta e eu não consigo calar a boca, pelo menos não nesse segundo. Eu também estou bastante certo de que meus olhos indutores de problemas são tão amplos quanto às cavidades deles. Rae não é quem eu estava esperando. E a julgar pelo olhar em seus olhos, eu não sou quem ela estava esperando também. Eu nem sabia que elas eram o tipo de encontros duplos de amigas. Ou amigos em geral. Eu apenas assumi que elas eram colegas de trabalho quando os vi conversando no Clyde's. Então Rae? Sim, tipo a última pessoa que eu estava esperando. Como eu tinha adivinhado, Tucker conseguiu arrancar sua bunda do encontro e me fazer ir em seu lugar. Mas ele não podia realmente ajudar. Ouvi dizer que ele estava ficando doente por causa do trabalho mais cedo hoje, e ele diz que está em casa vomitando nas últimas horas. Mas isso não vai desculpá-lo por me levar a acreditar que esse encontro às cegas estava com outra pessoa além de Rae. Idiota do caralho! Isso é um grande problema para mim. Eu teria colocado um pouco mais de esforço nisso... Como me vestir

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um pouco melhor, e realmente estar aqui para cumprimentá-la quando elas chegassem. Na verdade, essa última parte é uma mentira. Era Joey no telefone, e eu não sentiria falta disso por nada. Então, novamente, eu também meio que quero beijar esse idiota porque tenho a sensação de que ele me enganou completamente. Eu finalmente me dou um pequeno aperto de cabeça e encontro algumas maneiras. —Rae. É bom ver você de novo, também. Eu não tinha ideia de que você era meu encontro misterioso para a noite. —Confie em mim, estou igualmente surpresa. — Ela olha para Maura, que parece estar tentando discretamente balançar a cabeça para frente e para trás. —Era para ser Tucker! —, Grita Maura, olhando para Tanner com olhos acusadores. —Ele ficou doente no último minuto e pediu a Hudson para vir! — Tanner defende. Eu rio. —Bem, estou muito satisfeito com o resultado. Peço desculpas por não estar aqui para cumprimentá-la. Eu realmente tive um telefonema importante para atender. —Tudo bem. Está tudo bem? —Perfeito. — Minha mãe ligou para o Joey, que aparentemente também está doente, e estava querendo falar comigo.

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—Bom. Este é um bom lugar que você escolheu. Eu realmente gosto. Graças a Deus! —Estou feliz que você faça. É um dos meus lugares favoritos para bebidas e bom entretenimento. —É um clube de performance de merda! Isso é estranho como merda. Por que alguém iria querer se envergonhar na frente de um bando de estranhos está além de mim, — Tanner interrompe. —Não é tão ruim, Tanner—, diz Maura timidamente. —Eu acho que há algo corajoso nisso. Estranhos se apresentando para estranhos. Abrindo seus corações no palco, deixando tudo para lá, arejando sua roupa suja. Muito libertador e corajoso. — Diz Rae, olhando para mim. Eu mergulho minha cabeça, concordando com ela de todo coração, porque essa é a razão exata que eu gosto do lugar. —Tanto faz. Você é todo sentimental. — Tanner bufa. Eu olho para Rae e reviro os olhos. —Eu concordo completamente com você. Ela sorri e pega o cardápio. —Estou faminta. O que você está pedindo, Maura? Eu acho que me apaixonei pela boca dela. Novamente. Eu fico olhando para ela, nem mesmo me incomodando em olhar para o meu cardápio. Eu nunca em toda a minha vida ouvi um encontro dizer que ela estava morrendo de fome. Como sempre. Não que eu tenha participado de muitos encontros, porque não tenho. Não é uma encontro real, pelo menos. Não em cerca de três Queens of Shadows


anos. Mas eu tive amigos que me falaram sobre eles, dizendo que as garotas mal comem e constantemente seguram as mãos sobre a boca quando mastigam, o que deve ser irritante como o inferno. Acrescente tudo isso ao fato de que ela é tão adorável, e sei que vou ficar perdido se passar mais tempo com ela. Seus olhos são de um tom tão profundo de verde que quase parecem pretos, mas são tão lindos, tão honestos. Sua pele cor de pêssego, pequenas manchas de sardas no nariz e longos cabelos castanhoavermelhados apenas trazem mais atenção a eles. Estou admirado. Saber que essa mulher não tem medo de ser ela mesma - ou, pelo menos, a versão de si mesma que vi até agora - e que ela é incrivelmente linda é uma reviravolta tão grande. E eu mal a conheço. Eu puxo meu telefone com cuidado e envio uma mensagem para Tucker, porque estou certo, nesse ponto, que ele fez isso de propósito. Rae é muito parecida com o tipo de garota que ele escolheria para mim. Eu: Eu te vejo, idiota. Ele responde imediatamente. Tucker: Eu também te vejo, pau no cu. E então algo me ocorre. Eu: Você está mesmo doente?? Se não, ele é um bom ator porque eu o ouvi vomitando mais cedo e ele parecia muito doente para mim.

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Tucker: Ha! NĂŁo! Obrigado por me deixar fora do trabalho cedo pelo caminho. Eu mal consigo segurar uma risada. Sim, eu estou chutando a bunda dele.

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Rae

Acabamos de terminar o pedido e estou louca para estrangular Maura nesta encontro. —Maura, banheiro? — Eu pergunto docemente. —Não, eu estou bem. — Ela nem sequer está olhando para mim. —Maura! — Eu coloquei um pouco mais de mordida atrás do nome dela dessa vez, fazendo com que ela finalmente olhasse para mim. —Tudo bem—, ela bufa. —Vocês meninos, por favor, desculpe-nos? Eu a mordo para ela assim que entramos no banheiro. —Que porra é essa, Maura? Você me colocou com o Hudson! E então digamos que era mesmo Tucker quando você sabe que eu gosto de Hudson! Você não me deu um único aviso. Obrigado por nada, amiga! —Calma mulher! Era originalmente suposto ser Tucker. Mas só porque ele é irmão de Tanner. Tanner queria ele aqui, não eu. Além disso, imaginei que poderíamos saber do Tucker coisas do Hudson. Obter alguma informação ou algo assim. Se eu tivesse

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alguma escolha no assunto, teria escolhido Hudson desde o começo e teria pelo menos avisado sobre isso. Você sabe disso. Eu respiro fundo e me viro para as pias. Eu me inclino contra elas enquanto me olho no espelho. Maura começa a se aproximar de mim. —Apenas relaxe, Rae. Está tudo bem. Hudson estava obviamente tão surpreso em vê-la como quando você o viu. Tudo vai ficar bem. Vocês dois são realmente fofos juntos. Como ridiculamente fofos. E você pode dizer que ele gosta de você. Ele continua se inclinando em sua direção. Eu sei que ela está dizendo tudo isso só para me fazer sentir melhor, mas uma parte de mim quer acreditar desesperadamente que ela está certa. Porque eu gosto do Hudson. Eu nem mesmo o conheço, mas posso dizer que vou gostar dele como pessoa. Ou pelo menos eu realmente espero que sim. Eu geralmente sou uma boa juiza de personagem. Eu posso olhar nos olhos de alguém e lêlos corretamente quase todas as vezes. E eu realmente espero que este seja um desses momentos, porque quando eu olho nos olhos de Hudson eu vejo determinação, amor, saudade, familiaridade, esperança e até tristeza. Eu quero descobrir o que causa todos e cada um desses sentimentos que vejo. Eu sinto que tenho que saber. —Eu posso ver você duvidando de mim. Você acha que eu estou dizendo tudo isso para fazer você se sentir melhor. Eu não estou. Olhe para mim, Rae. — Ela me vira para ela, olhando-me diretamente nos meus olhos. —Eu prometo que não estou mentindo para você. Eu posso ver alguma coisa lá. Não tenho

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certeza do que é, mas é alguma coisa. E acho que você deveria explorá-lo. Ela sabe do meu olhar, então eu sei que ela é séria sobre o assunto quando ela me diz para olhar nos olhos dela. Eu a estudo de perto. Ela está dizendo a verdade. Eu exalo em voz alta. —Obrigada. Ela balança a cabeça e depois saímos do banheiro porque é tudo o que existe, tudo o que é necessário entre nós: honestidade e confiança. Enquanto caminhamos de volta para a mesa, eu posso dizer que Hudson e Tanner estão em uma discussão acalorada de algum tipo. Huh. Quero saber o que é isso. Tanner passa os olhos pelo ombro de Hudson e nos vê, fazendo os dois endurecerem um pouco e pararem de falar. Eu mentalmente encolho meus ombros. Tanto faz. Não é da minha conta mesmo. A mesa está quieta quando nos sentamos. Eu não tenho certeza do que exatamente eles estavam falando, mas o que quer que fosse, está demorando aqui. Eu tento distraí-los porque parece honestamente que eles podem pular a mesa um para o outro. —Então, você vem aqui muitas vezes? — Eu pergunto a Hudson. Hudson ri e Tanner apenas fica de boca aberta para mim. Maura revira os olhos, mas não de um jeito ruim. É mais um Ohmeu-deus-ela-realmente-faz-isso-em-publico caminho. Ela me ama.

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—Uh, mais ou menos. — Ele toma um gole de seu Dr. Pepper. —Tucker na verdade toca muito aqui - pelo menos uma vez por semana. Foi assim que descobri o lugar: vendo ele tocar. Estou um pouco chocada, honestamente. Eu realmente não vejo Tucker como sendo o tipo musical. Eu realmente não o conheço muito bem, mas eu meio que me orgulho de ler as pessoas e eu não vi isso vindo. —Não há merda? — Eu pergunto. —Merda—, Hudson da de ombros. Eu sinto os cantos da minha boca um pouco para cima. —Que porra é essa, Tanner? Por que você não me disse que seu irmão quente toca violão? — Maura repreende, ficando com o olhar mortal de Tanner. —Calma querida. Eu não mencionei porque ele está sempre tentando roubar a minha atenção. Ele nem é tão bom nisso. — Tanner faz beicinho. —Isso é besteira, Tanner, e você sabe disso. Ele é bom. Como muito bom. Por que ele não seguiu uma carreira na música, não tenho ideia. Ele adora este lugar, embora. Vindo e assistindo todos os diferentes tipos de performances: a poesia, os esquetes, os Stand-Ups de comédia, os outros músicos. Tudo isso. Eu também adoro. É... De abrir a alma, realmente. —Como assim? —, Pergunta Maura. Eu posso ter esquecido que ela e Tanner estavam aqui. A voz de Hudson era apenas um pouquinho hipnotizante.

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—É o tipo de coisas que Rae disse antes. — Eu amo como ele diz meu nome. —Pense nisso. Todas essas pessoas que subiram naquele palco—, ele aponta para o palco no centro do prédio. — Derramam seus corações para estranhos. Isso é incrível. Não apenas isso, mas é revelador saber que essas pessoas - aquelas pessoas corajosas que podem trazer a sala para o completo silêncio - fazem os outros chorarem ou rirem com suas palavras. Eles são pessoas que conhecemos. Pessoas que vivemos ao lado. Trabalhamos ao lado. Família. Qualquer um, na verdade. É só abrir os olhos para saber que essas pessoas talentosas estão vivendo entre nós dia a dia. Eu amo isso. Eu estou sem palavras. Absolutamente sem palavras. Eu não posso acreditar que ele acabou de dizer tudo isso. Foi tão bonito. Tão poético. Tão verdadeiro. Acho que acabei de me apaixonar por seu cérebro. Porque é bem fantástico. —Puta merda. Case com ele agora, Rae. Se você não vai, eu vou. — Aparentemente, Maura não é tão sem palavras quanto eu. —Ei, agora! Observe a si mesmo, Hudson. Estou gostando muito dela. Eu não quero ter que lutar com você por ela. — Tanner se inclina na frente de Maura um pouco. Hudson nem percebe. Nossos olhos não se afastaram um do outro desde que eu interrompi minha incrível linha de captação. —Não se preocupe, Tanner. Acho que estou gostando muito de alguém. — Ele me dá um sorrisinho fofo. Eu me afasto porque sinto meu rosto queimando e isso nunca é uma visão bonita.

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Aproveito o momento de silêncio para reajustar minha mente e observar o clube que Hudson tanto gosta. O microfone não é realmente nada especial à primeira vista, mesmo do lado de fora. Parece apenas o seu típico bar com pouca luz, apenas há um palco diretamente no centro de tudo. Dezenas de mesas cercam com flores frescas ou velas em cada uma, indicando que servem apenas um pouco mais do que a sua comida de bar habitual. Mas quando você olha mais fundo, você pode ver como esse lugar é incrível. A decoração não combina nem um pouco e as paredes estão cobertas de fotografias, listas de assinaturas assinadas, pinturas e desenhos personalizados. E todos e cada um são lindos por direito próprio. Você pode ver o amor que os artistas têm por este lugar emplastrado em todas as paredes, incluindo algumas cenas de ação de Tucker tocando. Você pode ver quantos clientes adoram este lugar e continuar retornando noite após noite no mobiliário desgastado e pratos lascados. Todas as coisas que são facilmente descartadas com um olhar e muito negligenciadas com demasiada frequência. É tão triste porque essas são as coisas que tornam este lugar tão único e bonito. —É lindo. — Eu digo em voz alta. Eu volto para Hudson. — Apenas bonito. Obrigada por escolher este lugar. Ele sorri. Eu derreto. —Então, Hudson. — Diz Maura, fazendo-o quebrar nosso contato visual. —Você trabalha em uma loja de carros?

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—Eu possuo a loja de carros. Jacked Up é meu bebê. — Diz Hudson com orgulho. Tanner resmunga algo baixinho e Hudson dispara punhais nele. Ele rapidamente se cala. —Você é dono disso? Eu não tinha ideia! — Hudson sorri com minha pequena explosão. Agora estou bastante envergonhada porque ficar de pé com o Jacked Up com o Hudson definitivamente não foi um dos meus melhores momentos, já que minha boca decidiu correr antes do meu cérebro se recuperar. Estou supondo que a partir do pequeno brilho em seus olhos ele se lembra. —Sim. Desde que eu tinha vinte anos, mas eu trabalho lá desde os dezessete anos. Aquele lugar salvou minha vida. O velho Sr. Horton sabia o quanto eu amava, então quando ele foi diagnosticado com câncer de pulmão em estágio quatro, ele ofereceu o lugar para mim. Eu não pude recusar. —Ele sobreviveu? — Pergunta Maura. Os lábios de Hudson se inclinam para baixo, transformando todo o seu rosto. Até os olhos dele escurecem um pouco. —Merda. Desculpa. Isso foi muito rude de mim. Esqueça que eu disse qualquer coisa. —Tudo bem, realmente. Infelizmente, não, ele não conseguiu. Ele era como um segundo pai para mim, é tudo. Sou muito grato a ele. Antes de perceber o que estou fazendo, estendo a mão e coloco a mão em seu braço. Ele gira a cabeça na minha direção instantaneamente, seu olhar se deslocando diretamente para a minha mão.

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—Sinto muito pela sua perda. — Ele olha de volta para mim e eu paro de respirar momentaneamente. Seus olhos são tão tristes e agradecidos ao mesmo tempo. Eu acho que ele nunca superou o Sr. Horton e eu posso dizer o quanto minhas palavras significaram para ele. Ele abaixa a cabeça para mim, me oferecendo um pequeno sorriso. O garçom escolhe aquele momento para entregar nossa comida. Eu removo minha mão e começo a empurrar minha massa de frango, de repente não tão faminta quanto antes e pensando um pouco sobre os intensos olhares que Hudson e eu compartilhamos desde que o conheci. Tem havido muito. Muito mais do que eu pensava que havia. Estou surpreendentemente bem com essa pequena realização. Eu posso sentir algo neles. Algo novo, algo intrigante. Eu gosto disso. Seus olhos são tão intensos, tão abertos. Eu quase posso apostar que eles entraram e saíram de muitos problemas. Eu sorrio um pouco para mim sobre isso, o que me dá um chute não tão gentil na canela de Maura. Eu olho para cima e olho para ela. Ela me dá seu rosto —inocente—, com o qual eu me acostumei ao longo dos anos e me volto para Tanner, que parece estar falando com ela. Eu nem percebi. —Então, Rae, o que você faz? Quer dizer, eu sei que você trabalha no Clyde e tudo mais, mas você está na faculdade ou algo assim? — Hudson pergunta. Eu tomo um gole da minha bebida antes de responder, só para me comprar um pouco de tempo porque eu odeio essa pergunta.

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Especialmente desde que eu ainda não recebi notícias de nenhuma das empresas em que me candidatei. —Na verdade, acabei de me formar na primavera. O Clyde é para mim por enquanto, mas eu tenho colocado vários currículos aqui ultimamente na cidade. Eu tenho uma licenciatura em marketing. Não há muito a comercializar por aqui. — Dou de ombros, tentando fingir que minha falta de carreira profissional não me incomoda. —Marketing? Isso é uma coisa rápida. Eu sei que não é muito tempo ou algo assim, mas a Jacked Up tem procurado algumas empresas de publicidade ultimamente. Queremos impulsionar nosso nome um pouco mais, gerar mais clientes fiéis para que possamos atualizar um pouco nossa máquina. — Diz Hudson. Eu me animo. —Mesmo? Você já encontrou alguém? —Não—, suspira Hudson. —Todo mundo quer levar isso em uma direção totalmente diferente. Eu quero mantê-lo pequeno, sabe? Apenas construir nossa clientela um pouco mais com publicidade e uma pequena reformulação de marketing. —Bem, eu não quero que você se sinta obrigado ou algo assim, mas eu posso dar uma olhada em algumas das suas ideias, se você quiser. Dar-lhe algumas dicas. Ele nem hesita. —Isso seria fantástico! Eu não quero que você se sinta obrigada, no entanto. Só se você tiver tempo. Oh, Eu tenho muito tempo. —Não tem problema nenhum! Ele sorri novamente. Eu derreto novamente.

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Hudson

O jantar foi surpreendentemente suave. Depois da minha pequena discussão com Tanner, avisando-o para não mencionar Joey, tudo estava bem. Todos parecíamos ser capazes de falar facilmente uns com os outros. Provavelmente porque Tanner estava todo envolvido em Maura e estava realmente em seu melhor comportamento, contando apenas algumas histórias inapropriadas sobre seus amigos no Exército. Tanner e eu dividimos a conta enquanto as meninas se afastam para usar o banheiro uma última vez antes de sairmos. Tempo de menina, aparentemente. Tanner se aproxima de mim com um brilho nos olhos enquanto estou de pé na entrada. —Estou tão fodido essa noite, cara! Deus. Você viu a bunda dela? Espere. Não responda porque não quero ter que dar um soco em você. Você deveria ir para casa com Rae - faça um pouco de ação. Vou me oferecer para levar Maura para casa. E em casa, eu quero dizer de volta para o meu lugar porque eu estou batendo tanto! — Tanner está toda animada neste momento. Que porra de um porco. Estou prestes a dizer isso a ele, então eu ouço a risada de Rae.

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—Maura, querida, posso te dar uma carona para casa? — Tanner pede sendo doce. Eu engasgo um pouco. Eu não posso acreditar que Maura está comprando essa merda. Ela olha para Rae, silenciosamente pedindo permissão. Rae desliza um pouco os olhos para mim. Eu aceno com a cabeça uma vez, deixando-a saber que Tanner é inofensivo. Porque ele é mesmo. Ele é repugnante às vezes, mas ele nunca forçaria uma garota, então Maura ficará bem. —Você tem certeza? —, Pergunta Maura a Rae. —Positivo. Agora me dê suas chaves desde que você dirigiu. Eu preciso chegar em casa de alguma forma, — Rae diz a ela com um sorriso. Maura joga para Rae as chaves e grita enquanto ela pula nos braços de Tanner, acenando para Rae enquanto praticamente fogem de Mic. —Acho que é só eu e você, então, hein? — Rae pergunta, chegando a ficar ao meu lado, vendo-os sair. Eu sorrio para ela. —Acho que sim. Espero que você não se importe de me levar para casa. Eu vi com Tanner. Provavelmente deveria ter mencionado isso antes. Ela faz uma breve pausa. —Não, eu não me importo. Onde você mora? —Na rua 152 por agora. Nos apartamentos mais antigos. —É provisório?

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Agora é minha vez de fazer uma pausa. —Uh, sim. Estou procurando um lugar maior. Eu tenho olhado algo em Pembrooke Village, mas estou esperando que alguma coisa melhor surja. —Oh, esse é um lugar legal. Muito familiar. Eu sorrio e abro a porta para ela, esperando que ela abandone o assunto. Ela faz. Subimos em um mini-SUV prata e seguimos para o meu apartamento. Ela deve estar muito familiarizada com a área, porque ela não pede informações uma vez. —Você é daqui? — Eu pergunto, incapaz de conter mais minha curiosidade. —Eu sou. Eu realmente cresci aqui. Fui embora para a faculdade em Boston, mas ainda voltava para casa todo fim de semana durante os quatro anos inteiros—, diz ela, sorrindo amplamente. Eu não posso deixar de sorrir também. Ela realmente parece gostar desta pequena cidade. —Você parece apaixonada por Wakefield. Por que você quer se mudar para Boston para trabalhar? —Honestamente? — Eu aceno. —Bem, eu nem tenho certeza que eu quero. Eu só acho que eu quero uma mudança de cenário, realmente. Algo novo. Diferente. Eu não necessariamente quero me mudar para Boston, mas quero mudar para algum lugar. Eu acho que... Eu só quero fazer algumas coisas sozinha por uma vez. Talvez.

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Muito Conflito? Talvez ela ache que ela quer ir embora, mas eu quase sinto que ela se sente obrigada a fazer algo por conta própria e deve entender que não precisa ser assim. —Eu entendo. Quando eu era mais jovem, passei por alguma merda séria para a qual eu não estava preparado. Em absoluto. E eu senti que precisava ficar sozinho, fazendo minhas próprias coisas. Eu falhei. Mau. Isso resultou em eu voltar para casa por alguns anos. Eu só saí sozinho por um mês. Assim que o lugar em Pembrooke terminar, é aí que a merda vai ficar muito séria, porque eu definitivamente estarei sozinho novamente. Ela fica quieta. Quase quieto demais. —Então você acha que eu vou falhar? — Rae pergunta em uma voz plana que me leva a acreditar que ela não está tão calma como ela está fingindo estar. O que? —O que? Não, não, não, não. Isso não é tudo o que estou dizendo, Rae. Eu só estou dizendo para não apressar. Você saberá quando estiver pronta. Eu realmente não te conheço muito bem... —Você está certo. Você não me conhece, — ela interrompe, ainda sem tirar os olhos da estrada. —… Mas eu posso dizer que você está lutando com a decisão de deixar esta cidade. Você não precisa. Você não precisa sair para encontrar a felicidade. Você pode ter isso aqui. Você pode ter sua carreira de sonho aqui. Você apenas tem que descobrir o que funciona para você. Não o que funciona para eles.

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—Ou você. Não acho justo que você esteja me dizendo o que fazer ou não fazer, dando esse conselho quando você nem conhece minha situação. Dang!. Deve ter atingido um nervo porque ela parece chateada com isso por algum motivo. —Eu entendo isso, Rae. Eu realmente faço. — Eu tento raciocinar. —Mas não é isso que estou tentando fazer. Eu só estou dizendo que você deveria fazer o que te faz feliz. Não ceda a todos os outros, aos seus sonhos ou o que você sente que é esperado de você. Não deixe que eles digam o que você quer. —Como você está tentando fazer? Você não tem ideia do que eu quero. —Nem você. Então ela está quieta de novo e eu sou homem o suficiente para admitir que estou com um pouco de medo do silêncio dela. Finalmente ela solta um suspiro. —Você está certo. Eu entendi o que você está dizendo agora. Isso é apenas um assunto difícil para mim. Eu não sei o que quero. Eu queria ter gostado e gostaria de não sentir que tenho que mudar para coisas maiores e melhores, eu sei. Mas novamente, você está certo. Então obrigada. Me desculpe, eu fiquei meio que... Grosseira. —Mais ou menos? — Eu pergunto, sorrindo para ela. Sua resposta? —Bundão. Porra, eu amo a sua boca.

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Rae

Ok, talvez eu tenha ficado um pouco rabugenta. Mas eu honestamente pensei que é o que ele estava dizendo. Acabei de ouvir a palavra —falhar— e todos os outros pensamentos coerentes pareceram ter deixado o meu cérebro. Bom, escorregadio. Assuste-o logo no início com sua atitude malintencionada. Ele está certo, no entanto. Eu não deveria me sentir obrigada a me mudar para ter uma carreira, e eu meio que tenho. Eu sinto que preciso me afastar para fazer algo por mim mesma em um campo que eu não estou nem cem por cento certa de que eu possa me destacar. Eu sinto que preciso provar que posso fazer as coisas sozinha. Para quem estou tentando provar isso? Eu realmente não sei. Eu mesma? Meu pai? Minha irmã? Minha mãe morta? Eu não sei. Mas eu sei que não deveria me sentir assim. Não há realmente nenhuma necessidade para mim, mas... Eu faço. Há uma pequena parte de mim que se pergunta em que exatamente ele falhou, mas eu não quero perguntar. Não é realmente o meu lugar, então deixo passar por agora. Nós nos acomodamos em um tipo de silêncio fácil e confortável. Eu aproveito o tempo para refletir sobre o nosso encontro. Foi legal. Obviamente, não o que eu estava esperando

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desde que eu estava sinceramente pensando que meu encontro seria Tucker. Hudson era doce e amigável. E sexy. Definitivamente sexy. Ele não se vestiu muito arrumadinho para o Mic em sua apertada camisa preta de mangas compridas e jeans escuros que combinavam com ele, o cabelo perfeitamente bagunçado e uma barba por fazer fazendo com que ele parecesse ainda mais sexy. Ele se encaixou sem esforço no clube. Eu me estico e ligo o rádio. Maura tem meu CD do Transit e o Asleep at the Wheel está tocando. O que eu não espero é que Hudson comece a cantarolar. —Oh. Meu. Deus! Você conhece Transit? — Ele pula um pouco. —Desculpe—, murmuro. —Mas você está cantarolando junto. Você sabe quem é o Transit? E você conhece essa música? Ele ri. —Eu faço. Eles são na verdade minha banda favorita. — Ele sorri timidamente. —Oh. Meu. Deus. Case-se comigo agora! Apenas caiu da minha boca, eu juro. Eu começo a entrar em pânico um pouco, minhas mãos segurando o volante um pouco demais. Para minha surpresa, Hudson começa a rir. Difícil. Eu olho para ele e ele está segurando seu estômago e batendo os joelhos. —Você está bem? — Eu pergunto timidamente. Ele enxuga os olhos. —Você e Maura são duas sem filtro. Puta merda Você sempre faz isso? Queens of Shadows


Eu dou-lhe um olhar Mas que Diabos. —Fazer o que? —Apenas diz o que aparece nessa sua linda cabecinha? Porque é muito divertido. — Explica Hudson. Eu sinto meu rosto esquentar. —Hum, mais ou menos. É uma peculiaridade minha. — Eu dou de ombros e me concentro em minha direção e não em pânico com o fato de que ele acabou de me chamar de fofa. Mais ou menos. —É muito fofo—, ele murmura enquanto eu puxo para o seu prédio. Sim, ele definitivamente me chamou de fofa dessa vez. Eu estaciono na frente do prédio para o qual ele me dirigiu e me viro para ele. —Assim. Essa é a parte em que eu ando até a sua porta? Porque isso pode ser um pouco estranho. E totalmente de trás pra frente. — Digo a ele seriamente. Ele apenas olha para mim com a boca ligeiramente aberta. Eu alcanço com dois dedos e empurro sua boca fechada. —Moscas, Hudson. Ele murmura algo sobre minha boca entre gargalhadas. Eu dou de ombros e volto para o seu prédio. É fofo. Pequeno, talvez um pouco desatualizado, mas ainda muito fofo. Eu ouço ele começar a se mexer, então olho para ele. Ele faz um gesto para eu segurar um minuto e sai do carro. Eu vejo como ele corre ao redor da frente do carro e abre a minha porta. Ele estende a mão. —Minha dama. Eu olho para ele por alguns segundos antes de meu cérebro registrar o que está acontecendo. Quando finalmente alcanço, eu Queens of Shadows


solto meu cinto de segurança e coloco minha mão na dele. Ele me ajuda a sair do carro, fechando a porta e me puxando para perto dele. Ele tem minhas mãos entre os nossos corpos. Estamos encarando um ao outro. Sorrindo, ele diz: —Eu imaginei que nós apenas nos despediríamos aqui, então não é muito estranho para você. — O rosto de Hudson fica sério. —Rae, eu me diverti muito esta noite com você. Um ótimo momento, e eu não tenho isso há algum tempo. Gostaria de sair comigo de novo algum dia? Só nós dois, talvez? Eu estaria mentindo se dissesse que não fiquei um pouco chocada. Eu sei que eu afugento muitas pessoas com as coisas estranhas que saem da minha boca, então eu não tenho certeza se eu estava esperando isso ou não. Esperando por isso? Certo. Esperando isso? Não. —Uh, hum. — Eu tropeço. —Sim. Definitivamente sim. Eu não te assustei? —, Pergunto seriamente. Ele sorri. —Não. Definitivamente, não. É a minha vez de sorrir. —Posso ter o seu número por acaso? — Hudson pergunta. Eu aceno e me sinto um pouco triste quando ele se separa para que possamos trocar de telefone. A meu vibra quando estou a deslizar de volta para o meu bolso. Eu levanto minha sobrancelha para Hudson.

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—Eu te enviei um texto. Não leia até chegar em casa. Pode tornar isso um pouco menos complicado. De repente, ele pisa de volta em mim, mais perto do que antes, não deixando espaço entre os nossos corpos. Ele lentamente alcança e coloca as duas mãos nas minhas bochechas, gentilmente deslizando-as até que ele esteja segurando minha cabeça. Estamos presos em outro dos —nossos— olhares. Ele fecha os olhos e respira fundo, depois se inclina para frente e coloca seus lábios contra a minha testa. Eu fecho meus olhos e me sinto derretendo contra ele. Ele segura seus lábios lá por vários segundos enquanto eu estou tentando empurrar o ar através dos meus pulmões. Ele é tão quente e surpreendentemente macio. Ficamos ali por vários minutos, completamente trancados juntos. —Boa noite, Rae. — Ele sussurra contra a minha pele. Ele lentamente me deixa ir e caminha em direção ao seu prédio. Eu fico ali congelada, com os olhos ainda fechados pelo que parecem horas, quando sei que foram apenas alguns segundos desde que ele se afastou. E apenas segundos desde que comecei a sentir falta dele.

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Eu finalmente voltei para o meu carro e voltei para casa porque agora estou deitada na cama, aconchegada sob o meu cobertor verde-azulado favorito. Minha mente está correndo. Eu queria que Haley ainda estivesse acordada porque eu realmente preciso de alguém para conversar sobre esta noite. Eu a encontrei desmaiada no sofá quando cheguei em casa. Ela pode ter puffs de queijo esmagados em seu moletom e Skittles derretidos ainda em sua mão. Eu posso ter tomado provas fotográficas. Esta noite. Esta noite, esta noite, esta noite. Foi fantástica. Eu não esperava por Hudson. Eu não esperava que ele fosse tão aberto, tão doce. E eu definitivamente não esperava que sua banda favorita fosse minha banda favorita. Ele marcou pontos importantes com isso. Foi tudo tão... Fácil. Tudo isso. A conversa, o riso, o silêncio. Tudo. Mesmo pensando seriamente que ele estava me insultando, eu ainda o ouvia e ainda queria ouvi-lo. Eu nunca tive isso antes. Eu rolo, olhando para o relógio na minha mesa de cabeceira. Onze e meia. Eu tenho estado deitada aqui por vinte minutos tentando acalmar meu cérebro. Percebo a luz piscando no meu celular, indicando uma espécie de notificação. O texto. Eu esqueci completamente do texto! Eu praticamente me jogo na cama e meio no chão, pegando meu telefone. Eu desbloqueio e começo a rir incontrolavelmente do nome que apareceu na tela.

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FSK. Um…O que? FSK: É melhor você estar em casa enquanto está lendo isso, mocinha. Eu me diverti muito esta noite. Obrigado. Espero que isso seja um pouco menos complicado do que me levar até a minha porta. ;-) Eu: FSK? FSK: Futuro Sr. Kamden. Você sabe, desde que você tão lindamente me propôs esta noite. Eu rio porque ele me pegou. FSK: Fofo? Eu: Muito fofo na verdade. FSK: Você me acha fofo, huh? Eu faço, mas ele não precisa saber disso. Eu: Eu acho que o nome que você colocou no meu celular é fofo. Ainda estou tentando decidir se você é. FSK: Você é um péssima mentirosa. Eu rio porque ele está tão certo. Eu: Justo. Obrigado por esta noite. Boa noite, Hudson. x Ele responde imediatamente. FSK: Boa noite, Rae.

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Eu caio de volta no meu travesseiro com um sorriso no rosto. Eu encontro um sono tranquilo pela primeira vez em semanas.

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Hudson

Eu acordo com o meu telefone tocando. Eu cegamente me aproximo, derrubando a foto emoldurada de Joey e eu da minha mesa de cabeceira, e pego meu telefone. Olhando para a luz brilhante, vejo que tenho quatro chamadas perdidas da minha mãe. Eu pulo da cama em pânico, pensando que algo está errado com Joey. —Olá? — Joey responde, não me esperando para dizer qualquer coisa primeiro. —Joey? Você está bem? — Pergunto com cautela. —Eu só senti sua falta é tudo. Por que você não voltou para casa ontem à noite? Você está perdendo panquecas. Eu estremeço —Desculpe, Joe. Eu tive uma noite ontem à noite. Estou me levantando agora e estarei a caminho. Eu prometo. Eu ouço minha mãe no fundo. —Joey! Eu lhe disse para não acordá-lo! —Ugh. Ele está perdendo panquecas! — Joey responde a minha mãe. —Ela é tão ranzinza às vezes. Rápido por favor. Eu te amo. Tchau. — E a linha se desconecta.

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Eu suspiro e me puxo para fora da cama. Eu faço a minha rotina de banho matinal e me visto para o dia na casa da minha mãe com o Joey. Eu pego Rocky,meu labrador preto, e caio na estrada. São apenas dez minutos de carro, por isso estou entrando na entrada da minha mãe em pouco tempo. Joey sai correndo da casa para me cumprimentar. —Você está aqui! Finalmente! — Tão dramática. —Ei, garota! Você me guardou algumas panquecas? — pergunto, levantando Joey em meus braços para um grande abraço de urso. Rocky tenta abrir caminho. —Não. Eu estava faminta. Abaixando Joe, eu rio e faço o meu caminho para a casa da minha mãe, chamando Rocky atrás de mim. —Ei, Eleanor! É melhor você ter me guardado um prato grande! — Eu grito para minha mãe. —Hudson Michael Tamell! Eu sou sua mãe. Me chame de mamãe, mamãe, mamãe. Qualquer coisa menos Eleanor, —ela repreende. —Sim, Hudson—, Joey fala. Eu levanto minhas sobrancelhas para minha mãe. Ela encolhe os ombros. —Aprendeu com você.

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Eu rio. —Justo o suficiente. — Sento-me no mesa do café da manhã e fixo meu olhar em Joey e Rocky que ainda estão no corredor rolando. —Então, bug, o que você quer fazer hoje? —Natação! — Eu balancei minha cabeça com um não. — Patinação no gelo! — Mais uma vez, eu balanço minha cabeça com um não, porque está enlouquecendo em setembro. —Caminhada! — Eu dou de ombros. —Eu sei! O parque dos cachorros! — Eu balanço minha cabeça com um sim e Rocky se anima com isso. — Sim! Rocky, vamos ao parque dos cachorros! Venha comigo enquanto eu me visto. — Eles sobem correndo as escadas. —Não corra, Joe! — Eu grito atrás deles. —Crianças malditas. Minha mãe bufa e murmura um acordo. —Tenha cuidado com esses dois hoje. Eles são um punhado. Joey tem sido elétrica como o inferno a manhã toda. — Ela avisa. —Oh Deus. —Oh, Deus está certo. Você está em um longo dia. Agora, quantas panquecas você quer? Dou a ela meu sorriso de marca registrada que me tirou de muitos problemas ao longo dos anos. —Seis. —Droga, Hudson. — Ela geme, porque ela vai ter que fazer mais massa. —Você tem sorte de eu te amar. Eu me levanto e caminho até o fogão onde ela está, dando um grande beijo molhado em sua bochecha. —Eu também te amo, Eleanor. Eu sou atingido com a espátula por isso. Queens of Shadows


—É melhor você checar Joey e Rocky. Eu te disse que eles têm sido problemas a manhã toda. Eu solto ela e vou para as escadas. Eu rastejo pelo corredor porque algo me diz que há uma razão para o silêncio deles. E então eu descubro isso. —Rocky! — Joey sussurra para o cachorro. —Estamos indo para o parque dos cães, homenzinho. Você sabe como isso vai ser divertido para você? — A porta está entreaberta, então eu espreito pela fenda. Joey tem a cabeça de Rocky firmemente agarrada, falando diretamente em seu rosto. A atenção total de Rocky está em Joey. —Grande quantidade! Vai ser tão divertido! Eu costumava ir lá o tempo todo com Eleanor e Pop e seu velho cachorro, Hazard. Agora eu vou com você! Rocky está atualmente recebendo histórias sobre como meus pais costumavam levar Joey e seu labrador negro, Hazard, para o parque dos cachorros o tempo todo. Está fazendo meu coração inchar e meus olhos lacrimejam porque sinto falta do meu pai. E fico triste em saber que Joey não está conseguindo o tempo com ele como eu tenho. Não é justo, porque a garota está perdendo muitas boas lembranças com Pop. Assim como você! Eu penso comigo mesmo. Até eu ter apenas dois meses de ter dezessete anos, tive uma relação perfeita com meu pai. Nós nos demos bem como melhores amigos. Então eu estraguei tudo. Grande momento. E nós nunca mais fomos os mesmos depois disso.

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Acabei me mudando por pouco mais de três anos por causa de uma grande briga que tivemos logo depois de completar dezessete anos. Meus pais poderiam facilmente me fazer voltar desde que eu ainda estava no ensino médio, mas acho que eles viram que eu precisava ir para as coisas melhorarem entre meu pai e eu. Foi quando eu conheci o Sr. Horton e comecei a trabalhar na Jacked Up. Ele meio que me salvou. Eu não tinha ideia do que estava fazendo e ele me dando esse trabalho foi a melhor coisa que eu poderia ter pedido. Isso me manteve sã e ocupado quando eu mais precisava. E ele entrou como uma espécie de pai desde que eu não estava no melhor lugar com o meu. Eu nunca vou poder recompensá-lo por tudo que ele fez por mim. Eu finalmente mudei de volta, no entanto. As coisas ficaram um pouco fora de controle e meus pais estavam lá para ajudar - até Pop. Ele me recebeu de volta em casa imediatamente. As coisas não eram perfeitas para nós, mas estávamos chegando lá. Então, dois anos e meio atrás, recebemos o telefonema. Pop teve um ataque cardíaco enquanto dirigia. Ele não resistiu. Eu me senti culpado por anos, por causa de nossas brigas, mesmo sabendo que Pop não queria que eu fosse. Ele era um cara ótimo. Ele era gentil, paciente e amoroso. Nunca fiquei com raiva da minha mãe. Tudo o que ele fez foi consertar carros aleatórios em sua garagem, atender às fábricas e trabalhar por trinta anos como gerente de construção local na cidade. Ele era um cara incrível. Tão humilde, tão livre, sempre fazendo as pessoas sorrirem e rirem com as coisas aleatórias que saíam da sua boca. Rae teria se dado muito bem com ele.

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Uau. O que no mundo? De onde veio esse pensamento aleatório? Por que eu estava pensando em Rae? São apenas nove da manhã e ela já está na minha cabeça. Não é bom. Nada bom. Antes que o pânico possa se instalar, limpo a garganta e abro a porta. —Você está pronta, garota? —Sim! Só tenho que calçar meus sapatos. Vamos, Rocky! — E eles descem correndo. Eu dou uma olhada ao redor do quarto de Joey, notando todos os desenhos de nós juntos. Isso faz meu coração inchar por um outro motivo. Porra, essa garota me deixa orgulhoso. Depois de dar uma última olhada ao redor da sala, certificando-me de que tudo está em ordem, desço as escadas atrás deles. Eu faço um trabalho rápido com minhas panquecas enquanto Joey e mamãe deixam Rocky para trás para ir ao banheiro. Eu os vejo começarem a entrar, então vou até a porta da frente. —Último a chegar no carro é um grande perdedor! — Eu grito, segurando a porta aberta. —Não importa de qualquer maneira! Você é sempre o perdedor! — Joey grita de volta, correndo pela porta com Rocky logo atrás. E é assim que o meu sábado começa.

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Mais tarde, estou sentado no sofá da minha mãe com o minha filha enrolada ao meu lado assistindo Procurando o Nemo. Tempos como esses são meus favoritos. Acabei remarcando o jogo de cartas com os caras até o próximo fim de semana depois que o Noite do Poker foi cancelado devido a uma garota doente. Além disso, eu tenho tentado evitá-los depois da minha noite com a Rae ontem à noite porque eu sei que esses dois idiotas vão me questionar até que eu esteja com o rosto azul. Eu tenho lutado contra o desejo de mandar mensagens para Rae o dia todo. Mesmo que eu tenha saído com a garota mais incrível de todos os tempos, ela está bem na minha cabeça. Eu quero falar com ela, mas não tenho ideia de como abordar isso. Eu poderia ser fofo e pedir essa ajuda de marketing ou eu posso tentar pensar em algo suave. Okay, certo. Melhor ficar com o fofo só por segurança. Eu: Hey. Então, você ainda quer ajudar com essa coisa de marketing? Eu lanço meu telefone na mesa de café, então eu não olho para ele até que ela envie de volta. Eu acabo olhando para o relógio na TV o tempo todo, porque eu sei que levarei cinco minutos para responder. Rae: Na verdade não. Eu mudei de ideia completamente. Eu estou muuuuito sobrecarregada com o trabalho agora, estou com medo de não ter tempo. Eu estava apenas sendo legal. Espere. Quem é?

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Um, O que? Eu: Hudson… Rae: Qual? Eu conheço alguns. Ela tem que estar fodendo comigo porque eu sei que meu nome não é tão comum. Vou foder com ela de volta. Eu: O sexy, claro. Rae: Merda. Isso é pelo menos dois caras diferentes. :-p Eu rio alto disso. —Por que você está rindo? Isso não foi nem engraçado. — Diz Joey. —Nada, garota. Eu só pensei em algo engraçado. — Eu tento. Funciona, então volto a mandar mensagens de texto para Rae. Eu: É o extra sexy. Aquele em que você não consegue parar de pensar… Rae: Oh. Hudson Carter? Como diabos você está, cara?! Eu nem sei como responder a isso, então eu não sei. Acho que ela se cansa de esperar porque meu telefone vibra. Rae: Bem. Eu dou. Você me pegou. Sim, ainda estou disposta a ajudá-lo. O que você tem em mente? Meus dedos voam sobre o meu teclado e eu toquei em enviar antes de saber o que estou realmente fazendo.

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Eu: Quer tomar café comigo amanhã? Nós podemos conversar então. Rae: Certo. Onde e quando? —Puta merda. — Eu acabei de convidá-la para sair. E ela disse sim! —Ummm! Você acabou de dizer uma palavra feia! Pague! — Joe exclama ao meu lado. Aparentemente eu disse isso em voz alta. —Droga, garota. Eu não posso tirar uma folga com você. — Eu desenterro um dolar e o entrego. Eu: 10 amanhã de manhã? Nós podemos nos encontrar no Perk. Rae: Feito. Vejo você então. —Sim! — Eu dou um soco no ar, pulando algumas vezes. —Você é tão estranho—, diz Joey, dando-me o olho lateral. —Tanto faz. De onde você acha que conseguiu isso? — Eu mostro a língua para ele. —Verdade. Estou nas nuvens às nove enquanto coloco Joey na cama e vou para o quarto em que vivi há apenas um mês. Eu ainda não consigo acreditar que em poucos dias eu morarei em minha própria casa. Eu estive sozinho antes, então essa parte não é nova. E sou o proprietário da casa. Estou muito animado em dizer que sou um proprietário. Tenho vinte e quatro anos e sou dono do meu próprio

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negócio, então não há motivo para eu ainda estar morando com a minha mãe. Eu deveria estar sozinho, cuidando das minhas próprias prioridades e não confiando tanto em minha mãe. Eu não a sobrecarrego nem nada, mas já era hora de ela seguir em frente com sua vida e viver por si mesma pela primeira vez - não cuidando de mim e de Joey o tempo todo. Eu tomo um banho rápido e me acomodo na cama. Estou tão perto de estar dormindo quando a luz transborda do meu rosto. Eu abro um olho para encontrar Joey em pé na minha porta. —O que há, bug? Pesadelo? —Não. Eu só senti sua falta. — Meu coração pula uma batida. —Bem, vamos lá então. Entre. — Eu digo, levantando o cobertor e me afasto o pouco que posso. Joey tem apenas sete anos, então precisar de muito espaço não é um problema. Coisa boa, porque esta cama é apenas uma de solteiro. —Obrigado, cara— Joey boceja, subindo na cama, enrolandose em uma bola e aconchegando-se perto de mim. —Eu te amo, garota. —Eu te amo mais. Eu sorrio. —Sua pequena mentirosa. —Seu grande mentiroso. E nós adormecemos.

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Rae

BANG! BANG! BANG! —Apresse-se, Hales! Eu tenho merda para fazer! — Eu grito pela porta do banheiro. Eu estou atrasada e Haley está no banheiro há trinta minutos fazendo Deus sabe o quê. Isso está me irritando, porque eu deveria estar me encontrando com Hudson em vinte minutos. Em uma cafeteria que fica a quase dez minutos de distância. Eu nem tomei banho ainda. —Acalme sua boceta, garotinha! Estou terminando agora! — Ela grita de volta. Eu reviro meus olhos porque —terminar agora— provavelmente significa mais dez minutos para ela. E eu estou certa, porque oito minutos depois ela finalmente está saindo. Eu olho para ela enquanto corro para dentro para escovar os dentes e passar uma escova no meu cabelo, puxando-o para trás em um rabo de cavalo apertado. Eu passo um pouco de rímel e decido que pareço decente o suficiente na minha camiseta branca e jeans. Obviamente, não vai ficar melhor desde que eu tenha que sair em cerca de dois minutos, se eu quiser chegar a tempo.

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Mesmo acelerando um pouco, ainda estou quatro minutos atrasado. Corra para dentro e começo freneticamente a procurar por Hudson. Minhas esperanças disparam um pouco. Eu não vejo ele. Sento-me em uma mesa aberta e tiro algumas das anotações que consegui fazer ontem à noite depois do trabalho e verifico meu celular enquanto estou examinando tudo. Ele está dez minutos atrasado. Ele tem mais cinco antes de eu sair. Meu telefone toca. Eu pego rapidamente, esperando que seja Hudson com uma boa desculpa. É Maura, com quem eu cometi o erro de dizer que estava me encontrando com Hudson hoje de manhã. BFF (NÃO PERRY): Bem? Eu rio porque o fato de dizer —Não Perry— ao lado do número de Maura significa que ela pegou meu telefone e mudou o nome dele para ela. Novamente. Ela e Perry têm essa pequena guerra quando se trata de quem é meu melhor amigo. Eu nunca direi a Maura isso, mas Perry vence. Levemente. Eu: Não posso falar agora. Estamos prestes a tomar café. Ligo para você em breve. x Eu ligo meu telefone para o silêncio assim que a porta para Perk se abre. —Eu estou tão arrependido, Rae! Eu tive que cuidar de uma coisa em casa. Eu juro que geralmente chego na hora certa. Eu prometo. — Hudson sai correndo, se jogando na cadeira em frente a mim.

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Ele está olhando para mim com aqueles belos olhos da cor do oceano. Eles ainda são perfeitos. Ele ainda é perfeito. Segure o telefone, Rae. Ele é apenas um cara. Apenas um possível cliente. Você esteve em um encontro acidental, é isso. —Você está brava—, ele franze a testa. É só então que percebo que não disse uma palavra para ele desde que ele se sentou à mesa. Eu só estou olhando. —Eu não estou. Mesmo. Está tudo bem. Eu estava realmente quatro minutos atrasada. Eu geralmente não estou atrasada. Não há razão para eu segurar isso contra você. Hudson visivelmente relaxa. —Graças a Deus. Eu pensei que você ia ficar tão puta e se recusar a trabalhar comigo e eu realmente preciso da sua ajuda. —Oh, então isso não é um encontro? — Eu coloquei o melhor rosto inocente que eu tenho e bati meus cílios para ele. Ele instantaneamente empalidece. Se ele vai se atrasar, eu vou me divertir com isso. Eu deixo meus olhos lacrimejarem um pouco e mordo meu lábio, fazendo parecer que estou com lágrimas sérias. —Eu só... eu pensei...Deixa pra lá. — Eu digo, voltando minha atenção para a janela brevemente para ganhar algum tipo de compostura. Uma vez que tenho certeza de que não vou perdê-la, volto para Hudson ainda excessivamente pálido.

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—Uh, eu… Hum… Merda. Rae, escute... Eu... — Ele sumiu um estado de completa confusão. Ele tem a coisa do peixe com a boca. Ele limpa a garganta e começa a tentar formar uma frase real. Eu perco isso. O riso borbulha e derrama - muito indelicadamente, devo acrescentar - da minha boca. Tenho certeza que eu bufo, porque é assim que estou rindo. As lágrimas começam a cair e eu estou lutando para recuperar o fôlego. Hudson começa a limpar a garganta um pouco mais e a se mexer desconfortavelmente em sua cadeira, olhando ao redor da loja e educadamente sorrindo para outros clientes que, tenho certeza, estão olhando abertamente, já que não estou sendo tão quieta. Eu limpo as lágrimas e respiro fundo, tentando ficar sóbria. —Estou brincando com a sua cara, Hudson. Venha, você está me comprando um café por estar tão atrasado. É tão ingênuo. — Eu pego minha bolsa e vou para o balcão da frente, deixando Hudson sentado na mesa olhando boquiaberto para mim. Estou olhando para o cardápio quando sinto ele se aproximar. Ele para mais perto do que ele realmente deveria e minha respiração engata. De repente, está muito mais quente aqui do que há poucos segundos. Acho que ele acabou com minha falsa saída. —Você é uma coisa, Rae. E eu gosto disso. — Ele diz suavemente no meu ouvido. Ele não volta nem um pouco.

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Felizmente o barista se vira para nós, suas palavras sufocando minha respiração superficial. Não consigo formar nenhuma palavra e acho que fico ali mais tempo do que deveria, porque Hudson pede por mim. —Vamos tomar dois grandes cafés pretos, por favor. Nós. Eu realmente gostei do som disso. Gosto muito. Muito mais do que deveria. —Obrigada. Como você sabe o que eu queria? —Tiro no escuro. Não pode dar errado com café puro. Você pode mudá-lo se quiser. — Diz ele. Eu balancei minha cabeça e fiz meu caminho até o balcão de atendimento enquanto Hudson pagava. Aproveito a oportunidade para estudá-lo de longe. Ele está vestido com um jeans simples e uma camisa azul-bebê de mangas curtas e semi-apertadas, fazendo com que seus olhos e cabelos escuros e bagunçados se destaquem ainda mais contra sua pele levemente bronzeada. Ele deve ter passado o dia fora porque está um pouco mais corado do que na sexta à noite. Eu invejo sua habilidade de se bronzear tão facilmente. Eu não estou horrivelmente pálida, mas minha pele raramente se bronzeia. Ela queima, descasca e volta a ser o seu tom pálido e chato. —Aqui está, linda. — Diz o barista enquanto desliza meu café em minha direção e pisca.

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Eu sorrio para ele e olho a tempo para pegar Hudson fazendo careta para o pobre garoto do ensino médio. Eu balancei minha cabeça e despejo uma quantidade generosa de creme e açúcar no meu café, completando com alguns shakes de canela. —Canela? — Hudson pergunta, enrugando o nariz. —Não odeie. É delicioso. — Ele ainda tem um olhar de descrença estampado em seu rosto. Eu suspiro. —Deixe-me adivinhar, apenas preto? Sem açúcar ou alguma coisa? Ele sorri, toma um gole de café e solta um gemido de prazer exagerado. Alguém está sarcástico hoje. Quando nos sentamos de volta à mesa, pego minha pequena pasta de idéias. —Então, eu não estou super familiarizada com a sua situação no Jacked Up, mas eu fiz uma pequena pesquisa depois do trabalho na noite passada. — Eu viro para a minha página de anotações e começo a ler alguns fatos que encontrei. —Foi inaugurada em 1985, então você está chegando em seu trigésimo aniversário. É de propriedade local, obviamente. Você tem seis funcionários no total e não parece ter muita presença on-line, ou pelo menos nenhum que eu possa encontrar facilmente. —Sim, nós realmente precisamos trabalhar nisso. Temos um site bastante ruim que precisa ser atualizado. Não temos contas de mídia social, que eu sei que precisamos remediar. Atualmente, temos um pequeno outdoor e um pequeno espaço na lista telefônica. É sobre isso.

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Eu me encolho um pouco. —É isso aí? Droga, Isso não é muito. Bem, você já está ciente de sua falta de presença na mídia social, então isso é bom. Na verdade, conheço alguns web designers em ascensão que provavelmente ficariam mais do que felizes em ajudá-lo por um preço razoável. Isso ajudará a criar o portfólio deles, o que faz com que todos ganhem. Como você se sente sobre um novo visual? — Pergunto, esperançosa. Ele pensa nisso por um minuto. Eu gosto disso. Eu gosto que ele dedique um tempo para realmente pensar sobre o que é melhor para o seu negócio, em vez de apenas saltar para qualquer coisa. —Eu posso ser persuadido. Eu não gosto muito do que temos atualmente, mas também não quero que isso se transforme em uma despesa enorme. —Podemos conversar com o designer gráfico sobre isso quando fizermos o site. Você vai querer que tudo se misture de qualquer maneira, então atualizar tudo de uma vez provavelmente seria melhor e mais barato. Falando nisso, que tal cartões de visita? Eu sei que você os tem, mas você já pensou em passá-los pela cidade? Quero dizer, você tem um pequeno negócio e sei que em pequenas cidades como essa os pequenos gostam de ficar juntos. Eu acho que se você conversar com alguns lugares sobre obter algum espaço no balcão para cartões de visita, pode ser bom. Hudson acena com a cabeça. —Sim. Acho que alguns lugares podem estar abertos para isso. Poderia funcionar bem para nós dois também. Eu estou gostando disso, Rae. Tem mais alguma coisa?

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—Hmmm… Bem, além do que já alcançamos, o que eu acho que ajudaria muito, eu sugiro fortemente olhar para a publicidade no jornal local e possivelmente até mesmo aquelas pequenas revistas gratuitas. Talvez até tirando alguns lugares em Boston? Para todos nós sabemos que eles poderiam ter algumas lojas de automóveis de merda por lá, então não iria doer muito para esticar sua área de publicidade. Ele está tomando outro momento para pensar nas coisas. Ele acena novamente. —Eu gosto disso. Eu gosto de tudo. Você tem algumas ideias grandes e pequenas que eu nem imaginava que poderiam ajudar a divulgar a loja um pouco mais. Eu tenho que ser honesto, Rae, eu estava nervoso em ouvir suas idéias. Eu não tinha certeza de como poderíamos ajudar a impulsionar os negócios de uma forma que não me custaria uma fortuna, mas acho que você conseguiu lançar algumas ótimas ideias com as quais posso trabalhar. Eu honestamente não esperava que ele fosse tão acolhedor com minhas idéias, então seus elogios me fazem corar um pouco. —De nada. Não foi problema algum. Eu até fiz uma pequena pesquisa sobre os preços do espaço publicitário. — Eu digo, entregando-lhe a pasta. Ele leva isso ansiosamente e começa a examinar as informações coletadas. Eu posso ver a aprovação em seu rosto. Virando aquele sorriso encantador dele em mim, ele faz uma sugestão que eu realmente não estava esperando. —Venha jantar comigo, Rae. Como em um encontro. Sozinhos. Não é um encontro às cegas, não é uma reunião de negócios. Um encontro real.

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Hudson

Eu estou começando a pensar que essa coisa toda de vomitar é contagiante. Eu acabei de convidar a Rae para sair. Como em um encontro real e legítimo. Que porra eu estou pensando? Eu não posso namorar! Espere. Eu posso? Foda-se. Eu posso. Eu sou um homem crescido e posso fazer o que eu quiser. E eu acabei de perceber que isso é o que eu quero. Um encontro com Rae. —Por favor. — Deixa minha boca antes que eu possa pará-lo. Rae está sentada lá apenas olhando para mim com um olhar extremamente confuso em seu rosto. Tenho certeza que eu a enlouqueci. Ou talvez ela só não queira namorar com você, idiota. —Merda. Desculpa. Apenas esqueça que eu disse... —Sim. — Alguama coisa. Foi um... Espaera, o quê?

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—Eu disse sim, Hudson. Eu adoraria sair em um encontro com você. Um que não é sobre um projeto de negócios e para o qual eu realmente posso estar preparada. Um que não é com Maura ou Tanner. Sim. — Ela diz novamente. SIM! —Puta merda. Você disse que sim. — Novamente com a palavra vômito. Ela solta aquela bela risada dela novamente. —Eu fiz. Por que você está tão surpreso? Você me perguntou isso na sexta à noite. Eu não ia deixar você em paz, só com um encontro de café, você sabe. Eu relaxo um pouco com ela provocando. —Você está certa. Eu não sei. Eu apenas pensei que talvez você não quisesse trabalhar conosco potencialmente saindo juntos. —Potencialmente? Até parece. Eu tenho você completamente e você sabe disso. Minha vez de encarar por um minuto, porque ela está certa. Ela faz. Eu nem mesmo conheço essa garota, mas sinto a conexão mais estranha com ela - como se ela me puchasse para ela. Como se ela devesse se encaixar em algum lugar do meu mundo. Eu respiro fundo antes de olhar diretamente naqueles olhos verdes cativantes dela e dizer: —Você faz.

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Rae

Seus olhos são tão intensos que eu tremo um pouco. Eu gosto do Hudson. Eu gosto muito dele. Provavelmente mais do que eu deveria desde que conheci o cara recentemente, mas não posso deixar de sentir uma conexão com ele e não tenho idéia do porquê. Eu nem conhecia o cara há três semanas e de repente ele é tudo o que eu quero pensar. —Que tal jantar na minha casa na quarta-feira? — Ele pergunta esperançoso. —Isso soa perfeito. Nós reunimos nossas coisas e seguimos juntos para a porta. A mão de Hudson encontra o caminho para as minhas costas e não consigo deixar de achá-lo extremamente atraente. Eu nunca tive atração quando aqueles heróis bonitões fizeram isso em todos os romances que eu li, mas agora eu faço. É algo tão simples e doce. —Posso te levar até o seu carro? Eu mergulho minha cabeça e ele começa a me dirigir em direção ao meu pequeno sedan, levando-me até a porta e abrindo-a para mim.

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—Muito obrigado pela sua ajuda com Jacked Up, Rae. Eu sinto como se estivéssemos um pouco presos aqui ultimamente e acho que isso vai aumentar um pouco as coisas para nós. Vou ligar para o cara do site amanhã. — Diz Hudson, enfiando as mãos nos bolsos e se balançando um pouco sobre os calcanhares. Ele parece tão fofo quando está sendo tímido. Ele fica vários centímetros mais alto que eu, então eu sorrio para ele. —Não tem problema. Fico feliz em poder ajuda-los. —Então, quarta-feira. Sete e meia, tudo bem? — Pergunta ele. —Perfeito. — Ele balança para trás em seus calcanhares novamente, como se não tivesse certeza do que dizer em seguida. Então eu ajudo-o a sair. —Adeus, Hudson. Eu vou te ver quartafeira. Um sorriso transforma seu rosto. Eu entro no meu carro enquanto ele continua ali. Consigo sair do estacionamento e volto para o meu apartamento. Eu olho no espelho antes de virar para a próxima rua. Ele ainda está lá com as mãos nos bolsos e aquele sorriso perfeito estampado no rosto.

Eu estaciono em frente ao meu apartamento e ligo de volta para Maura. Ela ligou cinco vezes enquanto eu estava com o Hudson. Queens of Shadows


—Finalmente! Você não pode deixar uma garota pendurada assim! Derrame. — Agora, ela grita para o telefone. —Primeiro, acalme-se; você está machucando meu ouvido. — Eu digo na minha melhor voz maternal. —Segundo, eu tenho um encontro quarta-feira. — Ela grita bem alto. —Orelhas, mulher! — Eu a lembro. —Desculpe! — Ela sussurra. —Estou tão empolgada por você! Eu posso dizer que você gosta muito dele. E Tanner me contou um pouco sobre ele. Ele parece ser um cara sério, Rae. Não tenho certeza se acho algo que Tanner diga ser reconfortante, mas fico feliz que Maura aprove. —Bom. Então, como foi seu segundo encontro com Tanner na noite passada? —Glorioso! — Ela soa. —Ele é tão doce e tão engraçado, Rae. Eu sei que ele parece um idiota às vezes, mas é apenas um show, como se ele tivesse que provar que ele é machão ou alguma porcaria assim. Ele é tão atencioso e impressionante quando somos apenas nós dois. Eu gosto dele, Rae. Mesmo que eu ainda não goste muito de Tanner, estou genuinamente feliz pela minha melhor amiga. —Enquanto ele te tratar bem, eu estou feliz por você. Eu ouço alguém no fundo. —Droga. Eu tenho que ir, Rae. Aumente a ordem! Falo com você depois, amor. —Beijos! Tchau! Eu coloco meu telefone longe e balanço minha cabeça. Está garota. Ela é algo.

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Eu pego minha bolsa e vou para o apartamento que compartilho com minha irmã. —Ei, Hales! Estou de volta! — Eu grito enquanto eu entro pela porta da frente. —Estamos na cozinha, Rae! Nós? Eu vou para a cozinha para ver do que ela está falando. —Você tem um rato no seu bolso? Quem é você, papai! — Grito, correndo para o banquinho em que ele está sentado, envolvendo meus braços em volta dele e apertando-o com força. —Ei, garoto, eu senti sua falta. Mesmo morando na mesma cidade, raramente vejo meu pai. Ele é um grande contador de peruca em uma firma em Boston e está sempre trabalhando. Eu trabalho noites e fins de semana no Clyde, então normalmente não temos muito tempo para nos encontrarmos. Desta vez, faz apenas um mês desde que eu o vi pela última vez, mas parece muito mais do que isso. Eu dou uma boa olhada nele. Nós temos a mesma cor de pele e cabelos escuros e é sobre onde nossas semelhanças na aparência terminam. Enquanto meus olhos são verde floresta, os seus são castanhos. Ele é alto, sou muito baixa. No entanto, nossas personalidades são praticamente idênticas. Somos ambos sarcásticos, fora do muro e geralmente muito alegres. Nós nos damos muito bem por causa disso. —O que te traz? — Eu pergunto.

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—Ele veio me ver, sua filha favorita. Duh, — Haley diz como se fosse a única resposta plausível. Nós dois a ignoramos. —Só queria ver como estão minhas duas garotas favoritas. Eu sinto que não te vi para sempre. Como vai tudo? Como vai a busca de trabalho? — Ele se vira para Haley. —Como está a creche? Haley cuida de uma creche com sua melhor amiga, Cailee. As crianças a adoram e, como ela não passa de uma criança grande, isso não me surpreende. Eu, por outro lado, não sou tão talentosa com crianças. Eu sempre fico quieta e nunca sei o que dizer a eles. Eu sei que eles são todos inofensivos, mas eles me assustam. Eu tenho medo de estragar seus pequenos padrões de pensamento inocentes ou algo assim. Eu posso agradecer a minha mãe por isso. —Bem. Está indo muito bem. Eu posso ter algumas pistas. — Eu apenas menti para meu pai porque ainda não recebi uma resposta de um único lugar. —E o The Learning Hut está indo bem. Acabamos de receber dois novos filhos no outro dia, então estamos no máximo. Parece que precisamos expandir em breve. —Bem bom. Estou muito orgulhoso de vocês, meninas, — Ele sorri. Você pode ver facilmente o orgulho em seu rosto. —Agora, você quer sair e pegar um jantar? Eu ainda não confio em sua comida, Haley.

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—Grosso! Eu queimo uma pizza e o macarrão vira papa duas vezes e de repente eu não sei cozinhar. Talvez eu fosse uma cozinheira melhor se você não tivesse expectativas tão altas de mim, papai. — Haley brinca de volta. —Eu sinto muito, eu sou um motorista de escravo. — Meu pai diz com sua cara de pau. Eu amo esses dois. Sempre tão charmosos. —Você se importa se eu me refrescar rapidinho? Eu não tive a chance de tomar um banho esta manhã porque alguém monopolizou o banheiro— Eu digo, dando a Haley meu melhor olhar mortal. Ela encolhe os ombros. —Não deveria ter dormido demais. —Eu tive... problemas para dormir na noite passada. — Eu faço o meu melhor para não fazer contato visual com o meu pai. Aparentemente, isso não o engana. —Você ainda está tendo o pesadelo? Eu pensei que você disse que estava melhorando. — Eu posso ouvir a preocupação em sua voz. Sempre foi a mesma coisa desde que eu tinha sete anos. Estou no oceano durante um dia nublado. O vento está chicoteando como um louco, causando ondas enormes ao redor de mim. Eu não estou tão longe, mas desde que eu sou tão pequena, parece que eu nunca vou ver a terra novamente. Honestamente, nem mesmo o vento e as ondas grandes me assustam mais. É o fato de que eu posso ver minha mãe parada ali

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me observando. Eu estou chamando por ela e chamando por ela, mas ela apenas olha. Então eu vejo uma sombra do que parece ser uma criança da minha idade correndo ao lado dela. Ele está gritando com ela, mas não consigo entender o que ele está dizendo. Ela está frenética. Ela ainda está parada olhando para o horizonte. E então eu afundo. Eu não tenho ideia do que, se alguma coisa acontecer, em seguida, porque é sempre a mesma hora que eu acordo encharcada de suor. O sonho parece tão real, como se algo realmente tivesse acontecido. Eu sei que isso não é possível, porque é algo que eu certamente me lembraria. Certo? Eu foco meus olhos no meu pai. —Isso aconteceu. Eu não tive um em oito meses. Começou a cerca de três semanas atrás, no entanto. Eu não tenho ideia do que causou a volta desta vez. Estresse, talvez? O que é totalmente possível. Todo o sonho em si é estressante, então talvez seja tudo – invenção da minha cabeça. Parece tão estranho que está voltando agora. E algo parece diferente nesta rodada. Parece mais... Real. Tão real que acordei três vezes ontem à noite antes mesmo de o garoto chegar no sonho. Isso é como eu estava com medo. Fui até o lago depois do segundo, sentei-me por uma hora para observar o nascer do sol e voltei para casa para dormir um pouco mais. Isso obviamente não foi tão bom. Meu pai exala alto porque sabe o quanto isso me afeta. —Sim, poderia ser isso. Com o seu carro quebrando, você fica doente, e

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agora todos esses pedidos de emprego. Tenho certeza de que você está estressada. Talvez você deva recuar na busca de trabalho. Quer dizer, você não está com pressa de se mexer, certo? Eu balancei minha cabeça e respondi honestamente. —Na verdade, não. Eu não tenho certeza do que exatamente eu quero fazer. Isso foi difícil - admitir isso em voz alta para o meu pai. Eu estava tão certa disso há alguns meses - até mesmo algumas semanas - de volta, mas agora eu não tenho muita certeza. Hudson me ajudou a ver isso. —Droga, maninha. Por que você não me contou? — Eu posso ouvir a dor em sua voz. Ela tem o direito de chatear-se. Eu deveria ter confiado nela com isso. Ela sempre esteve lá por mim, então não há razão para eu ter escondido tudo isso dela. —Você está certa. Eu deveria ter dito a você, Hales. Foi tão confuso e eu sinceramente nem percebi alguns dos meus sentimentos até o outro dia. Hudson conversou comigo sobre eles. —Quem é Hudson? — De repente, meu pai não parece tão triste. Ele parece protetor. —Um cara. —Um cara que ela foi em um encontro às cegas. E o mesmo cara que ela acabou de tomar café. — Haley fornece, sorrindo para mim. O retorno por não confiar nela, eu acho. —Rae?

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Eu suspiro. —Sim, ele é um cara. Sim, eu fui a um encontro com ele sexta-feira. Sim, nos encontramos para o café esta manhã, mas foi um encontro de negócios. Ele é dono do Jacked Up, a loja que consertou meu carro. Ele está tentando aumentar a clientela e pediu algumas dicas de marketing, então eu inventei uma pequena pasta de idéias e dei a ele esta manhã. Feliz? — Começo avançando em direção ao corredor que abriga nossos quartos e banheiros, deixando de lado meu encontro na quarta-feira. Meu pai bufa e cede com os dentes cerrados. —Bem. Você é um adulta agora. Se apresse. Nós estamos indo comer asas. Eu gemo porque sei que isso significa que estamos indo para o Clyde. —Me dê quinze minutos.

—O que é isso? Jantar em família e ninguém me convidou? Isso está confuso, tio Ted, — Perry provoca meu pai, sentando-se no banco ao meu lado e me dando uma cutucada. ―Yo! E aí, garçonete Rae? Vou tomar um Dr. Pepper, por favor. Eu o empurro com força. —Eu não estou trabalhando hoje, seu idiota. A garçonete Rae é sua coisa favorita para me dizer quando ele vêm me visitar no trabalho. Ele diz que é como se ele estivesse falando com uma pessoa totalmente nova quando eu estava lá e ele gosta de ter —duas versões— de mim para escolher.

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Eu amo meu primo Perry como um irmão. Ele é como um melhor amigo para mim e praticamente morava em nossa casa quando éramos crianças, já que sua mãe, a irmã do meu pai, entrava e saía constantemente de cena. Tia Tessa não era realmente a melhor mãe. Ela tinha o hábito de sair de casa por meses a fio. Por alguma estranha razão, o tio Walker nunca a abandonou. Ele sempre ficava e deixava que ela fizesse o que quisesse. Por causa disso, ele trabalhou longas horas para garantir que todas as contas fossem pagas e que Perry tivesse tudo de que precisava. Isso resultou em Perry gastando muito tempo em nossa casa desde que seus pais raramente estavam em casa. Surpreendentemente, Perry teve um ótimo relacionamento com seu pai. Você acha que seria tenso porque o tio Walker nunca estava em casa, mas acho que tudo o que fez foi aproximá-los. Eles se agarraram um ao outro; o relacionamento deles era sólido. O que ele tinha com a mãe era quase inexistente, especialmente porque ninguém sabia exatamente onde ela estava. Assim que Perry e eu nos formamos na faculdade, o tio Walker se divorciou da tia Tessa. Eu quero dizer literalmente. Ela foi vista nos jornais logo após a cerimônia. Então ela desistiu e não temos notícias dela em cerca de três meses. Você acha que, como Tessa era a irmã do meu pai, a relação entre o tio Walker e meu pai seria uma droga. Negativo. Eles são melhores amigos e papai fala com Tessa tanto quanto todos os outros, o que quase nunca acontece.

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—Que seja, garota. Então, o que há com minhas pessoas favoritas? — Perry se vira em volta da mesa. —Oh, você sabe, apenas aproveitando o almoço com minhas duas pessoas favoritas no mundo,isso foi até que algum garoto punk veio e interrompeu tudo. Perry aperta o peito com dor fingida. —Você me feriu, Hales.Tudo bem, no entanto. Eu sei que você realmente me ama. —Não. — Haley resmunga. Ela é tão mentirosa. A única coisa que ela ama mais do que eu, papai e Perry? Dar merda a Perry. Ela se destaca nisso. É muito divertido assistir. —De qualquer forma, tio Ted, o que se passa? Como esta a cidade grande? —Chata, grande, exaustiva, interminável. — Meu pai responde com um suspiro. —Por que você não se aposenta? Você tem,o que, cinquenta, certo? Papai toca Perry no ombro. —Seu merda. Eu sei que tenho apenas quarenta e cinco anos. Um ano mais novo que seu pai. —Ainda velho. Infelizmente, Clarissa chega na nossa mesa. Ela nem é nossa garçonete, então não sei bem por que ela está aqui.

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—Oi Sr. Kamden, Rae, Haley. — Ela diz em sua mais doce voz doce. Todos nós a ignoramos. Sua voz cai um pouco e ela se inclina para a mesa mais. —Oi, Perry. Ah, ela está aqui para flertar. Em uma tentativa óbvia de evitar qualquer contato dela, Perry muda meu caminho e mergulha a cabeça em Clarissa. —Ei. Clarissa, que é uma mulher de vinte e quatro anos, faz beicinho. Então ela dá a ele o melhor dele, e empina seu peito para ele. —Vejo você mais tarde, Perry. — Diz ela, se afastando. —Deus, essa garota me mata. Ela é tão agressiva. E falsa. E esquisita. — Reclama Perry, acrescentando um arrepio de efeito dramático. —Tente trabalhar com ela. — Eu resmungo. —Ela ainda está... Você sabe... Trabalhando extra? — Haley pergunta. —Infelizmente. —Trabalhar extra é ótimo! O que poderia ser tão ruim nisso? — Papai pergunta com óbvia confusão. Haley, Perry e eu trocamos olhares e todos caíram na gargalhada. —Tio T, ela trabalha mais no banco de trás dos carros— Explica Perry da maneira mais educada possível, assim que o riso diminui.

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O olhar no rosto do meu pai, acompanhado por um gemido alto, traz a segunda rodada de risadas. Por um momento, estou feliz. Meu pesadelo nĂŁo existe e meus sentimentos rapidamente crescentes por Hudson nĂŁo estĂŁo pesando em mim. Resumidamente, apenas brevemente, todos os meus medos desaparecem.

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Hudson

Eu posso não saber muito sobre marketing, mas eu sei que o negócio que o garoto me deu no site é muito bom. —Bem, o que ele disse? — Tucker pergunta. O bastardo de cabelos loiros está sentado - bastante relaxado eu poderia acrescentar - na cadeira em frente à minha mesa com os pés apoiados. Eu os empurro para recuperar algum tipo de autoridade. Desde que eles estiveram no Jacked Up o tempo que eu passei, liguei para ele e Gaige em meu escritório esta manhã para conversar com eles sobre o meu encontro com Rae. Ambos estavam a bordo cem por cento. —Oitocentos dólares. — Digo a ele, assumindo a mesma postura em que Tucker estava. —E isso com um novo site, cartões de visita impressos e um novo logotipo. Eu estou me encontrando com ele ao meio-dia para discutir alguns detalhes. —Maldição! — Gaige grita. —Isso é um bom negócio. Eu sei que Horton pagou pelo menos uma quantia pelo site de merda que temos agora. Eu concordo. —Eu sei. — Ainda estou em estado de choque. — Eu não posso acreditar que conseguimos ficar com esse cara. Nós devemos a Rae. Grande momento.

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Gaige e Tucker trocam um olhar. —Acho que vamos deixar você pagar por isso. — Diz Tucker, piscando para mim. —Tanto faz. Como vai isso no sábado, Gaige? — Eu digo, mudando de assunto porque sei que, se não, eles não vão desistir da coisa da Rae. —Bom. — Gaige supervisiona o curto turno de quatro horas nas manhãs de sábado. —Como foi seu encontro sexta-feira? — Droga. Não funcionou. —Seus filhos da puta. — Resmungo, olhando para minhas mãos cruzadas, recusando-me a fazer contato visual. —Foi bom. Muito bom. Eu gosto dela. Muito. Nós estamos... Uh... Nós meio que temos um encontro quarta-feira. —Sério? — Gaige pergunta, incrédulo. Eu apenas aceno. Eu posso sentir o olhar de Tucker em mim. —Você precisa ir. — Diz ele em voz baixa. —E Joey? — Eu replico imediatamente, olhando de volta para ele. —Tenho certeza que sua filha não é quem vai sair com ela—, Gaige responde. —Você sabe o que quero dizer. — Eu empurro com os dentes cerrados.

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—Nós fazemos. Como você disse: e o Joey? Tenho certeza que a garota não vai se importar. Se qualquer coisa, Joe vai abraçar isso. Eu sei isso. Confie em mim sobre isso. Não vai ser ruim— Argumenta Tucker. Eu acho que ele está certo. Ou pelo menos eu espero que ele esteja, porque eu realmente gosto de Rae e sei que ela também gosta de mim. Eu posso ver isso toda vez que nossos olhares se fecham. Faz tanto tempo desde que eu realmente tive uma queda por alguém, então eu estou nervoso para perseguir isso. Sim, eu disse isso. Uma porra de paixão. Como um maldito aluno do ensino médio. Mas há o Joe, que é uma grande parte da minha vida. Eu gasto cada momento livre que tenho com minha filha. Eu também sei que Joey tem apenas sete anos e pode se conectar facilmente, que é o que mais me assusta porque eu não quero quebrar o coração da minha filha se as coisas forem mal - algo que é totalmente plausível. E se estou sendo completamente honesto, também não quero o meu partido. —Pare com isso. Eu sei o que você está pensando e eu entendo porque você está com medo. Você não tem a vida da maioria dos jovens de 24 anos. Eu entendo isso, mas não escrevo tudo tão rápido. Tenha seu encontro na quarta-feira, em seguida, decida para onde vai a partir daí. Você tem que pelo menos tentar. Não coloque essa negatividade em sua cabeça. Eu olho muito para Tucker. Ele tem razão. Eu não posso ter certeza até que eu pelo menos tente. —Você está certo. —Eu sei. — Ele dá de ombros.

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Eu rio. —Agora, dê o fora do meu escritório e vá trabalhar ou algo assim. —Cara, pare de brincar de ser um chefe— Diz Gaige. —Isso realmente não funciona com a gente. Ele também está certo, mas eu não estou admitindo que os dois estavam certos em um período de cinco minutos. Eles nunca deixariam essa merda. Depois que eles finalmente saem, eu olho para o relógio. Vendo que eu tenho cerca de uma hora e meia antes de eu ter que encontrar o cara do site, eu mando uma mensagem para Rae para contar a boa notícia. Eu: Então, Perry? Bom cara. Ele nos deu um bom negócio. Eu não posso te pagar o suficiente. Ansioso para quarta-feira. Rae: Eu também! ;-) Um emoji de piscadela? Que diabos isso significa? Meu telefone fica louco. Rae:oh, Foda-me!!! eu quis dizer :-) Eu não estava insinuando nada com aquele emoji de piscadela! eu prometo! Rae: OH MEU DEUS! Eu não quis dizer nada do —fodame—!! Rae: Merda! Apenas ignore tudo isso e finja que nunca mandei uma mensagem para você. O próximo texto será a minha resposta real.

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Rae: Oh, incrível! Mal posso esperar por quarta-feira. :-) Rae: Muito. Melhor. Neste momento, estou rindo tão alto e forte que alguém bate na porta do escritório. —O que é tão engraçado? Nós podemos ouvi-lo aqui, sabe. — Tucker diz, abrindo minha porta. Eu vejo Gaige e Liam, outro mecânico e amigo, por cima do ombro com sorrisos de merda em seus rostos. Ainda estou rindo quando entrego a Tucker meu telefone para que ele possa ler o que Rae mandou. Provavelmente não é a melhor coisa que eu já fiz, mas toda essa troca foi muito hilária para não compartilhar. Ele sustenta para os caras lerem. Todos eles caíram na gargalhada também. —Bom trabalho nisso, Hudson. — Diz Liam. —Ela parece divertida. —Ela é uma irascível, com certeza. — Eu concordo. Antes de perceber o que ele está fazendo, Tucker digita algo no meu celular. —Tuck, cara! — Eu arranco o telefone das mãos dele. —O que diabos você mandou? Eu: ;-) Eu rio. —Ok, isso foi bom. Meu telefone apita imediatamente.

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—O que ela disse? — Tucker soa tão animado quanto eu para obter uma resposta dela. Eu ligo o telefone para que ele possa ler o texto dela. Rae: Rindo alto!! —De nada. — Ele diz presunçosamente. Eu balanço minha cabeça e empurro todos para fora da porta. —Vão trabalhar, idiotas.

É cedo para encontrar Perry e decididamente não são os melhores cinco minutos da minha vida. —Hudson— Ela ronrona. —É tão bom ver você. A mulher em questão? Jess. Ela é minha ex e a última garota que eu namorei. Aquela que desempenhou um papel importante na minha relação quebrada com meu pai. Eu não a conheço muito, já que ela geralmente fica mais longe na cidade com quem ela está vendo agora. Ela toma um lugar indesejado na minha frente e se inclina. — Como está a vida, Hudson? — Ela está tentando ser sexy e falhando horrivelmente.

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Jess era,e eu enfatizo a parte, uma garota inteligente, bonita, engraçada e gentil. Em algum lugar ao longo do caminho, ela cedeu às cartas que a vida lhe dava da pior maneira possível - ela tomou drogas e dormiu por aí. Digamos que não foi nem perto de ser o ambiente ideal para mim na época. Eu terminei as coisas e voltei para casa. Eu penso em tempos mais simples. De volta, quando Jess era uma garota linda, com longos cabelos negros saudáveis e olhos azuis brilhantes. Ela era de constituição mediana e tinha a personalidade mais inteligente que eu já vi, além de Rae. Agora, parece que ela passou do ponto. Seu cabelo uma vez saudável é fibroso e cheio de sujeira. O azul dos olhos dela não é mais brilhante; está desbotado e entorpecido ao longo dos anos. Seu corpo se tornou nada além de pele e ossos. Essa versão de Jess sentada na minha frente - a de uma saia preta curta e um top de alças vermelho que tem uns dois tamanhos a mais, fazendo com que o sutiã cor de rosa manchado - não é nada parecido com a versão dela que tenho na minha cabeça. Ela não é nada como a garota de corte limpo, jeans e camiseta que eu queria passar a minha eternidade uma vez. Eu só me sinto um pouco mal que ela esteja no estado em que ela está agora. Ela é a única que se deixa ficar assim. E é triste. É muito triste. —Jess. — Eu digo baixinho. —O que você está fazendo aqui? Estou me encontrando com alguém. Ela se inclina ainda mais perto. —Eu estou bem, Hudson, obrigada por perguntar. Você está lindo. — Diz ela, tentando

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esfregar meu braço. Eu me afasto rapidamente para evitar o toque dela. Eu olho para ela. Difícil. —O que você quer, Jess? — Eu digo. —Eu sinto sua falta, Hudson. Eu sei que você sente minha falta também. — Ela tenta me alcançar de novo. Ou talvez ela esteja muito alta porque está cambaleando por toda parte. Nem vai mencionar o sua filha, né? Você é uma mãe da Classe A, Jess.

Eu enrolo meu lábio para ela. —Na verdade, eu não. Você meio que me enoja. —Ela nem pisca com a minha grosseria, é assim que ela está fodida agora. —Eu vou dizer de novo: estou encontrando alguém. É uma reunião de negócios e é extremamente importante. Você precisa sair. Agora. Ela solta o peito largo e tenta fazer um beicinho sexy. —Tudo bem, mas eu vou estar por perto. E com isso ela se levanta com as pernas trêmulas, seja causada por sua última compulsão ou os saltos de quinze centímetros que ela está usando, e vai embora. Eu soltei a respiração que eu estava segurando e tentei me livrar de toda a troca. Droga. O que diabos ela está fazendo de volta na cidade? Eu realmente espero que eu não corra para ela novamente. Esse é realmente o último tipo de drama que preciso, especialmente agora. A única vez que eu decido que não há problema em começar a namorar de novo, ela aparece de volta. Impressionante.

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Antes que eu possa ir mais longe com meus pensamentos, uma sombra cai sobre a mesa. Eu olho para cima. Bem, eu serei amaldiçoado. O cara que Rae estava esperando na última segundafeira no Clyde's está bem na minha frente, segurando um fichário. Se estou sendo honesto, espero que ele esteja perdido e que não seja Perry, porque ainda não sei o status dele com Rae. Eles pareciam extremamente familiarizados um com o outro. Eu sei que ela não é casada e eu espero que ela não esteja em um relacionamento. Ela não mencionou um, e ela concordou com um encontro na quarta-feira. Além disso, ela não parece o tipo de ter amigos com benefícios ou ex e ambas as opções deixam um gosto estranho na minha boca. —Ei. Hudson, certo? Eu sou Perry. — Diz o cara alto de cabelos negros, sentando-se à minha frente. Foda. Me. Sério. —Sim, ei cara. Muito obrigado por me encontrar hoje. Eu sei que isso é de última hora, mas estou realmente querendo fazer as coisas acontecerem. —Não tem problema, eu posso entender completamente isso. Umm... vamos começar, eu acho. Então trabalhei um pouco esta manhã depois que desligamos o telefone. — Ele pega uma pasta vermelha e desliza pelo meu caminho. —Eu verifiquei o seu site atual e logo e tentei sair disso. Eu sei que não é muito, mas é um começo, eu acho.

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Eu abro a pasta. Puta merda Isso é exatamente o que eu queria e eu nem sabia disso. É tão simples e forte, e o esquema de cores azul-escuro e dourado é perfeito para a loja. Como uma brincadeira com o nome da loja, as letras em Jacked Up é um tipo de rachaduras sem ser muito desagradável. Ele é colocado sobre um metal liso e escovado que também está cheio de rachaduras. O nome está em um branco brilhante, o metal é um azul escuro com uma inserção de ouro. Na parte inferior, há um slogan - algo que nunca tivemos. —Nada é muito Jacked Up para nós— Eu li em voz alta. Perry torce o rosto para cima. —Sim, como eu disse, é apenas um rascunho rápido. —Por mais chato que seja, é realmente muito engraçado e provavelmente bastante trabalhoso. —Mesmo? Eu ri, parcialmente pelo choque dele e parcialmente por mim mesmo. Eu realmente não queria gostar do cara, mas eu meio que gosto. Pelo menos pelo seu talento. —Mesmo. Eu realmente gosto da coisa toda. Isto é perfeito. Exatamente o que eu estava querendo. Você fez um bom trabalho, Perry. Isso é algo que pode ser transportado para o site e cartões de visita? Sua boca se fecha e depois se abre novamente. Ele faz isso mais uma vez antes que as palavras consigam sair da boca dele. — Sim! Desculpe. — Ele limpa a garganta. —Sim, definitivamente. Facilmente, na verdade. Eu posso começar algo esta semana, se você quiser?

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Eu acho que é uma declaração, mas surge como uma pergunta. —Claro, cara. Eu estou realmente gostando disso. Eu acho que isso vai nos ajudar a nos dar algo extra. Se tudo correr bem e você estiver pronto para isso, talvez você crie alguns anúncios. Isso é algo que você estaria interessado? —Oh, sim! — Ele diz animadamente. —Desculpe, estou meio empolgado com isso. Eu me formei de volta na primavera e eu realmente não estive buscando meu diploma muito, então esse é o meu primeiro tipo de coisas. Eu estagiei em uma empresa por alguns meses, mas eu não acho que a coisa toda do escritório é o meu ponto forte, então eu vou experimentar toda a coisa de freelancer. — Ele respira fundo. —Obrigado por me dar uma chance, cara. Eu agradeço. Eu vou ter que levar a Rae para jantar para essa noite. — Ele ri. Eu também rio, mas o meu é nervoso. Se eu não estava preocupado antes, estou muito preocupado agora. Meu lado Hudson lógico tenta argumentar comigo: Talvez eles sejam apenas amigos próximos? Mas o lado do Hudson irracional na minha mente discorda: Não, cara. Eles estão fodendo ou são ex-namorados. Eles são muito íntimos para qualquer outra coisa. E depois há o Hudson que não consegue calar a boca: —Sim, essa Rae com certeza é alguma coisa. Uma expressão estranha passa pela cara de Perry, mas acabou antes que eu possa registrá-la. É então substituído com admiração, mostrando claramente o quanto ele pensa na garota que eu não

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consigo tirar da cabeça. —Você tem sorte. Ela é um punhado, com certeza. Do nada, a vontade de dar um tapa na cara do amor me impressiona, porque ficou claro que o Hudson irracional tomou conta do meu cérebro. De alguma forma, eu contento todos os meus impulsos violentos e forço risadas mais educadas. —Então, você tem alguma coisa para eu assinar? Mais alguma coisa que preciso preencher? Ele puxa um pacote de papéis do fichário. —Eu faço. Eu realmente tenho um pequeno questionário que você pode preencher. Isso me dá algumas idéias sobre o pouco que você quer mais em seu site, esse tipo de coisa. Então eu tenho um contrato para você assinar. Agora, eu sei que a maioria dos designers exige um tipo de pagamento. Você verá no contrato que eu coloquei vinte e cinco por cento para começar e depois o resto quando o projeto estiver concluído. Se você está bem com isso, podemos fazer isso hoje para que eu possa começar as coisas. Eu olho o questionário e contrato. Tudo parece muito legal para mim. —Você diz que está apenas começando nisso? Este contrato parece muito bom para um novato. — Digo a ele honestamente. —Sim, meu pai tem muita prática com o texto legal. Além disso, meu tio é contador em um escritório de advocacia, então ele tem informações privilegiadas sobre o que faz um bom contrato. —Agradável. Sorte sua então. — Eu rapidamente preencho o que posso do questionário e assino o contrato. —Eu vou ser direto

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com você, Perry. Eu não sou muito bom com as coisas criativas como esta. Eu não tenho ideia do que funciona e do que não funciona. Eu sei que na minha profissão, eu odeio quando as pessoas tentam me dizer como fazer o meu trabalho, então vou deixar tudo para você. Eu preenchi algumas coisas que eu definitivamente gostaria de ver, mas é isso. Eu sou um cara muito descontraído e tenho a sensação de que você não vai me ferrar. —E estou sendo honesto. Meu instinto está me dizendo para pelo menos confiar em suas habilidades artísticas, se nada mais. — Então, estou deixando muito isso para você. Agora, para quem eu faço o check-out? Pago a mão de Perry e encerramos nossa reunião com a promessa de ver algo na quinta-feira - quarta-feira, no mínimo. Eu estou animado. Ele parece ter algumas idéias sólidas para o novo visual. Eu espero que seja tudo o que eu quero. Eu também estou realmente esperando que o Hudson lógico esteja certo, que eles sejam apenas amigos próximos e não ex’s. De qualquer forma, espero que tudo corra rápido, porque eu sinceramente não sei quanto tempo posso tolerar trabalhar com ele quando ele claramente tem sentimentos por Rae. Especialmente depois daquela vontade súbita e estranha de esmagar o rosto excessivamente bonito do cara. A pior parte é que não tenho o menor direito de ter qualquer tipo de impulso como esse. Eu não sou nada de Rae. Eu nem mesmo a conheço muito bem. Inferno, eu nem estou namorando ela, ainda. Não há motivos para isso, mas não posso evitar. Eu tenho esse sentimento estranho de proteção quando se trata dela. Eu senti a primeira vez que olhei em seus olhos. Eles eram

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familiares e quase pareciam estar me procurando algum tipo de ajuda. E eu sei, eu sei, isso soa absolutamente louco considerando que eu acabei de conhecer a garota, mas como eu disse, parece que eu já a conheço. Se há algo que aprendi sobre mim nos últimos três anos, é confiar no meu instinto. Meu intestino está dizendo para perseguir todas as coisas relacionadas a Rae, então eu planejo fazer exatamente isso.

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Rae

Dizer que fiquei um pouco nervosa hoje seria uma séria desvantagem do meu atual estado mental. Estou muito nervosa. Com um nervosismo doentio no estômago durante todo o dia. Estou a menos de duas horas do meu encontro com Hudson e tenho cerca de doze roupas diferentes - que eu nem sabia que possuí - espalhadas pelo meu quarto, porque eu tenho corrido em círculos pela última hora em um pânico absoluto sobre o que vestir. —Atende, atende, atende. — Eu murmuro no meu telefone. Eu tenho alternado entre ligar para minha irmã e Maura pelos últimos cinco minutos. Nenhuma delas responde porque elas ainda estão no trabalho. Eu jogo meu celular na minha cama e dou dois passos para retomar meu ritmo quando há uma batida na porta. Eu envolvo meu robe um pouco mais apertado ao meu redor enquanto eu saio para a sala de estar. Eu verifico o olho mágico antes de abrir a porta. —Finalmente! Você não é exatamente quem eu estava procurando, mas você vai funcionar. Vamos lá! — Eu digo, agarrando Perry e arrastando-o pelo apartamento.

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—Certo. É bom ver você também, Rae. Como vai a vida? Eu olho para trás para ver um pequeno sorriso bonito espalhado em seu rosto. —Silêncio—, eu digo, direcionando-o para o meu quarto e empurrando-o para a minha cama. —Sente-se e fique— Eu ordeno. —Eu preciso de ajuda. Eu não tenho ideia do que vestir e eu tenho um encontro hoje à noite. Socorro. Por favor? Ele revira os olhos e suspira. —Bem. Eu faço essa merda, desde que eu amo você e lhe devo muito pelo trabalho de Jacked Up, eu ajudo. Mostre-me o que você tem. Eu grito um pouco e começo a segurar a roupa. Ele atira em todos os meus vestidos e saias, citando o tempo como seu raciocínio. Eu acho que ele está apenas sendo grande irmão novamente. Eu levanto alguns dos meus tops mais questionáveis para provar minha teoria. Eu estou certa. Isso é o que ele está fazendo e eu o amo completamente por isso. Depois de quatro dos meus tops mais limpos, estou tão frustrada quanto antes de ele aparecer. —Você não é de ajuda, Perry! Você está atirando em tudo! —Isso é porque você está me mostrando uma merda completa. Tudo se parece com roupas de clube até agora. Você não vai a um clube, vai? Ele tem razão. Cada roupa que eu mostrei até agora tem sido muito mais apropriada para o clube, não jantar no apartamento de alguém. —Não, eu vou ao seu lugar para o jantar. —Vê? Você está indo sobre tudo isso errado então. Se ele convidou você para jantar, então ele provavelmente quer fazer

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mais do que esfregar um no outro em seu sofá, e é para isso que as roupas vão levar. Confie em mim, eu sou um cara, e essa é provavelmente a única coisa em que eu estaria pensando se uma garota usasse essa merda na minha casa. —Bem. Me ajude a escolher algo casual e fofo, então. — Eu digo a ele. Ele se levanta e começa a folhear o meu armário como se fosse dono do lugar. Eu sou tão sortuda que esse cara me ama como ele faz, porque eu sei que não há mais ninguém para quem ele faria isso. Ele volta para mim, segurando um par de jeans super-cinzaescuro e um top roxo de mangas curtas. A parte superior tem uma sobreposição de renda e fica baixa o suficiente na frente para dizer que estou interessada, mas não muito interessada. —Eu acho que ele vai gostar disso. —Sim, acho que Hudson vai adorar—, digo a ele. —Hudson? Como em Jacked Up Hudson? O Hudson, cujo site eu enviei hoje para aprovação? — Perry pergunta, ligeiramente em pânico. Eu engulo um pouco alto. —Sim… —Que diabos, Rae? Por que você não me disse quem é quem? Por que você não mencionou que estava namorando com ele quando me mandou uma mensagem sobre o trabalho? — Ele parece chateado.

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Eu dou de ombros. —Eu não sei. Eu não achei que fosse um grande negócio. —Não é grande coisa? Claro que é! Ele provavelmente acha que eu sou burro demais para trabalhar sozinho ou que eu implorei para você me dar um osso! Droga, Rae! Eu não quero seus casos de caridade, especialmente porque você está namorando o cara! Eu não consigo fazer nada além de ficar lá e olhar para ele. Ele está louco, maluco, totalmente fora de sua mente. Mas… Eu posso entender. Ele está com medo, assim como eu estou. Ele quer fazer isso por conta própria, provar para si mesmo que ele pode fazer isso e não falhar. Ele não quer ter que confiar em todos os outros como sua mãe fez toda a sua vida. Ele não quer que as pessoas lhe dêem doações ou não pense por um segundo que ele não trabalhou muito para conseguir algo por conta própria. Ele sempre foi assim e você nunca adivinharia pelo sorriso descontraído que ele sempre usa. —Perry.?! — Eu digo suavemente. Eu o agarro, virando-o para me encarar e estendendo a mão para colocar minhas mãos em seus ombros. Eu o olho diretamente nos olhos. —O que você acabou de dizer? Não está nem perto de ser o certo. Você me conhece. Eu nunca faria isso. Eu só indiquei você por suas habilidades de design loucas. Eu sabia que você poderia dar a Jacked Up a reforma que ela merece. E o Hudson? É como se fosse nosso primeiro encontro, porque o primeiro, que era um encontro às cegas, não contava. Ele não tem ideia de que você é meu primo. Nenhuma. Então, o que quer que ele tenha dito a você, seja qual for o acordo que você tenha resolvido, tudo depende de você e de seu talento. Não tem

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nada a ver comigo. — Eu pego seu rosto entre as minhas mãos. — Entendeu? Ele fecha os olhos brevemente. Quando ele abre de volta, posso dizer que ele se acalmou. Perry típico. —Entendi. — Ele estremeceu um pouco. —Me desculpe, Rae. — E então ele está me dobrando em seus braços e me abraçando com força. —Eu não quis exagerar. É só... bem, você sabe. Eu sinto Muito. Eu dou tapinhas nas costas dele. —Não posso... respirar... — Eu consigo sufocar. Ele ri e me deixa ir. —Estamos bem? Ele concorda. —Sempre. —Bom. Agora dê o fora porque eu tenho um encontro para ficar pronta e eu só tenho uma hora para fazer alguma mágica séria acontecer. — Eu digo, empurrando-o para fora da porta. —Pft. Okay, certo. Você está sempre bonita. Nenhuma mágica lá. Apenas bons genes. — Ele pisca para mim. —Verdade. Agora vá. —Ele está abrindo a porta quando eu percebo algo. —Perry? — Ele se vira. —Por que você passou por aqui? —Só tinha a sensação de que você estava precisando de mim. — Ele sorri facilmente, mas eu posso dizer alguma coisa. Ele está evitando o contato visual e isso é uma grande revelação quando se trata de Perry e eu. Ele sabe como me sinto sobre essa merda.

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Concordo com a cabeça e lhe dou um beijo, fingindo que tudo está bem. —Amo você. — Ele retorna as palavras e gesticula enquanto fecha a porta, deixando-me olhando para ele. Ele tem agido um pouco estranho ultimamente e eu não tenho certeza do que está acontecendo. Nós geralmente falamos sobre qualquer coisa e tudo. Eu dizer que Perry é meu melhor amigo não é um exagero. Nós crescemos como irmão e irmã, apenas com um vínculo ligeiramente diferente. Somos tão próximos quanto gêmeos alguns dias. Ele significa o mundo para mim e estou preocupada com ele. Eu sei que ele passa por pequenos ataques de depressão de vez em quando que podem ficar bastante feios, então eu estou genuinamente preocupada com ele. A última vez que isso aconteceu foi há um ano. Ele ficou de fora por cerca de um mês antes de eu finalmente acabar com ele e fazê-lo ir ver um terapeuta. Ele ficou cerca de dois meses e depois afirmou que estava —consertado— e nunca mais voltou. Eu sei que ele não está, mas tudo bem, eu não posso forçá-lo a fazer qualquer coisa que ele não queira fazer. Eu sacudo meus pensamentos, sabendo que não há muito o que pode ser feito hoje à noite, e começo a me preparar para o meu encontro com Hudson. Depois de colocar meu jeans e minha camisa, adiciono uma pequena borrifada de creme e spray de cabelo para me certificar de que minha juba naturalmente crespa não se transforme em um acidente de trem completo durante a noite. Eu termino minha rotina de beleza aplicando um pouco mais de rímel do que o normal e um pouco de brilho labial com um leve brilho. A roupa é completada com um longo colar de prata de aparência antiga, cheio

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de vários encantos diferentes, e minhas botas de couro preto que sempre me fazem sentir como uma fodona quando eu as uso. Eu olho o relógio e percebo que estou atrasada alguns minutos. Nada que meu chumbo não consiga consertar. Eu pego minha pequena bolsa e jaqueta de couro e bato na estrada.

Eu estou na porta de Hudson antes que eu perceba e eu estou cerca de mil por cento certa que eu não respirei todo o caminho até aqui. Essa é a única explicação que tenho para a tontura que estou sentindo atualmente. Você pode fazer isso, Rae. Apenas pressione a maldita campainha. Não vai te morder. Não pode porque é um objeto inanimado. Basta pressionar o botão! Quando estou alcançando a campainha da porta, a porta é aberta. Eu grito e tropeço para trás. Eu estou me preparando para a queda que provavelmente vai machucar minha bunda, mas isso nunca vem. Hudson me agarra antes que eu atinja o chão. Eu estou olhando em seus olhos tempestuosos quando algo ao longo das linhas do meu —meu herói— vem voando para fora da minha boca. Eu só espero que Hudson não tenha me ouvido. Ele ri. Merda. Ele provavelmente me ouviu.

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—Sim, eu ouvi você. Por que você acha que a minha campainha vai te morder? Eu ainda posso ouvir você, Rae. Você pode querer treinar esses pensamentos antes de começar a falar sobre como eu sou ridiculamente quente. — Ele brinca. Isso faz com que eu dê uma olhada nele. Ele tem razão. Ele parece ridiculamente quente. Ele está de jeans e uma camisa cinza simples que traz o verde em seus olhos. Seu cabelo é o tipo perfeito de bagunça e a sempre presente barba por fazer está enfeitando seu rosto perfeitamente bronzeado. Ele sorri para mim. A-ha! Eu finalmente encontrei uma falha que eu não havia notado antes. Seu dente da frente inferior tem um pequeno chip e o próximo a ele é um pouco torto. Eu franzo o cenho levemente porque percebo que nada disso realmente tira a beleza dele - acrescenta a isso. Ele me coloca de pé. —Então, você quer entrar? Eu endireito meu top e pego meu colar oscilante - um hábito nervoso meu. —Certo. A primeira coisa que noto quando entramos é o quão pequeno é. É ainda menor do que o apartamento que eu compartilho com Haley. Você pode ver tudo, menos o quarto e o banheiro - que ficam em um corredor bem pequeno - apenas de pé na porta. Apesar de tudo isso, é fofo e muito aconchegante. A segunda coisa que noto é como ela é limpa. Está impecável. Como tão impecável, duvido que haja até uma partícula de poeira em todo o lugar. As paredes brancas brilhantes apenas adicionam a aparência limpa.

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Há algumas pinturas simples penduradas e um grande sofá preto com pequenos travesseiros vermelhos sentados em frente a uma enorme TV que ocupa quase toda a parede da frente. Você pode dizer que o lugar não tem aquele toque feminino especial, mas ainda é vivido. É caloroso, convidativo e amigável. Eu posso ver facilmente Hudson passando suas noites aqui. —Agora que você já verificou o meu humilde domicílio da porta da frente, gostaria do grand tour? — Brinca Hudson. —Eu não tenho certeza de que será necessário— Eu falo. —Bom ponto. — Ele varre o braço dramaticamente sobre o quarto. —Bem vinda. Esta é a minha casa longe da minha mãe. Eu sei que não é muito, mas está servindo até que os reparos na outra casa sejam feitos. —É fofo. Isso serve em você. Ele agarra seu peito. —Fofo? Você quer dizer viril? Isso deve ser o que você quer dizer. Estamos fingindo que você disse viril. Eu ri. —Sim, viril de fato. De repente, um labrador preto de tamanho médio sai do que eu suponho ser o quarto. O cachorro solta um latido sólido e se levanta nas minhas pernas, implorando para ser bicho de estimação. —Rocky, para baixo! Eu alcanço e arrulho o cabelo atrás das orelhas do cachorro. —Tudo bem, Hudson. Rocky está apenas curioso sobre a gostosa em seu apartamento. Ele não está acostumado a você trazer para Queens of Shadows


casa encontros tão atraentes. — Eu digo, olhando para Hudson, apenas pedindo para ele me dizer de forma diferente. Aquele sorriso sexy estúpido toma conta do rosto dele novamente. —Ele definitivamente não está. Eu continuo a conhecer Rocky enquanto Hudson entra na cozinha. —Você quer algo para beber, Rae? Eu tenho o Dr. Pepper, chá, suco de maçã, cerveja de raiz e água. Por mais estranho que eu ache ser um homem solteiro e crescido ter suco de maçã, eu peço para ele de qualquer jeito. — Suco de maçã está bem. —Chegando. — Ele diz alegremente. Ele traz o copo de suco para a sala de estar, sentando-se no sofá. Eu me levanto de acariciar Rocky e me sento ao lado dele. —Rae. Eu tenho uma confissão a fazer. Meu rosto cai. Oh droga. Aqui vem. Ele é casado ou alguma merda. Eu sabia que era bom demais para ser verdade! —Eu não sei cozinhar. — Ele diz Hudson, seriamente. Não me lembro da última vez que tive vontade de dar um soco em alguém, além de Clarissa em seus dias realmente malvados. Respiro fundo, exalando bruscamente e faço algo que não consigo fazer com frequência: penso antes de falar. Agora, vou ser muito sincera aqui. Só porque eu penso antes de falar, isso não significa que o que vier da minha boca seja

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alguma coisa profunda e eloquente. Porque mais do que provável, não será. Não é quem eu sou e estou bem com isso. —Idiota! — Sim, é isso que vem voando depois de todo esse pensamento. E tem aquele estúpido sorriso sexy de novo. —Você me deixou realmente preocupada, por um minuto. Eu pensei que você ia me dizer que você era casado ou algo assim, o que seria rude, já que eu te propus a outra noite, e já que é um encontro. Eu posso dizer que ele está tentando segurar sua risada sobre o meu desabafo. —Desculpe, não, eu não sou casado. Eu acho que você secretamente gosta de se esgueirar por aí, no entanto. —Mentiroso. —Verdade— Ele sorri. —De qualquer forma, pedi algumas pizzas por volta das cinco. Eu tenho pepperoni, salsicha e azeitonas pretas em uma e queijo comum na outra. Eu não tinha certeza do que você gosta. —Eu odeio pizza. — Eu digo a ele com uma cara séria. Ele empalidece. —Brincando. Eu poderia viver disso. Ele ri. —Acho que eu merecia isso. —Você definitivamente fez. Então, além de nós devorarmos duas pizzas - porque eu planejo ter pelo menos cinco peças para mim -, o que você tem em mente hoje à noite? —Filme? —Ah, mantendo tudo simples e elegante. Eu posso ver. — Eu digo a ele. —Que filme?

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Ele me olha seriamente. —Bem, eu estava esperando deixar você escolher. Dessa forma, se você escolher algo horrível, eu posso encontrar uma desculpa para você sair antes que a pizza chegue, então há mais para mim enquanto afogo minhas mágoas sobre o que poderia ter sido. Eu penso por um segundo. —Step Brothers1. —Acabamos de nos tornar melhores amigos? Eu me apaixonei por esse homem. Ok, não realmente, mas não posso acreditar que ele acabou de citar meu filme favorito para mim! —Sim! —Quer fazer karatê na garagem? —Sim! Hudson balança a cabeça, um enorme sorriso estampado no rosto. —Acho que é a minha vez de propor a você. Não acredito que você fez isso comigo! —, Exclamou Hudson. —Agora, eu provavelmente diria sim. Eu adoro aquele filme! Acho que assisti pelo menos cinquenta vezes. A campainha toca. —Bem, esta noite fará cinquenta e um então. — Ele responde, caminhando para a porta.

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Comédia com título brasileiro de: Quase Irmãos.

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Eu amo o sorriso em seu rosto quando ele olha pelo olho mágico. Ele abre a porta. —Gaige! Quais são as novidades, cara? Eu não sabia que você estava trabalhando hoje à noite. De pé na porta, está um dos caras que estiveram em Clyde na noite em que vi Hudson lá. Se não era óbvio no bar, é óbvio agora. Gaige é lindo. Eu sei que é uma descrição estranha para usar em um cara, mas é verdade. Ele só está iluminado pela luz da varanda amarela e ainda é tão bonito com suas feições suaves e cabelos escuros que está impecavelmente estilizado. Mesmo em seu uniforme de entrega de pizza, você pode dizer que ele tem algum músculo sólido nele. Não é esmagador, e se encaixa perfeitamente na sua estrutura alta. Não consigo me lembrar de que cor seus olhos eram do bar, mas de onde estou, eles parecem escuros sob suas sobrancelhas grossas. Seus olhos encontram os meus por cima do ombro de Hudson e ele acena com a cabeça para mim um pouco antes de se voltar para o amigo. —Sim, eu não deveria, mas peguei uma mudança no último minuto. Você sabe como isso é. Eu vi o seu nome aparecer nas entregas e o peguei. Eu também dei um pequeno desconto. —Obrigado, cara. Você não precisava, mas eu aprecio isso— Diz Hudson, colocando as pizzas no final do centro de entretenimento. Ele tira a carteira do bolso de trás e entrega algum dinheiro para Gaige. Sua voz é baixa, então não consigo entender o que ele está dizendo, mas posso ouvir Gaige resmungar —filho da puta— para ele enquanto ele balança a cabeça com uma carranca, alinhando seu rosto brevemente antes de se transformar em um sorriso descontraído.

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—Noite, Rae. Vocês duas crianças se divertem. — Gaige diz por cima do ombro de Hudson antes de ele ir embora. —Como você conhece Gaige? —, Pergunto, porque sou intrometida como o inferno. —Ao lado de Tucker, ele é o melhor amigo que eu tenho. Eu o conheço desde os dezessete anos e ele começou a trabalhar na Jacked Up. Ele ainda trabalha lá para mim e entrega pizza meio período no Harold's por dinheiro extra. — Explica Hudson. Eu posso ver o amor nos olhos de Hudson quando ele fala sobre Gaige. É doce ver que ele realmente se importa com seus amigos assim. Refrescante mudança dos homens que eu já namorei. Meu ex mais recente, Jared, não compartilhava seus sentimentos com ninguém. Ficamos juntos por quase um ano antes de eu desistir. Ele queria todos os apegos físicos sem os sentimentos reais. Funcionou por um tempo porque - vamos ser honestos - todo mundo tem uma coceira que quer arranhar, então não posso dizer que foi uma porcaria total. E eu gostava muito dele - mais do que ele gostava de mim, obviamente. Depois de vários meses, eu senti que ele nunca iria retribuir meus sentimentos, então eu terminei as coisas cerca de seis meses atrás. Foi uma decisão fácil de tomar, e a maneira como ele simplesmente se afastou me indicou quão pouco nós dois estávamos investidos. Mas Hudson mostra emoção e não parece que ele tenha medo de fazer isso. Se ele é tão aberto e honesto sobre seus relacionamentos com seus amigos, só posso imaginar como ele está em um relacionamento real. Suas namoradas do passado

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devem se considerar sortudas, porque, atĂŠ agora, ele ĂŠ uma pegadinha - uma com a qual eu tenho certeza que quero cair.

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Hudson

Eu não acho que eu tenha sido tão grato por uma pausa no banheiro em toda a minha vida porque eu precisava desesperadamente desse momento para respirar. Seu filme favorito é meu filme favorito. Sua banda favorita é minha banda favorita. Eu sei que isso não parece muito importante, mas é legal como o inferno. Isso definitivamente me faz gostar dela ainda mais do que eu já fiz, isso é certo. E se ela vir sinais de Joey aqui? Ela ainda não sabe que eu sou pai e não tenho certeza se estou pronto para contar a ela ainda. Não é que eu tenha vergonha de ser um pai solteiro, porque eu definitivamente não tenho. Eu amo Joey com todo meu coração e não trocaria meu ele por nada. É apenas que este é o nosso segundo encontro e eu não quero assustá-la. Eu sei que ser pai não é algo que a maioria das pessoas da nossa idade acha atraente. Eu também estou pirando porque ela está no meu apartamento. Ela está no meu apartamento. Eu sei que é pequeno e escassamente decorado, então estou realmente me perguntando o que ela pensa sobre isso. Ela acha que eu sou pobre ou muito ruim no design de interiores? Eu não tenho ideia, e uma parte de mim não quer saber, mas não posso deixar de ter consciência disso,

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mesmo que o apartamento seja apenas um ponto intermediário até que a casa em Pembrooke esteja terminada. Estou tendo a casa dos meus sonhos - o antigo local de meus avós e a casa em que meu pai cresceu - atualizaram alguns. Eu havia me mudado inicialmente há cerca de um mês, apenas para encontrar alguns problemas elétricos que não poderiam ser ignorados. Eu já estava completamente em casa quando os encontrei, então ao invés de empacotar tudo de volta e voltar para a casa da minha mãe, eu consegui um pequeno apartamento para me segurar até que os consertos terminassem. Tudo deve ser uma solução rápida. Como resultado, o apartamento é pequeno - apenas um quarto - e quase não contém móveis ou decorações. Quase tudo que tenho é para o benefício de Joey, de qualquer maneira. Eu poderia não ter nada no lugar, exceto por uma cama e TV. MerdaMerdaMerda. Ela está no meu apartamento. Eu não sei porque isso está me enlouquecendo, mas está. E então algo importante me atinge. É maior que Rae estar no meu apartamento. Inferno, é a razão pela qual ela está no meu apartamento. Estamos em um encontro. Um encontro. Um encontro real. Porra. Comigo. E eu vou ser amaldiçoado se essa pequena revelação não me deixa mais nervoso do que eu já estava. E se ela quiser que eu a beije? Eu não posso beijá-la! Eu posso? Mas ela provavelmente espera, porque é isso que acontece no final dos encontros, especialmente no final dos segundos encontros, certo?

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Muito bem, idiota! Continue pirando. Você está indo bem! —Você está pronto para citar o filme mais incrível de sempre pela próxima hora e meia ou o quê? — Rae pergunta, andando pelo corredor, efetivamente parando meu ritmo. Nota para si: sinta-se à vontade para colocar outro ponto na coluna —Rae é um maldito —Presente— na minha lista que realmente não existe sobre o quão incrível ela é. Por que você ainda está falando consigo mesmo! Seja rápido com essa merda, cara! Eu sigo meu próprio conselho. —A pergunta é: você está pronta? Eu conheço esse filme de trás para frente, então vou julgála se você perder uma linha. —Traga. — Ela diz seriamente. E passamos os próximos noventa minutos sentados no chão, comendo pizza e citando o filme. Ou pelo menos é o que vou dizer a alguém que pergunta porque eu não fiz isso. Eu comi uma pizza? Certo. Tanto quanto eu normalmente teria? Não. Eu citei o filme? Você não pode assistir Step Brothers e não citá-lo. Foi até meus padrões habituais? Não, nem perto disso. O motivo? A incrivelmente linda garota sentada ao meu lado. Toda vez que ela ria, meu coração pulava. Toda vez que seus lábios se moviam junto com as palavras, meu coração pulava. E toda vez que ela tentou olhar na minha direção com indiferença, meu fodido coração pulou. Estou tão completamente ferrado quando se trata dessa garota. Queens of Shadows


A sala fica escura enquanto os créditos rolam. —Você é uma merda. — Rae me diz. O que? —Com licença? —Oh, você me ouviu. Você. Chupador. Você nem citou metade do filme! Eu estou te julgando, Hudson. Muito. — Ela está me olhando com o que eu tenho certeza que ela acha que é um olhar feroz. Alerta de spoiler: não é. Ela parece uma velhinha olhando para seus cartões de bingo. —Ei! Eu não conseguia me concentrar porque toda vez que algo remotamente engraçado acontecia, alguém sentada ao meu lado bufava como um maldito porco. Foi incrivelmente perturbador. — Ela estava me distraindo, mas não pelos motivos que a deixei acreditar. —Okay, certo. Meu bufo é muito sexy e você sabe disso. Admita: você está incrivelmente ligado agora. —Verdade. Juro por todas as coisas sagradas, o olhar que cruza seu rosto é um que nunca pode ser replicado porque ela não esperava essa resposta em um milhão de anos. É inestimável. Ela ri e balança a cabeça. —Sim, definitivamente não esperava isso. Eu dou de ombros. —Acho que estamos nessa falta de filtro. —Por alguma razão, duvido muito disso.

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—Sim, você provavelmente está certa. — Enfrente, encontro um travesseiro. —Ok, eu mereci isso. —Tanta coisa. — Ela fica quieta por um momento, olhando para o travesseiro agora em seu colo. De repente, a cabeça dela levanta e ela está olhando diretamente para mim. —Tem sorvete? Eu sorrio. —Claro. Na contagem de três, diga o seu sabor favorito de sorvete. —1… —Dois... —, eu conto. Algo me atinge. —Pausa. Não proponho que desta vez nossos favoritos sejam os mesmos, porque tenho certeza de que esvaziaria minha conta bancária e nos levaria para Vegas em um piscar de olhos, se você o fizesse. E eu faria. Eu sinceramente, realmente acredito que faria. Essa garota me feriu com tanta força e em tão pouco tempo, é ridículo. —Certo— Ela concorda. —Três! —Biscoitos e creme! — Nós gritamos simultaneamente. —MERDA SANTA! —, Ela grita, apertando a mão sobre a boca. —Não faça isso! Não se atreva a fazer isso! Vou chutar você para fora deste apartamento sem sorvete! — Eu ameaço, apenas na metade significando isso. Sua mão ainda está presa sobre a boca e ela está balançando a cabeça para frente e para trás, como se ela não acreditasse que isso estivesse acontecendo. Eu sei que mal consigo acreditar.

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Não há como termos tanto em comum! É muito estranho E, no entanto, parece... Certo de alguma forma. Eu me inclino para perto e lentamente retiro sua mão de seu rosto. —Não. Faça. Isso. — Eu sussurro suave e devagar, olhando-a diretamente nos olhos. —Vou pegar sua mão e vamos tomar um sorvete agora. Você não vai propor e eu não vou propor, porque eu tenho essa suspeita escondida, nenhum de nós pode exatamente pagar essas passagens para Vegas agora. Eu recuo e seguro minha mão. Rae olha para mim com olhos grandes e coloca a mão na minha. É tão pequena comparado a minha - tão fofa e feminina. Eu poderia me acostumar a segurar esta mão. Nós nos levantamos e entramos na minúscula cozinha onde Rae pega post ao lado da geladeira. Eu pego duas tigelas e algumas colheres e começo a tirar o sorvete. —Então, Hudson... — Rae começa. Eu olho para cima e sorrio para ela. —Então, Rae... — Eu respondo. Ela tenta imitar meu sorriso de volta para mim. Ela falha miseravelmente, mas ainda é fofa como o inferno. —Fale-me sobre você. —Porque isso não é completamente clichê.

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Ela revira os olhos. —Bem. Conte-me três coisas: sua coisa favorita sobre você, qual é a sua lembrança favorita da sua infância e se você poderia encontrar alguém - vivo, morto ou fictício - quem seria. Vá. Estou um pouco impressionado com as perguntas. Eles não eram exatamente o que eu esperava, porque se eu tivesse contado a ela sobre mim mesmo, eu não teria sequer tocado em nada disso. Com certeza, mas as respostas para as perguntas têm potencial para ser... reveladoras. Eu termino de pegar o sorvete e nos sentamos na pequena mesa da cozinha para duas pessoas que eu tenho. Rae está esperando pacientemente, dando pequenas mordidas em seu sorvete. Eu pego uma e deixo derreter na minha boca, pensando em como responder as coisas. —A primeira resposta é fácil. Eu tenho um conjunto matador de abs. E isso, meus amigos, é como você fazer uma mulher corar! —Oh, eu não duvido disso. — Diz ela com um pequeno sorriso. —Mulher inteligente. — Digo a ela a sério. —Para realmente responder a sua pergunta, eu tenho que dizer… minha habilidade de… lançar … é a minha coisa favorita sobre mim mesmo. Eu tenho jogado algumas... bolas de beisebol, e eu me adaptei muito bem a elas, se eu mesmo disser isso. —Há uma história ou duas lá. — Diz ela, curiosidade atada em suas palavras.

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—Não há. — Eu aceno e deixo por isso mesmo. Ela abaixa a cabeça, sinalizando que ela percebe que eu não estou mais falando sobre isso, e dá outra mordida em seu sorvete. Quando eu não digo nada por um minuto, ela olha de volta para mim. —Próxima. — Ela exige. —Provavelmente o verão antes de eu completar dezessete anos. As coisas eram simples então. Fizemos uma semana de férias em Herring Cove. Os olhos de Rae quase saem direto da cabeça dela. Herring Cove é um lugar elegante. Estamos falando de milhares de dólares apenas para o sobrado em que ficamos. Louco, sim, mas tão lindo. —Isso é... isso é... — Ela gagueja. Eu ri. —Eu sei. Foi fantástico. Meus pais economizaram por um longo tempo para aquela semana de pura felicidade. Nós passamos o natal, os aniversários e o dia da mãe e do pai naquele ano apenas para aquelas curtas férias. Valeu a pena cada centavo também. —Por que é sua memória favorita embora? —Nós fomos felizes. Todos estavam vivos e sorrindo. É o último bom momento que tive com minha família e Jess, minha namorada do ensino médio, e estou muito agradecido por tê-lo feito. — E eu quero dizer isso. Merda atingiu o ventilador cerca de dois meses depois.

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Ela está quieta por um minuto e eu realmente espero que eu não tenha quebrado uma regra estranha sobre mencionar um ex em um encontro. —Você disse vivo. Seu pai? — Ela pergunta, franzindo as sobrancelhas. Eu coloco minha colher e aceno. —Ataque cardíaco. Dois anos e meio atrás. Ela chega e coloca sua mão delicada em cima da minha. Eu encontro o olhar dela. —Eu sinto muito, Hudson. — Ela diz sinceramente. —Obrigado. É uma droga que você nunca conseguirá conhecêlo. — Eu mentalmente me encolho, esperando que isso não tenha sido tão estranho. —Vocês dois teriam se dado muito bem. Ele também não era bom com o filtro. —Se ele era parecido com você, tenho certeza que ele era um cara legal. — Ela sorri. —Ok, hora de responder a pergunta três agora. —Essa é difícil. Eu realmente não tenho ideia. Vivendo, morto ou fictício, hein? Eu acho que posso ter que ir com Crowley de Supernatural só para que eu possa dar mais cinco pra ele por todos as suas brilhantes tiradas. Fraco, eu sei. Ela está sentada ali, olhando para mim, porque sei que acabei de soar como um imbecil imenso. —Ok, agora você está me assustando, Rae. Você não sabe o que é Supernatural?

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Ela zomba. —Como você se atreve a insultar meus conhecimentos de televisão incrível! Estou um pouco surpresa por você realmente assistir isso. É um dos meus programas favoritos. Eu assisto religiosamente. —Nós ainda não estamos propondo, certo? — Eu pergunto, brincando. —Não, desculpe. — Diz ela, franzindo o nariz para cima. Ela empurra a tigela vazia para longe dela e se inclina para frente. Ela está praticamente zumbindo de emoção. —Ok, agora você me faz. Eu espero porque sei que o que ela acabou de dizer vai afundar naquela cabeça louca dela eventualmente. Seus olhos se arregalam e seu rosto pálido fica vermelho. Ah, aí está. —Sim, então não é o que eu quis dizer. O que eu realmente queria dizer era: —Por favor, Hudson, me faça perguntas para responder. Faça isso rapidamente porque eu obviamente não tenho controle sobre o que sai da minha boca. 'Então vamos apenas fingir que foi o que saiu, ok? Eu rio. —Combinado. Então, tenho que fazer novas perguntas? Eu meio que copio essa merda. Rae balança a cabeça negativamente. —Não. Ok, primeira resposta. — Ela limpa a garganta. —Acredite ou não, e por mais embaraçoso que possa ser às vezes, eu realmente gosto que eu não tenha um filtro na metade do tempo. Eu me sinto muito... Honesta. — Ela confessa, encolhendo os ombros. —Bobo, eu sei, mas é verdade.

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—Não, eu realmente meio que entendi. Quer dizer, tenho certeza que isso te colocou em situações estranhas ou te colocou em problemas uma ou duas vezes, mas eu entendo. —Ufa! Ainda bem que não sou uma aberração total. —Eu não iria tão longe. — Eu provoco. Ela apenas ri disso. Eu amo que ela apenas ri disso. —Seguindo em frente antes de você quebrar completamente o meu ego. — Diz ela. —Eu teria que dizer minha festa de sexto aniversário. Todos os meus amigos estavam lá: minha mãe, prima, tia, tio, todo mundo. Minha mãe, Erin, me pintou esta linda cena do nascer do sol do oceano. Ela era tão talentosa. Foi impecável. Tão detalhada que parecia real - como se você pudesse entrar na tela. Eu costumava olhar todas as noites enquanto adormecia e fingia que estava flutuando no oceano. Foi um conforto por muitos anos. A única coisa que chega perto de me dar essa sensação agora é sentar no Lago Quannapowitt à noite. Se não fosse óbvio nas palavras que ela acabou de falar, o quanto ela amava essa pintura estava gravada em todo o rosto. Ela parecia quase triste. —Droga, Rae. — Eu digo em um gole alto. —Eu tenho que perguntar, no entanto. Você disse que —era. — O que aconteceu? —Oh, a pintura foi... destruída. Eu não tenho mais— Diz ela, obviamente, evitando a minha verdadeira pergunta. Estranho.

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Ficamos em silêncio por um momento, deixando nossa mútua evitação do passado entre nós. Eu limpo minha garganta. —Você disse primos? Como eles são? —Primo— Ela corrige. —Eu só tenho um. E o que você quer dizer? Ele é meu primo. Bem, mais como um irmão no meu caso, mas tenho certeza que a maioria dos primos é a mesma. —Eu não saberia. Nenhum dos meus pais tem irmãos. Eu não tenho primos. Sempre quis um, no entanto. Eu ouvi que eles causam problemas. Ela ri. —Oh, eles nunca. —Então, terceira e última pergunta. Qual é a sua resposta? Rae se anima muito com isso. —Este é fácil. Colleen Hoover. Eu levanto minhas sobrancelhas, confusão cobrindo meu rosto. —Quem? Seu rosto cai. —O que!. Não é nem mesmo uma pergunta. É mais uma ameaça. Eu não estou nem perto de estar com medo. —Você me ouviu, senhora. —Ugh! Ela é apenas a mais incrível videomaker do Instagram do mundo! Ela é hilária! Um gênio! E nem me faça começar sobre seus livros. Eles. Saõ. Sem falhas. E o Will Cooper? Deixa ainda meu coração pulsante! Esse homem é um deus. Desculpe, cara, mas você tem uma concorrência séria quando se trata dele.

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O Hudson idiota: Quem diabos é esse cara —Will Cooper— e como diabos eu o mato? O Hudson lógico: Espere... ela disse livros. Cara, ele é falso. Acalme-se garoto. —Oh vamos lá. O cara não pode ser tão bom assim. Ele é falso. —Você escreve poesia, Hudson? Você se levanta em um palco e despeja seu coração em estranhos para uma garota? Você desistiu de tudo para cuidar de outra pessoa quando ela não conseguia cuidar de si mesma? Will Cooper fez tudo isso e muito mais. É por isso que ele é incrível. Eu faço o meu melhor para manter uma cara séria, mesmo que eu esteja surtando porque ela acabou de chegar perto demais de casa e ela não faz ideia. Eu não escrevo poesia nem me apresento em um palco, mas eu vou desistir de tudo na minha vida por Joey. E é algo que eu faria de novo em um piscar de olhos. —Então por que você não quer conhecer esse personagem de Will Cooper? — Eu pergunto porque estou sinceramente curioso. —Porque a calcinha sairia se isso acontecesse— Diz ela com uma travessura clara em seus olhos. —Honestamente, ele é a ideia de Colleen, então eu sinto que é ela que eu preciso abraçar por ele. Além disso, ela tem um sotaque do Texas que eu estou morrendo de vontade de ouvir pessoalmente. — Ela encolhe os ombros como se fosse a única resposta. Eu rio. —Então, deixe-me ver se entendi, você a ama por seu sotaque e vídeos do Instagram?

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—E as palavras dela. Ela dá boas palavras. —Justo. —Você é um leitor, Hudson? —Só de noite. Eu sou mais uma pessoa de música. —Ah sim. Nosso amor mútuo pelo Transit— Ela sorri. —Você já os viu ao vivo? Eu zombo. —Vivemos 30 minutos no máximo fora de Boston. É claro que eu os vi ao vivo. —Eu não vi— Rae confessa, timidamente. —Não! — Eu suspiro. Ela sacode a cabeça. —É verdade. Eu nunca os vi. Eu sempre tive que trabalhar quando eles tocam. —Estamos consertando isso. Não há como você viver uma vida plena e significativa se não tiver visto um show ao vivo deles. É incrível. O vocalista é tão teatral. Eu amo isso. —Você está ligado—, ela responde, seus olhos iluminados. Eles rapidamente diminuem. —No entanto, eu provavelmente vou ter que saltar. Eu tenho um encontro quente com Maura amanhã antes do trabalho e eu concordei em vir algumas horas antes. Estou um pouco desapontado com isso. Não porque eu estava esperando que ela ficasse ou algo assim, mas porque eu estou realmente me divertindo com ela. Eu franzo a testa. Ela franze a sua de volta.

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—O que? Você estava esperando por uma festa do pijama? Eu sei que a minha inquestionavelmente incrível capacidade de citar Step Brothers é enorme, mas eu não fico no primeiro encontro, Hudson. —Bem... tecnicamente é o nosso segundo—, eu provoco. Eu dou uma boa risada com isso. —Não empurre, senhor. Isso não está acontecendo. —Oh, querida, se eu quisesse que você fizesse uma festa do pijama comigo, você faria—, eu digo, piscando para deixá-la saber que eu estava provocando de volta. Sua boca cai aberta. Peguei você. —Você acabou de piscar para mim? — Ela diz, incrédula. Sim, então não é o que eu estava esperando. —Uh... sim? — Isso surge como uma pergunta porque eu não tenho cem por cento de certeza de como isso deve ser respondido. —Piscar não é realmente uma coisa, você sabe. Eles fazem isso nos filmes e romances, não na vida real. —Eu sinto muito? — Novamente, uma pergunta. Ela encolhe os ombros. —Tudo bem, mas só porque você parece um pouco fofo quando faz isso. Essa garota vai me matar com a boca dela. —Então, você vai me deixar de fora ou o quê?

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Eu rio e pego nossas tigelas na mesa, enxaguando-as enquanto ela recolhe suas coisas. Eu a encontro na porta, colocando seus sapatos. —Depois de você, minha senhora. —Obrigado, gentil senhor. Tal cavalheiro. — Ela quase soa como uma verdadeira dama. Enquanto seguimos para o carro dela, a luta interna de beijá-la começa ou não. Eu devo? Tenho certeza que ela está esperando por isso. Eu quero beijá-la, mas não acho que seria... apropriado. Eu não tenho certeza se mereço beijá-la ainda. Na verdade, eu sei que não. Ela para em frente ao seu sedã vermelho e se vira para mim. Enfiando as mãos nos bolsos do casaco, ela balança para trás em seus calcanhares. Eu espelho sua pose. —Eu me diverti muito esta noite, Hudson. Obrigada pelo jantar e sorvete. —Eu também. Não é sempre que eu tenho noites como estas. Eu costumo passar a maioria das noites na casa da minha mãe com o Joey, então essa pequena… Pausa… foi legal. Obrigado por isso. Podemos… podemos fazer isso de novo algum dia? Em breve? Ela balança a cabeça e dá um pequeno passo à frente que pode ou não ter sido intencional. Por conta própria, minhas mãos se esticam e se colocam em sua cintura. Meus músculos se movem por conta própria e a puxam para perto de mim. Um pequeno suspiro sai de seus lábios e ela Queens of Shadows


agarra meu bíceps. Eu juro que sinto ela apertá-los, então eu aperto de volta, puxando-a ainda mais perto. Eu descanso minha testa na dela e olho em seus olhos. Mesmo que esteja escuro e nossos corpos estão lançando sombras um sobre o outro, seus olhos estão brilhantes. Seu pequeno peito está se movendo uma milha por minuto, pressionando firmemente contra o meu. Ela está totalmente ligada! Junte-se ao clube. Nossas respirações se misturam enquanto continuamos a olhar, nossos batimentos cardíacos caindo em ritmos similares. Então, cuidadosamente, e oh tão devagar, eu me inclino, colocando um beijo gentil em sua bochecha. Eu continuo a beijar um caminho ao longo de sua mandíbula até a orelha, demorandome um pouco demais sob o lóbulo dela. —Boa noite, Rae. — Eu sussurro. Deixando-a ir, me viro, enfio as mãos nos bolsos e volto para o meu apartamento, lutando o tempo todo comigo mesmo. Eu quase volto atrás. Duas vezes.

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Rae

Eu tenho que me segurar no meu carro desde que meus joelhos parem de funcionar como joelhos devem. O que fodidamente acabou de acontecer? Eu experimentei o beijo mais íntimo e sensual que já recebi em toda a minha vida. E foi na porra da bochecha! Verdade seja dita, eu não estou nem brava que ele não tenha me beijado de verdade. Porque esse beijo? Isso foi incrível. Eu quero sentir seus lábios nos meus? Claro. Quem em sã consciência não quer? Mas eu estou bem com a espera, especialmente se seus beijos de bochecha fazem isso comigo. Este homem... ele está fazendo algo comigo. E eu não me importo nem um pouco.

—Ei, você está de volta!

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Eu grito. —Puta merda! Você assustou a merda fora de mim, Hales! Eu acendo uma luz. Ela está enrolada no sofá com aqueles malditos suéteres verde-limão novamente com todas as luzes apagadas, lendo em seu Kindle. —Desculpe, Rae. — Ela diz de uma forma que me diz que ela realmente não sente muito. —Como foi? Você conseguiu um pouco? Eu rio e deito feliz do outro lado do sofá. —Você realmente acha que eu vou dar em nosso primeiro encontro real? Ela encolhe os ombros. —Eu iria. Minha vez de dar de ombros. —Verdade. Mas… isso não sou eu. Eu fui beijada, no entanto. —O QUE! Detalhes! —Ela grita. Então eu reconto o melhor beijo que já recebi. Ela tem esse olhar em seu rosto que diz que eu sou oficialmente louca. —Ele te beijou na bochecha e você está feliz com isso? Eu concordo. —Eu estou. Extremamente feliz. —O que! Você está fodidamente alta! — De repente, ela está fora do sofá. Eu rio muito porque ela simplesmente citou Step Brothers sem querer.

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—Por que você está rindo? Isso é uma piada, Rae? — Ela diz em um tom maternal, suas mãos encontrando seus quadris. —Me desculpe, me desculpe. Você acabou de citar Step Brothers e é engraçado porque esse é realmente o filme que assistimos hoje à noite. — O rosto dela se tranformar em uma carranca. —Ei moça! Não critique até que você realmente tenha assistido. — Eu repreendo. —Tanto faz. Isso nem é o ponto disso. A bochecha, Rae! Você está feliz com um beijo no rosto no que é realmente o seu terceiro encontro. Vocês dois já devem ter arredondado a terceira base até agora! Seu próximo encontro é em casa, Rae. BASE EM CASA! Ela está fora do caminho certo. Isso não é nem perto do que isso significa. Tudo sobre Hudson é... mais. —Haley—Eu digo a sério, olhando-a diretamente nos olhos. Ela sabe o que o meu olhar quer dizer. —É mais que isso. Muito mais. Eu sei que nós só estamos em um encontro real, mas eu posso dizer que ele é algo especial. E eu gosto dele. Muito. Então eu estou perfeitamente bem com um beijo na bochecha. Um olhar de compreensão cai sobre o rosto dela. Ela se senta de novo. —Uau. — Isso é tudo o que sai. —Sim, uau. Ela olha para mim com preocupação. —Por favor tenha cuidado, Rae. É tudo o que vou dizer. Bem, isso e mantenha a mente aberta. Eu sei como você pode conseguir.

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Eu aceno e levanto. —Estou indo para a cama. Eu tenho um encontro com a nossa gata favorita de cabelos loiros amanhã. Noite, Hales. —Noite, Rae-Rae. Eu faço meu caminho para o meu quarto e fecho a porta atrás de mim. Tirando meus sapatos, eu me joguo na cama com um sorriso estampado no rosto. Eu sei que Haley está certa, que preciso manter uma mente aberta, mas ser cautelosa. Eu não posso culpá-la por estar preocupada. Meus sentimentos... eles estão aumentando. Rapidamente. E eu não posso evitar. Toda vez que vejo Hudson, tudo apenas clica. Ele me dá essa estranha paz interior que eu não tinha ideia de que estava perdendo. Bem, eu tinha uma idéia de uma idéia, mas eu acho que nunca soube que era tão ruim até que encontrei o que estava faltando: Hudson. É loucura como ele me faz sentir, embora eu o conheça há menos de um mês? Inferno. Sim. Isso é só maluco. Eu sinceramente não posso explicar isso. Eu apenas sinto que ele… pertence. No meu presente, meu futuro, meu coração. Tudo. Ele se sente tão bem. Meus olhos ficam pesados com o sono. Estou quase sendo puxada para baixo do cobertor do sono quando algo passa brevemente pela minha cabeça. Quem é Joey?

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—Então, como está indo com Tanner? Maura suspira. Eu não posso decidir se foi o cheeseburger que ela acabou de morder ou pensar em Tanner que causou isso. Estamos atualmente no Vern's, um restaurante local com os melhores acompanhamentos da cerveja de raiz, com hambúrgueres e fofocando sobre a vida. —Ele é incrível—, diz ela em torno de um bocado de comida. Eu estou supondo que foi Tanner. —Sério? — Eu tenho que perguntar, porque o cara meio que parece um idiota total. —Sério, sério. Ele é tão doce, Rae. Ele é engraçado, pateta e incrivelmente gostoso—, diz ela, abanando-se. —Como muito quente. Ele tem um pacote de oito. Como um oitavo pacote legítimo. —De cerveja? Eu pensei que aqueles só chegavam em pacotes de seis ou doze. Esquisito. Ela joga uma batata frita em mim. —Har, har. Muito engraçado, sua pirralha. — Naturalmente, eu como a batata que ela acabou de jogar. —Quero dizer. Eu sei que ele sai de um outro — irmão—, mas ele não é. Eu olho nos olhos dela.

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—Você quer dizer isso. — Não é uma pergunta. Ela apenas acena com a cabeça. —Bem… bom. Estou feliz. — Eu digo a ela. E eu realmente estou. Eu estava preocupada que o Tanner fosse o mesmo Tanner quando ninguém está por perto. Eu esperava que não, mas se estou sendo honesta, não teria me surpreendido se ele fosse. —Temos outro encontro neste fim de semana— Ela diz baixinho. No começo, eu realmente não entendo sua timidez repentina. Então isso me atinge. Este fim de semana é um fim de semana —Maura é a filha perfeita com seus pais na cidade. — Isso significa que se eles tiverem um encontro neste fim de semana, Tanner vai conhecer os pais de Maus. Os pais de Maura, o Sr. e a Sra. Doughers, são idiotas. Ambos. A garota nem teve sorte o suficiente para ter um deles ser apenas um idiota de meio período. Em vez disso, ela tem dois pais horrendos em tempo integral e uma tia legal como o inferno que costumava ter que roubar a pobre garota por um dia no shopping. Ela teve sorte no departamento de abuso físico - não havia nada disso. Não, ao invés disso eles mentalmente a derrubam, chamando seus nomes, questionando e corrigindo cada pequena coisa que ela faz. É nojento. As coisas que eles disseram para ela apenas me confundem. Não tenho ideia de como Maura é do jeito que é - forte, confiante, despreocupada. Não há como eu ter sido capaz de

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suportar esses dois como ela fez todos esses anos - ou um fim de semana por mês como ela faz agora. —Não. De jeito nenhum, — Eu digo a sério. Ela acena com a cabeça. —É verdade. Eu limpo minha garganta. —Você não acha que é...? Eu não estou tentando ser uma cadela ou julgá-la porque não tenho espaço para isso, não quando estou tão envolvida com Hudson. Eu estou genuinamente preocupada com ela. Seus pais são loucos por Cocoa Puffs e eles vão comer Tanner vivo. —Eu dormi com ele, Rae. Não tem como minha doce, quieta e inocente Maura dormir com Tanner já. Ela tem que estar fodendo comigo. —Um bom. Paga de volta pela piada de oito pacotes. Ela se senta silenciosamente à minha frente, um olhar de desconforto no rosto. Seus olhos estão esvoaçando sobre a lanchonete e isso só pode significar uma de duas coisas: ela está fodendo comigo, ou ela está envergonhada com isso. Puta. Merda. Ela dormiu com Tanner! Mesmo que Maura esteja namorando no ano passado pela primeira vez, ela ainda é - ou aparentemente era - uma virgem. Além de seus pais serem os capitães do trem maluco, ela estava muito protegida.

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Ela chegou perto de algo sério e ter relações sexuais com seu último namorado, Aaron, mas descobriu sua bunda - literalmente – estava a traindo. Não foi bonito. Estou um pouco chocada por ela ter feito sexo com Tanner tão cedo. Eles só estão juntos há um pouco mais de uma semana, mas quem sou eu para julgá-la? Ninguém. —Bem, foi bom? — Eu pergunto com um sorriso. Ela cobre o rosto com as mãos e cai em uma gargalhada. Eu me junto a ela. —Foi estranho no começo para mim e doeu, mas gostei. Ele foi muito gentil com a coisa toda— Ela sorri. Seu rosto fica sério. — Você acha que eu sou uma vagabunda total, não é? —O que? Não! Todo mundo tem necessidades, Maura. Não há tempo certo ou errado para esperar para dormir com alguém. Só você saberá quando estiver pronta. Eu confio no seu julgamento. Ela exala fortemente e me olha diretamente nos olhos. —Eu realmente gosto dele, Rae. Tipo, realmente gosto dele. Eu entendo, eu realmente entendo. Porque eu gosto de Hudson. Gosto muito dele. E eu sei que é muito mais do que provavelmente deveria, mas isso não é algo que possa ser ajudado. —Quanto tempo ele está em casa? — Eu pergunto porque estou um pouco preocupada. Eu sei que ele acabará por sair e Maura parece um pouco… Apegada. Ela franze a testa. —Apenas mais algumas semanas ou mais. Aparentemente ele teve muito tempo de folga acumulada. Queens of Shadows


Eu estremeço —É isso aí? Então o que acontece? —Então ele volta para sua base. —E? —E esperamos continuar nosso relacionamento a longa distância. Ou terminaremos. Eu estou esperando pela primeira opção, no entanto. Eu também. Eu sei que Maura e eu podemos dizer que ela está muito ligada a Tanner. Eu não acho que posso suportar o seu colapso se as coisas não derem certo porque eu acho que é o que aconteceria. Então, eu estou fortemente torcendo para que eles ficarem juntos. —Tudo vai dar certo. Se é para ser, isso vai acontecer. — Diz Maura, confiante. —Extamente. —Sua confiança em mim é inspiradora. Obrigada. Eu rio porque, estranhamente, ela quer dizer o que acabou de dizer. É exatamente às minhas palavras. É o meu acordo de todos os acordos. Pelo menos com Maura. —E você? Você não teve um encontro ontem à noite? Vocês dois estão envolvidos ainda? Quando é o casamento? Eu serei a madrinha de casamento! Eu sorrio. Ela não tem ideia do quão perto ela acabou de bater com o que aconteceu ontem à noite.

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—Não, não somos. Decidimos aguardar pelo menos o terceiro encontro para mais propostas. Estava ficando fora de controle. —E? — Ela pede. —Foi fodidamente fantástico. Completamente perfeito. Ele é completamente perfeito. Nós assistimos Step Brothers, comemos pizza, tomamos sorvete e depois fizemos sexo como macacos selvagens ali mesmo na mesa da cozinha. —CALE-SE! VOCÊ NÃO FEZ! — Ela está muito animada com isso. —Você está certa. Nós não fizemos. Seu título de puta ainda está seguro. —Cadela— Diz ela, mostrando a língua para mim. —E você ainda me ama. Realmente, foi facilmente o melhor encontro em que já estive. Ele foi doce, engraçado, inquisitivo, sexy como pecado. Todo o pacote. —Bom. É sobre o tempo que você estava feliz. Eu acho que você encontrou seu par em Hudson. Oh, cara, eu espero que ela esteja certa. Eu joguei a batata frita que eu estava segurando nos últimos minutos de volta para o meu prato e empurrei para longe. —Tudo bem, eu estou oficialmente encantada. — Eu digo, me abaixando e descansando minhas mãos no meu estômago levemente mole. — Qual é o próximo? Você disse que queria ir no Jane's on Main. Quer ir lá?

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—Por favor. Preciso me encontrar algumas novas botas velhas para ir com o meu novo vestido de camisola. — Sempre a fashionista. —Vamos indo então. Vou tentar gastar algumas horas com os Winchesters antes do trabalho esta noite. Maura revira os olhos. —Eu não vejo grande coisa nesses dois. —Observe sua língua, mulher! Eu vou fazer você andar até a loja. — Eu digo, atirando punhais nela. Ela encolhe os ombros, completamente indiferente à minha ameaça. Acontece que nós duas caminhamos de qualquer maneira, decidindo que precisamos do exercício depois de devorar aqueles hambúrgueres, batatas fritas e refrigerantes. —Ei, garotas! — Jane, a proprietária da butique morena alta chama quando entramos. —Ei, Jane! — Dizemos em uníssono. Nós podemos vir aqui um pouco demais. Certo, tudo bem. Provavelmente mais da metade dos nossos guarda-roupas vem daqui. Na verdade, estamos aqui com tanta frequência que é seguro dizer que Jane é como nossa fada madrinha não oficial. Claro, ela é apenas dois anos mais velha que nós, mas nós procuramos por tudo. Na verdade, chegamos a Jane no Main a qualquer momento em que algo acontece em nossas vidas e só precisamos lidar com as coisas. Às vezes nós andamos procurando por algo específico e às

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vezes eu juro que só andamos por aí e batemos papo com Jane desde que ela dá o melhor conselho de todos. Esta visita é uma mistura dos dois. —Procurando por algo específico hoje, Maura? — Jane sabe o que está acontecendo. Ela acha que Maura é a amante da moda de nós duas. —Botas. Eu preciso de botas fofas. Rocker chic. Tem alguma coisa? Jane lança um olhar dizendo que ela deveria saber melhor do que questioná-la. —Me siga. Nós a seguimos até uma prateleira cheia de botas adoráveis. Maura grita e começa a pegar algumas para experimentar. Eu ando longe e navego através dos vintage e dos cardigans fofos. —Então, esse fim de semana. Você está nervosa? — Pergunto em voz alta para que Maura possa me ouvir, obviamente não me importando se Jane nos ouve. Eu sei que ela nunca espalharia uma palavra de nada disso. —Você está de brincadeira? Inferno, porra, sim, estou nervosa! Você conheceu meus pais. Eles são loucos pra caramba! Eu acho que eles podem respeitar Tanner por seu serviço, mas duvido que isso seja suficiente. Eu meio que me sinto mal por ele, mas é ele quem insiste em conhecê-los, já que ele vai embora em breve. —Mesmo? Isso me surpreende. Tanner definitivamente não parece ser do tipo —conhecer os pais. —

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—Sabe, eu não esperava isso no começo também. Ele vem como esse jeito de boa pinta que é meio idiota. E ele parece desprezível; mesmo eu não posso negar isso. Mas ele não é. Como eu disse antes, acho que é apenas uma fachada que ele coloca em torno de todos os outros. Esse cara não é nada além de um amor total para mim. Eu tenho esse sentimento sobre Tanner também. Eu acho que muito disso é uma atuação. Eu só queria saber o porquê. —Eu não posso nem imaginar como seus pais vão reagir. Este é o primeiro cara a quem você os apresentou. Você nem ao menos os levou a sua casa para o fim de semana. —Lembrete não é necessário. Essa é parte da razão pela qual estou enlouquecendo. Que tal isso? — Ela pergunta, mostrando o pé e modelando as botas para mim. —Hmm. De que cor é o vestido? —Cerceta? —Por que isso é uma pergunta? —Porque sou ruim em nomear cores. Apenas vá com cerceta. —Então eu gosto. Muito bonitinho. E ficariam bem com um vestido de verão. —Rae? —Hmm?

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—Você acabou de me dar um conselho de moda? — Ela pergunta, surpresa colorindo sua voz. Eu dou de ombros. —Ei, eu não sou tão ruim em colocar uma roupa junta. Eu consigo parecer bem decente na maioria dos dias. — É uma meia verdade. —Justo. Tudo bem, estou vendida. Jane! Toque esta cadela, por favor! Eu balanço minha cabeça e rio. Pego um meia-cardigã de crochê cor-de-rosa super fofo e sigo Maura para a frente. —Estes são perfeitos para você, Maurie! — Jane exclama. —Certo? Eu marquei muito dessa vez — Responde Maura, igualmente animada. —Como vão as coisas, senhoras? Alguma notícia divertida? Maura e eu suspiramos. —Acho que estamos apaixonadas— Digo a Jane. —Como reais feridas. E Maura aqui é uma viciada em sexo agora. Recebo um soco da minha melhor amiga. —Rae Kamden! Você é uma pirralha. Foi uma vez! Jane apenas ri. —Vocês duas são tão difíceis. Se eu não adorasse tanto vocês, eu me sentiria mal por seus amigos. —Inferno, eu adoro a gente e me sinto mal por eles. — Eu me inclino perto do balcão. —Especialmente Tanner. Cara não tinha ideia do por que ele se meteu com esta aqui. — Eu falo

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sussurrando, sacudindo minha cabeça na direção de Maura algumas vezes. —Você não é mais minha melhor amiga. Você é tão malvada. Eu reviro meus olhos. —Mentirosa. Maura bufa com isso. Jane sacode a cabeça e ri. —Vocês duas são tão fofas. Me faz desejar que minha melhor amiga ainda estivesse por perto. E que eu tivesse um cara, porque a julgar por esses sorrisos, vocês encontraram alguns bons homens. —Eu sei que sim— Diz Maura com um suspiro. Jane me dá uma olhada, esperando que eu me confesse. Eu tento jogar legal e encolher os ombros. —Hudson está bem até agora. Ele tem uma ótima bunda, então eu não estou reclamando. —Oh, que seja! Você estava praticamente babando sobre o seu encontro na noite passada. —Ela está certa, Rae. Eu posso ver em seus olhos. Este é diferente. Ele é bom para você. Eu desvio meus olhos e tento desviar a atenção de mim porque sei que ela está certa. Hudson é diferente. Toda vez que eu penso nele, meu coração dispara e eu fico com essas batidas estúpidas no meu estômago. Uma parte de mim quer- até mesmo anceia, mas a outra parte está aterrorizada, e com razão. Relacionamentos podem sugar. Eu já estou tão familiarizada com Hudson que eu sei que mais cedo ou

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mais tarde isso vai machucar meu coração e eu definitivamente não estou bem com isso. Então... Aqui estou para amanhã e esperando que tudo ainda pareça sorridente e brilhante. —Ele tem amigos, você sabe. Tucker e Gaige. Eu posso apresentar você. — Eu digo a Jane. —Não, eu não tenho tempo para namorar. De qualquer forma, meninas, qualquer outra coisa para vocês hoje? — Ah, Jane. Mestra de atenção e desvio. Eu dou a ela um olhar, deixando-a saber que ela não me enganou. Ela me dá de volta um encolhimento mínimo. Eu sei que vamos levá-la a quebrar um dia. —Isso é tudo que eu preciso dessa vez. Tenho certeza de que voltarei na próxima semana para fazer algumas compras de terapia depois desse fim de semana—, diz Maura. Jane estremece. —Sim... Boa sorte com isso. —Obrigada. Eu definitivamente preciso disso. Depois que Jane nos dá o nosso desconto habitual de compras frequentes e nos despedimos, voltamos para o carro. —Você está trabalhando hoje à noite, certo? — Pergunta Maura, abrindo a porta do carro. —Infelizmente. Estou no horário até domingo.

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—Blech! Vejo você esta noite, então. Eu serei a garota gostosa por aí. — Com uma piscadela e um beijo no ar, ela se foi. Porra, eu amo essa garota.

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Hudson

—É estranho eu vir aqui depois da noite passada? — Eu pergunto a Tucker. —Não, cara. Garotas gostam essa merda. Além disso, é a noite dos caras. Fazemos isso quase toda quinta-feira. Acabamos de mudar de lugar, desta vez. Eu concordo. —Certo, certo. —É legal, cara. Eu apareci no trabalho de uma garota no dia seguinte ao nosso primeiro encontro uma vez — Diz Gaige. — Quero dizer, sim, claro, ela colocou uma ordem de restrição na minha bunda bem rápido, mas foi apenas por trinta dias. Voce é bom. Tucker e eu trocamos um olhar e depois olhamos para Gaige confusos porque esta é a primeira vez que ouvimos falar disso. Gaige revira os olhos. —Riam, seus filhos da puta. Foi uma piada. Ha, ha Engraçado. Nós rimos disso. —Você tem que melhorar suas habilidades de piadas, cara. Elas são uma merda— diz Tucker honestamente.

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—Oh, Tuck, você me feriu. Eu sempre posso contar com você para me derrubar alguns pinos. Obrigado, — Gaige responde sarcasticamente, segurando o peito. —Vocês dois estão mal da cabeça. Eu me sinto mal por suas futuras esposas e filhos. —Não se preocupe. Nós nos sentimos tão mal quanto você, — Tucker sorri. Eu bato o ombro dele. —Idiota. —Ei meninos. O que posso fazer por vocês? Nós nos voltamos para a voz que definitivamente não pertence a Rae. Ela é loira, magra, e mesmo que ela só tenha falado oito palavras para mim, sua voz já é irritante pra caralho. Eu posso apenas ouvir a falsidade escorrendo de suas palavras. —Temos alguns especiais no cardápio de hoje. Alguém? — A irritante Garota da Voz pergunta, provavelmente falando muito mais do que deveria. Ela estufa o peito alguns centímetros a mais perto de mim. —Uh, apenas o Dr. Pepper para mim— Eu digo a ela com muita ênfase em —apenas—, indo mais longe e mais perto do canto escuro. A última coisa que eu preciso é que Rae veja essa merda. Não que esse fosse o fator decisivo em me afastar. Foi definitivamente essa garota. Ela percebe minha mudança de direção e volta sua atenção para Gaige. Pobre cara. Queens of Shadows


Enquanto ela está ocupada com meus dois melhores amigos, eu examino o bar, na esperança de ter um vislumbre de Rae. Eu tenho sorte. Eu vejo como ela se move sem esforço atrás do bar com um homem grande e volumoso, despejando bebidas para a esquerda e para a direita. Eles estão sorrindo facilmente um para o outro, movendo-se juntos tão rapidamente. Eu posso dizer a partir daqui que eles estão muito familiarizados um com o outro. Só então, um homem mais baixo e definitivamente menor se inclina sobre o balcão e beija o cara parado ao lado de Rae. Ele então segura seu punho para Rae. Ela bate, é claro. Eles riem e continuam a brincar com bebidas. Eu nem percebi antes, mas tem um cara sentado na frente de Rae com cabelos escuros. Mesmo de costas, posso dizer que é Perry. Ela sorri para ele. Meu coração se quebra um pouco. Porque esse sorriso? O que ela acabou de dar a um cara que não sou eu? Foi facilmente o sorriso mais lindo que eu já vi. E não foi o meu sorriso. Ela se inclina sobre o bar e Perry sussurra algo para ela. Ela ri. Essa não foi a minha risada. Eu olho para longe deles antes de ficar super chateado. —Você viu isso também, hein? — Tucker pergunta.

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Eu dou de ombros. —Tenho certeza de que não é nada. Ele provavelmente é apenas um amigo—, Gaige tenta raciocinar. Aparentemente, enquanto eu estava assistindo Rae, eles estavam me observando, e enquanto eles estavam tentando me afastar de cada vez mais perto da beira de um penhasco, nenhum de nós estava assistindo Perry. —Ei, Hudson! Como vai cara?. Foda. Me. Perry está de pé na frente da nossa mesa. Eu estou lutando contra o desejo de abraçar o cara porque o site e os gráficos que ele me enviou esta manhã foram incríveis, ou para dar um soco nele novamente - por causa de Rae. Aquele sussurro em seu ouvido ainda tem meu sangue fervendo. Eu não tenho ideia do que realmente está acontecendo entre os dois, e não faço ideia de como eles se conhecem, mas maldição se isso não me irrita. Eu olho para o bar e finalmente faço contato visual com Rae. Ela sorri. É o meu sorriso. Eu respiro pela primeira vez em minutos. —Ei, Perry, definitivamente não esperava ver você aqui— Eu digo com um pequeno toque na minha voz. Ele não me conhece bem o suficiente para saber o que eu realmente quis dizer, mas Tucker faz e eu dou um bom chute na canela por isso. —Tucker, Gaige, esse é Perry, o cara do site. Perry, esses são meus funcionários. Queens of Shadows


—Apenas seus funcionários? Bem, foda-se você também, cara— Diz Tucker em tom de brincadeira. Ele estende a mão para Perry, que a sacode. —Tucker. E desculpe esse idiota. Eu sou muito mais do que um empregado para esse cara. Nós somos melhores amigos. —'Melhor amigo?' A porra? Deus, vocês dois são idiotas. Gaige. Eu sou o melhor amigo, atraente e engraçado de Hudson aqui. Você sabe como no programa How I Met Your Mother Barney e Marshall lutaram por nove temporadas sobre quem era a melhor amiga de Ted? Bem-vindo à minha vida nos últimos sete anos. Neste ponto, Perry só parece um pouco assustado. —Você quer se juntar a nós para alguns hambúrgueres? Este lugar é muito bom, — Eu ofereço a ele, secretamente esperando que ele diga não e vá embora. Eu gosto do cara e tudo, mas eu não tenho idéia sobre a coisa toda com Rae. —Você sabe o que? Aceito. Apenas me deixe dizer a minha garota. Eu vi quem era sua garçonete e você não quer que essa merda suba na sua mesa, confie em mim. Sua garota? Rae? Rufe os tambores, por favor... Sim. Rae Eu vejo como ela ri de novo por trás do bar e, em seguida, diz algo para garçom, que olha para a nossa mesa, então sorri de volta para Rae e balança a cabeça. Então ela está seguindo Perry até a nossa mesa, olhando diretamente para mim o caminho inteiro.

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Agora estou em pânico. Eu não tenho a menor ideia do que vou dizer a ela. Eu não mandei uma mensagem para ela o dia todo, o que provavelmente foi uma jogada idiota da minha parte, porque ela disse que estava passando tempo com Maura. Eu não queria ser rude, mas agora estou repensando isso porque estou nervoso pra conversar com ela novamente. —Ei, Rae. É bom vê-la novamente. — Graças a Deus por Tucker e sua boca grande. —Tucker. Sempre um prazer. — Ela se vira para mim. —Há quanto tempo. Um texto. Ou ligação. Ou qualquer coisa— Diz ela com uma piscadela e eu sei que estou ferrado. —Ei, Gaige, os telefones funcionam nos dois sentidos? — Eu pergunto com um sorriso, ainda mantendo contato visual com Rae. —Sim, eu acredito que sim, Hudson. — Eu posso ouvir o sorriso em sua voz. —Huh, gosto disso. Rae faz um sorriso. —Touché —Eu vejo que todos vocês já se conheceram— Diz Perry, sentando-se. —Eu me sinto um pouco fora do circuito então. Eu só conheço Hudson. —Rápido resumo: Tucker é péssimo em videogames, Gaige é quieto, e Hudson é um esperto e propõe no primeiro encontro. Você está todo envolvido. Parabéns, — Rae diz a Perry, dando-lhe um tapinha nas costas.

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—Propondo, né? Você está se movendo um pouco rápido lá, broto, — Tucker brinca. —Para ser justo, ela foi tecnicamente a primeira a propor. No encontro as cegas. Você já se esqueceu, Rae? Isso machuca. Ela levanta a mão para a testa. —Oh, meu. — Aparentemente, ela é uma Dama do Sul agora. —Como eu poderia esquecer? — Ela se vira para Tucker e, em sua voz normal, diz: —Obrigada por isso, a propósito. Me abandonando no primeiro encontro. Eu tinha tantas esperanças por nós, Tucker. Ele ri. —Depois que me afastei, percebi meu erro em deixar você com esse idiota. Minhas mais profundas desculpas. Posso fazer as pazes com você? —Ei, filho da puta. Encontre sua própria garota até hoje! Isso sai da minha boca antes mesmo de eu perceber. Eu balanço minha cabeça em direção a Perry. Ele está rindo. Huh. Talvez não haja nada entre eles. —Já tem os garotos disputando você, Rae? Legal. Rae vira o cabelo em um gesto zombeteiro. —Como se todos nós não soubéssemos que isso aconteceria. O punho de Perry bate nela. —Vocês são todos tão esquisitos. — murmura Gaige.

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—Verdade—, Rae ri. —Então, o que vocês meninos querem? Eu estou assumindo, que vocês não terão que suportar a dolorosa companhia de Clarissa a noite toda. Ela é... grudenta. —E louca. — Acrescenta Perry. Rae acena com a cabeça na direção de Perry. —Ele sabe o que está dizendo! Nós rimos e então nos revezamos para pedir nossos hambúrgueres. —Tudo certo caras. Voltarei mais tarde. Chamem, se você precisar de alguma coisa. E então era só nós quatro. —Onde está Tanner esta noite, Tucker? Eu realmente não sinto falta dele - sem ofensa ou qualquer coisa - mas ele vem acompanhando por semanas agora e então de repente ele não está aqui. O que há? — Gaige pergunta. Tucker olha para Perry. —Irmão— Diz ele em explicação. — Eu não sei onde ele está hoje à noite. Ele saiu com a Maura todas as noites, ela não está no trabalho, por isso estou surpreso que ele não esteja aqui, já que ela está. —Espere. Maura? A melhor amiga de Rae, Maura? — pergunta Perry. Nós todos concordamos com nossas cabeças. Perry olha para Tucker. —Ela está saindo com seu irmão? — Mais uma vez, Tucker concorda. —Puta merda. Pobre Tanner. —Isso não era o que eu esperava que você dissesse— Digo a Perry. Queens of Shadows


—Então, o que faz você dizer pobre Tanner? Essa é uma afirmação ousada. Meu irmão é... bem, ele é um imbecil. Eu o amo até a morte porque ele é meu irmão, mas ele não está no topo, bem, da lista de qualquer um. Perry encolhe os ombros. —Bem, desde que ela é a melhor amiga da minha menina, eu conheci Maura toda a minha vida. Eu sei como ela pode ser. Ela costumava ser bastante tímida e quieta, mas ela definitivamente... floresceu nos últimos anos. Menina vai dar trabalho. Mais uma vez com sua merda —minha garota. — Quem é esse cara para ela? —Eu sei em nosso pequeno encontro duplo que ela e Rae pareciam ter algumas semelhanças. Foi cômico e levemente desconcertante. —Sim, elas têm seus momentos. Elas são bastante diferentes, mas também do mesmo jeito. É estranho. Eu amo as duas carinhosamente, embora. Mas essa informação não sai desta mesa. Sua piada fica um pouco perdida para mim porque estou muito ocupado enlouquecendo com ele usando Rae e amor em uma frase juntos. Quem é ele? Como ele a conhece tão bem? E por que ele ama minha garota? Sim. Ela é extraoficialmente minha garota. Mais ou menos.

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Se eu for homem e disser a ela o que ela precisa saber, ela será minha garota. —Volto logo, caras. —diz Perry, levantando-se da mesa e indo em direção ao bar. Assim que ele se vai, Tucker se vira para mim. —Sério? —E daí? —Quem é ele? Eu não consigo entender. Ele fala como se ele a conhecesse melhor do que qualquer outra pessoa. Talvez ele seja um ex— Pondera Tucker. —Talvez ele seja da família, seus idiotas— Murmura Gaige. —Eu não sei, cara. Esse pensamento passou brevemente pela minha cabeça. Mas eu não tenho certeza. Eles parecem realmente muito próximos. Quase perto demais, sabe? Como eles sabem se conhecem. —O que, o Hudson logico está tirando o dia de folga ou alguma merda? — Pergunta Gaige. —O Hudson lógico foi quem pensou na coisa da família, para sua informação. Mas então, você sabe, o Hudson idiota entrou na conversa. E fodidamente ganha todas as vezes. — Eu sorrio. —Um homem. Eu conheci o cara. Ele é meio idiota. — Comenta Tucker.

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—Tudo bem, então, ex’s? Amigos próximos? O quê? — Eu pergunto. —Amigos próximos. —Eu ainda estou indo com a família. —Ex’s. — Eu digo. —Bem, isso está resolvido. — Diz Tucker sarcasticamente. Ao mesmo tempo, todos nós tomamos um gole de nossos refrigerantes, tomando um momento para processar tudo. —Como está Joey? Nós vamos ter uma noite de cinema em breve? —Acho que você está muito empolgado para assistir filmes antigos da Disney com uma criança de sete anos. — Diz Gaige a Tucker. Ele se vira para mim. —Mas, na verdade, quando é a próxima noite de cinema? Eu tenho que rir desses dois tolos. Eu juro que eles amam Joey quase tanto quanto eu. —Joey está ótimo. Provavelmente um pouco irritada, já que passei as duas últimas noites longe da casa da mamãe, mas vamos ter que fazer uma noite de cinema em breve para compensar isso. No próximo sábado ou domingo? Eles olham um para o outro. —Domingo! — Dizem eles ao mesmo tempo. Eu rio. —Domingo, então. Meu apartamento ou na mamãe?

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—Mamãe! — Eles respondem novamente ao mesmo tempo. —Eu posso pegar uma pizza, se você quiser, então a mamãe não precisa preparar o jantar—, Oferece Gaige. —Você só quer que ela faça sobremesas extras. —Você pode culpar o cara? Sua mãe faz a melhor torta de cereja do mundo. Você foi uma merda de sortudo crescendo. — Diz Tucker. —Verdade. — Eu sorrio. —Vocês dois precisam tomar cuidado com a boca desta vez. Houve duas semanas de Joey dizendo —merda— e —idiota— após a última noite de cinema. — Ambos os idiotas riem. —Oh, você acha que essa merda é engraçada? Você percebe que toda vez que eu disse —Joey, não diga merda! — Ou —Joey, não diga idiota! —, Aquela garota me fez pagar cinquenta centavos para o pote do palavrão? Você sabe o quão caro isso tem sido? Acho que vocês dois me devem pelo menos cinco dólares! Aparentemente, essa é a coisa mais engraçada que eles já ouviram, porque nenhum deles está fazendo um som. É assim que eles estão rindo. —Eu acho que... Eu acho... — Tucker começa, ofegando por ar e segurando seu estômago. —Oh sim? Eu acho que... Eu acho que vocês dois são idiotas. — Eu murmuro zombeteiramente. Tucker me ignora. —Eu realmente acho que isso me fez amar mais essa criança. Gênio!

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Eu apenas balanço minha cabeça, porque ele está certo. Minha filao é muito esperta para uma criança de sete anos. —Tudo bem, tudo bem. — Diz Perry, sentando-se de volta à mesa. —O que eu perdi? —Parece que estamos comprando o jantar. O Hudson quebrou. — Diz Gaige. Seguem Rindo. Perry olha para nós como se fôssemos todos malucos. Ele pode estar certo. Só então, Rae vem carregando uma enorme bandeja cheia de comida. Eu não presto muita atenção em nada do que ela diz quando ela passa os pratos porque estou muito ocupado observando-a. Ela se move como se ela fosse... ar. Soa estranho como merda, mas eu não sei mais como descrevê-lo. É tão fluido, perfeito e suave. Ela só... flutua quando anda. Mas tudo é lindo. E então acontece. Ela se esfrega contra mim. Meu peito se contrai. Minha respiração se agarra. Meu mundo inteiro. Somente. Para. De repente, estamos olhando um para o outro. Principalmente porque ela está praticamente em cima de mim, mas está acontecendo e isso é tudo que realmente conta. Porra, seus olhos são incríveis.

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Fora isso, eu sou atingido com a mesma coisa que eu fui atingido uma e outra vez quando se trata de Rae: familiaridade. Algo sobre ela apenas canta para mim. Ela canta para mim. Não literalmente, mas... emocionalmente? Isso soa clichê? Eu decido que não me importo. Na maioria das vezes. Eu também decido que eu definitivamente não deveria ter nem mesmo uma noção dos sentimentos que estou tendo em relação a essa garota. Mas eu não posso ajudar isso. Eu tentei esmagar repetidamente toda vez que estou perto dela. Estou cansado de lutar. Eu não dou a mínima se eu mal conheço a garota. Eu não dou a mínima se ela gosta de música country idiota ou chuta gatinhos. Ok, talvez eu faça e, infelizmente, eles são bastante iguais no meu livro. Mas esse não é o ponto. O ponto é que eu gosto dela. Muito. E isso é tudo que realmente importa agora. Nada importa agora, nem o tempo lá fora, ou se eu tenho meias limpas para amanhã. Agora, tudo o que importa é como me sinto. E claro, como ela se sente. Mas se os olhos dela estão dizendo o que eu acho que eles são, ela está dentro. Eu também sinto, Rae. Eu também sinto. Eu não posso ver nada além dela, então eu não espero o soco no ombro de Tucker, nos fazendo sair da nossa névoa. Eu esfrego meu braço onde ele me bateu e o encaro porque o cara não bate levemente. —Ei, bem vindo de volta, cara. — Ele sorri. Queens of Shadows


Eu uso toda a minha energia para me concentrar em não sacudir o idiota, porque mesmo que ele mereça completamente, eu sou um tanto cavalheiro. Eu volto para onde Rae estava, mas ela está correndo mais rápido que um relâmpago. Eu dou a Tucker meu melhor olhar. —Eu vejo você. — Diz ele em voz baixa, ainda sorrindo. Eu deixei escapar a respiração que eu estava segurando. — Também te vejo. Eu olho em volta da mesa, esperando que ninguém mais perceba o pequeno momento entre Rae e eu. Só que não! Perry está me olhando. Difícil. E não posso dizer se é um olhar amigável ou um olhar para trás enquanto você ainda consegue olhar. Então as sombras que estavam amarradas em seus olhos desaparecem e eu juro que vejo uma pequena quantidade de peso sair de seus ombros. Ele acena duas vezes para mim e volta sua atenção para sua comida, terminando o que acabou de acontecer. Eu olho para Tucker porque eu não tenho ideia do que foi isso. Ele apenas encolhe os ombros e toma um gole de seu refrigerante, deixando-me tentar decifrar tudo sozinho, por enquanto. Estou confuso. Cem por cento, honestamente confuso.

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Não tenho ideia se acabei de receber algum tipo de advertência por retribuição mais tarde pelo concurso de encarar Rae ou se eu consegui permissão. Perry não me assusta. Eu não sou realmente um cara grande, mas eu passo a maior parte do meu tempo pegando peças de carros pesados e uma criança de sete anos que pesa quase 20 quilos. Perry está do lado menor, mas ainda tem alguns músculos que eu posso ver. E eu sei que tenho pelo menos dez centímetros a mais q ele, na altura. Mas isso não é realmente um problema porque eu consigo algo! Algo que eu realmente não achava que precisava de Perry. Sua Permissão.

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Rae

Sim. Essa merda acabou de acontecer. Eu acabei de testemunhar meu melhor amigo, meu primo, meu protetor de todos os outros protetores além do meu pai, dar permissão para o cara de que eu estou enlouquecendo. Enlouquecendo. —Ele acabou de... — Maura começa do meu lado. Eu corri direto para ela, logo que eu sai do feitiço estranho que Hudson me tinha. E Maura sendo Maura, tudo o que eu tinha que fazer era apontar. Nós assistimos quando Tucker disse algo para Hudson que o fez visivelmente relaxar. Então nós assistimos quando Hudson se virou para Perry, que apenas olhou para ele. Então ele assentiu. Esse aceno? Foi o aceno de todos os acenos do mundo. Foi um sim do meu primo! —Sim. Foi. — Eu giro em torno de um grande gole. —Vocês vão se casar. — Benny diz do meu outro lado. Ele assistiu a toda a troca também. Ele já me deu minha —permissão— antes, quando ele me deixou cuidar da mesa deles.

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—Eu nunca vi Perry ser tão... Aceitando tão rapidamente. É... —, Maura começa. —Sim. É. — Eu digo a ela. Nós todos ficamos lá apenas observando na mesa dos caras por pelo menos mais um minuto. Eu sinto uma mão quente no meu ombro. Eu olho para Benny. —Boa sorte, garota. Eu acho que você vai precisar disso. — E com isso ele vai embora. Puxa, obrigado pela ajuda, bud. —De nada. — Ele ri. Oops. Acho que eu disse isso em voz alta. Eu apenas dou de ombros e me viro para Maura. —Não vamos pensar muito nisso tudo. — Digo com falsa bravura. As sobrancelhas de Maura sulcam. Ela me conhece bem e sabe que estou pirando com isso. Felizmente ela ignora isso. Por agora. —Onde está Tanner hoje à noite? Ele não está geralmente com os caras? Juro por todas as coisas sagradas que Maura se derrete um pouco à menção de seu nome. —Ele está se encontrando com um amigo que acabou de chegar da implantação. Acho que ele está tendo problemas para se ajustar e tem alguma família nessa área, então Tanner o está visitando.

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Novamente, não esperava algo assim de Tanner. —Hã. Legal. Isso é legal da parte dele, eu acho. —Sim, aparentemente eles eram realmente bons amigos crescendo e acabaram se juntando a diferentes filiais. O cara está tendo dificuldade em voltar para casa. Embora, eu não posso imaginar. —Tanner já foi implantado? — Eu pergunto a ela. Ela sacode a cabeça. —Mais ou menos? Mas apenas uma vez. Foi uma turnê de nove meses na Alemanha. Eu provavelmente me preocuparia se isso acontecesse agora. Eu me sinto mal por Tucker, sabendo que seu irmão poderia ser implantado a qualquer momento. Eu dou de ombros. —Isso é meio que o exército, Maura. Implantação acontece. Nem sempre é uma coisa ruim. —Eu sei, eu sei. Mas eu só... não consigo envolver minha cabeça nisso. Bravo. Eles são todos corajosos. Tucker e sua família incluídos. —Palavras. — Eu digo a ela. —Tudo bem, tenho que ir encher bebidas. E eu conheço você, então vá levar seu minuto de volta para surtar. Eu cobrirei suas mesas para você, se você precisar. — Ela dá um tapinha no meu braço e se afasta. Eu tomo minha sugestão e vou em direção à cozinha, fazendo meu caminho para o beco. Engraçado, não é nem um beco. É apenas um pequeno espaço fechado em volta. É geralmente usado Queens of Shadows


como área para descanso e fumo para Benny, Cookin ’Curt e Clyde, mas algumas pessoas na equipe de garçons usam isso muito quando as coisas ficam agitadas no salão. Eu empurro a porta, deixando-a fechar atrás de mim, e caminho até a alta cerca marrom no lado oposto. Eu inclino minhas costas contra ela e pressiono as palmas das mãos na superfície. Fechando os olhos, respiro fundo e só fico ali parada. Eu levo alguns segundos para apenas respirar, absorvendo o que me rodeia. Eu tenho a chance de ouvir os grilos porque Clyde tem esse lugar trancado quando se trata de som lá fora. Tudo está contido dentro quando as portas estão fechadas, nos dando uma ilusão de paz. Eu tenho permissão do filho da puta. Aprovação. Oh! Sério. De Perry. Você já gostou de alguém e esperou e orou que sua família gostasse dele também? Desejou que seu melhor amigo se desse bem com ele? Queria que todos no mundo entendessem por que essa pessoa, dentre todos os bilhões de pessoas no mundo, se destacou para você? Sim, esse é o Hudson para mim. E eu não tenho idéia do porquê. Hudson. Esse cara que eu mal conheço, esse cara que apenas acende algo dentro de mim, aquele que não fez nada além de me dar borboletas constantes. Eu gosto dele. Muito. E eu estou completamente bem em admitir isso. Na maioria das vezes. Então, ter a aprovação de Perry? O melhor. Quero dizer, claro, ele ainda tem alguns testes para passar,alguns obstáculos para

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passar, mas ele tem a aprovação de duas pessoas extremamente importantes na minha vida. Isso significa o mundo para mim. Ainda de pé ali, penso no que significaria deixar totalmente Hudson entrar na minha vida. Isso significaria encontros. Isso significaria conhecer a família. Isso significaria falar sobre as coisas e não patinar em torno das verdades. Isso significaria beijar. E quem poderia argumentar com beijos? Minha maior preocupação era deixar de lado a pequena quantidade de controle que tenho sobre a minha vida agora. Mesmo que eu não tenha certeza de onde eu quero terminar, eu estou em cima da mudança para a cidade. Mas isso? Isso pode mudar as coisas. Isso poderia me fazer ficar. Eu não quero deixar um cara ditar onde eu moro - não que isso esteja se movendo em qualquer lugar perto desse assunto, se é mesmo isso. É só que Hudson me faz pensar. Ele me faz sentir... Digna? Eu não sei. Eu só sei que quando estou perto dele, estou bem em ser eu. Eu estou bem em morar em uma pequena cidade e admitir que eu amo a merda fora deste lugar e meio que nunca quero ir embora. Eu estou bem em ficar aqui. Especialmente desde que eu nunca tinha certeza se queria ir embora. Mas eu finalmente me sinto... Completa. Eu sinto que ele sabe algo sobre mim que está escondido profundamente, e ele puxa isso. Ele ajuda a me centrar.

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E eu sei,eu sei,que tudo parece tão fodido, já que eu nem sei se somos —oficiais— ou o que seja, mas, por enquanto, é tudo o que tenho. E eu vou me apegar a isso enquanto eu puder. Minha concentração é interrompida quando Clarissa entra correndo pela porta, no celular, gritando para alguém. Eu sinto muito pelo pobre bastardo do outro lado. Ela me dá um olhar e revira os olhos como se eu estivesse me intrometendo em seu espaço ou alguma merda. Acho que o tempo de pausa acabou. Eu empurro a porta e volto para dentro. Eu examino a área de jantar assim que ando pelo corredor. Todo mundo parece bem, então eu vou até o bar para ver se Benny precisava de mim para tomar alguma bebida para ele. —Você está bem, pequenina? — Ele pergunta, me dando um olhar que me diz que ele sabe que eu acabei de ter um pequeno surto. Eu dou-lhe um sinal de positivo. —Precisa de mim para executar qualquer bebida? — Ele balança a cabeça, deslizando um copo cheio de líquido escuro grosso para mim. —Guinness? Gross— Eu estremeço. Ele ri. —Apenas corra para a mesa doze. Você não precisa beber. —Vou pelo menos tapar meu nariz. Essa merda fede. Benny apenas balança a cabeça para mim. Eu olho para cima para verificar a mesa e fico cara a cara com Hudson.

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Whoa. Fale sobre déjà vu. Então, sendo o espertinha que eu sou, eu coloco meu polegar por cima do ombro na direção do banheiro. —Você já esqueceu? O banheiro é ali. Ou você precisava que eu espere cinco minutos enquanto você cria coragem para me perguntar? — Eu sorrio para ele. Eu sou recompensada com um sorriso de megawatt e uma pequena risada. —Porra, você tem uma boca esperta ou o que? Eu amo isso. De nada. —Eu não disse 'obrigado', mas agora eu sinto que deveria. Droga. Vomitei isso novamente. Eu apenas dou de ombros. —Então, eu estava pensando... — Ele começa. —Me pergunte, garanhão. Seus lábios se contraem com isso. —Posso te dar uma carona para casa? Ou isso seria estranho? Ele está com sorte porque eu realmente peguei uma carona com Haley hoje à noite. Ela estava saindo com algumas mães da creche e queria sair cedo para o caso de todas elas —chuparem mais do que um vácuo. — Sim, essas eram suas palavras exatas. Eu dou de ombros por fora, mas um pouco em pânico por dentro. —Eu acho que sim. —Uau. Não pareça muita animado com isso ou algo assim.

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E porque eu não posso me ajudar... —Ah, Hudson, claro que você pode me levar para casa! Você é tão doce! — Eu grito no topo dos meus pulmões. Temos alguns olhares, mas a maioria dos clientes me conhece bem o suficiente para me ignorar. Ele joga a cabeça para trás em gargalhadas altas. Benny olha para mim, sua sobrancelha arqueada em questão. Eu apenas dou de ombros. —Essa porra de boca. — Eu ouço Hudson resmungar em uma voz divertida quando ele se vira para caminhar de volta para a mesa. —Coitado. Ele não tem ideia do que está fazendo com você. — Diz Jaret, sócio de Benny. Ele está sentado perto de onde Hudson estava e ouviu a conversa toda. —Não. E eu realmente não tenho algo para me sentir mal pelo cara. — Eu digo a ele com um sorriso, pegando a cerveja mais uma vez e caminhando para o chão. Depois que eu deixo a cerveja para Benny, eu puxo meu telefone para mandar um texto para Haley. Eu: Você está fora da jogada. Encontrei uma carona para casa. Ela responde imediatamente. Hales: Você é tão ruim, cara. Essas mulheres são chatas! Eu só quero pegar meu Kindle e ler. Isso é ruim? Sabe o que?

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Foda-se. Eu só vou ler no meu celular e fingir que estou escrevendo. Hales: Espere... Quem está te dando uma carona para casa?? Merda. Eu sabia que isso estava vindo. Eu: Hudson… Hales: Apenas previna-se, mana. Te amo! Seja cuidadosa! E por alguma razão, as pessoas confiam nela com seus filhos. Isso é aterrorizante. Eu: Amo você também! Aproveite o seu livro! Hales: OMG, CALA A BOCA! EU ESTOU LENDO! GROSSEIRA! Embolsando meu telefone, eu apenas sorrio e balanço minha cabeça. Ela é tão idiota às vezes. Eu faço o meu caminho em torno do bar para verificar em todas as minhas mesas. Os próximos dez minutos passam. Eu sei que preciso ir checar a mesa de Hudson, mas estou nervosa. Ele me faz assim. Apenas estar perto dele me dá um nervosismo estranho. —Ah, aí está a minha garota— Diz Perry, puxando levemente o meu rabo de cavalo. Eu bato na mão dele enquanto deslizo bem perto dele. Eu o empurro até que ele está na metade da cadeira e sento-me ao seu lado.

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Descansando meus cotovelos na mesa, sopro um sopro de ar cansado. —Vocês ainda não acabaram? Estou pronta para sair daqui e você está me empatando. —Merda, realmente? Eu não percebi que nós éramos sua última mesa. — Gaige diz tão educadamente quanto possível enquanto ainda usa a palavra —merda. —Não, eu ainda tenho outras duas mesas. Mas eu posso passar isso para Maura e sair mais cedo. Esse cara— Digo, apontando para Hudson à minha direita, —quer me levar para casa. Como você pode ver, ele é velho. Então ele provavelmente tem uma hora de dormir, ele tem que ficar. Você deve respeitar todos os mais velhos e scoot scoot. —Você acabou de me chamar de velho? — Hudson pergunta com uma voz chocada. Eu concordo. —Eu fiz. Eu posso ver totalmente seus cabelos grisalhos daqui. — Não é verdade. Ele não tem um único cabelo grisalho na cabeça. Não é uma ruga nem nenhum sinal de envelhecimento. Ele parece jovem, feliz, bonito. Ele zomba. —Eu tenho apenas vinte e quatro! —Deve ser o seu ar de maturidade. — Essa parte é verdadeira. Ele parece mais velho que seus outros amigos. Como se ele tivesse que crescer muito rápido ou algo assim. —Hudson, acho que amo sua garota. Ela te dá tanta merda quanto eu— Diz Tucker com óbvia admiração em sua voz.

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Eu lanço uma piscadela para ele. —Eu disse a vocês que sou incrível. Você perdeu muito tempo, Tucker. —E ela é cheia de si mesma. Eu sinto que você é uma versão feminina deste estranho híbrido Gaige / Hudson. É assustador. E meio quente. —Não me compare com esse idiota! — Gaige defende. —Sim, isso é rude como merda, cara. Eu sou muito melhor do que ele. — Diz Hudson. Eu pisco rapidamente. —Vocês são exaustivos. — E tão divertidos, mas eu não estou acariciando egos hoje à noite, então eu deixo essa parte para fora. —Tudo bem, a menos que vocês, meninos, precisem de mais alguma coisa, eu vou checar minhas outras mesas. Mas realmente, vamos arrumar essa merda, hein? Nós temos um cidadão idoso, temos que cuidar dele.

A carona para o meu apartamento é confortavelmente tranquila. Nós não falamos muito além de mim dando-lhe instruções. Ambos os nossos cotovelos estão descansando juntos, apenas mal pastando, no console central do pequeno SUV de Hudson. Toda vez que batemos, eles se esfregam ainda mais. É estranho como é atraente, o quão bom o braço dele está se esfregando no meu. Seu

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maldito braço. Como se isso fosse sexy ou algo assim. Não é, mas é assim. Tudo sobre ele é. Eu olho para ele e o estudo enquanto ele dirige. Ele tem o braço esquerdo estendido, descansando facilmente no volante. Ele parece confortável, mas alerta. Até dirigindo ele é sexy. Ele está em seu traje habitual. Camisa lisa, dessa vez uma verde clara - e jeans. Uma roupa que é tão simples e de alguma forma tão bonita. Seu cabelo preto está bagunçado e sem estilo algum. Seu rosto está coberto por barba de dois dias. Tão sem esforço, tão bonito, tão gostoso. Eu acho que ele pode sentir meu olhar porque seu peito começa a subir e descer um pouco mais rápido e ele engoliu cerca de dez vezes desde que eu olhei para ele. Eu posso ver pequenas gotas de suor se formando em seu pescoço. De repente, sua língua desliza para fora, molhando o lábio inferior rapidamente. Meus olhos acompanham cada segundo disso. Eu inalo nitidamente. Ele está realmente suando agora. Ele alcança e liga o Ar. É setembro. Em Massachusetts. Ar não é necessário. —Esquerda ou direita? — Ele pergunta, sua voz mais espessa do que o normal. Eu engulo em voz alta. —Direita. Número 180E. Ele acena uma vez. O carro fica quieto novamente, deixando apenas nossa respiração para preencher o espaço.

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Eu não estou certa de onde esta tensão sexual repentina está vindo. Não tenho certeza se é porque estamos em um espaço confinado juntos pela primeira vez desde nosso passeio de carro após o encontro às cegas, ou se é por causa de como deixamos as coisas na noite passada, a coisa toda de não se beijar depois de todo aquele acúmulo. Hudson estaciona em frente ao meu prédio. Nós tiramos nossos cintos de segurança e apenas sentamos lá, olhando para os apartamentos. Então começamos a falar ao mesmo tempo. —Você quer subir? —Posso te ver de novo? Nós rimos. Ele faz sinal para eu falar primeiro. —Uh, você gostaria de subir? Quero dizer, é justo que eu mostre a minha casa desde que vi a sua. Ele sorri. —Gostaria disso. Nós saímos do carro, Hudson subindo as escadas. Eu paro na minha porta e olho para ele. Ele parece ler minha mente. —Rae, você está apenas me dando uma turnê. Isso é tudo isso. Eu sei disso. Apenas relaxe. Eu não estou esperando nada. Prometo. Eu aceno e abro a porta. Ele me segue para dentro. Ligando o interruptor de luz, eu olho em volta da sala, verificando se não há sutiãs perdidos ou roupas íntimas por aí. Podemos ser meninas,

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que geralmente são muito mais organizadas que os homens, mas não somos santas. Nós, as meninas Kamden, somos uma dupla bagunceira. —Bem-vindo às minhas acomodações. Esta é a sala de estar. — Eu aponto para o sofá. —É aí que eu me apaixonei por Will Cooper. —Bastardo sortudo. — Diz Hudson com o seu sorriso. —Concordo. Passamos os próximos minutos andando pelo meu pequeno apartamento. Eu aponto, mas não mostro a ele os quartos. Eu sinto que isso seria muito tentador agora. Aparentemente ele percebe. —O que, não vai me mostrar seu quarto? Com medo de falar com você diretamente na cama, Rae? — Ele diz com uma sugestão de um sorriso no rosto. —Tão aterrorizada. — Eu sarcasticamente respondo enquanto mal suprimindo um arrepio muito real. Ele não tem ideia de como ele está certo. —Você não está nem perto. —Então, o que é? Você tem algum segredo embaraçoso que você está escondendo? — O sorriso está em pleno vigor agora. —Não. — Eu digo um pouco rápido demais, minha mão voando para a maçaneta da porta no caso de ele tentar abri-la. Ele percebe.

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Hudson chega mais perto, olhando-me nos olhos durante todo o caminho. Ele coloca a mão em cima da minha na maçaneta. Eu posso sentir sua respiração no meu rosto. Seus olhos estão agitando sua habitual cor verde-azulada, me cativando mais do que nunca. —Você me deixa todo curioso agora, Rae. — Sua voz é baixa, sexy e perigosa, porque eu juro que meus joelhos apenas tentaram se dobrar. —Você vai me mostrar o que está no quarto? Antes que eu saiba o que está acontecendo, a porta está se abrindo e eu estou caindo de costas no meu quarto. Hudson rapidamente me pega com o braço em volta da minha cintura e me endireita antes que eu possa atingir o chão. —Você está sempre caindo perto de mim. — Diz ele com um sorriso. Eu apenas engulo e aceno, completamente sem palavras. Então eu ouço, a única coisa que eu estava com medo. Hudson está rindo. Eu posso sentir seu corpo inteiro tremendo contra o meu. Estou tão envergonhada agora que não posso nem mesmo apreciar como é bom tê-lo tão perto de mim. Eu enterro meu rosto contra o peito dele. Ele envolve o outro braço em volta de mim agora, continuando a rir. —Pare com isso. — Eu rosno. Ele ri com mais força. —É só que... eu não esperava isso. Eu pensei que seria apenas algo parecido com roupas sujas ou talvez animais empalhados ao máximo. Mas isso? Isso é bom. Alguém é obcecada. — Brinca Hudson.

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Consigo escapar do meu cativeiro. Eu me afasto e cruzo meus braços sobre o peito. —Você é tão rude. —Vamos, Rae. É um pouco assustador, mas fofo como o inferno. Você ama os Winchesters. Como realmente os ama. E Cass. É adorável. Eu deixo cair meu rosto em minhas mãos, gemendo alto. Eu não quero nem olhar ao redor do meu quarto agora. Sim, é coberto apenas por coisas de sobrenatural. Cartazes em abundância. É embaraçoso como o inferno mas, alô,é sobrenatural. A melhor série de todas. Não há problema em amar um pouco mais do que isso. Eu ouço Hudson andar até mim. Ele puxa meus pulsos, tentando tirar minhas mãos do rosto. Ele consegue, mas eu me recuso a olhar para ele. —Vamos, menina boba. Eu vou te deixar sozinha agora. Eu não vou falar uma palavra da sua febre sobre os Winchester. Hudson me puxa para fora do quarto, meu rosto ainda um pouco vermelho. Estamos de volta à sala de estar agora, em frente ao sofá, apenas olhando um para o outro. —Então, agora que as coisas são estranhas, quer uma bebida? Eu tenho cerveja - pesada na raiz. Não Dr. Pepper, desculpe, — Eu pergunto, tentando tirar a atenção de mim. —Eu sou tão transparente? Eu dou de ombros, entrando na cozinha. —Eu sou uma garçonete. Eu noto coisas assim.

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—Aposto que posso adivinhar a sua bebida preferida. — Ele diz da sala de estar. —Duvido! — Eu grito de volta. —Mountain Dew. — Eu ando de volta segurando sua bebida em uma mão e a minha nas minhas costas para que ele não possa ver. —É isso aí? Esse é o seu grande palpite. Ele toma seu refrigerante e se senta no sofá. Ele dá uma leve sacudida na cabeça. —Não apenas qualquer Mountain Dew. Código vermelho. Apenas da garrafa. Nenhuma lata ou refrigerante para você. Puta merda. Ele está cem por cento certo. Eu puxo a garrafa de Code Red de trás das minhas costas e lentamente me sento ao lado dele, deixando espaço suficiente entre nós para que não estejamos nos tocando, mas facilmente poderiamos estar. —Como diabos você sabia disso? Você está dentro do meu cérebro? Ele ri. —Você tinha uma garrafa em sua bolsa no dia em que seu carro quebrou. E novamente ontem à noite no meu apartamento. E então, quando lhe ofereci uma bebida, você recusou o refrigerante em favor do suco de maçã. Não são muitos os adultos que fazem isso. Hudson assistindo e prestando atenção em todas as coisas que eu faço? Pegando pequenas coisas assim? Totalmente. Ligada. Queens of Shadows


—Estou impressionada. Muitas pessoas não sabem disso sobre mim. Haley nem se lembra na metade do tempo. —Haley? —Eu não te contei sobre Hales? — Hudson balança a cabeça. —Ela é minha irmã mais velha e completamente louca. Compartilhamos o apartamento, então se você estiver aqui e vê um sutiã ou dois no chão, eles são dela. Esperar. Eu apenas indiretamente o convidei para vir aqui novamente? Oops? —Eu tenho que ser honesto, se você está chamando alguém de louco, estou com medo de conhecê-los. Eu ri. —Ela é eu na velocidade. Como de verdade. Mas eu a amo. Surpreendentemente, ela dirige uma creche. — Seus olhos se arregalam. —Eu sei, eu sei. Você pode imaginar? Hudson balança a cabeça. —Estou realmente tentando não fazer isso. Sem ofensa. Eu dou de ombros. —Nenhuma. Eu sou horrível com crianças. Não é para mim. Agora, eu sou observadora. Eu noto muitas coisas que outras pessoas não percebem. Hudson enrijeceu com a minha confissão? Percebi. Mas o que isso significa? Isso significa que ele gosta de crianças? E se ele quiser? Eu não. Eu realmente quero dizer isso quando digo que sou horrível com crianças. Eu me sinto tão estranho ao redor deles.

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Eu mentalmente me bato porque não há razão para eu estar pensando em crianças ainda. Então eu esqueço isso. —Você não gosta de crianças? —, Ele pergunta, tomando um longo gole de refrigerante. —Bem… eu gosto deles. Eles simplesmente não parecem gostar de mim. Eu tentei tomar conta de algumas, algumas vezes, mas isso nunca deu certo. É sempre tão estranho. Eu não me conecto com eles no nível deles, eu acho. — Eu digo em um encolher de ombros. Eu assisto enquanto ele toma outro grande gole da bebida. Eu nunca pensei que assistir um cara bebendo um refrigerante seria quente, mas isso é totalmente. A maneira como sua garganta se move é tão sexy. E a boca dele? Perfeita. Mas seus lábios... eles parecem macios. Eu aposto que eles se sentem tão macios quanto parecem. Eu consegui de alguma forma arrastar o meu olhar de sua boca para ver suas sobrancelhas ligeiramente amassadas. Huh, isso é estranho. Imaginem o que está passando por essa cabeça dele. —Isso é... lamentável. As crianças são divertidas. — Acho que o que quer que fosse não era importante, porque agora há um enorme sorriso enfeitando seu rosto e estou morrendo de vontade de saber o que isso poderia significar. Eu começo a perguntar, mas Hudson fala primeiro. Ele limpa a garganta. —Eu acho que tenho que ir. — Eu acho que ele vê meus ombros caírem um pouco porque ele dá uma boa

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desculpa, fazendo-me sentar um pouco mais ereta. —Tenho que chegar cedo manhã na loja, amanhã. Nós acabamos de ter um chamado urgente antes de fecharmos hoje à noite. Precisa ser feito às nove quando a loja abrir. — Ele se levanta e sacode a lata de refrigerante vazia para mim. —Lixo? —Tsk, tsk. Nós reciclamos. Há uma caixa na cozinha. —Volto logo. Eu vejo ele ir embora. É uma boa caminhada. É uma caminhada forte e confiante. Foda-se, quem eu estou enganando? O homem tem a bunda mais bonita que eu já vi. Esses jeans se encaixam bem. —Obrigado—, diz ele. Eu pisco e olho para ele, confusão no meu rosto. —Pelo refrigerante. — Ele diz. Então ele me dá aquele maldito sorriso novamente. —E pelo elogio. Mais uma vez, confusão. —Que elogio? —Minha bunda, seus olhos. Obrigado. — Ele ainda está sorrindo. Eu cubro meu rosto porque dessa vez estou um pouco envergonhada. —De nada—, eu digo em voz baixa através das minhas mãos. Ele ri. —Anda comigo até a porta? — Ele estende a mão. Eu aceito isso com facilidade.

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Eu posso me ver fazendo muito disso com Hudson - apenas aceitando coisas com ele. Qualquer coisa. Tudo. Tudo parece tão certo. E fresco e excitante. Eu gosto disso. Eu gosto dele. Nós caminhamos até a porta, nossas mãos ainda apertadas. —Então, antes de você me interromper mais cedo. — Ele diz com um sorriso, —eu ia perguntar se você queria sair de novo algum dia. Você sabe, se você ainda não está cansada de mim. —Puxa, eu não sei, Hudson. Eu sei que tenho alguns encontros marcados para esta semana, então não tenho certeza se vou ter tempo. Eu posso te ligar, no entanto. Oh espere. Eu esqueci que você não sabe como usar um telefone. — Eu provoco. —Sabe de uma coisa? Só por esse comentário espertinho, vou mandar mensagens de texto diariamente a partir de agora. Você receberá pelo menos cinco textos meus. Todas as perguntas completamente aleatórias. Esteja preparada. —Você não me assusta, senhor. Ele apenas ri e me puxa para mais perto dele. Ele é rápido e me beija bem no canto da minha boca antes mesmo de eu saber o que ele está fazendo. Seus lábios permanecem por dois segundos antes de ele se afastar. Ele está me olhando diretamente nos olhos. Aquele olhar? O que ele está me dando agora? Está dizendo que eu quero você.

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Minha respiração pega apenas brevemente da intensidade que vejo neles. Hudson percebe. Sua mão, a que ainda não segura a minha, se move lentamente para cima. Então isso para. Hudson estende a mão, colocando a mão no meu peito, um pouco acima do meu seio. Meu peito está levantando neste momento. Para cima, para baixo. Para cima, para baixo. Paracimaparabaixoparacimaparabaixoparacimaparabaixo. Eu sei que ele pode sentir meu batimento cardíaco rápido. Inferno, ele provavelmente pode ver isso. Isso é o quão difícil e rápido está indo agora. Ele murmura alguma coisa, mas eu não posso ouvir sobre a pressão na minha cabeça agora. Sua mão está viajando agora. Lentamente, sempre tão devagar. Eu fecho meus olhos. Eu faço o meu melhor para controlar minha respiração enquanto sua mão se arrasta cada vez mais alta, movendo gentilmente meu cabelo pesado para fora do meu pescoço. Então ele para, segurando meu pescoço com a quantidade certa de pressão. Eu posso senti-lo se aproximar, sentir sua respiração no meu rosto. Seus lábios se conectam no canto da minha boca novamente, movendo-se em direção ao meu ouvido, apenas roçando minhas bochechas. —Boa noite, Rae. — Ele sussurra. E então ele se foi. Completamente. Novamente? Você está fodidamente brincando comigo??

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Eu começo a andar pelo meu apartamento. Eu nunca estive tão sexualmente frustrada com simples beijos de bochecha em toda a minha vida! Estou com mal alito? Eu verifico. Não. Cheira. Mal. Talvez ele seja apenas um psicopata que se empolga com as mulheres porque parece que ele tem um modus operandi ou alguma merda. Beijo de bochecha sexy, sussurrando no ouvido, fodidamente desaparecendo. Eu puxo meu telefone para ligar para a única pessoa que eu sei que vai saber o que está acontecendo. —Sentindo falta de mim, já? —Perry! — Eu grito. Ele estremece. —Ow. Sim? —Eu tenho um problema... —, eu começo. Eu passo os próximos cinco minutos contando a ele sobre meus encontros com Hudson e como ele me deixa pendurada com um beijo de rosto a cada maldita vez. —Hmm... eu não sei, Rae. Droga. Lá vai isso. —Eu também não. Quer dizer, eu sei que ele gosta de mim e este foi o encontro dois ponto cinco, então eu simplesmente não entendo. Quer dizer, não tem como ele não saber que eu quero que ele me beije.

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—Talvez ele esteja esperando você dar o primeiro passo? Ou talvez à espera do número três da sorte? — Perry tenta raciocinar. Eu dou de ombros mesmo que ele não possa me ver. —Talvez. Eu não sei. Essa merda de namoro é uma droga. Perry ri. —Me fale sobre isso. Por que você acha que eu nunca faço isso? —Obrigado pelo aviso. — Murmuro. Eu ouço Perry falando baixinho com alguém no fundo. Não tenho certeza de quem é exatamente, mas sei que é uma garota. Ele ri de algo que ela diz. —Você está fodidamente flertando enquanto eu estou no meio de uma crise? Você é uma pessoa terrível, Perry Hartman! —Eu também te amo, menina doce—, diz ele, colocando o encanto no grosso. Eu bufo mesmo que não possa deixar de sorrir para o idiota. —Amo você também. Use camisinha. —Sempre. Noite, querida. — Eu posso ouvir o sorriso em sua voz. —Mais tarde, jacaré. — Eu desligo, ainda tão confusa quanto estava antes de ligar para ele. Eu ando no meu apartamento por mais dez minutos, até que decido encerrar a noite.

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Estou me arrastando para a cama quando ouço a porta da frente abrir. Então eu ouço rindo. Eu posso dizer que é Haley. —Hales? — Eu chamo. —Shh... fique quieta—, ela diz para quem a fez rir. —Rae! Não saia. Eu trouxe para casa um homem! Ela está bêbada? —Você está bêbado? —Não. Sim. Mais ou menos. Nós fomos para Clyde e acabei tendo um bom tempo depois de tudo. E eu conheci um homem. Um homem muito sexy. Ele vai cuidar de mim. — Ela grita dramaticamente. Eu ouço mais risadinhas e passos quando entram no quarto de Haley. Eu apenas reviro meus olhos e coloco meu travesseiro sobre a minha cabeça. Eu estou quase dormindo, então quase não ouço meu celular vibrar contra a mesa de cabeceira. Agarrando, eu checo a tela. É Hudson. Eu coloquei meus fones de ouvido, apenas no caso de Haley decidir que agora é um bom momento para começar a fazer sexo. FSK: Qual é a sua cor favorita? Eu sorrio. Ele não estava brincando sobre os textos aleatórios. Eu: Se vamos fazer isso, você precisa responder a todas as perguntas que fizer. Combinado? Ele leva um minuto para responder.

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FSK: Combinado. Azul escuro. Sua vez. Eu: Laranja. FSK: Qual é o seu nome do meio? Eu: Rae Bethany Kamden. O seu? FSK: Hudson Michael Tamell. Por que o nome Rae? Sem ofensa ou qualquer coisa. É apenas diferente. Eu: Eu não sei. Pergunte ao meu pai. Ele escolheu. Eu odeio isso. FSK: Mesmo? Eu gosto disso. Eu tenho uma queda por garotas com nomes de garotos. É único. E Hudson era o nome de solteira da minha mãe. Acho que ela queria alguma conexão com sua vida pré-Rocky Tamell. Ele gosta do meu nome. Isso me faz corar. Muito. Porra, eu sinto que sou uma maldita adolescente novamente. Eu: Rocky? Como o seu cachorro? Você nomeou seu cachorro depois do seu pai? FSK: Sim? Isso é muito estranho? Eu: Isso conta como uma pergunta?? FSK: * rolando os olhos * Claro. Eu: Não, eu acho que é doce. Ele está sempre lá com você. Acho que ele gosta da minha resposta porque ele volta para as perguntas.

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FSK: Música favorita do Transit? Isso é muito fácil. Eu: —All Your Heart FSK: Legal. A minha é —Please, Head North. Eu: Claro que é. Essa é a minha segunda música favorita deles. FSK: HA! Ok, a última pergunta e esta é extremamente importante. Prepare-se… O que você está vestindo? Eu morro. O riso sobe e cai tão rápido que não consigo manter tudo para baixo. Neste ponto, eu nem me importo se estou sendo muito barulhenta. Eu: Não ria! Eu estou vestindo pijamas com cupidos pequenos neles. E uma camisa combinando que diz AMOR. FSK: Você tem um Dia dos Namorados em setembro? Isso é quente. Calças de flanela e uma camiseta. Eu sou um cara simples. Eu: Isso é quente. E é totalmente. FSK: Essa foi a número cinco. Bons sonhos, Rae. Me: Boa noite, Hudson. x Eu ligo —Please, Head North— do Transit e me reorganizo na minha cama até ficar confortável.

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Esses últimos dias foram bons, ótimos mesmo. Cheio de risos e diversão. Minha parte favorita, embora? Meu pesadelo foi embora de novo. Tenho certeza de que, na verdade, ter uma noite inteira de sono ajudou no departamento feliz, mas sei que não é tudo o que é. É o Hudson. Ele me fez sorrir mais desde que o conheci do que nos últimos anos. Ele é gentil, espirituoso e maravilhoso demais até agora. E não faz mal que ele seja super louco. Como muito quente. Mas isso nem é o que mais gosto nele. É o coração dele. Eu nunca conheci um cara na minha vida que mostra seu amor do jeito que Hudson faz. Eu não sei se ele percebe que ele está fazendo isso, mas ele faz. Eu posso ver isso em seus olhos tão claramente. O amor que ele tem por seus amigos e familiares quando fala sobre eles é tão incrível. Tão refrescante. Quando meus olhos se fecham, percebo que meu coração pode estar um pouco mais profundo com Hudson do que imagino. E eu estou perfeitamente bem com isso.

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Hudson

Eu passo a semana seguinte alternando meu tempo entre Joey, meu apartamento e Rae. Joey tem estado ocupado indo e voltando de uma peça da escola do Mágico de Oz. Eu tive a chance de participar de alguns ensaios e nada é mais adorável do que ver um bando de crianças de sete anos —atuar. — Além disso, Joey é um ótimo Leão Covarde. Cada momento passado no meu apartamento é focado em fazer essa merda de Pembrooke se mexer. A quantidade de tempo que está demorando é ridícula. Eu teria voltado para a casa da minha mãe se soubesse que levaria um mês e meio. Mas não, segui o conselho da minha mãe e consegui um apartamento. Eu me sinto mal por fazer isso. Foi egoísta. No entanto, tem sido...Legal. Eu tive algumas horas extras de —meu— tempo que eu não tinha antes. Eu não posso deixar de me sentir um pouco culpado por isso. Eu faço o meu melhor para tirar esses pensamentos da minha cabeça, porque não é como se eu ainda não aproveitasse cada momento livre que tenho com meu filho. Inferno, é para onde estou agora.

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Eu noto a pequena luz de notificação no meu celular piscando. Eu corro para verificá-lo, esperando que seja Rae. Sem sorte; é o Tucker. Tucker: Yo. O que você estará fazendo esta noite? Eu: Preparando-me para voltar para a casa da minha mãe e relaxar com o Joey. Tucker: Huh, Imaginei que você estaria em casa batendo na sua pequena amiga. Novamente. Um grande sorriso estúpido se espalha pelo meu rosto só de pensar em Rae. Ela é perfeita. Além da perfeição. Ela é tão incrível. Aquela boca dela continua a me surpreender a cada esquina. Toda vez que nos encontramos para tomar café, mandamos uma mensagem para nossas cinco perguntas aleatórias, ou jantamos na semana passada, o que foi muito, ela disse algo realmente estranho que não fez nada além de me dar um semi ataque em público. Tudo nela é excitante e eu me sinto como um idiota total, porque eu ainda não a beijei. Mas eu não mereço ainda, desde que eu não fui cem por cento honesto com ela sobre o fato de que eu sou um pai, mesmo que eu quase tentei dizer a ela no último final de semana. E além disso, eu não conheço toda a situação de Perry ainda. Nós estamos em nossa pequena bolha toda vez que estamos juntos e eu não quero estragar um único segundo perguntando sobre Perry,alguém que é potencialmente seu ex. Então, vou continuar a esperar. Mesmo sem ter beijado ela, posso me sentir me apaixonando. E é assustador como merda. Mas ela é tão fofa e eu não posso evitar. Ela é espirituosa, bonita, atrevida e simplesmente...

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divertida. Isso é algo que tem faltado muito nos últimos anos. E eu aprendi muito sobre ela na semana passada. Seu medo: alturas. Sua maior realização além da faculdade: campeã de abelhinha de quarta série. Sua menos preferida pizza: bacon canadense, — porque ew—, como ela diz. E apenas um monte de outras coisas aleatórias e adoráveis sobre ela. Tem sido nada além de divertido compartilhar pequenas e bobas informações. Mas, apesar de tudo isso, mal tocamos na superfície dos tópicos mais sérios, como a procura de emprego e a vontade de se mudar. Eu posso senti-la recuar toda vez que levamos a sério sobre qualquer coisa. Eu sinto como se ela estivesse com medo. Eu sei que ela vai falar sobre isso quando ela estiver pronta, mas eu não posso ajudar, mas quero ajudá-la com tudo isso. Mas não é o meu lugar. Ainda não, pelo menos. Não até eu ser honesto com ela. Eu suspiro e mando um texto de volta para Tuck: Eu: Nah, é a vez de Joe hoje à noite. Tucker: Maldito seja você e sua bunda responsável. Diga a ele Oi por mim. Eu: Vou fazer, cara. Coloco meu celular de volta no bolso e me preparo para ir até a casa da minha mãe, quando a campainha toca. Não estou à espera de ninguém, por isso demoro um pouco para responder.

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—Hudson! Por que você não está atendendo seu telefone? — Minha mãe diz em pânico, empurrando a porta com Joey no reboque. Eu franzo a testa. —Eu não recebi nenhuma ligação sua. Por quê? O que está acontecendo? Tem alguma coisa errada com Joey? — Pergunto, agora completamente em pânico, agarrando Joey e verificando automaticamente se há sinais de algum dano. Joey está em pânico, provavelmente um pouco assustado com a minha reação. Eu não estou olhando para ela, mas posso sentir minha mãe revirando os olhos. —Não, você vai. Se fosse algo ruim, eu teria ido ao hospital. Joey está bem. Eu deixei Joey ir, endireitando-se e olhando minha mãe agora. —É você então? O que está errado? Mais uma vez um rolar de olhos. —Mesma resposta. — Diz ela secamente. —É Marcy, o vizinho. Seu marido caiu da escada do telhado. Ele foi levado às pressas para o hospital e Marcy não tem ninguém lá para ela com todos os filhos na faculdade. —Não diga mais. Vá. Eu estava indo para lá de qualquer maneira. Por favor, deixe Marcy saber que sinto muito. Ela me dá um abraço rápido, beija Joey, e então ela se foi. Eu olho para o Joey. —Acho que é só você e eu, garota. Eu tenho um rolar de olhos. De uma criança de sete anos.

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—Não é legal, garota. — Eu digo com a voz mais parental que tenho. Eu juro que recebo o mais adorável par de olhos azuis virados para mim. —Desculpe. — Sussurra Joey antes de olhar para o chão. Eu suspiro porque como diabos você pode ficar bravo com isso? Você não pode. Agachando-me para que eu esteja no nível dos olhos, eu digo: —Ei, tudo bem. Apenas lembre-se da próxima vez, ok? Eu recebo um aceno de cabeça. E uma fungada. Depois de alguns abraços e palavras reconfortantes, porque quase nunca entendo o caso de Joey sobre qualquer coisa, sugiro um filme. —Quer assistir o rei leão? Um encolher de ombros. —Eu acho que sim. —Ok, bug. Vamos assistir e pedir pizza. Talvez Gaige esteja trabalhando e ele possa entregá-lo para nós. Como isso soa? —Ainda temos sorvete? Eu recebo um flashback da última pessoa para me perguntar sobre sorvete. Rae, Eu queria que ela estivesse aqui para isso. Whoa. Eu realmente queria? Eu percebo então que, sim, eu quero. Eu quero que Rae esteja aqui por todos esses pequenos momentos como este. Mas eu sei que ela não gostaria de estar aqui para eles. Não depois de sua pequena confissão na semana passada sobre crianças. E Joey é definitivamente uma criança. Meu filho. Dúvida que iria bem.

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—Você está me perguntando, O Rei do Sorvete, sobre eu ter ou não algum? Onde está sua fé em mim, bug? —Bom ponto. — Diz Joey com uma expressão séria e tapinha no meu braço. —Sorvete primeiro, ok? Eu finjo pensar nisso por alguns segundos, mas, na verdade, eu nunca negaria nada a essa garota. —Combinado. Nós batemos o punho. —Eu vou pegar Rocky e você vai pegar o sorvete. —Por favor? — Eu encorajo. —Com cerejas no topo! Agora estou confuso. —Do sorvete ou do por favor? Eu tenho um olhar —duh. — —Ambos. Eu rio e vou pegar o sorvete. Com cerejas no topo.

Cerca de duas horas depois, há outra batida na porta. Eu suponho que é minha mãe porque não estou esperando mais ninguém, então apenas abro a porta. É Rae. MERDA! É Rae!

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Estou tão louco agora! Eu fecho a porta para que ela só possa ver meu rosto. Ela me dá um olhar estranho. Minha respiração fica difícil e parece que não consigo ouvir nada. Eu sei que ela está falando porque a boca dela está se movendo, mas eu não tenho ideia do que ela está dizendo. Respiração profunda, cara. Ela ia descobrir de qualquer maneira. Para fora, para fora. Eu consigo me convencer e finalmente pisco, realmente olhando para ela. Ela tem uma daquelas coisas estranhas que as garotas usam e uma camiseta. Seu cabelo castanho escuro está puxado para trás em um coque e ela só parece... bem, confusa agora. Mas além disso ela está linda. Simples. Perfeito. Eu me certifico de beber a visão dela, com medo que esta seja a última vez que ela quer me ver por causa do que está prestes a acontecer. —Hudson. — Diz ela. Desta vez eu posso ouvi-la bem. —Você está bem? —Eu... uh... bem... — Eu gaguejo. Eu engulo em voz alta. —Eu meio que tenho algo para lhe dizer. Ela parece preocupada agora. Eu também estaria. Ela franzi as sobrancelhas ainda mais. —Mais ou menos, ou você faz? Qual deles, Hudson? Eu posso dizer que ela está ficando um pouco brava. Eu não posso culpá-la; Estou agindo como um idiota total agora.

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—Eu faço. Eu definitivamente faço. — Eu olho de volta para Joey, certificando-me de que tudo está bem. Quando eu vejo O Rei Leão 2 ainda tem um aperto firme na atenção da criança, eu volto para Rae. —Podemos sair e conversar do lado de fora, talvez? —Hum, eu prefiro não. Eu prefiro que você me diga o que diabos está acontecendo? — Não é uma pergunta, mas sai como uma. Meus olhos se arregalam e meu corpo fica tenso, porque eu sei. Oh, garoto, eu sei. E nem estou surpreso com o que acontece a seguir. —Papai, sua amiga disse uma palavra feia. Diga a ela que ela tem que pagar, — Joey diz, esticando a mão atrás de mim. —São cinquenta centavos, você sabe. Sua boca está escancarada e seus olhos estão maiores do que eu já vi. —Ele só… Ele… papai? Você é.... — Ela começa. E reinicia e reinicia e reinicia. E então ela simplesmente fica em branco. Eu aceno minha mão na frente do rosto dela. Nada, nada, zip. Ela não se move nem pisca. —Joey, querida, volte, por favor. Papai precisa trazer a amiga para dentro. Acho que ela está tendo algum tipo de ataque - digo a minha filha que ainda está de pé bem atrás de mim. —Como quando aqueles ninjas nos atacaram no parque dos cães? Isso foi uma loucura!

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Eu sorrio porque foi um dia divertido. Correndo e fingindo lutar com ninjas, com minha filha foi o destaque da minha semana. —Mais ou menos. Apenas que os ninjas estão todos em sua cabeça. Você vai me ajudar a tirá-los? — Eu pergunto, agarrando Rae e a levando para dentro. Ela não está fazendo nada além de mover os pés. É um milagre que ela ainda esteja de pé neste momento. —Vamos sentá-la aqui. — Digo a Joey, que está segurando o outro lado de Rae. Nós gentilmente empurramos Rae para baixo no sofá, bem no meio. Joey se senta de um lado; Eu sento do outro. Eu estaria mentindo se dissesse que não estava preocupado agora. Não apenas preocupada com Rae, que eu sei que vai sair assim que o choque passar, mas eu estou preocupado com qualquer futuro que tenhamos. Ou tivemos. Quero dizer, ela disse claramente que não gostava de crianças no último final de semana. E Joey? Bem, ele é meu mundo inteiro. Ela é para mim. Se Rae não pode aceitar isso, a mão que a vida me deu, eu sei que vou me afastar em um instante. —Papai? Posso cutucá-la? Você sabe, só para ter certeza de que ela está bem. Eu viu em um filme uma vez. Eles estavam brincando com um cara morto com um pau. Eu deveria pegar um pau? — Joey diz. O que? —Primeiro, que tipo de coisa Nanna deixa você assistir? Segundo, —vi— e não —viu. — Terceiro, você pode experimentar, mas não aderir, — dou de ombros, porque estou curioso para saber se vai funcionar.

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E ela faz. Ela faz, totalmente. Joey cutuca Rae bem na testa dela. Isto. Cutuca. Rae se encolhe. —… Você acabou de me cutucar? Na testa? Joey olha para mim, seus olhos ocupando metade do rosto. Eu aceno para ela, deixando-a saber que tudo está bem. Ele olha Rae bem nos olhos. —Eu fiz. Você não está morta—, Joey diz a ela. —Bem, isso é bom saber—, Rae diz. Ela exala em voz alta e se vira para mim. Eu dou a ela meu sorriso de marca registrada. — Não, nem tente. Você tem muita explicação para dar. Eu estremeço porque ela não parece nem um pouco feliz. —Bug, você pode ir brincar com Rocky no meu quarto um pouquinho? Papai precisa conversar com a amiga. —De jeito nenhum. Não até você me apresentar—, diz Rae. —Desculpa. Rae, esta é minha filha, Joey. Joey, esta é minha... amiga, Rae. —Sua namorada? Aquela que você sorri com Nanna o tempo todo? Outro estremecimento, porque é meio constrangedor que minha filha esteja dando todos os meus segredos. —Namorada? — Rae pergunta com um pequeno sorriso. Isso significa que estou perdoado? —Você não acha que isso. — Ela diz,

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gesticulando com as mãos na frente dela para mostrar que está se referindo à nossa situação atual de Joey, —Seria algo que sua namorada, ou pelo menos a pessoa que você viu ou conversou a cada dia da semana passada, devesse saber? Huh. Acho que não estou perdoado. Ainda. —Rae... eu estou... me desculpe. — Eu digo a ela sinceramente. Porque é verdade. A última coisa que eu queria fazer era colocar Joey nela assim. Ela me ignora e se vira para Joey. —Quantos anos você tem? —Sete. Quantos anos você tem? — Joey pergunta a ela. —Vinte e dois—, Rae diz a ela. Ela olha para mim. —Que significa… —Dezessete. — Eu confirmo. Um olhar de pena atravessa seu rosto. Apenas um pouco me deixa tonto. Eu nunca quero ter pena da melhor coisa que já aconteceu comigo. Ter Joey, não importa quão jovem, foi um dos melhores momentos da minha vida. E eu nunca trocaria isso por qualquer outra coisa. —Eu sou uma aluna da primeira série, você sabe—, diz Joey para Rae, orgulhosamente. —Sério? O que são dois mais dois então? — Rae volta com um pequeno sorriso brincando em seus lábios. Meu bug dá a ela uma expressão de que ela é louca. —Um... quatro. — Diz ela lentamente, como se Rae fosse a única a aprender alguma coisa. —Eu também sei o que doze vezes doze são. São cento e quarenta e quatro. Queens of Shadows


Rae levanta a mão e cobre o sorriso antes de recuperar a compostura. —Uau. Você é esperta. Tem certeza de que você tem apenas sete anos? Eu não posso acreditar que essa mulher disse que ela é horrível com crianças. Ela parece ter levado para Joey imediatamente. Com certeza elas acabaram de se conhecer e realmente não interagiram muito, mas as crianças são ótimas juizes de caráter, então Joey, na verdade, conversando com Rae é um bom sinal. Joey assente vigorosamente. —Sim! Papai, posso ir brincar com o Rocky agora? Eu concordo. Quando ela está passando por nós, ela me dá um tapinha no braço. —Eu gosto da sua amiga. Ela é legal. Eu olho para Rae nos olhos. —Eu também, bug. Eu também. Os ombros de Rae caem apenas uma pequena fração assim que Joey sai da sala. Eu engulo em seco porque sei que está chegando - ela está chateada. Como realmente chateada. E eu entendo isso. Eu realmente faço. Eu mantive algo realmente grande dela. Eu não quis dizer necessariamente, mas aconteceu. —Hudson. —Rae —O que na verdade… f… brinde de torrada! — Ela se pega. Brinde de torrada? Esquisito. —Isso é meio que enorme. Por que você guardaria isso de mim? Queens of Shadows


—Honestamente, eu realmente não queria. É meio difícil de explicar…. — Eu começo. —Tente. — Ela interrompe. Eu suspiro. Eu sei que não importa de que maneira eu explique, vou soar como um idiota total. —Sem julgamentos, ok? —Já julguei você, Hudson? Isso não é realmente justo. — Ela diz seriamente. Eu ainda posso sentir o calor irradiando dela. E não é o tipo de calor divertido. —Certo. — Eu limpo minha garganta e espero que ela possa entender o que estou prestes a dizer a ela. —Então, como você sabe agora, eu tenho uma filha de sete anos de idade. Ela é incrível. A luz da minha vida. Minha razão inteira para respirar. — Faço uma pausa para me certificar de que ela está levando tudo isso bem. —Por que vocês não moram juntos? —Nós moramos separados por causa da casa. Houve problemas elétricos. Eu fui dar uma de faz-tudo e acabei obstruindo alguma coisa e comecei um fogo pequeno. Acontece que a fiação estava toda bagunçada e teve que ser refeita completamente. Estou alugando esse lugar semana a semana da amiga da minha mãe por insistência dela. Ela sabe que ser pai solteiro já é bastante difícil, e mudar para uma nova casa vai tornar ainda mais difícil. Ela queria que eu ficasse nas últimas semanas sozinho e tivesse um pouco de liberdade antes que tudo mudasse. — Eu explico. Eu paro para ter certeza de que ela está pegando tudo. Ela faz sinal para eu continuar.

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—Quando te conheci, não fazia ideia de que se tornaria um relacionamento de qualquer tipo. Inferno, eu nem deveria ir naquele encontro às cegas com você. Mas eu fiz e estou feliz que eu fiz. Eu gosto de você, Rae. Como realmente gosto de você. E eu egoisticamente gostava de ter essa liberdade, ter a chance de conhecer alguém e não apenas ser o pai solteiro, para variar. Foi bom ser apenas Hudson - apenas vinte e quatro por um tempo. Não é como se eu nunca fosse te contar. Na verdade, eu ia, na quintafeira passada quando a levei para casa, mas depois você fez aquela pequena confissão. — Ela franze as sobrancelhas em confusão. — Como as crianças não são realmente para você. O que eu devo fazer com isso? Eu tenho uma filha. E ela definitivamente é para mim, Rae. Ela apenas senta lá, olhando para a minha mesa de café, as sobrancelhas ainda amassadas. —Eu não sei. Eu ainda não entendi porque você simplesmente não me contou. —Eu não sabia como. Eu não precisei antes. Você é a primeira pessoa com quem eu estive em um encontro em três anos, Rae. Eu estava com a mãe de Joey antes disso, então ela já estava meio ligada à situação. —Quanto tempo você estave com ela então? —Desde que eu tinha dezesseis anos até os vinte e um anos. — Eu posso ver as rodas girando. —Sim, Jess, minha namorada do colegial, é a mãe de Joey. E antes que você pergunte, não, ela não está mais na foto.

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Seu comportamento não muda com essa confissão e eu tenho a nítida impressão de que, mesmo que Jess estivesse na foto, Rae não se importaria. Isso me dá uma espécie de paz estranha - me faz sentir que isso é algo que Rae poderia ser capaz de lidar. Rae exala pesadamente. —É isso aí? Não há mais crianças surpresa correndo por aí? Apenas Joey? Eu rio. —Só Joey. E então estamos em silêncio. Nós dois podemos ouvir Joey no meu quarto conversando e brincando com Rocky. Parece que ele está jogando um brinquedo e fazendo Rocky correr de um lado para outro e para frente e para trás. —Ela é maravilhosa. Eu não sei porque você a escondeu de mim. Eu estremeço —Eu não o escondi, Rae. Eu simplesmente não deixei você conhecê-la. Ela é uma criança. Eles ficam facilmente ligados. E se acabássemos não gostando um do outro? E se não funcionasse depois que eu te apresentasse? Eu tenho que ter cuidado com esse tipo de coisa. Eu sabia que no fim de semana passado, depois de dois encontros, seria seguro deixar Joey te conhecer. Mas a noite de quinta-feira aconteceu e fiquei com medo de mencionar qualquer coisa. Então eu não fiz. Eu imaginei que eu veria onde nós estaríamos na próxima semana e depois ir de lá. — Eu paro e respiro fundo. —E eu também queria saber sobre Perry. Mas eu tive que encontrar coragem para perguntar sobre isso também. Imaginei que você me contaria tudo isso quando estivesse pronta.

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Outro olhar de confusão cruza seu rosto. —Perry? —Sim. Eu só estava me perguntando há quanto tempo vocês se namoraram e se havia alguma coisa ainda entre vocês dois. Você parece apenas perto de exes é tudo. Meio que me fez pensar se ainda havia algo... entre você. —Perry? O mesmo Perry que fez o seu site e comeu com vocês na semana passada? —, Ela pergunta. Suas sobrancelhas estão levantadas e eu posso ver um pequeno sorriso se formando nos cantos de sua boca. Agora é minha vez de franzir minhas sobrancelhas porque estou realmente confuso. Eu dou-lhe um pequeno aceno de cabeça, incerto. —Hudson. — Diz ela, levando a mão à boca. —Perry não é meu ex. Ele é meu primo.

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Rae

Eu não posso respirar. Como em tudo. É assim que estou rindo agora. Hudson acha que Perry é meu ex! Isso é ridículo! Espere... Ele acha que Perry é meu ex, isso significa que ele acha que fizemos sexo! Ewewew! Tão nojento! Eu fico sóbria porque o pobre Hudson está com a boca aberta. Eu chego e gentilmente fecho para ele. —O que eu te disse sobre essas moscas, Hudson? — Eu provoco. —Eu só... Eu não entendo. Quero dizer... Vocês dois parecem tão próximos. Eu não... Eu não entendo. —Somos próximos. Ao lado de Maura, ele é meu melhor amigo. Meu braço direito. O melhor cara que conheço. Hudson deixa cair a cabeça entre as mãos e geme. —Gaige estava certo. Ele disse que provavelmente era da família, mas o Hudson idiota estava em pleno andamento, então eu não estava tendo nada disso. —O Hudson idiota? — Eu questiono com um sorriso. Ele me dá o olho lateral. —Não ria. — Diz ele, tentando lutar contra um sorriso. —Ele é o meu idiota interior que tenta me dizer diretamente. Ele raramente faz uma aparição. O Hudson lógico é

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geralmente o que está circulando. — Sua cabeça cai de novo em suas mãos. —Ugh! Não posso acreditar que pensei que ele fosse o seu ex! —Por que você não me perguntou sobre ele? E posso dizer que estou absolutamente chocada por não tê-lo mencionado antes, mas posso ver onde posso ter me esquecido. Eu estive um pouco enrolada em... Bem, você ultimamente. Hudson me dá um pequeno sorriso e encolhe os ombros. —Eu estava nervoso. Eu não queria estragar nada soando ciumento. Além disso, havia Joey. Acho que senti que você tinha direito ao seu passado tanto quanto eu tinh sobre o meu. Eu não falei sobre ele, então por que você deveria revelar seu relacionamento passado e aparentemente inexistente com Perry?. — Confessa ele. —E eu realmente não me lembro de você mencionar ele. Quero dizer que você disse que tinha um primo, mas nunca mencionou um nome. Eu acho que você não mencionar o nome dele é justo. Isso me fez me preocupar um pouco. Foi como se Karma tivesse jogado Joey em você. —Você está certo. Os retornos são ruins, hein? Hudson suspira alto. —Eu sinto muito, Rae. — Ele diz baixinho. Eu sei que ele não está apenas falando sobre a coisa de Perry, mas também sobre Joey. Eu não sei o que dizer porque não está bem. Eu sei que só nos vemos há algumas semanas, mas ele deveria ter dito alguma coisa. Quer dizer, isso é enorme. Muito grande. Eu também não sei o que fazer com tudo isso. Eu nunca namorei ninguém com um filho porque sou péssima com eles,

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principalmente garotinhas por algum motivo. Eu acho que isso decorre de não ter uma mãe crescendo e apenas ter meu pai por perto. Eu me conecto melhor com os meninos. Então, é isso? Sim, isso não era algo que eu esperava. Então, eu vou com uma coisa de que tenho certeza. —Eu sei que você sente, Hudson. Agora, no entanto, não tenho certeza do que fazer. Eu gosto de você. Como realmente, realmente gosto de você. — Eu digo a ele, repetindo as palavras que ele falou mais cedo porque elas são verdadeiras. Ele me dá um pequeno sorriso. —Eu simplesmente não sei sentir sobre qualquer outra coisa. Como você, eu não quero machucar sua filha. Eu só sei que as crianças sempre foram uma tarefa difícil para mim. — Eu vejo como seus ombros afundam,como se eles estivessem carregando muito peso, e sua cabeça caísse. —Mas estou disposta a tentar. Hudson lentamente levanta a cabeça, trancando os olhos nos meus. —Você tem... tem certeza? Eu concordo. —Eu tenho. Ele pega minhas mãos e beija minha bochecha rapidamente. —Obrigado. Você não tem ideia do que isso significa para mim. —Posso te fazer uma pergunta? —Qualquer coisa. — ele a sério. —O que há com o frasco de palavrões? Ele ri. —Meus pais costumavam ter um para mim quando eu era criança. Imaginei que eu continuaria a tradição. Você deveria ver a coisa. Está tão cheio entre Tucker, Gaige e eu.

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Isso puxa meu coração. É tão doce que ele carregou isso de sua infância. —Hum, papai? Estou entediada—, diz Joey, aparecendo de repente ao virar da esquina. —Podemos assistir outro filme, por favor? Desta vez com Rae. Hudson se vira para Joey, que agora está de pé no final do sofá. —De jeito nenhum, bug. Já passou da sua hora de dormir. —Mas nós temos uma convidada! Seria rude ir dormir agora—, diz ela com tanta bravura. Eu posso ver o momento exato em que Hudson cede a sua filha. É óbvio que ele ama sua garotinha. —Bem, bem. Você ganhou. Mas apenas alguns episódios do Hora da Aventura. —Combinado. Posso sentar aí? — Ela pergunta, apontando para o pequeno ponto entre Hudson e eu. Hudson me olha para aprovação. Eu concordo. —Claro! Venha cá, garota. — Eu digo a ela, passando por cima de alguns e dando tapinhas no lugar ao meu lado. —Estou com sede. Vocês, meninas querem alguma coisa? — Hudson pergunta, indo em direção à pequena cozinha. —Suco de maçã, por favor, papai—, pede Joey. Ah, agora o suco de maçã faz sentido. —O mesmo para mim, por favor. Ele sorri grande e desaparece.

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Eu olho e estudo a criança sentada ao meu lado. Se eu fosse ver Hudson e Joey juntos, nunca haveria uma dúvida em minha mente de que Joey era a filha de Hudson. Ela tem um cabelo preto como o pai dela. O dela é cortado em um bob bonitinho na altura dos ombros. Sua pele é o mesmo tom bronzeado que a de Hudson. Ela até tem o nariz dele. A única diferença é os olhos dela. Enquanto Hudson's são uma bela e cativante mistura de azul e verde, os dela são todos de um azul brilhante. Ela é adoravel. —Você é bonita. Eu gosto do seu cabelo. — Diz Joey de repente. —Obrigada. Eu estava apenas pensando a mesma coisa sobre o seu. Você se parece muito com seu pai. Ela ri. —Todas as pessoas que conhecemos dizem isso. Até a Nanna. Ela está no hospital hoje à noite. Matthews caiu do telhado. —Oh, isso é terrível! Espero que ele fique bem. —Ele é velho, mas é durão. Isso é o que Nanna me disse no passeio de carro aqui. Eu sufoco uma risada. A falta de filtro de uma criança sempre foi minha coisa favorita. Normalmente, a única parte que eu posso realmente relacionar. —Ok, senhoras. Eu venho trazendo sucos de maçã. — Diz Hudson, largando os copos. Joey imediatamente vai para o dela e bebe metade do copo. —Whoa, devagar, garota. Isso é tudo que você está recebendo antes de dormir, então é melhor saboreá-lo. —Tudo bem. — Diz Joey desanimada.

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Hudson pega o controle remoto e liga a tela plana. Ele olha para Joey. —Você sabe que horas são? —HORA DA AVENTURA! — Ela grita. Eles batem o punho. Meu coração se derrete. Nós passamos a próxima hora, porque os episódios são apenas dez minutos cada e toda vez que Joey disse —mais um, por favor—, Hudson cedeu, assistindo a um programa sobre um garoto desajeitado e seu cachorro amarelo. Eu posso dizer com certeza que foi provavelmente uma das noites mais divertidas que eu já tive e eu nem estava esperando por isso. Hudson finalmente alcança e desliga a televisão. —Tudo bem, garota. Hora de dormir. Vá ao banheiro e escove os dentes, por favor. —Você vai ler para mim depois? Ele pisca para ela. —Você entendeu. — Ela tenta dar uma piscada para trás, falha miseravelmente, e corre para o banheiro. Eu assisto Hudson observá-la. O amor em seu rosto é evidente e de tirar o fôlego. Ele parece tão feliz por estar com sua filha. É realmente lindo de assistir. —Você já se assustou? —, Pergunta ele, voltando-se para mim. —Não. Ela é realmente adorável. Ela parece e age exatamente como você.

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Ele revira os olhos. —Eu sei. Assusta a merda fora de mim. —DAWWY! FIFWY CWENTS! CWAP COUNTS! — Joey grita do banheiro, aparentemente com uma boca cheia de pasta de dente. Nós rimos. —Desculpe—, Hudson sussurra para mim. —Ela ainda está trabalhando em toda essa coisa de maneiras. —Novamente: adorável. Você já a cobra por dizer palavrões? Ele ri e balança a cabeça. —Não. Na verdade, é para o fundo da faculdade dela. Entre Tucker e Gaige, ela está bem agora. E tenho certeza que depois de amanhã ela terá pelo menos mais vinte dólares. —Amanhã? — Eu pergunto antes que eu possa me ajudar. —Noite de cinema com Joey. Algo que fazemos todo mês mais ou menos. —Você, Gaige e Tucker? Ele concorda. —E minha mãe. Nós todos nos sentamos, comemos junk food e assistimos qualquer filme que Joey queira. Ela costuma passar por dois antes de desmaiar. Eu rio porque posso apenas imaginar Gaige e Tucker durante aquela coisa toda. —Isso parece muito divertido. —Isto é. Você deveria vir. Uh, o que? Ele acabou de me convidar para conhecer a mãe dele? Posso fazer isso? Eu acho que eu posso. Eu realmente meio

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que quero. E por algum milagre eu só trabalho amanhã durante a hora do almoço. —Você pode dizer não, Rae. Eu não vou ficar bravo. — Hudson oferece, confundindo meu silêncio com eu dizer não. —Na verdade, eu adoraria. Ele aperta os olhos e inclina a cabeça um pouco. —Mesmo? —Sério, sério. Eu acho que seria divertido. Hudson bate palmas uma vez e esfrega-as juntas. —Ótimo! — Ele entra na cozinha e depois volta a sair. Ele me entrega um pedaço de papel. —Aqui está o endereço da minha mãe. Cinco está bem? —Perfeito. —Perfeito. — Ele repete. Só então, Joey corre para fora do banheiro em alguns pijamas da Adventure Time que foram claramente destinados a meninos. —Pronto, papai! —Garota, o que eu disse sobre correr no apartamento? — Hudson diz com firmeza, as mãos nos quadris. Tenho a sensação de que esta é a sua —postura de pai— que ele começa quando ele fala sério. Não posso dizer que não gosto disso. Está fazendo maravilhas por sua bunda agora mesmo. Os pequenos ombros de Joey caem e ela abaixa a cabeça. — Não. — Ela diz baixinho.

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—Certo. E por que isto? Ela levanta a cabeça e torce o nariz para cima. —Porque você disse isso? —, Ela supõe. —Bom o suficiente para mim—, Hudson encolhe os ombros. —Vamos lá, vamos colocá-la na cama. Ele começa a guiar ela em direção ao seu quarto. Joey se vira e olha para mim. —Vamos, Rae! Papai lê as melhores histórias! Eu olho para Hudson porque não sei como responder a ela. —Sim, vamos lá. Estamos lendo Harry Potter e a Pedra Filosofal. E eu aparentemente sou muito bom nisso. Eu dou de ombros e sigo para o quarto. Eu paro na porta e vejo quando Hudson coloca Joey em sua cama. Rocky pula lá em cima também, circulando por um ponto até que ele esteja confortável. Todos se enrolam juntos - Joey sob os cobertores, Hudson deitado em cima delas e Rocky nas pernas de Joey. Ele é tão gentil e paciente com ela. —Ok, cara, você está pronta? —Pronto, Freddy! Com isso, Hudson começa a ler. Joey está tão fascinada. E ela estava certa; Ele é bom. Muito bom, na verdade. Ele até faz todas as vozes diferentes. É muito divertido. Eu paro por um momento para olhar ao redor do quarto de Hudson. É tão claro quanto o resto do apartamento. Só há uma tonelada de fotos de Joey e seus desenhos pendurados aqui. As

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paredes são todas brancas, a colcha azul listrada sendo a principal fonte de cor na sala. Tudo é muito simples. Eu nem vejo uma cômoda. Acho que ele não estava brincando quando disse que não deveria estar aqui por muito tempo. —Ok, é isso por hoje à noite. —Mas papai! importantes!

As

coisas

estão

acontecendo!

Coisas

Hudson ri. —Tão grande como um argumento que é, você tem que dormir um pouco se você quiser ter uma noite de cinema amanhã. —Noite de filme! Ok, se apresse e me beije então. Eu preciso dormir! Isso tira uma risada de mim. Eu vejo quando Hudson coloca os cobertores um pouco mais apertados ao redor de Joey, tomando cuidado para não perturbar Rocky, e lhe dá um beijo na testa. Ela coloca as mãozinhas na cabeça dele e beija a sua testa. Eu posso sentir meu peito apertar. Se houve um momento perfeito entre pai e filha, foi isso. —Boa noite, bug. Durma bem, tenha bons sonhos, não estranhos— ele diz gentilmente, afastando-se da cama. —okay. Boa noite, papai. Eu te amo. —Eu te amo demais. —Eu te amo mais.

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Seu sorriso ilumina o quarto. Meu coração para. No futuro, se eu perguntasse exatamente quando me apaixonei por Hudson Tamell, eu contaria a eles agora. Neste exato momento, eu me apaixono por seu sorriso, sua voz, o jeito que ele ama sua filha de uma só vez. Porque esse momento? É perfeito. Santo Batman! Isso realmente aconteceu! Eu engulo em seco. Não apenas aconteceu, mas estou surpreendentemente bem com isso. Eu acho que. Talvez. —Boa noite, Rae. Você é a minha quarta pessoa favorita em todo o mundo. Eu não tenho certeza se isso foi um elogio ou não, mas eu vou com isso de qualquer maneira. —Obrigada. Você é minha também. Boa noite, Joey. Ele apaga a luz e deixa a porta entreaberta. Eu olho para Hudson para uma explicação do ranking de Joey enquanto caminhamos para a cozinha. —Estou supondo que você venha atrás de mim, minha mãe e Rocky. — Ele sussurra. —Faz sentido. —Você quer ficar um pouco mais? Ou você precisa ir? Além disso, o que você está fazendo aqui? Sem ofensa ou qualquer coisa, mas achei que você tinha que trabalhar hoje à noite. — Ele questiona, encostado em um dos balcões. Rindo baixinho, eu subo no balcão em frente a ele. Isso foi tudo que eu disse a ele mais cedo quando abri a porta. Acho que ele estava muito ocupado pirando em cima de mim descobrindo Joey,

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para ouvir. Não posso culpá-lo, porque eu também pirei por um momento. —Eu terminei cedo. Não tinhamos muito movimento. Eu imaginei que viria te surpreender. Adivinhe que um funcionou bem, hein? Ele alcança e cobre a parte de trás do seu pescoço, me dando uma pequena careta. —Sim, desculpe novamente sobre isso, Rae. Eu realmente não pretendia manter isso de você. E sinto muito pela coisa do Perry. Eu percebo então que eu não estou mais nem um pouco louca. —Você sabe o que? Está tudo bem. Entendi. Eu gostaria de proteger essa menininha também. Ela é alguma coisa, Hudson. Você fez muito bem com ela por conta própria. —Eu não posso levar todo o crédito. Minha mãe tem sido uma grande ajuda. Meu pai também, quando ainda estava vivo. Ele amava a merda daquela garota. Eu só estou louco por ele não ter tido mais tempo com ela porque nós dois éramos teimosos. Algo clica. —Joey é a razão pela qual você entrou em uma briga e você se mudou. Ele balança a cabeça solenemente. —Sim. Perdemos muitos anos bons por causa disso também. —Eu sinto muito, Hudson. Isso tem que ser difícil. —Isso foi. Ainda, meio que é. Mas fico feliz que tenham conseguido o que conseguiram. Foi melhor que nada.

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—Meu otimista. — Eu murmuro. Ele pega e sorri. —Seu, huh? Eu gosto disso. — Diz ele, aproximando-se de mim. Quando ele me alcança, ele se coloca entre as minhas pernas e embala minha cabeça entre as mãos, levantando tudo no meu espaço pessoal. —Rae... —Hudson. — Minha voz sai grossa e rouca, nada como eu já ouvi antes. —Posso... posso te beijar? — Ele pergunta com confiança. Minha cabeça mal se move antes de seus lábios encontrarem os meus. Meu mundo inteiro implode. Ele é gentil no começo, testando minha resposta. Eu pressiono nele, deixando-o saber que estou bem com o que está acontecendo. Seus lábios se tornam um pouco mais firmes. Eles são macios. Muito mais suaves do que parecem. E eles sabem bem. Eu sinto sua língua deslizar ao longo do meu lábio inferior. Eu abro para ele com um gemido. Tomando a sua chance, ele mergulha para a direita. Nossas línguas se juntam, jogando uma ao lado da outra, perfeitamente. Eu o puxo para mais perto com as minhas pernas, e então coloco minhas mãos em seu estômago, deslizando-as devagar e depois de volta para o mesmo jeito. Eu mentalmente tomo nota de que ele realmente não tem —abs— como ele disse, mas é definido. É legal. Muito bom. Tenho certeza de que são apenas alguns segundos que passam, mas parece que minutos antes do nosso beijo diminuir. Ele recua um pouco, escovando pequenos beijos suaves ao longo dos meus lábios.

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Ele puxa todo o caminho, me olhando diretamente nos olhos, nossas respirações entrando pesadamente e se misturando. Seus olhos estão... brilhando, o azul se destacando ainda mais contra o verde. É impressionante. —Uau! — ele exala. —Uau! — Eu repito. —Isso foi… intenso. Surpreendente. Perfeito. Eu sorrio e dou de ombros. —Estava tudo bem. Ele ri levemente. —Essa sua boca é perigosa. — Ele se inclina, beliscando meu lábio inferior. —Eu gosto disso. Muito. Foi minha primeira coisa favorita sobre você. —Sua primeira coisa favorita? O que mais tem na lista? — Eu pergunto, prendendo minhas pernas ao redor dele e puxando-o para mim. —Seus olhos. Eles falam, me dizendo coisas que você não faz. — Diz ele sério, olhando-me diretamente nos olhos. Estranhamente, posso dizer o mesmo sobre os dele. Ele continua: —E sua risada. É inebriante. Então seu senso de humor, seu amor por Maura, sua inteligência. Ah e sua bunda. É muito fofa. Eu bufo. Como um bufo legítimo. —Obrigada. —Isso também. Esse é o número oito e nove. Eu amo que você não tenha medo de ser você mesma. Sua confiança é tão excitante. O fato de você aceitar um elogio é tão refrescante. Eu não suporto quando as mulheres discutem com uma. É chato e mesquinho. Eu amo que você não é assim. Queens of Shadows


Acho que ele não pode se ajudar porque a boca dele está na minha novamente. Voltamos para onde estávamos, enroscados um no outro tanto quanto podemos para nossas posições. Nós nos agarramos um ao outro, usando nossas mãos para explorar um ao outro. Pequenos suspiros escapam, mas nenhum outro som escapa. Nossos lábios e línguas se fundem, provando cada canto escuro da boca um do outro. Obrigado a quem fez o meu carro quebrar, porque isso é incrível. Então Hudson se afasta novamente, só que desta vez ele descansa a testa na minha. Eu apenas sorrio, porque realmente, como você pode responder ao que acabou de acontecer? Continuamos encarando um ao outro em silêncio. É um momento que nunca vou esquecer porque o olhar nos olhos de Hudson é tão... pacífico. Ele parece tão feliz. E se ele parece feliz, eu só posso imaginar como eu pareço porque fui beijada por esse homem. Seriamente beijada. Duas vezes. —Isso vai soar como a coisa mais ruim que eu já disse em toda a minha vida, mas eu meio que preciso que você vá embora. Meus ombros caem antes que eu possa pegá-los. Ele mergulha para olhar meu rosto. —Quero dizer absolutamente nenhuma ofensa por isso. Muito pelo contrário, na verdade. Você vê, eu estou extremamente ligado agora e minha filha está no outro quarto. Eu não posso deixar mais nada acontecer hoje à noite, mas eu realmente quero que isso aconteça.

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Então, estou sendo proativo. Você não tem ideia de como sinto muito. —Oh, você pensou que eu iria apenas arrancar minhas roupas e dormir com você? Que vergonha, Hudson. Eu não sou esse tipo de garota. — Eu me sinto ofendida porque isso é tudo que eu posso realmente fazer no momento. Meu coração está batendo descontroladamente e eu não quero nada mais do que fazer exatamente o que eu disse. Então eu me inclino mais perto dele, ficando bem ao lado de sua orelha. —Ou eu sou. — Eu sussurro. Ele estremece. Eu rio e empurro-o para longe, pulando do balcão. —Eu vou me levar embora. — Eu digo com um sorriso, saindo da cozinha e deixando Hudson levemente batendo a cabeça contra o armário da cozinha, murmurando para si mesmo. Naquela noite, durmo intermitentemente. E sem pesadelos.

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Hudson

—Você está dizendo que ela apareceu sem avisar e Joey estava lá? Apenas, —BAM! Aqui está minha filha de sete anos. Surpresa! 'E foi isso? — Tucker pergunta, incrédulidade atando sua voz. —Sim. — Eu digo, estourando meu —m— para dar ênfase. —Droga. — Diz ele, inclinando-se para a poltrona reclinável na sala de estar da minha mãe. Gaige, Tucker e eu estamos todos esperando que minha mãe volte da loja com Joey para que possamos começar a noite de cinema. Eles estão obrigados a entrar pela porta a qualquer momento. Então é a Rae. —Isso é difícil, Hudson. Como foi? — Gaige pergunta do meu lado. Eu suspiro. —Foi… foi. Ela estava um pouco chateada no começo. Então ela estava realmente bem com isso. —Como realmente bem? Ou apenas —mulher— está bem? — Perguntou Tucker. —Muito bem. — Eu respondo. Ele me dá uma olhada, basicamente me dizendo que ele acha uma de besteira sobre isso. Eu sacudo minha cabeça. —Não, cara, realmente. Ela estava bem.

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Um pouco chateada no começo, mas depois tudo bem. Eu não sei o que mudou, mas ela simplesmente parou de ficar brava. Acho que posso agradecer a Joe por isso. Crianças são milagrosas. —Qualquer pessoa em sã consciência se apaixonaria por ela. Ela é impossível resistir. — Diz Gaige. Eu concordo. —Eu sei. Estou totalmente fodido por quando ela é for mais velha. Eu entrego a ela tudo que pede. Só pode piorar daqui. Tucker bufa. —Wimp. Eu zombo. —Oh, como se você não fizesse exatamente o mesmo, 'Tio Tuck'? — Ele balança a cabeça. —Besteira. Você está tão envolvido em seu dedo mindinho que nem é engraçado. —Tanto faz. — Ele murmura. —Ela sabe sobre Jess? —Mais ou menos? Quer dizer, ela sabe que é a mãe de Joey e ela não está na foto, mas é isso. Nós não entramos em detalhes sobre isso. O assunto caiu depois que eu falei sobre Perry. —Oh sim? Família? — Perguntou de Gaige. —Ex’s? — Tucker joga fora. Eu olho para trás e para frente entre os dois, puramente para efeito dramático, porque neste momento eles estão literalmente sentados nas bordas de seus assentos. —Primos. — Eu finalmente digo.

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—ISSO! — Gaige grita. —Pague, idiota! — Ele diz para Tucker, que já está cavando a carteira. Ele desliza para Gaige vinte. —Vocês dois fizeram uma merda de aposta sobre essa merda? Idiotas. — Eu digo com um tremor de cabeça. —Yoohoo! Estamos em casa! — Minha mãe chama, abrindo a porta da frente. Gaige é o primeiro a se levantar para ajudá-la a carregar coisas. Ou conseguir um abraço de Joey. Eu sinceramente não tenho certeza de qual. —Tio G! — Joey grita. Eu suponho que Gaige a pegou e está girando em torno dela. É o tipo de coisa deles. —Meu pequeno inseto! Como vai você, garota? Sendo ruim e comendo muito açúcar, espero. Eu ouço Joey rir. —Nãoooo. Eu tenho sido extra, extra boa. —Bem, bom. Eu estava com medo de ter que fazer cócegas em você a noite toda por ser ruim. —Isso não é castigo. Eu gosto de suas cócegas, — Joey diz a ele honestamente. —Você é terrível em guardar segredos, idiota. —Diz Gaige. Eu sorrio com a sua conversa. Gaige é natural com crianças. Ele meio que tem que ser. Ele tem quatro irmãos em casa, ele praticamente cuida, então ele tem muita prática com eles. —Tio Tuck está aqui também?

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—Eu estou aqui, cara! — Tucker diz para ela. Eu escuto quando seus pés batem no chão e ela corre pelo corredor, quase derrapando até que eu possa vê-la correndo. Merda. Ela caminha lentamente para a sala de estar, quase indo até Tucker, indo devagar antes de correr no último momento, se lançando em seus braços. —Tio Tuck, você me trouxe alguma coisa? —, Ela pergunta. —Joey! — Eu repreendo. —Não é educado perguntar coisas assim. —Desculpe. — Ela murmura. —Tudo bem, Joe. Eu te trouxe isso. — Diz Tucker, colocando a mão no bolso. Ele puxa uma pequena joaninha de porcelana pintada de um verde brilhante. Ele entrega gentilmente a ela. É algo tão pequeno e simples, mas ela adora. Ele traz um — bug— diferente toda vez que ele a vê. É a coisa deles. É também a razão pela qual chamamos o bug dela. Ela meio que tem um fascínio por joaninhas desde os quatro anos. —Legal! Esta é a melhor ainda! — Ela diz animadamente. —O que, sem abraço? Nenhum —obrigado—? — Tucker brinca com ela. Ela joga os bracinhos em volta do pescoço dele e o aperta com força. —Muito obrigada, tio Tuck.

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Eu assisto com um sorriso no rosto enquanto Tucker fecha os olhos e abraça minha garotinha de volta com tanta ferocidade. Isso puxa meu coração. Eu amo que meus melhores amigos amam minha filha como eles próprios. Eu amo que eles aceitem ela e sua estranheza. Eu amo que eles me aceitem e meu status de pai, mesmo que seja um matador de jogos, por vezes, por dois caras solteiros. Eu pego os olhos de Tucker enquanto ele os abre de volta. Eu te vejo, Eu digo com a boca. Eu vejo você também, ele responde. —Não se preocupem, idiotas, eu ajudo a Ma. — Gaige anuncia enquanto caminha de volta para a sala de estar. —Setenta e cinco centavos, tio G! — Exige Joey. —Setenta e cinco! Eu pensei que era cinquenta? — Gaige discute com Joey, mas ainda cava nos bolsos por um dólar e o entrega para ela. —Economia— Joey diz com um encolher de ombros, pegando o dólar e correndo para fora do quarto para colocar seu dinheiro fora. Tucker e eu rimos. Gaige apenas olha para dela. —Cara, que tipo de criança você está criando? — Ele pergunta, soando apavorado. Eu dou de ombros. —Uma inteligente.

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—Touché A campainha toca. Eu congelo. Merda. É a Rae Porra. Porraporraporra. —Respire, cara. O pior que pode acontecer é ela se apaixonar por mim—, diz Tucker. —Babaca. — Eu murmuro com um sorriso. Eu me levanto e vou para a porta da frente, apenas para descobrir minha mãe parada na porta. —Rae, é tão bom finalmente conhecer você. Eu ouvi coisas maravilhosas tanto de Hudson quanto de Joey. Por favor, entre. — Minha mãe diz, afastando-se para deixá-la entrar. O ar deixa meus pulmões rapidamente. Ela está maravilhosa. Além de linda. E tudo o que ela está vestindo é uma maldita camiseta e jeans. Eu acho que me apaixonei por tudo o mais sobre ela. Eu pisco apenas no caso de ela não ser real. Sim, ela é. —Obrigado por me permitir vir a sua noite de filme, Sra. Tamell. Eu não sabia o que trazer, então peguei alguns M & M's, — Rae diz, segurando um enorme saco de bombons de chocolate. —Oh, você não precisava fazer isso, querida, mas obrigada. Eles serão consumidos, com certeza. E por favor, me chame de Eleanor. Na verdade, isso é muito formal. Apenas me chame de Elle—minha mãe diz a ela, pegando o saco de doces dela. —Vou colocá-los com os outros lanches. Sinta-se em casa, por favor.

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Enquanto minha mãe passa por mim, ela bate em mim porque ela é legal. Acho que ela aprova. —Ela só... — Rae começa. Eu alcanço minha mão e coço meu nariz. —Sim, ela é legal assim. Nós rimos levemente, ainda de pé, a cerca de um metro e meio de distância. Tudo o que eu quero fazer é ir até lá e beijá-la, porque o que eu tive dela na noite passada definitivamente não foi o suficiente. Mas eu não sei quão apropriado isso seria na casa da minha mãe. Ela enfia as mãos nos bolsos. Eu faço o mesmo. Ela lambe os lábios subconscientemente. Eu assisto com desejo, cada célula do meu corpo formigando, coçando para segurá-la e nunca soltá-la. Eu desisto. —Oh, foda-se. Venha aqui. — Eu praticamente rosno, me aproximando dela. Eu a puxo para perto de mim, empurro minhas mãos em seus cabelos castanhos macios e possuo sua boca com a minha. Eu a beijo duro, mas brevemente. —Uau— Ela diz quando eu me afasto. —Olá para você também. —Oi. — Eu digo baixinho.

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—Oi. — Ela repete com uma pequena risadinha. —Oh, merda. — Sua mão cobre a boca. Suas sobrancelhas franzem. —O que você fez comigo? Eu nunca ri antes. Não desde que eu era criança. Eu sinto os cantos dos meus lábios um pouco para cima. —Eu tenho esse efeito. — Eu digo com falsa confiança, porque, honestamente, eu não tenho a mínima ideia. —Eu... eu meio que gosto. — Ela confessa. —Eu também. —Vocês dois só vão ficar no corredor ou realmente se socializar com todo mundo? — Tucker pergunta atrás de mim. Rae nem parece um pouco envergonhada. —Tucker. — Diz ela, afastando-se um pouco de mim. —Você sentiu tanto a minha falta? —Ah, claro. Você é tudo em que tenho pensado. — Diz ele com uma piscadela. —Mas só porque esse imbecil— - ele aponta para mim - —não vai parar de falar de você. Em absoluto. Na verdade, eu meio que te acho irritante agora. Ela apenas ri. —E irritante significa mais atraente. Eu entendo, Tuck, mas estou meio que enganada. Desculpe, cara, — Rae diz, passando por Tucker e dando-lhe um pequeno tapinha no braço. O olhar no rosto de Tucker é inestimável quando ele a observa entrar na casa como se ela tivesse vivido aqui a vida toda. —Cara— Diz ele, voltando-se para mim. Agora o rosto dele está sério. —Case com ela. Por favor.

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Eu rio e balanço a cabeça. —Eu faria se pudesse, cara. Eu faria se pudesse. — Eu digo, sinceramente.

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Rae

—Você precisa de ajuda, Elle? Ela está indo e voltando pela cozinha, usando o avental da maioria das Stepford Wives que eu já vi. Ela se parece muito com Hudson, mas é muito claro que ele deve ter mais do pai. O cabelo de Elle é muito mais claro que o dele e seus olhos são de um verde brilhante. Eu acho que é onde ele conseguiu seu estranho combo. —Oh, não, querida. Você apenas senta. Você é uma convidada. — Diz a mãe de Hudson, puxando um banquinho para mim. Eu tomo o assento. —Conte-me sobre você, Rae. Eu sufoco uma risada, pensando em quando eu disse exatamente a mesma coisa para Hudson. —Bem, acabei de me formar na faculdade em junho. No momento, estou trabalhando na Clyde como garçonete e barman ocasional. Além disso, estou trabalhando para encontrar um emprego na cidade para marketing. —Marketing, né? Hudson me contou sobre você ajudando na loja. Ele disse que já tem alguns hits dos anúncios e do novo site. Obrigado por isso. Essa lojinha significa o mundo para ele.

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—Eu posso dizer. Seu rosto se ilumina quando ele fala sobre isso. Quase tanto quanto quando fala sobre Joey. Os cantos da boca de Elle se inclinam um pouco. Seus olhos se movem ao redor da sala. Ela deve gostar do que vê - ou melhor, não vê. Ela limpa a garganta, voltando o olhar para mim. —Como você se sente sobre isso, Rae? Sobre a Joey? — Ela pergunta em voz baixa. Rae Kamden, conheça Mamãe urso Elle. Ela parece durona. Sorria através dela garota, você tem esse. —Honestamente, Elle? Eu não acho que as crianças são realmente a minha coisa. — Seus ombros ficam tensos, assim como Hudson fez na noite passada. Eu continuo: —Mas isso é dos meus próprios demônios pessoais. Eu acho. Eu sou inteligente o suficiente para separar os dois. Ou pelo menos espero estar. Eu gosto da Joey. Eu gosto do Hudson. Muito. Estou disposta a tentar qualquer coisa quando se trata dele. Então, eu vou dar uma chance e fazer o meu melhor. Não posso dizer que não vou atrapalhar a Joey ou o Hudson, mas vou tentar ao máximo não fazer isso. Elle respira fundo, pensando em tudo que acabei de dizer. — Uau. Eu admiro sua honestidade, Rae. Eu realmente faço. Eu aprecio que você esteja disposta a tentar. Eu sei que não é fácil para você fazer tudo isso. Especialmente desde que eu acabei de descobrir esta manhã que meu filho acabou de lançar isso em você na noite passada. Não é sua melhor jogada, honestamente. — Ela diz, um pequeno sorriso brincando em seus lábios. É assustadoramente parecido com o do Hudson. —Obrigada por dar uma chance a eles. E por entendê-lo. Apenas, por favor, se você

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acha que é demais, saia antes que todos se machuquem. Será mais fácil a longo prazo. Eu balanço minha cabeça de acordo porque realmente é justo para todos. —Eu prometo. Ela me dá um sorriso cheio dessa vez. —Ótimo. Vamos começar essa noite de filme então. Eu vou pegar as pizzas que estão aquecendo no forno, se você quiser pegar as bebidas. Eu faço o que ela pede, também pegando alguns guardanapos e pratos de papel. Nós entramos na sala para encontrar Tucker, Gaige, Hudson e Joey, todos tendo uma competição silenciosa de algum tipo. —Meninos estão com fome? — Elle pergunta, estabelecendo as pizzas. Joey faz um gesto animado para si mesma. —Desculpe, desculpe. Vocês meninos E Joey estão com fome? Todos eles concordam. —Quem está ganhando? — Pergunto enquanto distribuo os pratos e guardanapos. —Eu! — Joey diz. Então ela faz beicinho, percebendo que acabou de falar. —Oh cara. Todos os caras riem. —Você nos deve, a cada vinte e cinco centavos. Pague, otária. — Diz Gaige. —Porrr favorr! — Eu digo, revirando os olhos. —Joey, você pode também manter esses vinte e cinco. Tenho certeza de que esses garotos estarão devendo você até o final da noite.

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Joey acena com a cabeça em concordância. —Ok, antes de todos nós começarmos esta excelente e merecida noite de cinema estaremos assistindo... —, Hudson começa, voltando-se para Joey para uma resposta. —Monstros S.A, Claro, — Joey fornece. —Boa, garota—, Ele murmura para ela. Ela sorri orgulhosamente. —Antes da sua apresentação de recursos do Monstros S.A, eu tenho um anúncio. — Ele faz uma pausa dramática e se vira para a filha com um enorme sorriso. —Joe, como você gostaria de sair de Nanna e viver comigo? Sozinhos. Na nossa própria casa. Joey pula do sofá animadamente. —Finalmente! —Ela grita e depois se vira para Elle. —Sem ovensas, Nanna, mas sinto muito falta do meu pai e do Rocky! Elle mal consegue sufocar uma risada no uso incorreto de Joey de —ofensa.’ —Sem ofensa, menina. —Que tal eu deixar você e a Nanna decorarem no próximo fim de semana? Mas você ainda terá que passar no próximo domingo e possivelmente na segunda à noite aqui. Temos que ver a programação do ônibus escolar na manhã de segunda-feira quando a mudança de endereço passar— Diz Hudson. —SIM! — Ela grita, socando o ar. —Woo to the hoo! Obrigado, papai! — Ela se lança em seus braços. Ele a abraça com força, absorvendo sua felicidade.

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Ele olha para Tucker e Gaige, que estão sentados no sofá. — Vocês dois vão me ajudar a mover o pouco que eu tenho no sábado. Nós diremos que você estava no trabalho, então você será pago por isso. —Doce, cara. Obrigado—, diz Gaige. —Como você sabe que eu já não tinha planos? — Tucker se agita. Hudson olha para ele. —Simples. Você os cancela. Eu pego o idiota da boca de Tucker para ele. Eu sei que se Joey não estivesse envolvida nos braços de seu pai agora, ela também teria percebido isso. —Ok, hora do filme! — Elle anuncia, ligando a TV. Todos pegamos algumas fatias de pizza e ficamos confortáveis. Elle pega a poltrona reclinável e Gaige e Tucker permanecem no sofá, deixando Hudson e eu no sofá com Joey entre nós. Estamos na metade do filme quando sinto o primeiro toque. Hudson tem o braço esticado sobre as costas do sofá, girando gentilmente meu cabelo em torno de seus dedos. É tão reconfortante, tão natural. Eu verifico meu periférico para encontrá-lo me observando. Ele deve me ver fazer isso porque ele ri baixinho. Joey o cala. Ela significa um negócio sério quando assiste a filmes. Não há como falar e quase não se mexer. É cômico assistir três homens adultos tentando ficar parados por uma hora e meia e ser repreendidos por

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uma criança de sete anos quando eles não conseguem. Tivemos que pausar o filme três vezes para que ela pudesse dizer a Tucker para parar de falar. Todos nós sabiamente guardamos nosso riso para nós mesmos. Joey só permite uma pequena pausa para pegar bebidas, sobremesas e usar o banheiro. Então voltamos a assistir ao filme. Desta vez, é a Universidade de Monstros. —Posso sentar no seu colo, Rae? — Joey pergunta docemente antes dos créditos iniciais começarem. Eu aceno, nem mesmo pensando nisso por um segundo, o que é muito incomum para mim quando se trata de crianças. Joey sobe no meu colo e fica confortável, envolvendo um cobertor em volta dela. Eu olho para Hudson porque posso sentir seu olhar em mim. O olhar em seus olhos faz meu peito pesado porque é tão cheio de amor. E eu estaria mentindo se dissesse que eu não queria que esse olhar fosse direcionado para mim também. Ele se aproxima de nós e lentamente envolve a mão ao redor da minha. É a última coisa que me lembro antes de cair num sono tranquilo.

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—Elas parecem tão satisfeitas. — Eu mal ouço Elle dizer. Não tenho ideia de com quem ela está falando porque meus olhos ainda estão fechados. Eu sinto algo pesado no meu colo. Demoro alguns segundos para lembrar que é Joey. Devemos ter adormecido durante o filme. Estou prestes a abrir os olhos quando ouço Hudson falar. — Ma, isso não é bom— Diz ele, preocupação enchendo sua voz. Eu faço a coisa mais idiota que já fiz em toda a minha vida: eu finjo continuar dormindo porque eu posso dizer que o que ele vai dizer em seguida é grande. —Você está apaixonado— Afirma Elle, o choque em sua voz clara. —Como? Vocês dois não estão juntos há tanto tempo. Você tem certeza? Se eu aprendi alguma coisa sobre Hudson nas últimas semanas, é que ele gosta de contato visual. Então eu suponho que ele perfura sua mãe com seu belo olhar azul-esverdeado, porque eu posso ouvir sua ingestão aguda de ar. —Puta merda, Hudson— Ela respira fundo. Puta merda está certo! Se eu não tivesse Joey no meu colo agora, eu estaria pulando de alegria. Ou correndo pela porta. Talvez. Como no mundo é possível se apaixonar tão rápido? —Quando você sabe, você sabe. Não é isso que você costumava dizer sempre para mim? — Ela deve acenar com a

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cabeça. —Eu sei, mãe. Estou certo disso. Parece breve, mas também parece certo. Direito vence logo. Acho que essa é minha resposta. —Droga— Diz Elle suavemente. Tucker e Gaige devem ter ido embora porque eu não os ouço gritar. Joey se desloca. —Eu ouvi isso, Nanna. Setenta e cinco centavos— diz ela, com a garganta arranhada pelo sono. Ela me cutuca na testa. —Ela tem ninjas em sua cabeça novamente, papai? Eu decido que é hora de —acordar— agora. Eu mudo alguns e abro meus olhos devagar, franzindo as sobrancelhas. —Você cutuca forte. —Desculpe. — diz Joey. —Você parecia morta de novo. Instinto aparentemente entra em ação e eu faço cócegas nela. Seu riso faz meu coração cantar. Isso me traz uma alegria que eu nunca soube que estava faltando - nunca soube que queria. Eu rio com ela porque é impossível não rir. —Eu estava apenas dormindo, boba. — Eu digo a ela através de nossas risadas. Ela fica inteligente o suficiente para tentar me fazer cócegas de volta. Ela consegue. Nós duas estamos agora rolando pelo sofá, mal respirando de tanto rir. —Está bem, está bem. Eu paro, eu paro, — Eu suspiro.

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Ela para imediatamente e rebate o sofá. Ela está na minha frente e cruza os braços sobre o peito, me dando um sorriso maroto. —Isso foi o que eu pensei. Eu ganhei. Eu olho para Elle e Hudson em busca de ajuda. Ambos apenas riem. —Tudo bem, meninas. Por mais que eu odeie romper sua ligação, é hora de dormir. Você tem aula amanhã, bug. —Ugh— Ela geme. —Eu odeio a escola! —Sua pequena fibra. A escola é a sua —coisa mais favorita em todo o mundo—, como eu me lembro —, Hudson diz a ela, agora em sua —posição de pai. —Tudo bem. — Ela arrasta para fora. —Só se Rae me colocar na cama, no entanto. Eu gosto dela mais do que você agora porque ela não está me fazendo ir para a escola. Eu sufoco uma risada. Hudson me encara. —Você virou minha filha contra mim? Isso está confuso, Rae— Diz ele, aproximando-se lentamente de mim. —Você sabe o que acontece quando isso acontece, não é? — Ele tem aquele sorriso estúpido em seu rosto, novamente. Eu me enterro no sofá o máximo que posso, mas não adianta. Suas mãos estão do meu lado e ele está implorando ajuda ao Joey em um instante. —Bandeira branca! Bandeira branca! — Eu grito. —Elle, seu filho é um monstro!

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Eu a ouço rir. —Você está por conta própria com esses dois. Vou para a cama Noite, Joey. Noite, Hudson. Certifique-se de limpar depois de seus amigos esquisitos. Ótima reunião, Rae. — E ela se foi. —Isso é tão confuso, Rae. Você tentou transformar minha mãe contra mim também. Isso não ajudou em nada o seu caso, — Hudson ameaça, me fazendo cócegas ainda mais. —Por favor—, eu suspiro, mal conseguindo respirar através da minha risada. —PorHudson recua. Joey segue sua liderança. —Você é bom? — Ele diz, estendendo a mão para me ajudar a sentar. Eu consigo um aceno de cabeça. —Santo wow. Você é bom nisso. Ele aponta para Joey. —Eu tive alguns anos de prática. Falando de… Scoot, garota. Ainda temos que te colocar na cama. Joey solta outro suspiro e se arrasta para o andar de cima. Eu me levanto e começo a pegar nosso lixo e copos. —Você não precisa fazer isso. Eu posso cuidar disso. Eu dou de ombros. —Não é grande coisa. — Eu entrego a ele um copo vazio. —Aqui, você pode ajudar. —Escravo—, ele murmura. Eu jogo um guardanapo para ele. —Rude também.

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Eu bufo. —Seja como for, seu bebê chorão. Continue assim, eu transformarei esta família inteira e seus amigos contra você com meus jeitos maldosos, — eu digo, balançando minhas sobrancelhas. —Mulher malvada—, ele brinca com um sorriso. Pegamos o resto do lixo e os pratos e os jogamos na cozinha antes de nos dirigirmos para as escadas. Hudson começa a subir por elas. Eu paro, parcialmente apenas para apreciar a vista, porque este homem tem um inferno de bunda, e parcialmente porque eu sei o quão grande é esse momento seguinte. Estou prestes a colocar sua filha para dormir. Uma criança. Sua criança. Estou nervosa, porque e se eu fizer errado? E se eu deixar os cobertores muito apertados e ela me odiar para sempre? E se eu esquecer de procurar por monstros ou alguma merda? E se eu estiver exagerando? Monstros? Realmente, Rae. Apenas suba as malditas escadas. Mas eu não posso. Minha própria mãe quase nunca me colocou na cama e quando ela fez isso foi muito, muito estranho. Meu pai era o único a sempre fazer isso e ele era incrível nisso. Estou com medo de ser tão ruim quanto minha mãe - tão desajeitada. Hudson está a meio caminho das escadas antes que ele perceba que eu não estou seguindo ele. Ele se vira para mim. — Você ainda vem?

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Eu fecho meu rosto para ele, deixando-o saber que não tenho certeza se é uma boa ideia. Ele desce as escadas e segura minhas mãos em um instante. —Tudo bem, Rae. É só colocá-la na cama. —Somente? É a primeira garota que eu já coloquei—, eu admito. Ele ri. —Você vai se sair bem. Você realmente não pode estragar tudo. Pare de se preocupar. Hudson me dá o primeiro passo. E depois outro. E outro. Ele anda para trás todo o caminho para ter certeza de que ainda estou bem. Nós paramos no degrau mais alto. Eu exalo tudo o que eu estava segurando porque eu não respirei todo o caminho até as escadas. —Esta pronta? Eu concordo. Ainda segurando a mão dele, eu o sigo para o quarto de Joey. Ele para e espreita para dentro, sorrindo para sua filha. —Ela é incrível—, eu sussurro para ele. Ele vira o sorriso para mim e abre a porta. Ele caminha até a cama dela e se senta ao seu lado. Hudson faz um gesto para que eu faça o mesmo, sentando-me do outro lado da pequena cama.

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—Você está pronto, bug? — Joey balança a cabeça. —Você escovou? — Ela acena novamente. —Foi ao banheiro? Mude para o seu pijama? —Sim—, diz ela com orgulho. —Bom trabalho. Eu tenho más notícias. Eu esqueci meu livro. —Tudo bem—, diz ela, acariciando a mão dele. —Eu só preciso de Rae para me abraçar esta noite. —Ela está um pouco nervosa, então vá com calma—, Hudson diz a ela. Ele se aproxima e finge sussurrar para ela. —É a primeira vez que ela coloca alguém na cama. Os olhos de Joey ficam grandes. —De jeito nenhum. Você nunca colocou ninguém na cama? Nunca? —Não, nunca. — Ela digo a ela. —Uau. — Ela diz maravilhada. —Até eu fiz isso. E você é bem mais velha que eu. —Joey! — Hudson repreende. —Desculpa. Vocês são ambos velhos. E ela não colocou ninguém na cama, nunca. Isso é loucura, papai! Eu te coloco na cama o tempo todo quando você está doente! Eu sorrio, porque mesmo que ela tenha acabado de me chamar de velha, ela era muito fofa sobre isso. —Bem, quando você coloca dessa maneira, eu acho que eu coloquei minha irmã antes, quando ela estava doente.

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Ela suspira. —Você tem uma irmã? Legal! Eu sempre quis uma irmã. Meus olhos se agarram aos de Hudson. Ele está me observando de perto. —Ela é legal. — Eu dou de ombros. —Irritante às vezes e ela é horrível sobre a louça, mas eu gosto dela ainda assim. — Digo a Joey. —Uau. — Ela diz com admiração. —Tudo bem, tagarela, hora de dormir. Você nunca vai querer sair da cama de manhã e eu vou te levar para a escola. Ela chuta as pernas em excitação e mal dá um grito. O jeito que ela ama seu pai é tão puro, tão lindo. Meu peito aperta de novo, algo que tem acontecido muito ultimamente quando estou perto desses dois. —Boa noite, bug. Eu te amo— Diz Hudson, beijando-a na cabeça. —Dorme bem. Joey retorna seus sentimentos e Hudson sai do quarto, deixando-me sozinha com Joey. —Então—Eu começo. —Boa noite, garota. Durma bem. — Eu não tenho ideia do que fazer a seguir, então apenas a acaricio na cabeça. Ela ri. —Você deveria me dar beijos, boba.

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Beijos? Eu engulo em seco e me inclino para baixo, pressionando meus lábios contra sua testa. E então eu não posso respirar. Eu não posso respirar porque braços minúsculos agora estão enrolados em volta do meu pescoço. Ela está me abraçando. Puta merda! Ela está me abraçando! Eu mentalmente me dou um high-five, pelo bom trabalho que fiz. —Boa noite, Rae. Ela me solta e eu me levanto, pronta para ir até a porta. —Você esqueceu de colocar os lençois! —, Ela diz. Droga. Tão perto. Eu volto e coloco-as para baixo para ela. Ela se solta um pouco e fecha os olhos, pronta para cair no sono. Eu agarro a porta e apago a luz. E então eu ouço isso. As palavras mais doces já faladas para mim. As palavras que selam meu lugar na vida de Hudson. As palavras que mudam meu mundo inteiro. —Eu te amo, Rae. Lágrimas enchem meus olhos e eu acho difícil engolir. —Eu também te amo, Joey— Eu digo honestamente. Porque neste momento, percebo que sim. Eu não apenas amo Hudson, mas também amo sua filha. Estou fodidamente ferrada.

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Hudson

Chame-me o Grinch porque eu juro que meu coração cresceu três vezes ouvindo as duas. Ela ama minha filha. Rae, porra, ama minha filha. Eu não sei se essa é a coisa mais louca que já aconteceu ou a mais incrível. Se eu não estivesse realmente apaixonado por Rae antes, eu definitivamente estaria agora. —Hey—, Rae sussurra, sua voz um pouco áspera. Acho que isso também a afetou. —Você estava aqui escutando? Eu apenas aceno porque não consigo formar palavras agora. —Isso é rude, você sabe— Ela brinca, encostando-se na parede oposta a mim. Eu dou de ombros e dou os dois passos curtos para alcançá-la. Eu a prendo, meus braços em volta da cabeça e me inclino para perto. —Esse foi um dos momentos mais bonitos que eu já tive o prazer de ouvir. Eu nunca esquecerei isso, Rae. Eu posso ouvi-la engolir em seco. —Foi para mim também. Lindo, quero dizer. — Ela diz, me olhando nos olhos.

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Eu escovo meus lábios nos dela. Uma vez, duas vezes, tres vezes. —Você é incrível—, murmuro. Ela estremece e me empurra um pouco para trás. —Eu… Eu preciso ir. Dia longo amanhã. — Ela diz, sua voz tremendo ligeiramente. Eu aceno e agarro a sua mão, levando-a para baixo. —Ei, Rae. — Eu digo. Estamos do lado de fora do carro dela neste momento. —Ei, Hudson. De repente estou nervoso. —Hum… Uh… Você gostaria de vir jantar na minha nova casa no próximo domingo? Apenas nós dois? Ela sorri. —Eu gostaria disso. Rae chega e tenta fugir com um beijo casto na bochecha. Ela ri quando eu a apóio contra o carro dela. Eu sou muito mais rápido do que ela, então eu capturo sua boca com a minha, correndo minha língua contra seus lábios, implorando para ela se abrir para mim. Ela obedece e se inclina. Eu pressiono contra ela mais forte, sabendo que ela pode definitivamente me sentir neste momento. Testando as águas, eu gentilmente mexo meus quadris nos dela. Ela geme. É o melhor gemido que eu já ouvi. Eu faço de novo. Ela geme de novo e passa as mãos pelo meu peito e sob a minha camisa. Ela começa a levantá-la lentamente, sentindo minha pele nua. Suas mãos frias mal se registram e estou tão quente agora que meu corpo aquece

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quase instantaneamente. Eu tomo sua liderança e deslizo minhas mãos até a bunda dela, puxando-a ainda mais para perto de mim. Estou completamente ferrado. Se é assim beijar a Rae com roupas, eu só posso imaginar como seria beijá-la sem roupas. Pooooorra. Agora eu tenho a imagem de Rae nua na minha cabeça e se eu não parar agora, eu não vou conseguir de jeito nenhum. Eu tiro minha boca da dela. Nós dois estamos ofegando por ar. —Não, não, não. — Ela choraminga. —Por quê? Por que diabos você parou? Eu me afasto, colocando uma boa distância entre nós. — Porque se não pararmos agora, vamos acabar nus aqui fora agora. Eu gosto dos vizinhos da minha mãe e tudo, mas eu realmente não quero dar-lhes um show. —Ok, tudo bem. — Diz ela, sacudindo o corpo. —OK. Woo. Eu estou entrando no meu carro agora e estou indo para casa. — Ela abre a porta do carro, mas se vira para mim quando está entrando. —Obrigada, Hudson. Apenas... obrigada. —Tenho certeza que eu deveria estar dizendo isso para você— Eu sorrio. Ela revira os olhos para mim. —Você sabe o que eu quero dizer. — E eu sei. Ela está falando sobre Joey, e esta noite e tudo mais.

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—Obrigado, Rae. Você não tem ideia do que esta noite significou para mim. Agora vá antes que eu mude minha postura de exibicionismo. E me mande uma mensagem quando chegar em casa, por favor. Ela me sopra um beijo e entra em seu carro. Eu vejo quando ela se afasta, levando a outra metade do meu coração com ela.

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Rae

—Você ouviu ele dizer o quê! —O que eu te disse sobre meus tímpanos, Maura? Essas coisas são importantes, você sabe. —Oh, deixa pra lá— Ela diz na outra linha. —Eles não são importantes agora. Agora, você ouvindo Hudson dizer que ele ama você, essa merda é importante. O que você fez? O que você disse? —Nada. Ele achou que eu estava dormindo. O que eu deveria dizer? — Faço uma pausa para mastigar a manga da minha camiseta por um momento. —Está tudo bem, Maura? Ela está quieta, o que é estranho. —Porra. É muito cedo, não é? —Quando você sabe, você sabe— Ela ela, sem saber, repetindo as palavras que Hudson falou ontem à noite para sua mãe. —Hudson disse a mesma coisa— Eu digo baixinho. —Estou com medo, Maura. —Estou com medo de você. Quero dizer isso é enorme. Não só você descobre que ele tem uma criança,mais uma vez, desculpe, eu

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não te contei, mas depois você descobre que ele está apaixonado por você. Isso é meio que enorme. —Eu já disse que tudo bem. Eu entendo porque você não me contou. Não era realmente o seu lugar para fazer isso de qualquer maneira. Tudo está perdoado— Dia a ela. —E eu sei. É por isso que estou com medo. Bem, e porque estou totalmente apaixonada por ele também. E a filha dele. A filha dele. Eu! Crianças me odeiam! Eu não entendo. —Eu não acho que as crianças odeiam você. Eu acho que você nunca encontrou o caminho certo. Talvez seja assim que deveria ser. Ela provavelmente está certa, mas eu não direi isso a ela. —Está bem, está bem. Para onde eu vou daqui? —Hum, sexo. Obviamente. Eu ri. —Sua maldita putinha! Você se abaixa e suja com um cara e isso é tudo que você pode pensar. Sua pequena boceta. —Ei! Essa merda é boa! Não posso acreditar que estou perdendo isso por todos esses anos. E eu ainda não acredito que meus pais gostaram de Tanner. Quer dizer, eu sabia que eles sabiam que ele era um soldado, mas puta merda! Eu pensei que eles iam pedir para ele se mudar ou algo assim. Eles estão tão apaixonados. Mas tudo bem porque eu também estou. Eu posso ouvi-la sorrindo. É tão fofo. Só então, Haley vem correndo. —Querida, eu estou em casa!

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—Ugh. — Ela falo com nojo. —Eu tenho que ir, Maura. Haley está em casa. —Eu posso ouvir você! Não finja que eu não sou sua irmã favorita, Rae! — Haley grita da cozinha, sua primeira parada quando chega em casa do trabalho. —Você é minha única irmã! — Eu grito de volta. —Ganhar por padrão ainda está ganhando. — Ela tenta. —Droga, ela é boa. — Maura diz no meu ouvido. —Você está do lado dela? Isso está alto, Maura. —Tanto faz. Eu amo vocês duas. Me escreva mais tarde, mulher. — E ela desliga. Suspiro e jogo meu celular na mesa, deitada de costas no sofá. Eu sei que Maura está certa sobre a coisa de Joey. Toda essa situação com Hudson parece... diferente, certa, natural. —E aí, garota? — Haley pergunta, se jogando no sofá. Eu movo meus pés bem a tempo. —Estou apaixonada. —Eu sei. Diga-me o que mais está incomodando você. — Diz ela. Eu me sento rapidamente e olho para Haley. —Espere. Como você sabe?

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—Parcialmente porque não sou cega. Eu vejo o jeito que seu rosto se ilumina quando você recebe um daqueles textos estranhos dele. Seus olhos brilham sempre que você fala sobre ele ou a filha dele. — Diz ela. —Eu ainda estou surpresa com isso. —Palavra,. —E porque você está apenas... mais feliz. Eu te conheço, Rae. Nos vinte e dois - quase vinte e três anos que estivemos lado a lado, nunca vi você tão feliz. Nunca. —Isso é porque eu não fui. — Eu confirmo. —E como você está dormindo? Ainda tendo o mesmo pesadelo? — Ela pergunta, preocupação evidente em sua voz. Algo me ocorre que não existia antes: meu pesadelo parou. Completamente. Eu não tive um em semanas - não desde aquelas três semanas depois que meu carro quebrou. Mais especificamente, não desde a quarta-feira que Hudson e eu tivemos nosso primeiro encontro oficial em sua casa. —Puta merda—, eu suspiro, meus olhos se arregalam. —Parou de novo. Hudson é meu milagreiro. Um sorriso lento se forma no rosto de Haley. —Eu te disse. Eu gemo com sua presunção e jogo um travesseiro na cara dela.

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Entro no que imagino ser o novo caminho de Hudson, fecho meu carro e olho para a casa. É uma linda casa branca de dois andares com um alpendre parcial. Parece acolhedora e doce. Eu saio do carro e aliso minha saia laranja em pernas bambas, subitamente nervosa com relação a esse encontro pela qual anseio por toda a semana. O que é completamente bobo, porque é só o Hudson. Mas eu sei - eu sei - esse encontro significa mais do que todos os outros. Hudson vem saindo de casa com uma calça jeans sinistramente sexy e camisa azul escura enquanto estou andando pela pequena entrada. Eu já posso sentir a tensão sexual entre nós. —Você achou. Excelente. — Ele sorri, pegando minha mão e me guiando para dentro. Eu posso sentir o cheiro instantaneamente do que quer que seja que ele fez para o jantar. Cheira como mexicano. Eu amo comida mexicana. Ele pega meu casaco, deixando-me apenas no meu top branco fino. Ele coloca um pequeno beijo no meu ombro agora exposto. — Você está linda. — Ele diz baixinho no meu ouvido. Eu tremo. —Você gostaria de uma turnê? —, Ele pergunta. Eu aceno porque aparentemente eu não posso falar ainda. Ele me mostra a sala primeiro. Tudo é brilhante e colorido. Eu reconheço o sofá de seu antigo apartamento e a enorme tela plana

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que agora parece menor na sala maior. Há uma poltrona de correspondência e uma pequena estante agora também. —Você fez um ótimo trabalho de decoração. — Comento. —Minha mãe fez mais, na verdade. — Ele confessa. —Ela e Joey passaram o dia todo juntando as coisas. Joey está de olho em cor. Ela e mamãe estão tendo uma —noite de spa— depois de todo o trabalho duro. —Ela é uma criança inteligente, porque parece incrível aqui. —Venha ver o resto então. É ainda melhor, — Ele diz, pegando minha mão e me guiando pelo resto do andar de baixo. Há uma linda marquise e uma pequena sala de jantar. Cada quarto está decorado em cores diferentes, mas coordenadas. Quase parece que um profissional fez isso. —Uau. Isso... Uau. —Eu sei. Minha garota tem talento— Diz ele com orgulho. Ele levanta a mão para coçar o nariz, algo que eu notei quando ele não tem certeza de como abordar o que quer que ele vá dizer a seguir. —Eu posso, uh, te mostrar lá em cima mais tarde, se você quiser. Eu não sei o quão sugestivo isso deveria soar, mas isso faz com que essas minúsculas faíscas estranhas se formem no meu estômago. Aparentemente meu corpo gosta da ideia dele. —Eu... eu gostaria disso. — Minha voz está mais rouca do que o normal. Ele me dá seu sorriso idiota e me puxa para a cozinha. —Por enquanto, a festa. Queens of Shadows


A mesa está posta e carregada com todos os diferentes tipos de pratos mexicanos. Dois enormes burritos, rolou taquitos, enchiladas e batatas fritas e salsa. Eu até espio alguns arroz, feijão e queso dip. —Puta merda, Hudson! Eu amo que você tenha toda essa comida. Como realmente amo isso. Ele ri. —Venha, eu estou morrendo de fome. — Ele puxa uma cadeira para mim, inclinando-se e beijando-me suavemente na parte de trás do meu pescoço. É o suficiente para me fazer suar. Ele ri, obviamente orgulhoso de si mesmo, e se senta à minha frente. Nós cavamos e, nos primeiros minutos, nós só conversamos através de gemidos e mmhmms. —Esta comida está fenomenal— Eu digo, limpando minha boca entre mordidas. —É de El Amigos. Melhor comida mexicana da cidade. Talvez até toda a área de Boston. —Eu posso ficar atrás dessa declaração. Mexicana é minha comida favorita. Próximo a pizza, claro. —Eu sei—, Ele pisca. Eu apenas balanço minha cabeça ao piscar dele. Ele sabe que eu acho estranho. —Você recebeu respota da Carter? —, Pergunta ele, referindose à empresa de marketing que me contatou para uma entrevista por telefone ontem.

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—Não. Ainda não. Ainda estou cruzando meus dedos. —Você vai passar. Eu tenho fé em você. E quanto a caça de apartamento? —Não—, Tomando um gole da minha água e fazendo o meu melhor para evitar o seu olhar. —Minha, minha, Rae. Se eu não soubesse melhor, diria que você não tem mais certeza de se mudar. Meus estúpidos lábios me traem, curvando-se para cima nos cantos. —HA! Eu estou certo! Alguém chamou sua atenção? — Ele brinca. Eu dou de ombros sem compromisso. —Meh —Rae Bethany Kamden, você acabou de me dá um meh—? —Eu realmente fiz, Hudson Michael Tamell. O olhar em seu rosto é inestimável, fazendo-me cair na gargalhada. De repente, minha risada chega ao fim. O calor nos olhos de Hudson misturado com o sorriso no rosto me deixa morta. Eu engulo em seco, apavorada e animada para saber o que está passando por sua cabeça. Ele se inclina sobre a mesa, cruzando as mãos e abaixando os olhos em fendas. —Você se lembra do nosso primeiro encontro, Rae? — Eu aceno. —Você se lembra do que você me perguntou? —

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Eu aceno novamente. Ele gesticula em volta dele. —Bem. Aqui está o jantar. Oh. Meu. Deus. Retornos são uma merda. Seu sorriso é de lobo. Meu corpo está em chamas, instantaneamente. —Aqui está o jantar. — Repito calmamente. Ele se levanta, pegando alguns pratos e colocando-os na pia. Eu vejo como ele rapidamente coloca o resto da comida. Ele parece tão sexy quando é doméstico. Tão natural, tão humilde, tão convidativo. Toda vez que ele torce, sua calça jeans abraça sua bunda e pernas ainda mais. E meu Deus é uma visão. Meus olhos acompanham seus movimentos enquanto ele enrola as mangas da camisa, expondo antebraços levemente bronzeados e tonificados. Nunca dei atenção alguma a antebraços antes, mas tudo sobre Hudson - até seus antebraços - é sexy e digno de atenção. Eu devo me perder em meus pensamentos porque ele está agora em pé na minha frente, estendendo a mão em minha direção. Eu não tenho ideia do que ele acabou de me perguntar, mas eu coloco minha mão na dele de qualquer maneira. Porque eu o seguiria em qualquer lugar neste momento. Nós silenciosamente subimos as escadas, andando pelo corredor mal iluminado, direto para o final. Paramos em frente à porta que, presumo, leva ao quarto de Hudson. —Rae. — Ele, virando-se para mim.

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—Hudson. — Eu respondo. Nós rimos levemente. —Não precisamos fazer nada. Eu sei que você sabe que eu estava apenas brincando sobre o jantar, mas eu tenho que dizer em voz alta apenas para que fiquemos claros. Eu olho para ele. —Não. Você consegue me deixar toda excitada, desfilando naqueles jeans sexy e calmos, e acha que vai me deixar assim. Não está acontecendo. Hudson está lá com o maior sorriso no rosto. Eu bato minha mão livre na minha boca. Porra! Eu acabei Merdamerdamerda!

de

dizer

isso

tudo

em

voz

alta.

Ele me puxa para ele, colocando meu rosto e beijando meus lábios uma vez. —Você me deixa sem fala mais vezes do que eu posso contar— Diz ele suavemente. —Eu amo isso. Nós entramos no quarto. A primeira coisa que noto é a cor da parede - é um azul profundo e escuro. A segunda é a cama - é a mesma do apartamento. A arrumação é semelhante, só que agora há uma cômoda comprida com um espelho bem em frente à cama, deixando apenas um pequeno espaço entre as duas.

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Eu fico ali, entre a cama e a cômoda, sentindo o ambiente. Eu olho no espelho enquanto Hudson caminha até a mesa de cabeceira, acendendo uma lâmpada. Ele me pega olhando e segura meu olhar até que seu corpo esteja nivelado contra o meu. —Você. Está. De tirar o fôlego. — Ele diz seriamente, levantando e puxando meu cabelo para o lado. Ele mantém os olhos fixos no meu reflexo, enquanto se inclina e beija meu pescoço. Ele belisca levemente e beija a picada. —Você tem um gosto incrível. —Cale a boca, seu maluco. — Eu digo, corando mais do que nunca em toda a minha vida. Eu sinto seu corpo vibrar contra o meu enquanto ele enterra o rosto no meu pescoço e ri. Então sinto sua língua traçando uma linha. Para cima, para cima, ele vai, parando logo abaixo da minha orelha. —Você. Tem. Um. Gosto. Incrível— ele diz com voz rouca. Desta vez eu não digo para ele calar a boca. Desta vez, sinto um formigamento nos meus dedos, aquecendo meu corpo inteiro. Ele beija um caminho ao longo do meu queixo, virando-me para que ele possa segurar minha boca. Eu abro para ele no momento em que seus lábios se separam. E então nós estamos caindo. Nós pousamos gentilmente na cama, eu em cima dele brevemente antes que ele nos role e nos leve para cima graciosamente. Nossas línguas ainda estão duelando e nossos corpos estão se movendo juntos em um ritmo melódico. Minha saia

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está agora amontoada em volta da minha cintura, então quando Hudson enrola seus quadris em mim, eu sinto. Oh, garoto, eu sinto isso? Ele quebra nosso beijo para soltar um gemido pesado. —Poooorra. Eu tomo alguma iniciativa, pegando os botões da camisa dele. Chego até dois antes de Hudson se sentar e tirar a camisa da cabeça. —Eu ficaria todo sexy e acabaria com isso, mas as roupas são caras hoje em dia. — Ele brinca. Eu nem mesmo tento dar uma resposta porque estou muito ocupada admirando o corpo dele. É tão natural. É tão claro que todos os músculos que ele tem são puramente construídos a partir do seu trabalho e não horas no ginásio. Eles não são perfeitamente esculpidos e ele não tem um pacote de seis, mas ele é tonificado. Bem tonificado. Ele observa enquanto eu corro minhas mãos em seu peito. Correndo meus dedos pelo pequeno punhado de cabelos. Ele estremece quando eu escovo seus mamilos. Eu sorrio para ele. —O que? Eles são sensíveis. — Ele dá de ombros. Sabendo disso, volto para eles, sentindo prazer no barulho que ele deixa escapar. Ele rapidamente agarra meus pulsos, prendendo meus braços acima da minha cabeça. Ele me dá seu sorriso de assinatura antes de mergulhar a cabeça. Ele lambe logo abaixo da minha orelha, em toda a minha clavícula - movendo a alça da minha blusa para fora do caminho

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com a língua - e continua até que ele está traçando o inchaço dos meus seios. Minha respiração engata. Eu o sinto sorrir contra mim. —Hudson. — Eu engasgo. —Rae. — Ele diz inocentemente. —Eu… quero sentir você contra mim. Eu preciso tirar minha camisa. E meu sutiã. Talvez até minha saia. Talvez até as suas calças. Tudo. Agora. Por favor. Ele ri com vontade. —Tsk, tsk. Tão impaciente. — Ele brinca. Eu bufo. —Mas você tem sorte de eu não ter tido relações sexuais em muito tempo, então eu também estou impaciente. Ele rola de mim,me puxando para cima enquanto vai, e se senta ao meu lado. Ele puxa a alça da minha blusa para baixo, arrastando beijos ao longo do meu ombro o caminho inteiro. —Eu sinto muito. — Diz ele, puxando as extremidades para cima, incentivando-me a tirar o resto. Eu cumpro. —Mas esta primeira vez provavelmente será rápida. Eu pego seu rosto entre as minhas mãos. —Hudson, posso garantir-lhe que qualquer sexo com você vai ser o melhor sexo da minha vida, não importa o quão rápido seja. Ele ri.

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—Agora, tire suas calças. — Digo a ele, pegando minha saia e tirando-a. Eu me inclino para trás em meus cotovelos no sutiã e calcinha, observando enquanto ele se levanta e puxa sua calça jeans. A protuberância em sua cueca boxer cinzenta e apertada não deixa dúvidas sobre se ele está ligado ou não. Sorrindo para mim, ele coloca os polegares na cueca, pronto para tirá-las. —Eu realmente sinto que deveria estar te cobrando por isso com o jeito que você está olhando para mim. Eu jogo o travesseiro mais próximo para ele. Ele quase não percebe. —Isso foi rude, Rae—, diz ele em uma risada. —Eu não acho que vou me despir para você agora. — Ele cruza os braços sobre o peito e arqueia uma sobrancelha para mim. —Agora isso é rude—, Digo a ele. Ele não se move nada. Eu suspiro. —Bem. Nunca confie em um homem para fazer o trabalho de uma mulher— murmuro, levantando-me de joelhos e rastejando até a beira da cama. Eu estendo a mão e agarro sua cueca. —Eu sinto que deveria estar cobrando por isso. Seu peito vibra de uma risada mal contida. Então ele está nu. Completamente. Eu gostei. —Legal—, sai baixinho. —Obrigado—, Ele sorri. Ele se inclina e me dá um beijo nos lábios. —Você é uma daquelas garotas que mantém o sutiã durante

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o sexo? Se assim for, tudo bem, mas eu gosto de vê-los. Quer dizer, eu sou um cara e os peitos são divertidos. —Não, isso é estranho—, Digo a ele, estendendo a mão e tirando a peça em questão. Eu o atiro dramaticamente pela sala. —Legal—, ele zomba, gentilmente me empurrando de volta para baixo na cama. Ele segue, rastejando em cima de mim e se acomodando entre as minhas pernas. —Sua confiança é tão sexy— Ele rosna no meu ouvido, pressionando sua ereção no meu centro. —Eu realmente quero provar você, mas eu não posso agora. Eu tenho que estar dentro de você. Direto ao ponto. eu gosto disso. Eu aceno e empurro para cima dele. —Envolva antes de tocar. —Você acabou de... — Ele começa, balançando a cabeça com um sorriso. —Deixa pra lá. Tire sua calcinha—, ele instrui. Eu faço o que ele diz, observando enquanto ele sai da cama, tirando uma caixa de camisinhas de sua mesa de cabeceira. Ele rapidamente se cobre e é muito ruim, porque vê-lo se tocar é a coisa mais gostosa que já presenciei. Se eu não estivesse molhada antes, eu definitivamente estou depois de ver isso. —Está tudo bem? — Ele pergunta, voltando para as minhas coxas. —Você pode me dizer para parar a qualquer momento. — Eu respondo envolvendo minhas pernas em torno de sua cintura. Ele ri. —Acho que você está pronta então.

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Eu o sinto tentando se alinhar, indo um pouco longe demais. —Porra. Eu me sinto como um maldito virgem. — Ele murmura. Eu dou risada. Então eu suspiro porque de repente ele está totalmente dentro de mim. —Não ria, Rae. É rude. — Ele sussurra em meu ouvido, puxando para trás e lentamente moendo de volta para mim. Eu gemo, agarrando suas costas e puxando-o ainda mais perto de mim. —Agora é isso que eu quero ouvir—, eu o ouço murmurar antes de ele reclamar minha boca novamente. Nossas línguas e corpos criam um ritmo perfeito. Dentro, fora, dentro, fora. Nós empurramos e puxamos um para o outro, ofegando entre beijos. Não é nada menos que magnífico. Então Hudson para de empurrar, um sorriso se formando em seu rosto. Ele segura meu olhar enquanto ele traça uma linha no meu peito, sugando um mamilo em sua boca. Mesmo que eu não seja realmente uma para o jogo de mamilos, eu posso ficar totalmente por trás disso. Ele alterna entre meus seios, usando apenas a quantidade certa de pressão e dentes e língua - inferno, mesmo esfregando a barba em seu rosto sobre eles. Mas preciso de mais. Eu me movo e aperto meus músculos internos, tentando fazer com que ele se mova dentro de mim novamente. Ele libera meu mamilo em um pop alto. —Pooorra. Você está me matando, mulher. Estou prestes a explodir, assim.

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—Eu não me importo. Você só precisa se mexer. Por favor. Ele concorda. Subindo de joelhos, ele começa a empurrar para dentro e para fora e para dentro e para fora. Rápido. É tão bom, como se ele fosse feito para se encaixar dentro de mim desse jeito. Como nossos corpos foram feitos para ir juntos. É... indescritível. Nada como eu já senti antes. É como se ele soubesse exatamente o que meu corpo quer, torcendo-me no ângulo certo, mergulhando na profundidade certa. E meu coração? Sim, isso está enlouquecendo. Batendo com tanta força que mal posso ouvir os suspiros que sei que estão saindo da minha boca. Eu juro que quase posso sentir isso pulando do meu peito. Sinto-me apaixonada ainda mais por ele e isso não me assusta tanto quanto eu pensava. De repente, ele diminui um pouco, apertando-me um pouco mais forte, movendo os quadris em pequenos círculos. —Droga—, ele resmunga. Eu posso dizer que ele mal está segurando sua libertação. —Você está mesmo fodidamente perto? Eu concordo. —Mais difícil. Ele se abaixa e mal - apenas mal - toca meu clitóris. Isso é tudo. Eu quebro. Ele segue, desmoronando em cima de mim. —Piedosos. Fodido. Merda, — ele diz trêmulo no meu ouvido. —Isso foi... uau. — Ele levanta um pouco, beijando minha têmpora. —Eu odeio soar tão malditamente clichê, mas tudo bem? Eu sorrio e aceno com a cabeça. —Está tudo bem. Queens of Shadows


Ele beija meu nariz e se afasta de mim, levantando-se para jogar a camisinha no banheiro adjacente. —Uh—, diz ele, voltando para a sala, coçando a nuca. —Eu me ofereceria para limpar você e tudo, mas acho que essa merda é meio esquisita. Eu estremeço. —Eu também. Volto logo. Quando estou saindo do banheiro, percebo que não tenho pijamas. Eu esperava que a noite levasse a isso, mas eu não queria parecer presunçosa empacotando uma bolsa de viagem. —Então—, eu digo, andando pela porta. —Eu meio que... Ah. — Hudson está sentado na cama, sua cueca boxer de volta. Ele está segurando um par de shorts de basquete e uma camiseta nas mãos. —Estas são as únicas coisas que tenho que podem lhe servir. Eu imaginei que você não teria nada para colocar—, diz ele, entregando-me as roupas. Eu as pego. —Obrigada—, eu digo a ele, puxando a camisa sobre a minha cabeça. Eu ignoro os shorts desde que eu costumo apenas dormir em uma camisa e calcinha de qualquer maneira. Hudson corre de volta para a cama e rasteja por baixo dos cobertores. Ele dá um tapinha no espaço ao lado dele, me dando um pequeno sorriso. —Quer se aconchegar? Eu suspiro. —Eu acho. Se eu tiver que fazer, — eu digo, subindo em sua cama.

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Hudson deita-se de costas para que eu possa colocar minha cabeça em seu peito. Eu me aninho ao lado dele, colocando minha perna sobre a dele. Nós relaxamos em silêncio por vários minutos. —Isso é estranho—, diz Hudson de repente, fazendo-me pular. Ele treme de rir. Eu belisco seu mamilo. Difícil. Ele não está mais rindo. —O que é estranho? — Eu pergunto. —Isto. Quão natural tudo isso parece. Ele está certo. Tudo sobre isso parece tão normal, como se fosse assim. E eu realmente gosto disso. —Eu concordo—, eu digo com um suspiro, fechando os olhos, já sentindo o sono puxando para mim. Ele beija o topo da minha cabeça e estende a mão para desligar a lâmpada. Minha respiração se estabiliza e estou quase adormecida, mal aguentando, quando Hudson fala a seguir. —Eu me apaixonei. Eu me apaixonei totalmente, — ele diz em um sussurro, beijando minha cabeça mais uma vez. Eu sorrio, sabendo exatamente o que ele quer dizer, e adormeço.

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Hudson

Eu acordo com meu pau pressionado contra o macio e doce traseiro de Rae. eu sorrio. Eu tenho transado. Rae ri. —Eu acho que estou esfregando em você. Você acabou de dizer isso em voz alta—, Rae diz, empurrando-me de volta. Oops. —Acho que isso significa que passamos muito tempo juntos ou alguma merda assim. Talvez nós precisemos de uma pausa, — eu digo, obviamente provocante porque eu honestamente não acho que eu poderia ter o suficiente dessa garota. —Uma festa do pijama e você já está tentando se livrar de mim? Isso dói, Rae. Eu a puxo para mais perto de mim e acaricio seu pescoço. — Mmm... quer que eu beije essa nova ferida sua? Eu belisco e beijo seu pescoço, rolando-a de costas para que eu possa chegar aos seus lábios. Eu me acomodo gentilmente em cima dela e ela sorri para mim. —Possivelmente. Que horas são? —, Ela pergunta.

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Eu chego e pego meu telefone, olhando para a luz brilhante. — Seis. Eu tenho que estar na loja às oito. Ela finge pensar nisso. —Sim, claro, eu acho. Eu rio e beijo o nariz dela. —Isso não é onde minha ferida está, bobo. —Você é uma maldita espertinha. É fofo como o inferno. Desta vez eu beijo seus lábios. Ela abre instantaneamente, aprofundando o beijo. Eu nem dou a mínima para o seu hálito matinal. Eu não sei se é minha fúria ou porque eu amo muito essa garota. De qualquer forma, eu continuo a beijá-la até que estamos ofegantes e esfregando um contra o outro. Eu tiro minha boca da dela. —Foi isso? Ela enruga o nariz. —Não. Pense no sul. Sul profundo. Eu rio e decido jogar sujo. Muito sujo. Eu deixo cair a minha voz e sussurro em seu ouvido: —Você quer que eu coma sua boceta, Rae? É isso que você está tentando fazer? Eu a ouço ofegar, sinto seu corpo tremer. Ela engole em voz alta. —Eu acho que só porra gozei. — Diz ela, com a voz grossa de excitação. Essa pode ter sido a minha coisa favorita para sair da boca dela. Eu me sento, puxando-a comigo, e puxo sua camisa, mentalmente agradecendo aos deuses que ela não está usando calcinha. Eu gentilmente a deito de volta, arrastando beijos de seu

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queixo, abaixo de seu pescoço e seu peito. Eu passo um minuto em seus seios, chupando cada mamilo brevemente antes de continuar meus beijos até o seu monte bem depilado. Eu inalo. Mmmm. Droga. Contendo meu gemido, eu olho para ela antes de continuar. Ela está me observando. —Bem? —SIM! — Ela grita. Eu rio e separo seus lábios com minha língua. Este é o maldito paraíso. Ela tem um gosto tão bom. Ela geme e pressiona meu rosto enquanto eu giro minha língua em torno de suas dobras, sugando levemente seu clitóris. —OhmeuDeus! OhmeufodidoDeus! — ela canta. Eu rio em volta dela e desço para a sua abertura. Eu empurro minha língua para dentro e para fora rapidamente algumas vezes, sentindo seus músculos começando a se contrair. —Porraporraporra. Eu vou vir. Bem, isso foi fácil. Ela tenta se afastar, então eu agarro seus quadris e a seguro firme. Eu me movo de volta, desta vez chupando forte seu clitóris uma vez. Duas vezes. Suas mãos voam para a minha cabeça instantaneamente, unhas cavando no meu couro cabeludo enquanto ela se levanta. Ela inala um suspiro estrangulado e

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congela por apenas um milissegundo antes de cair pesadamente de volta na cama, ofegante. Eu sorrio e dou-lhe alguns golpes mais suaves antes de beijar o caminho de volta até a sua boca. —Oi—, eu sorrio para ela. —Oi. — Ela chega a cima, limpando minha boca com a mão, e depois me beija diretamente nos lábios. Eu gemo e pressiono nela. —Quer transar de novo? Eu aceno vigorosamente e rolo para pegar o preservativo. Recostando-se entre as pernas, me alinho e deslizo para dentro do meu pequeno pedaço do céu, com facilidade. Nós dois suspiramos. Suas mãos envolvem meu pescoço enquanto ela me puxa para um beijo casto. Eu pego suas mãos e as levanto acima de sua cabeça. Eu as seguro lá enquanto empurro nela devagar, mantendo contato visual com ela o tempo todo. Meu peito aperta no olhar em seu rosto. Mesmo que ainda não tenhamos falado as palavras em voz alta, eu posso ver o amor em seus olhos. É tão intenso que está dificultando a respiração. Ou isso poderia ser do sexo. É nesse momento que percebo a diferença entre o sexo que tivemos na noite passada e o que está acontecendo agora. Neste exato momento, estamos mostrando um ao outro com nossos corpos como nos sentimos. Ontem à noite foi tudo carnal para nós

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dois. Não que isso não significasse nada, eu apenas sei que este é um momento decisivo em nosso relacionamento. Eu continuo meu ritmo lento, moendo mais e mais com cada impulso. Mesmo que tenhamos andado devagar, estou perto. Tão fodidamente perto. Minhas bolas apertam. —Rae—, eu suspiro. —Eu sei. Eu sei, Hudson, — ela diz, seus olhos verdes brilhando mais do que eu já vi. —Eu estou bem aí com você. É algo sobre o jeito que ela diz que me permite saber que ela não está falando apenas sobre nossos orgasmos, mas sobre nós, nossos sentimentos, nosso amor um pelo outro. E, ao mesmo tempo, nossos olhares se prendem um ao outro, cedemos a tudo isso.

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Rae

Ontem à noite foi tudo que pensei que seria - estranho, doce e divertido. Esta manhã foi tudo o que eu esperava que fosse - incrível, bonito, significativo. E o Hudson conseguiu grandes pontos de bônus por não tentar me fazer tomar banho com ele, porque essa merda é simplesmente esquisita para mim. Eu também pensei que ele teria alguns comentários sobre eu não usar calcinha com a minha saia, mas ele tem sido um cavalheiro total até agora. —Rae? Isso é um sim? Ou um não? Ou talvez até um talvez? — Hudson pergunta. —O quê? — Eu não ouvi nada que ele acabou de me perguntar porque eu estava muito ocupada relatando as últimas vinte e quatro horas. —Seu fim de semana de aniversário... eu, você, Joey, a praia. —Umm... sim? Ele aperta os olhos para mim. —Mesmo que isso tenha sido totalmente questionado, estou tomando isso como um sim.

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Puta merda. Eu apenas concordei em ir à praia. Com o Hudson. E a Joey. Por um fim de semana inteiro. Meu problema? Estou com medo de grandes massas de água. Ok, isso é mentira. Eu adoro ir ao Lago Q nas noites em que não consigo dormir e apenas observar a água, e esse lugar parece muito grande devido à segurança das rochas. Então não é isso. São apenas praias. Mesmo que eu saiba que é apenas um sonho, meu pesadelo recorrente me mantém longe, longe delas. Mas eu apenas concordei. Por Hudson. Ele não tem ideia do meu medo. Eu nunca contei a ele sobre o meu sonho horrível porque eu realmente não tive um desde que comecei a vê-lo oficialmente e não pensei nisso em semanas. Eu não acho que isso iria voltar e me morder na bunda, no entanto. Há uma pequena parte de mim que está entusiasmada por ir à praia porque significa um fim de semana longe desta cidade. Há também uma pequena parte de mim que percebe como é importante estar disposta a enfrentar isso por Hudson, no meu aniversário, de todos os dias. Mas há uma grande parte de mim que está com medo - com um bom motivo - enquanto todos saem. —Hey—, Diz Hudson, andando e segurando meu rosto em suas mãos. —Nós não precisamos. Você acabou de falar com carinho da água antes e eu sei o quanto você ama o lago Lake Q. Eu só pensei que seria bom ter uma pequena mini-férias para o seu aniversário. Não vamos nadar nem nada, porque será em meados de outubro e, provavelmente, muito frio, mas pelo menos estaremos indo para algum lugar e isso só nos custará combustível. Eu tenho acesso total à antiga casa de praia dos meus avós. Os novos proprietários são incríveis em nos deixar usá-la.

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Eu pego suas mãos e as puxo do meu rosto. —Eu sei. Eu estava apenas preocupada em sair do trabalho por um segundo, mas depois lembrei que Clyde ainda me deve por trabalhar no meu aniversário no ano passado. — Eu minto. Ele olha para mim com força por um segundo e eu prendo a respiração, com medo que ele vá ver através de todas as minhas besteiras. Ele faz e deixa ir ou não e segue em frente. Ou está bem por mim neste momento. —OK. Duas semanas. Seu aniversário. Converse com seu chefe. Podemos ir no sábado de manhã e voltar no domingo à noite. Faço um sorriso e dou-lhe um sinal de positivo. Ele me dá um sorriso real e meu coração começa a doer um pouco. Isso não vai acabar bem. —Bem, tão delicioso quanto o café e o cereal – de nada, porque obviamente minhas habilidades culinárias são impecáveis eu tenho que ir à loja. — Ele anuncia. —Tão ansioso para se livrar de mim. — Eu provoco, dando-lhe um sorriso de flerte. Ele sorri. —Eu adoraria nada mais do que te dobrar sobre o banquinho em que você está sentada e eu provavelmente vou estar usando uma semi ereção todo o dia só de pensar no fato de que você não está usando nenhuma calcinha agora, mas eu tenho que correr. Eu rio. Tanto por ele ser um cavalheiro. Queens of Shadows


—Perry! —, Grito enquanto meu primo se senta no bar em Clyde. —Bem, se não é minha ex-namorada. Como vai você, docinho? Pronta para mais uma rodada? — Ele arqueia as sobrancelhas para mim. Liguei para ele logo de manhã, na noite em que conheci Joey antes mesmo de telefonar para Maura, mas prometi nunca contar isso a ela - para poder contar a ele o que Hudson achava que éramos um para o outro. Agora ele não para de tirar sarro de Hudson. —Eca. — Eu digo, tremendo. —Bata essa merda fora. Isso me dá arrepios. —Mas ainda é engraçado pra caralho. Eu não posso acreditar que ele realmente pensou isso. — Diz Perry, ainda rindo sobre isso. —Verdade—, eu sorrio. —O que você está fazendo aqui? Não deveria estar fora, não sei, procurando emprego ou algo assim? —Ei! Estou chegando perto! Talvez. Por que você ainda não tem uma entrevista? —, Ele retruca. —Idiota— Murmuro.

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Eu ainda não tive uma única empresa me ligando desde a minha entrevista por telefone. Na verdade, não estou tão chateada quanto deveria estar. Acho que tenho Hudson para agradecer por isso. Ele conseguiu me fazer ver Wakefield sob uma nova luz, fazendo com que eu não quisesse sair tanto agora. —Por que você está sorrindo? — Perry pergunta. Ele se inclina no bar. —Você esqueceu de tomar suas pílulas loucas novamente esta manhã, Rae? Tsk, tsk, — ele zomba. —Meu Deus! Vai incomodar outra pessoa. — Eu grito, tentando golpeá-lo com meu pano de limpeza. Ele pula do banco, as mãos levantadas no ar. —Eu vou, eu vou. Te amo, louca! — Ele grita, virando-se e voltando para seu amigo Colt, que está rindo de suas palhaçadas. Eu apenas reviro meus olhos para eles, sabendo que Perry vai sentir o gosto do Karma momentaneamente, porque Clarissa é a garçonete deles hoje. —Yo! Como você está, garota? — Benny grita, andando atrás do bar. —Ei! E aí, Big Ben? — Eu digo, dando-lhe um grande high-five e voltando para encher as cervejas. Nós caímos automaticamente em um padrão, trabalhando em torno um do outro. —Eu vejo que você pediu três dias para o seu aniversário. Grandes planos? — Ele pisca. Eu não posso evitar o rubor que sobe pelo meu rosto. — Hudson está me levando para algum lugar.

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—Oh sim? Para onde? Vegas? Porque vocês dois precisam fazer essa merda legal rapidinho. Eu nunca vi duas pessoas mais bem adaptadas e só estive perto de vocês, duas vezes. Eu apenas rio. —Não. Estamos aguardando nosso aniversário de seis meses para esse ano. —Bom plano. — Ele balança a cabeça. Limpando a garganta, eu digo: —É a praia, Benny. Hudson está me levando para a praia. Benny para no meio do caminho, quase derrubando a taça que ele está segurando. —Merda, Rae. Você está… quero dizer… Nossa…—, ele começa. —Você tem certeza? Eu dou a minha cabeça uma pequena sacudida. —Sim. —Você... tem certeza de que é uma boa ideia? Quero dizer... a data, o lugar. Você vai ficar bem? Eu amo que Benny esteja preocupado comigo. Aquece meu coração saber que ele se importa muito com isso. —Honestamente? Estou com medo, — eu digo com um suspiro. —Mas… eu tenho que fazer isso. Quer dizer, eu realmente preciso. Eu só tenho a sensação de que isso vai ser algo grande para mim. Eu tenho que ver o que é isso, sabe? Benny pensa nisso por um segundo antes de concordar. — Entendi. Mas só se você tiver certeza de que ficará bem.

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—Eu realmente não sei se ficarei, mas prometo ser mais cuidadosa. Combinado? Nós nos agitamos e Benny me puxa para um breve abraço. — Você é corajosa, garota. Eu admiro isso. Vai ficar tudo bem. Estou certo disso. Isso faz um de nós.

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Rae

—Você realmente não precisa estar aqui para isso, pai. Ele me dá um olhar —não vá lá—, me avisando que ele está hospedado. Estamos esperando por Hudson para chegar aqui com Joey. É meu final de semana de aniversário, o que significa que é hora da minha grande viagem à praia. Eu me volto para minha irmã. —Haley, você definitivamente não precisa estar aqui. —O que? E não ver o papai conhecer seu namorado? Não. Então não está acontecendo. — Há um pequeno brilho especial em seus olhos porque ela sabe de algo que meu pai não sabe. Ela sabe sobre a Joey. —Você vai amá-lo, pai. Vocês dois têm muito em comum. Eu a abro antes de meu pai voltar para mim. —Este é o mesmo cara que consertou seu carro, certo? — Eu aceno. —Bem, ele ganha pontos de bônus por isso. Bom, porque ele vai precisar deles.

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Eu passei as últimas duas semanas apenas... flutuando. Eu estive na casa de Hudson quase todos os dias que tive, passando incontáveis horas brincando com a Joey ou me aconchegando e fazendo amor tranquilamente com o Hudson. Tem sido nada menos que incrível. E agora estou aqui, esperando que ele conheça meu pai e, sem saber, me ajude a enfrentar meu maior medo. Mas eu tenho tudo para trás, porque eu estou animada para ele conhecer meu pai, mas tão nervosa para a praia. Você faz muito sentido, Rae. A campainha toca. Nós todos congelamos. —Eu vou abrir! — Haley e eu gritamos ao mesmo tempo. Nós dois corremos em direção à porta, voltando aos nossos anos de infância e empurrando uma a outra o caminho inteiro. Ela me bate. Mal. —Hudson! Olá. Olá. Entre! — Haley diz, saindo do caminho. Ele olha para mim por cima do ombro, medo escrito em todo o seu rosto. Joey o segue para dentro. —Eu sou Haley, irmã de Rae. — Ela aperta a mão de Hudson. —Prazer em conhecê-la. Eu já ouvi ótimas coisas—, ele diz com um pequeno sorriso, porque eu digo a ele quase diariamente o quanto minha irmã é louca. Haley se abaixa e estende a mão para Joey em seguida. —E você deve ser Joey. Prazer em conhecê-la.

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Joey se levanta e pega a mão de Haley, sacudindo-a uma vez antes de largá-la. —Oi. — Então ela me vê e vai direto para os meus braços que estão esperando. —Rae! Estou tão animada para ir à praia! Papai diz que apesar de não podermos nadar, ainda podemos ficar de pé. Certo, papai? —Isso mesmo, bug. —Papai? — Meu pai diz, parado na porta da cozinha. Ele está balançando sua —postura de pai— também. Eu limpo minha garganta e coloco Joey no chão. —Pai, este é Hudson, meu namorado. Hudson, este é meu pai, Ted. — Eles trocam um aperto de mão desajeitado. —E esta é Joey, filha de Hudson. Meu pai olha para Joey e torce o nariz para cima. Joey imita ele. —Você é pequena—, meu pai diz a ela. Joey encolhe os ombros. —Pelo menos eu não sou velho. Hudson, Haley e eu estamos congelados, sem saber como reagir e sem saber como meu pai vai reagir. Então meu pai cai na gargalhada e ergue o punho para ela. Joey bate nele. —Bom trabalho, garota. —Obrigada. Meu pai —, ela diz, apontando o dedo acusador diretamente para Hudson, —diz que eu puxei minha inteligência dele.

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Hudson geme e eu sufoco uma risada, porque droga. Ela simplesmente inconscientemente jogou Hudson debaixo do ônibus. —Obrigada, bug— Ele murmura. —Então, Hudson, Rae me disse que você consertou o carro dela para ela? Vai durar mais tempo? — Meu pai pergunta. —PAI! — Eu assobio. —Isso não é nem um pouco certo. Hudson dá uma risada nervosa. —Espero que sim, senhor. —Certo— digo antes que meu pai possa gritar com qualquer outra coisa. —É melhor nós irmos embora, huh? Temos uma boa viagem. E tenho certeza de que Joey está morrendo de vontade de chegar lá. —É verdade. Estou perto anciosa. Podemos ir agora, papai? — Joey diz dramaticamente. —Nós podemos. — Hudson pega minha bolsa e caminha até o meu pai. Usando a mão livre, ele sacode a do meu pai de novo. — Foi ótimo conhecer você, Ted. Espero que nosso próximo encontro seja um pouco mais longo. —Ansioso para isso. — Tendo acabado de conhecer meu pai, Hudson não tem idéia do seu significado por trás disso. Meu pai vai gritar na bunda da próxima vez. Mesmo que ele seja realmente um cara muito legal e descontraído, ele é super protetor com Haley e eu. Hudson definitivamente estará se afastando daquele encontro. —Foi ótimo finalmente conhecer você, Hudson. Você tem que vir para jantar algum dia. Eu vou cozinhar, — Haley oferece.

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—NÃO! — Papai e eu gritamos ao mesmo tempo. —Vocês dois são tão rudes! — Haley faz beicinho. Hudson apenas balança a cabeça e ri. —Joe, diga tchau. Nós estamos saindo desde que você está anciosa e tudo. —Tchau, irmã da Rae. Tchau, cara velho. Todos nós rimos disso. Quando saímos pela porta, eu olho nos olhos do meu pai. Ele não parece muito feliz comigo agora. Eu dou a ele o meu melhor olhar de —sinto muito— e ele me dá um aceno de cabeça em retorno, deixando-me saber que estamos discutindo isso mais tarde. Oops?

Paramos em um posto de gasolina bem na periferia da cidade. Hudson se vira para encarar Joey e Rocky no banco de trás. —Você tem que ir fazer xixi? — Ele pergunta, olhando para Joey, desafiando-a a dizer não. Ela recebe a sugestão e balança a cabeça para cima e para baixo. Ela abre a porta antes de voltar para mim. —Você vai comigo, Rae?

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—Claro. — Eu digo, soltando meu cinto de segurança e saindo do carro com ela. —Vou deixar Rocky sair— Diz Hudson, nos encontrando na frente. —Soa como um plano, Stan. Joey olha para mim com uma expressão séria. —O nome dele não é Stan. É Hudson. Eu ouço Não Stan rir enquanto nos afastamos. Idiota. Estou olhando pela janela, esperando que Joey termine e observo Hudson enquanto tenta acalmar Rocky, quando vejo uma mulher em um par de saltos altos rosa-choque tentando se aproximar dele. Eu digo tentativa porque, em vez de parecer sexy, ela parece bêbada. Mesmo de longe, posso ver como o corpo de Hudson se afasta dela. Ela coloca a mão no braço dele. Hudson se inclina para dizer algo para ela. Eu endureço. Quem quer que seja essa garota, Hudson a conhece. Ela se inclina para ele novamente. Ele se afasta de novo. Não enlouqueça. Você não é aquela garota. Tem que haver uma razão para isso. Joey finalmente sai e eu serei amaldiçoada se eu não a arrastar para fora da estação. Tanto para não pirar.

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Quando nos aproximamos deles, Hudson olha para mim brevemente sobre o ombro da mulher, depois seus olhos se dirigem para Joey. Ele parece chateado e irritado e preocupado de uma só vez. —Ei papai! Quem é sua amiga? No momento em que ela se vira, eu sei quem ela é. Jess. Mãe de Joey. Se seus olhos não estivessem cheios de maquiagem antiga e ela não parecesse que não tivesse tomado banho adequadamente em dias, ela seria uma ideia do que Joey seria daqui a quinze anos. —Papai? — Joey pergunta novamente. Tenho certeza de que, mesmo com a idade dela, ela pode ver a semelhança. Ela está olhando fixamente para a mãe dela. —Mamãe? Eu ouço um suspiro estrangulado sair de Hudson. Puta merda. Não é bom. Hudson se recupera e limpa a garganta. —Ela estava apenas procurando por direções, Joey—, diz ele, pisando na frente de Joey, bloqueando-a de Jess, que zomba de seu movimento. —Você pode pegar Rocky por um segundo? Apenas vá direto para lá. — Ele aponta para um pedaço de grama longe o suficiente de nós, para que Joey não escute o que quer que esteja prestes a acontecer. Joey parece levar essa resposta a sério e levar Rocky, me deixando sozinha com Jess e Hudson.

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Hudson se vira para Jess, com os olhos brilhando de raiva. — Você precisa sair agora. Eu não sei o que você está tentando fazer aqui, mas você precisa ir. Jess bufa. —Eu não estou tentando ver Joey, Hudson. Eu não me importo com ela—, diz ela, então faz um gesto para mim. —Ou sua putinha aqui. Aviso para você, querida: ele vai te arruinar. Ele engravidará, fará você se afastar da sua família e, em seguida, deixará você sozinha o dia todo para cuidar de um bebê sozinha enquanto ele sai e brinca. Alguém está zangada. É evidente na maneira como ela pensa que me chamar de puta e falar merda sobre Hudson vai me intimidar. Não chega nem perto de funcionar. —Porra, Jess. Apenas saia já, — Hudson rosna baixinho. Jess bate os olhos, tentando aquela coisa sexy novamente. — Vamos, Hudson. Você foi divertido. Uma vez. Agora você é apenas um pai chato. —Sim, apenas um pai chato. Esse sou eu—, ele diz. —Por que você veio aqui? Ela fica toda safada. —Bem. Eu posso ver que flertar não vai me levar a qualquer lugar com você. — É disso que ela chama isso? Uau, isso é triste. —Preciso de dinheiro para gasolina. Você tem algum? Eu não sei nada sobre essa garota. Nada. Mas posso dizer com certeza que, para o que ela precisa de dinheiro, não é para gasolina. Ela está vestida como uma maldita prostituta e mal consegue ficar parada por mais de cinco segundos. Ela está acelerando em algo.

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—VOCÊ ESTÁ FODIDAMENTE BRINCANDO COMIGO! — Hudson grita alto, levantando o peito para cima. Eu na verdade nunca o vi desse jeito antes e meio que me assusta. Parece que ele está prestes a acertar alguma coisa ou explodir completamente um fusível. —Hudson—, eu digo, falando minhas primeiras palavras desde que andei, exercendo bastante cautela na minha voz para fazê-lo olhar para mim. Eu mudo meus olhos sobre o Joey. Ela está parada ali, congelada, vendo o pai mal se agarrar à sua sanidade. Ele olha para ela e parece voltar à realidade, respirando fundo e se afastando de Jess. —Precisa de sua cadela para reinar em você? HA! — Ela insulta Hudson. Mais uma vez, o peito de Hudson incha. Eu coloco minha mão em seu braço. Ele instantaneamente esfria. Eu olho para Jess diretamente nos olhos. —Sabe, você acha que me chamando de nomes, eu vou ficar chateada. Odeio quebrar isso para você, mas não vai funcionar. Eu não sou esse tipo de garota. — Ela se move para frente e para trás sobre os calcanhares, cerrando os punhos, ficando agitada com a falta de afeto que suas palavras têm em mim. —Você acha que isso te faz melhor que eu ou algo assim? Cadela, — ela acrescenta com um sorriso maligno. —Na verdade, eu acho que o fato de que você descaradamente dispensou sua própria carne e sangue, na frente dela e de seu pai chato, me faz melhor do que você—, eu digo a ela calmamente.

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Hudson ri do comentário chato. Inclino minha cabeça e dou a ela o sorriso mais e sinistro que consigo reunir. —Então, Jess, você precisa ir embora. Agora. Antes que eu esqueça completamente que sou melhor que você e bata sua bunda por insultar a menininha e o homem que amo. Ela fica branca. Ou mais branca do que ela já estava. —Que porra é essa. Divirta-se com sua família perfeita de fotos, vadia. E ela se afasta. Jess: 0, Eu: 1. —Puta. Merda, — Hudson diz, obviamente surpreso. —Você foi tão fodidamente gostosa. — Ele chega perto de mim e aponta um dedo na minha cara. —Você estará transando esta noite. Eu sorrio e dou de ombros. —Eu posso ser pequena, mas sou durona. —Aparentemente— Ele ri. Sua voz cai baixo. —Você acabou de dizer que me ama? Eu fiz? Hã. Ah bem. Estava fadado a sair de qualquer maneira. Eu sacudo minha cabeça. —Não. Provavelmente apenas no calor do momento. Não poderia ser verdade. Isso é uma mentira total. É verdade. Então, muita, muita verdade. Estou completamente apaixonada por esse homem. Ele ri e me abraça perto, beijando minha têmpora e depois direto para o meu ouvido. Eu posso senti-lo sorrindo contra o meu rosto em cada beijo. —Eu também te amo, Rae. — Ele sussurra.

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Um enorme sorriso irrompe no meu rosto. —Eu disse que era um acaso. — Ele brinco suavemente para ele. —Uh-huh. Certo. Você me ama tanto. Eu o empurro para longe, rindo. —Oh, cresça, seu maluco. Foi um acaso! —Papai— Diz Joey, caminhando até nós com Rocky no reboque, —sua amiga amaldiçoou muito. Assim fez você. Dez vezes no total. Eu contei. Isso é como dez dólares! Porra. Isso significa que ela também ouviu tudo mais? Eu olho para Hudson, cujos olhos estão o dobro do tamanho normal. Eu posso ver que ele está tão preocupado quanto eu sobre isso. Ele olha para mim, balançando a cabeça ligeiramente. Acho que vamos voltar a isso mais tarde. —Dez? Eu pensei que eram apenas setenta e cinco centavos por cada palavrão! — Ele argumenta, tentando manter a atenção de Joey em outra coisa que não sua mãe. —Não quando são muitos—, explica ela. Hudson bufa e tira uma nota de dez do bolso. —Você vai me fazer ir à falência, cara. Então quem vai pagar pelas suas compras? Ela encolhe os ombros. —Rae, vai. Ela me ama. Hudson olha para mim, esperando que eu diga que foi uma casualidade também. Eu sacudo minha cabeça. —Não, eu quis dizer essa parte. Ele ri. —Vamos, bobos. A praia está chamando nossos nomes!

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Eu quase - quase - esqueci onde estávamos indo. Eu quase me esqueci do meu maior medo. Hudson fez isso por mim - para mim. Talvez não seja tão ruim depois de tudo. Nós nos empilhamos de volta no carro. Joey está dormindo antes mesmo de chegar à estrada. Eu invejo que as crianças possam fazer isso - adormecer em qualquer lugar. —Então, eu tenho que dizer alguma coisa—, Hudson começa. Eu posso dizer que o que quer que seja, é importante. —Eu não deixei Jess. Eu não tirei Joey dela. Eu só quero ter certeza de que não é isso que você está pensando. —Nem por um segundo. Eu posso dizer que ela não é a mesma... pessoa estável. —Não, e é muito triste porque ela costumava ser uma ótima pessoa. Realmente ótimo, na verdade. Ela era simpática, inteligente, atraente e vestida de maneira mais conservadora do que agora. — Brinca ele. —Então nós ficamos grávidos. Aos dezesseis anos, Rae. Dezesseis! Você tem alguma ideia do que isso pode fazer para uma pessoa? Pode quebrá-los. Completamente. E isso é exatamente o que aconteceu com Jess. Eu posso ouvir a tristeza em sua voz. Ele costumava amar Jess; isso é óbvio. Mas eu também posso ouvir tristeza por tudo que ele perdeu: sua juventude, a mãe de seu filha, uma vida normal para Joey. —O que aconteceu? — Eu pergunto baixinho. Ele suspira. —Bem… depois que descobrimos e decidimos que ficaríamos com o bebê, contamos aos meus pais primeiro. Meu pai

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se apavorou. Minha mãe chorou. As coisas ficaram tensas pela casa durante meses depois. Então tudo explodiu. Meu pai e eu tivemos uma briga horrível. Eu saí e fui com Jess. Seus pais disseram que podíamos ficar até o bebê chegar e depois tivemos que arrumar nosso próprio lugar. Então nós fizemos. E foi incrível por um tempo. Mesmo que tivéssemos um novo bebê, a liberdade nos sentimos tão incríveis. Levou apenas um ano e meio para que tudo começasse a desmoronar debaixo do meu nariz. Ele faz uma pausa, respirando fundo e coçando o nariz, seus olhos nunca saem da estrada. —Nós tínhamos dezoito anos. Eu me formei cedo e estava trabalhando o tempo todo. E quando digo trabalho, realmente quero dizer trabalhar. Passei incontáveis horas em Jacked Up, sessenta horas por semana, às vezes. Horton costumava me pagar em dinheiro para ajudá-lo em projetos pessoais. Eu fiz isso para acompanhar as contas porque parecia que toda vez que eu me virava, Jess estava pedindo mais dinheiro. Eu não sabia nada sobre as finanças, então assumi que tudo ia para Joey, aluguel e utilitários. Eu estava errado. Ele para de novo, apertando brevemente os olhos. —Você não precisa continuar, Hudson. Eu posso adivinhar o que aconteceu depois. —Não, eu preciso te dizer isso. Eu concordo. Ele continua. —Eu cheguei em casa uma noite para encontrar Jess apenas sentada no sofá e Joey gritando sua cabeça a poucos metros de

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distância. Presumi que ela estava realmente cansada ou algo assim e se afastando. O que eu não percebi é que ela estava tão alta quanto uma pipa. Demorei mais uma semana para descobrir o que ela estava fazendo com todo o dinheiro que eu estava dando a ela: drogas. Ela começou com cocaína cerca de dois meses depois que Joey nasceu para perder o peso do bebê. Uma amiga no trabalho a deixou viciada. Eu não tinha ideia de que isso estava acontecendo há dois anos. Ela não parecia realmente desligada. Aparentemente, foi apenas uma coisa ocasional no começo. Então ficou bem sério e ela começou a fotografar alguns. Depois que descobri isso, levei Joey e saí por uma semana. Tucker salvou minha bunda com isso. — Ele diz, um pequeno sorriso deslizando. —Tucker é um cara legal. — Comento. Seu sorriso fica ainda maior. —O melhor. Hudson está quieto por um momento. Eu posso ver o quanto falar sobre isso está afetando ele. Há um aperto em sua mandíbula e suas mãos estão segurando o volante tão apertado, deixando os nós dos dedos brancos. Eu não tenho certeza com quem ele está mais chateado - ele ou Jess. —Então. — Ele finalmente diz. —Eventualmente voltei. Jess me procurou todos os dias, me dizendo o quanto ela estava arrependida, prometendo que iria desistir. Eu acreditei nela. Acho que uma parte de mim ansiava pelo tipo de relacionamento que meus pais tinham e é por isso que voltei. Tudo foi ótimo por cerca de oito meses. E então eu peguei ela por aí com outro colega de trabalho porque naquela época não tínhamos sido íntimos em meses. Talvez isso tenha sido minha culpa, porque foi quando Horton ficou doente e eu comecei a assumir a loja. — Ele parece

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tão triste com a última parte, como se ainda estivesse se culpando, o que é realmente estúpido. —De qualquer forma, eu fiquei. Perdoei-a mesmo. Mas então, alguns meses depois, comecei a achar pequenas dicas - sinais - de que ela estava de volta às drogas. Essa foi a última gota. Então eu peguei Joey, que tinha quatro na época, no meio da noite e saí. Me mudei de volta com meus pais e nunca mais olhei para trás. Lá atrás, na estação, foi a primeira vez que ela viu Joey desde que fui embora. Nós não falamos por milhas. Eu chego e coloco minha mão em seu braço. —Você era jovem, com medo e só tentando fazer isso funcionar sozinho. Você fez o que achou que era certo na época. Você é um ótimo pai, Hudson. Tudo o que você passou com Jess só trouxe você mais perto de sua filha incrível. Nunca pense que você fez algo errado porque na época era certo para você. O ar ao nosso redor muda. Eu acho que Hudson finalmente me contando sobre Jess nos aproximou de alguma forma. —Obrigado—, ele diz suavemente. —Sem problemas. É o que eu faço—, eu brinco, tentando aliviar o clima. —Joey pergunta sobre Jess? Ele sacode a cabeça. —Não mais. Ela fez muito no começo. Mas eu disse a ela que ela tinha Nanna, que está em sua vida todos os dias desde os quatro anos, e acho que sempre foi o suficiente para ela. Eu concordo. —Faz sentido, eu acho.

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—Posso fazer uma pergunta? —, Pergunta ele. —Qualquer coisa. —Por que você não gosta de crianças? Porra. —Tudo menos isso? — Eu tento. Ele balança a cabeça negativamente. —Droga. Pontos por tentar. — Eu solto um suspiro. —Esta não é uma história feliz, Hudson—, eu aviso. —Como a minha foi? —Você tirou Joey disso. —Verdade—, ele sorri. —Mas você não está saindo disso. Estou pronto. —Certo. Então, minha mãe... bem, ela era uma droga. Ela não era muito... afetuosa. Como em tudo. Lembra daquela pintura do oceano que eu te falei? — Ele acena com a cabeça. —Esse é o mais absoluto que ela chegou para demonstrar afeição. Haley se lembra de uma mãe diferente até os últimos dois anos. Eu era jovem demais para me lembrar de verdade. Tudo o que sei é que eu nunca me lembro dela dizendo —eu te amo— ou mesmo me abraçando. —Merda. Isso é uma droga. — Interveio Hudson. —Fica pior. No ano seguinte à minha última boa lembrança, fomos à praia para umas pequenas férias para celebrar o aniversário da minha mãe e meu aniversário - temos o mesmo. Acho que meu pai achou que poderia fazer minha mãe feliz. —

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Sorrio com tristeza. —Meu pai era todo sobre fazê-la feliz. O sol se pôs com ela e ele. — Eu digo a ele, minha voz falhando um pouco. Hudson estende a mão e agarra a minha mão, apertando-a algumas vezes. —De qualquer forma, os primeiros dias foram incríveis. Minha mãe sorria muito. Todos estavam felizes. Ou então nós pensamos. — Eu limpo a única lágrima rolando pelo meu rosto. —Nosso aniversário foi no último dia das férias. Foi também o último dia que vi minha mãe. Hudson pigarreia. —O que aconteceu, Rae? —Ela se matou.

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Hudson

—Puta merda! — Eu engasgo. —Eu estou tão arrependido, Rae. Isso é... uau. Apenas Uau. Eu não posso nem colocar em palavras como a confissão dela me faz sentir. Eu posso entender completamente sua aversão às crianças agora. —Obrigada. Às vezes é difícil às crianças. Eu não entendo a coisa toda de 'amor de uma mãe'. Eu nunca recebi nada disso, sabe? Então, eu realmente não sei como agir em torno delas, como me expressar. Eu fico quieta, com medo de estar fazendo errado. — Diz ela. —Entendi. Eu aprecio você tentando com Joey. Rae sorri grande. —Ela torna isso fácil. É impossível não amála. Embora eu esteja feliz que a Sucata da Jess não esteja perto dela no estado em que ela está, eu simplesmente não entendo como ela não se importa com ela. Enlouquece minha mente. Sucata da Jess, huh? Legal. —Expressão. Tanta expressão, — eu digo a ela. Ela ri. —Tão eloquente.

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Eu atiro para ela. —Mesmo? Isso é rico vindo de você. —Já chegamos lá? — A voz áspera de Joey vem da parte de trás. —Quase, bug. Mais dez minutos. —Dirija mais rápido, papai. Eu rolo meus olhos para ela. —Tão exigente. —Você está ficando animada, Joey? — Rae pergunta, virandose para olhar para ela. —Muito animada! —Eu também—, eu confesso. —Eu não fui à praia desde o verão antes do nascimento de Joey. Nós costumávamos ir o tempo todo, verificando diferentes aluguéis com meus avós para ver qual deles eles queriam comprar. Eu acabei salvando uma garota de um afogamento em um ano. Me fez sentir como uma heroí por semanas, depois. Eu posso ver Rae franzindo as sobrancelhas. —O quê? — Eu pergunto. —Oh, nada—, ela responde. Parece que algo está errado, mas eu não quero pressioná-la porque sei que a conversa que acabamos de ter foi muito desgastante para ela. —Ei, papai? Eu posso dizer apenas a partir do tom de sua pergunta que o que sai da sua boca em seguida terá a ver com Jess.

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—Por que mamãe estava no posto de gasolina? Ela parecia esquisita. Ela estava sendo malvada com Rae e eu não gosto disso—, diz Joey com apenas um toque de raiva em sua voz. Eu soltei um suspiro profundo, desejando que isso não fosse algo que eu tivesse que falar com a minha filha. —Eu não sei, Joe. Nós não a vemos há muito tempo, hein? — Eu olho no espelho para vê-la balançando a cabeça. —Como você se sente sobre isso? Voce sente falta dela? Ela parece realmente pensar nisso um segundo, suas pequenas sobrancelhas se contorcendo em concentração. Eu olho para Rae que está a observando. Ela está segurando seu colar, esfregando-o entre os dedos. É algo que eu noto quando ela está nervosa. Não posso dizer que a culpo. Também estou nervoso com a resposta de Joey. Finalmente, Joey fala. —Todas as crianças da escola falam sobre suas mães. Eu falo sobre Nanna. Às vezes eles riem e dizem que eu não tenho mãe. Eu esfrego meu peito porque essa pequena confissão honestamente feriu meu coração. —Eu sinto muito, bug—, eu digo a ela. —Eu não estou. Eu amo a Nanna. E você sabe o que, papai? — Ela pergunta. —O que? —Sinto falta da mamãe às vezes. Eu estremeço —Você faz?

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—Sim, mas eu tenho você e Nanna e Rae—, diz Joey com orgulho. —Ah, e tio Tuck e tio G. Mas não diga a eles que quase me esqueci deles. Um sorriso surge no meu rosto. Ela sabe que não precisa de aprovação ou amor de uma mulher que nem está em sua vida. Mesmo em sua tenra idade, ela entende que o amor que ela recebe de todos os outros é suficiente - é tão bom quanto. —Bom, Joe. Isso é bom. A mão de Rae vem descansar na minha coxa. Eu me abaixo e a agarro, trazendo-a para a minha boca. Eu beijo e aperto com força algumas vezes antes de cair de volta para descansar no meu colo com a minha. Só saber que Rae está aqui comigo por tudo isso, me conforta de maneiras que eu nunca serei capaz de explicar para ela. —Eu vejo! — Joey grita de repente de costas, inclinando-se para frente até onde o cinto de segurança permite. —Como você sabe que é isso? — Rae pergunta. —Seu pai me disse que a casa era amarela. Isso não parece amarelo para mim. —É... é amarelo? Mas essa é a minha cor menos favorita! Eu não posso ficar em uma casa amarela! — Joey diz dramaticamente, se jogando de volta no assento. Eu rio. —Relaxe, minha pequena rainha do drama. Ou você fica em uma casa amarela ou leva sua bunda de volta para Wakefield. —Bem. Amarelo é isso, — ela bufa. —Mas eu quero o grande quarto para compartilhar com Rocky. Ele é um porco da cama.

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Eu olho para Rae, que mal esconde seus sorrisos e encolhe os ombros. —Certo—, eu digo a Joey. Rae faz um barulho baixo de chicotada. Eu apenas rio porque ela está certa.

—WHOA! Este lugar é tão legal, papai! — Grita Joey, correndo por toda a casa. —Meu quarto é enorme! Podemos morar aqui, por favor? —Você ainda nem viu a praia e já quer se mudar? —Oh meu Deus! Não acredito que quase me esqueci da praia! Nós devemos ir ver isto. Agora, por favor! Rae se inclina e sussurra: —Quanto açúcar você deu a ela? —Provavelmente demais. Só significa que ela vai bater e queimar mais tarde. — Eu digo a ela, balançando minhas sobrancelhas para ela. Ela ri e eu me apaixono pelo brilho em seus olhos. Eu tenho um enorme sorriso estúpido no meu rosto desde que saímos do carro. Em parte pela excitação de Joey e em parte por essa garota incrível que estou segurando em meus braços, olhando para a água.

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Nós nos perdemos por um momento um no outro, esquecendo tudo o mais. Eu me inclino e escovo meus lábios nos dela, dizendo a ela com meus beijos doces como me sinto. Isso é felicidade. —Vamos, vocês dois! — Joey grita da varanda da frente, a porta aberta. —Ugh, deveria te-lá nomeado de Estraga Prazeres— Eu resmungo. Rae ri e me empurra para a porta. —Você ama e você sabe disso. Eu estendo meus dedos, apertando-os muito juntos. —Apenas um pouco. Rae está extremamente quieta todo o caminho até a costa, prendendo a respiração enquanto caminhamos pelo pequeno caminho. Eu não acho que ela quer que eu note, então eu finjo que não. Tenho certeza de que estar aqui é difícil para ela agora, considerando como terminou a última vez que ela esteve no oceano. Eu gostaria que ela tivesse me contado sobre sua mãe antes de estarmos a menos de vinte minutos de distância, porque eu nunca teria sugerido essa viagem. Mas eu também conheço Rae, então eu sei o quão direta ela é. Se isso fosse algo que ela não queria fazer, não estaríamos aqui agora. Quando Joey mergulha os dedos na água pela primeira vez, Rae pega minha mão, apertando-a com força.

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—Alguma coisa está rolando nessa sua linda cabecinha. Eu sei que você vai me dizer quando estiver pronta, mas eu só quero que você saiba que eu estou aqui para você. — Eu digo a ela baixinho, nunca tirando meus olhos de Joey quando paramos a cerca de um metro da beira da água. Rae responde apertando minha mão uma vez. —Não vá longe demais, bug. Não quero que você seja levada embora—, eu grito para Joey. Ela dá mais dois passos. —Isso é bom. Não mais. Eu aparentemente escolhi o pior fim de semana para fazer isso. Está nublado e meio frio com ventos fortes que estão criando ondas agitadas, então eu não quero que ela saia muito longe. O oceano é imprevisível demais para isso. —Posso colecionar gravetos para o caso de algum dia encontrarmos um cadáver, pai? Isso tira uma risada de Rae, ajudando a levantar esse peso estranho que ela parece estar carregando por aí. —Eu ainda quero saber? —, Ela pergunta. —Não—, eu digo a ela, estalando o —o. —Bem, posso? — Joey empurra. —Sim, bug. Podemos até conseguir alguns juntos para o Rocky e depois possamos brincar com ele. Rae e eu vamos ajudar. — Digo a ela.

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—Vocês podem usar suas varas para Rocky. Eu estou salvando a minha para os cadáveres. — Joey nos diz seriamente. E é assim que passamos o resto do nosso dia - entrando e saindo da água, coletando gravetos, brincando com Rocky e rindo.

Horas depois, Rae e eu estamos enrolados na cama, completamente exaustas do nosso dia. —Estou tão cheia! — Rae exclama. —Aquele marisco Alfredo foi incrível. Eu ainda estou em choque que você até cozinhou. Eu deveria estar preocupada com intoxicação alimentar? —Ei! Tome isso de volta. — Eu digo, fazendo cócegas nela até que ela suspira um —desculpe. — —Isso é o que eu pensava. —Ugh, você é tão presunçoso. É um desligamento desse tipo. —Você quer dizer ligado—, eu sorrio. Ela me bate com um travesseiro. —Ok, acalme-se, spitfire. Nós nos aconchegamos de novo na —nossa— posição - a cabeça dela no meu peito e uma perna jogada sobre as minhas. Não é muito confortável para mim, mas... qualquer coisa para Rae. Ficamos em silêncio por vários minutos. Eu giro o cabelo dela enquanto ela desenha pequenos padrões no meu peito. Mesmo que isso seja algo simples que a maioria dos casais faz, eu sinto que é

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algo íntimo de alguma forma. Eu não sei se é por causa do que nós compartilhamos um com o outro mais cedo ou se é do jeito que os dedos dela continuam se curvando para dentro, como se ela estivesse se agarrando em mim. No momento em que seus padrões diminuem e sua respiração começa a diminuir e eu acho que ela está adormecendo, ela fala. —Hudson. —Rae Eu a sinto sorrir contra o meu peito. —Você vai me dizer mais sobre você salvar aquela menina? —Essa coisa de herói revolve totalmente o seu motor, não é? — Eu provoco. Sua voz gotejando sarcasmo, ela diz: —Horrivelmente, sim. Eu rio um pouco. —Não há muito o que contar. Algumas delas são difusas. Eu tinha nove anos e, como eu disse antes, fui para cerca de um milhão de praias antes de meus avós se apaixonarem por esta casa, então eu nem me lembro onde estava. — Eu digo a ela. —De qualquer forma, eu estava fora colecionando algumas conchas e pensei ter ouvido uma menininha gritando, então eu saí correndo pela praia. O que aconteceu não foi bonito. Havia uma mulher e ela estava parada olhando para o oceano enquanto esta garotinha gritava por ajuda. Eu tentei falar com a mulher - gritando com ela - mas nada funcionou. Então, eu corri para o oceano e puxei a menina para a praia.

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Eu olho para Rae e vejo que suas sobrancelhas estão amassadas. —Bem, o que aconteceu depois? — Ela pergunta, olhando para mim. Eu posso ver uma pitada de tristeza em seus olhos e isso me deixa um pouco desconfortável, mas eu continuo. —A mulher se foi quando chegamos à areia. Nenhum lugar à vista. Um homem veio correndo pela praia e pegou a menina. Ele estava berrando e me agradecendo. Eu perguntei um milhão de vezes se a garota estava bem e ele apenas ficava dizendo: —Ela está respirando. Oh, graças a Deus, ela está respirando.' Era difícil assistir e eu realmente não sabia mais o que fazer... então eu saí. Rae está quieta novamente por tanto tempo que eu começo a cair no sono. —Você sabe o que aconteceu com a menina? — Ela pergunta, soando como se estivesse quase dormindo. Eu suspiro porque é algo que eu me perguntei ao longo dos anos. —Não, mas eu gostaria de ter ficado para descobrir. —Eu também—, ela diz suavemente. E é a última coisa que ouço antes de dormir.

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Rae

—Podemos sair e brincar, por favor? Eu quero tocar a água novamente! — Joey pergunta animadamente. Hudson só se foi com donuts de aniversário por cerca de quinze minutos e ela está pulando das paredes por catorze deles. Eu não tenho ideia de como ele faz isso o tempo todo, mas tão exaustivo quanto ela é, ela é adorável como o inferno. Esta é a segunda vez que ela mencionou tocar na água. Estou nervosa em levá-la sozinha, porque fico com essa sensação desagradável sempre que olho para a água por muito tempo, mas é impossível olhá-la em seus olhos azuis e dizer que não. Então eu não o faço. —Bem... desde que eu sou a aniversariante, eu digo sim! Vamos pegar Rocky e sair antes que seu pai volte. —Woo! — Ela grita e faz um pequeno dança de vitória. Vê? Adorável. Eu tento me lembrar o quanto Hudson deixou ela sair ontem. Eu acho que ela fica um pouco mais longe do que ele deixou, mas ela parece estar bem, então eu deixo passar.

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Eu fico ali olhando para ela, sem tocar a água, e deixo o vento chicotear meu cabelo. É outro dia nublado, então a água está um pouco agitada. Isso me lembra outra vez, mas eu não posso realmente colocar isso, então eu ignoro o puxão que estou sentindo. Sentindo-me um pouco corajosa, dou dois passos à frente, perto o suficiente para que a menor quantidade de água toque meus dedos. Está fria, mas ainda está boa. Eu dou outro passo. —Oh! Você está vindo! Yay! Venha mais - venha aqui comigo! —, Grita uma pequena voz. Na parte mais profunda da minha mente, sei que é a Joey. Mas na linha de frente, a parte que conta, eu ouço e me vejo quando tinha sete anos e sou completamente transportada para outra hora. É como meu pesadelo, só que desta vez eu não sou a garotinha no oceano - sou minha mãe. Eu vejo como sete anos de idade me esforça para manter a cabeça erguida. Eu até a ouço gritando por ajuda repetidamente. Mas eu não faço nada. Eu me esforço para mover meus pés, mas não consigo. Eu não tenho controle sobre nada. E então, de repente, há um garotinho na minha frente com um impressionante par de olhos azul-esverdeados. Ele parece tão familiar, mas parece que não consigo colocá-lo. Ele começa a agitar os braços na frente do meu rosto freneticamente. Ele está gritando e apontando para a água. Tudo o que ele diz vem junto, mas suponho que ele está me implorando para ajudar a garotinha.

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Eu não faço nada, exceto ver como ele luta contra as ondas para alcançar a garota. Assim que ele faz, eu me viro para começar a andar de volta para casa e vou direto para Hudson. Eu olho nos olhos dele e suspiro. —É você—, eu digo em um sussurro. Minha cabeça está doendo e minha visão parece distante. Ele parece confuso. —É claro que sou eu. — Suas sobrancelhas franzem para baixo e ele franze a testa com força. —Rae... —, diz ele lentamente. —Onde está Joey? —Eu... eu não sei. — Eu digo a ele, minha cabeça ainda confusa. —Mas foi você, Hudson. Você era o garotinho. —Rae—, diz ele, pegando-me pelos ombros e me sacudindo levemente. —Rae, onde está a Joey? Onde está minha filha? — Ele me sacode de novo, mais forte desta vez. —Eu não... eu não sei. Ela estava na água, mas ela era eu... — Ele me deixa cair instantaneamente e sai em direção à água, gritando uma série de palavrões. —Você era ele. Você era o garotinho— digo baixinho para mim mesma. —JOEY! Porra! Joey! — Mal ouço Hudson gritar. Minha cabeça está girando e as batidas não param. Eu agarro com as duas mãos e aperto, esperando que talvez se eu fizer isso com força suficiente, as batidas parem. Não.

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Em seguida, tento o meu coração, porque parece que vai explodir. Não funciona também Tudo machuca. Tudo dentro de mim parece estar sendo meticulosamente separado - cada pequena molécula do meu ser sendo arrancada de dentro, lenta e dolorosamente. E isso dói tão, tão mal. Eu sinto que há algo que eu deveria estar fazendo - qualquer outra coisa além de estar aqui - mas não consigo entender. E então a raiva se instala - tudo ao mesmo tempo. Eu não sei o que isso significa ou porque eu estou tão furiosa, mas estou tremendo; Eu posso sentir meu sangue ferver. Eu aperto e abro os punhos, pronta para atacar o que quer que esteja próximo. Eu estou olhando em volta, girando em um círculo quando vejo o que eu deveria estar fazendo. Eu vejo quando Hudson agarra um pequeno corpo flutuante e algo dentro de mim se rompe. Ou se encaixam novamente, não tenho certeza. Puta merda. Não é um pesadelo! Foi real! Minha mãe me viu se afogar. Ela me deixou afogar. E Hudson me salvou. Lembro-me dele claramente agora - o mesmo cabelo escuro, ligeiramente mais comprido e molhado da água. O olhar de pânico em seu rosto enquanto ele me arrastou até a praia estará gravado para sempre na minha cabeça agora. De pé em cima de mim, ele estava encharcado e respirando com dificuldade e seus olhos ainda estavam tão bonitos. Ele assistiu como meu pai me embalou em seus braços. Lembro-me dele

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perguntando se eu estava bem, mas era tão difícil ouvi-lo por causa do choro do meu pai. A parte mais difícil, no entanto? Estava observando-o ir embora e silenciosamente implorando para ele voltar para mim. E ele fez. Ele finalmente fez. Mas agora eu não tenho certeza se ele vai ficar por aqui. Eu saio correndo e chego a ele enquanto ele a deixa cair no chão. Eu caio de joelhos ao lado deles. —Ela não está respirando! Maldito seja, Rae! O que você fez! — Ele grita, bombeando furiosamente seu peito. Eu assisto impotente enquanto ele continua a bombear. Eu assisto impotente enquanto ele respira ar para a única pessoa neste mundo que significa mais para ele. Então, de repente, milagrosamente, Joey tosse e suga uma enorme quantidade de ar, automaticamente alcançando Hudson. —Papai! — Ela chora enquanto ele a abraça com força, as lágrimas rolando por suas bochechas. Eu apenas sento lá e assisto impotente enquanto ela desmorona completamente nos braços do pai. Ela se parece com Hudson - encharcada, lágrimas escorrendo pelo rosto. Ela está quebrando bem na minha frente e tudo o que eu quero é estender a mão para ela, mas não posso e não tenho certeza se vou conseguir novamente. Hudson olha para mim por cima do ombro, as lágrimas escorrendo pelo rosto dele. —Shh. Shh, Tudo bem, bug. Você está Queens of Shadows


bem. Shh, Acalme-se, querida. Shh, — ele sussurra sem parar, para Joey. Esse olhar - aquele que enfeita o rosto de Hudson agora substitui tudo o que vi quando criança. Este é o olhar de um pai assustado, um homem quebrado. E eu fiz isso com ele. Eu assisto impotente enquanto ele lentamente se afasta de mim porque eu sei - eu sei - este é o fim para nós. Naquele momento, todo o meu mundo desmorona.

Eu pulo para os meus pés quando Hudson vem andando de volta para a sala e para ficar na minha frente. —Como ela está? — Eu pergunto, torcendo minhas mãos. —Ela está exausta. Confusa. Dormindo. — Ele suspira pesadamente e passa a mão pelo rosto. —Eu não estou com muito humor para jogar bem agora, Rae, então eu vou cortar direto para isso. — O que diabos aconteceu lá fora? Por que você não estava a observando? Ele está fervendo e com um bom motivo. Eu decepcionei ele, grande momento. Ele confiou em mim com o seu presente mais precioso e eu estraguei tudo completamente.

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—Eu… Merda. Eu sinceramente não sei, — eu digo a ele, mordendo meu lábio para não chorar. Eu me sinto tão envergonhada agora. Estou terrivelmente envergonhada. —Não é bom o suficiente, Rae. Eu preciso de mais. Alguma coisa. Qualquer coisa. Eu me sento e enxugo a única lágrima que conseguiu cair. Porra. Respire. Dentro, fora. Dentro, fora. Eu começo do começo. —Eu tive esse horrível pesadelo recorrente desde que eu tinha sete anos. É sempre o mesmo: estou me afogando no oceano enquanto minha mãe assiste. Eu vejo um garotinho. Então eu afundo. Eu acordo suando todas as vezes naquele momento. Até hoje, assumi que era um sonho. Mas isso não. É uma memória—, digo a ele. Eu vejo o momento em que tudo clica por ele. —Eu… você… eu te salvei. Você era aquela garotinha. Puta merda, — ele diz, parecendo triste e colocando a cabeça em suas mãos. —Hoje eu tive um… flashback de algum tipo. Só que desta vez eu não era eu. Eu era minha mãe. Eu tentei me mover. Eu queria ajudar Joey. — Sua cabeça aparece na menção do nome dela e assim ele volta a ficar chateado. —Mas eu não pude. No fundo eu sabia que algo estava errado em levá-la sozinha, mas eu não podia dizer não para ela, — eu digo, sufocando na última palavra. —Eu prometo a você, Hudson. Eu nunca, nunca iria querer machucar Joey - nunca quero que nada de ruim aconteça com ela. Eu sinto muito.

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Ele não diz nada; ele apenas olha para mim. —Hudson? — Eu digo, estendendo a mão para ele. Ele rapidamente empurra para trás e dói. Dói muito, pra caralho. Minhas lágrimas caem mais. —Eu não quis que nada acontecesse - você tem que acreditar em mim. Eu amo a Joey. Eu te amo. Você tem que entender isso. Seus olhos ficam lacrimosos e por um segundo - apenas uma fração de segundo - eu acho que estou chegando em algum lugar com ele. —Eu acho que... eu acho que você precisa sair, Rae—, ele me diz baixinho. Ele se levanta e começa a sair do quarto. Parando no meio do caminho, ele se vira para mim. —Eu não vou levar Joey a qualquer lugar esta noite e acho que seria melhor se você não ficasse aqui. Você pode pegar meu carro ou mandar alguém buscála. Eu prefiro o último. E então ele sai, levando meu coração com ele. Então, eu chamo a única pessoa que conheço que não faz perguntas ou hesita em fazer o disco. —Olá? —Perry… —Rae? O que está errado? —Perry... — Eu tento, minhas lágrimas caindo. —Eu... eu preciso de você.

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Hudson

—Apenas chame ela já, idiota! — Tucker grita para mim do outro lado da minha mesa. Já faz mais de uma semana desde que eu falei com Rae. Mais de uma semana desde que eu realmente sorri para qualquer coisa ou alguém que não Joey. Eu não tenho sido nada além de um grande pacote de raiva. —Não é tão simples, Tucker. — Diz Gaige. E Gaige está certo. É muito mais complicado que isso. Eu me sinto tão culpado por deixar qualquer coisa acontecer com Joey. Eu estava muito ocupado sendo envolvido na minha fantasia de —família perfeita— para ver como a água fazia Rae. Então é minha culpa. Eu nunca deveria tê-la deixado sozinha com Joey na praia assim. Eu sei que nada disso foi culpa de Rae, mas eu ainda estou chateado com ela por não ter me contado diretamente sobre o pesadelo que ela estava tendo ou como tem medo da água que ela têm. Eu entendo que foi tudo uma revivência horrível de um evento traumático em sua vida - uma que ela obviamente bloqueou

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parcialmente. Eu posso entender que alguém romperia com algo assim, mas deixei minha filha - meu mundo - estar no meio disso. Isso não está bem. Além de tudo isso, estou envergonhado pelo modo como tratei Rae depois de tudo. Eu fui tão frio com ela, tão inaceitável de qualquer coisa que ela disse. Eu sei que ela nunca vai me perdoar por isso e eu não posso culpá-la. Então, vou continuar a chafurdar porque é exatamente isso que eu mereço. —Besteira não é! Me passa o maldito telefone e eu faço. Você acabou de apertar o botão verde ao lado de seu nome. ESTRONDO! Fodendo feito! —Tuck, cara, relaxe. Respire fundo— Gaige tenta novamente, sempre a voz da razão. —Não. Eu não vou 'relaxar'. Ele passou a última semana e alguns dias estranhos fazendo nada além de ficar deprimido e mastigar a minha bunda por nada. Estou farto disso. — Eles estão falando como se eu nem estivesse aqui, agora. —Ele precisa tirar a cabeça dele e consertar sua vida pessoal ou deixar essa merda na porta. Para mim chega. Eu mal ouço quando Gaige vai para outra rodada, tentando acalmar Tucker de qualquer maneira. Nada disso funciona. —Oh, pelo amor de Deus, cara. Cale a boca ou saia do meu escritório e vá para casa. Estou cansado de ouvir essa merda. — Finalmente digo a ele.

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Ele me olha com um olhar morto nos olhos. —Não. Eu tenho trabalho para fazer um - ao contrário de você - eu vou fazer isso em vez de me virar para chorar a cada cinco malditos segundos. Você sai. Você vai para casa. Vai consertar essa merda ou eu termino. Eu não vou trabalhar com você assim. Eu te amo como um irmão, Hudson. Mas estou cansado disso. Cansado de ver você se arrebentar com isso. — Ele suspira. —EU. Vejo. Você. Nada disso estava em você, cara. Nada disso estava realmente em Rae. Junte suas coisas! — Ele grita uma última vez antes de sair do meu escritório. Eu fico olhando para ele, mal ouvindo Gaige dizer —Tucker estava certo— e sair. Eu sento e penso. E pense e pense e pense. E então algo me atinge. Eu pego meu casaco e chaves e saio pela porta, indo para a única pessoa que eu conheço que não vai me dar nenhuma besteira, não importa o que.

—Ma! Você está em casa? — Eu grito, abrindo a porta da frente para a casa da minha mãe. —Na sala de estar, querido! Eu ando na esquina para encontrá-la fazendo algum movimento de ioga estranho, incrivelmente desconfortável.

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—Droga, mãe. Isso parece difícil. —Muito pelo contrário. É tão relaxante—, diz ela, desdobrando-se da estranha coisa sinuosa que está acontecendo e sentando de pernas cruzadas no chão. —Algo que você parece que precisa fazer. O que está acontecendo, garoto? Derrame. Eu me sento no sofá, de frente para ela. —Eu não tenho certeza se lidei com a coisa da Rae—, eu confesso. —Você pensa—, ela acena. Eu reviro meus olhos. —Primeiro, só porque você é um gigante, não significa que eu ainda não possa espancar sua bunda por rolar seus olhos. Em segundo lugar, você está certo. Simples assim. Eu suspiro. —Como você sabe disso? —Qual é o meu lema para tudo? —, Ela pergunta. Demoro um momento para lembrar. —Tudo acontece por uma razão. Ela balança a cabeça, um pequeno sorriso se formando em seus lábios. —Você salvou ela, Hudson. Eu faço uma carreta para ela, não tenho certeza do que ela está tentando dizer. Ela dá um tapinha no meu joelho. —Você vai conseguir. Não se preocupe. Eu vou fazer café. Você quer alguma coisa? —Tem algum uísque em vez disso? — Eu brinco.

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—Eu tomo café, café ou suco de maçã. Sua escolha. Eu suspiro. —Café está bem. Obrigado. Ela se levanta e vai para a cozinha, me deixando sozinho com meus pensamentos. Eu a salvei, huh. Obrigado por esse grande conselho, mãe. Eu gemo e caio de volta no sofá, fechando os olhos e agarrando a minha cabeça, porque aparentemente isso vai me fazer ver as coisas melhor. Porra! Eu sei que preciso perdoar Rae. Eu sei que nada disso foi realmente culpa dela, mas é difícil. É difícil superá-la não me dizendo sobre seu pesadelo ou seus medos. É difícil ignorar o fato de que ela deveria estar cuidando de Joey. Eu fui embora por vinte e cinco minutos no máximo e Joey quase se afoga. O que teria acontecido se eu tivesse passado trinta minutos? Ou, até vinte e seis minutos? Onde Joey estaria? Onde Rae estaria? Para o que eu teria voltado? Mas eu nunca vou saber. Eu nunca vou descobrir. E sou muito grata por isso. Mas e se? Essa é a parte que eu não consigo entender, a parte que não consigo superar. Estou com medo, aterrorizado até, de outra coisa acontecendo com ela sob o olhar de Rae. Mas eu - ou devo dizer meu coração sei que não deveria estar. Isso tudo aconteceu por causa do que aconteceu com Rae e não por qualquer outro motivo. Rae ainda é uma adulta responsável e é muito boa com Joey. Eu só preciso colocar minha cabeça em volta disso.

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—Você está pensando muito sobre isso. — Diz minha mãe. Eu abro meus olhos para encontrá-la em pé na porta. —Eu já te contei sobre aquela vez que seu pai te deixou no carro quando você tinha três anos? —O que? Não? — É uma pergunta por algum motivo. Ela balança a cabeça e vem se sentar ao meu lado no sofá. —É verdade. Foi num dia quente de verão também. Janelas para cima e tudo mais. Ele tinha te buscado na creche e eu ainda estava no trabalho quando aconteceu. Eu estacionei na garagem depois do trabalho e entrei. Eu soube quase que instantaneamente que algo estava errado porque você sempre me cumprimentava na porta. Seu pai estava desmaiado no sofá, apenas cochilando. Eu chamei seu nome uma e outra vez, recebendo nada, mas eco de volta. Meu grito despertou seu pai do sono dele eventualmente. Ele estava em pânico, completamente em pânico, chamando por você. Nós obviamente nunca obtivemos uma resposta. Os policiais foram chamados e tudo mais. Um policial acabou de olhar dentro da janela do carro meia hora depois de chegar lá. Eu estaria mentindo se dissesse que não fiquei completamente chocado. —O que aconteceu? Como o pai esqueceu de mim? Ela encolhe os ombros. —Ele estava exausto, Hudson. Nós não estávamos no melhor lugar financeiro e trabalhamos longas horas. Você adormeceu no caminho de casa e ele meio que saiu zoneando, esquecendo que você estava no banco de trás desde que eu costumava te buscar.

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—Uau. Eu não fazia ideia. Quer dizer, lembro-me das luzes dos carros da polícia, mas nada mais. Como vocês dois lidaram com isso? —Honestamente? Eu fiquei chateada por um longo tempo. Você estava lá fora por mais de duas horas, Hudson. Isso é muito tempo em um carro quente. A polícia disse que tínhamos sorte de você já estar dormindo, então não entrou em pânico nem nada. Isso teria piorado muito— Ela me diz. —Nós não conversamos por quase duas semanas. Duas semanas. Nós moramos juntos e criávamos uma criança juntas. Isso é muito tempo para ficar sem se falar. Foi difícil. Mas então eu percebi um dia que você estava seguro; você estava bem. Isso foi de repente o suficiente para mim. Eu nunca deixei de amar seu pai nessas duas semanas. Na verdade, acho que isso me fez amá-lo mais. Meu coração não fez nada além de desejar o tempo todo. Eu acho que a coisa toda nos aproximou muito mais. E então clica para mim. Isso é o que eu tenho sentido esta semana passada e alguns dias estranhos. Vazio. Ansiando. Eu preciso de Rae de volta na minha vida. Ela me faz sorrir. Ela me faz feliz. Ela me faz sentir completo. E eu a amo. Porra, eu a amo. Joey está a salvo - feliz mesmo. No final, é isso que conta. O —e se— de tudo isso não importa mais. É hora de eu encontrar essa felicidade novamente - para recuperar o que eu tive com Rae porque eu não sei o quanto mais essa separação meu coração pode aguentar.

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—Você conseguiu isso funcionando? — Minha mãe pergunta, sorrindo suavemente para mim. Eu sopro um grande fôlego e olho nos olhos dela. —Sim, acho que fiz.

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Rae

Perry e Maura bateram na minha porta pela última meia hora. Eu me recuso a responder. Na verdade, eu me recuso a sair desse sofá. Mas eu sei que estou fudida quando ouço as chaves balançando. —Realmente, Rae? Eles são seus melhores amigos, — Haley diz, marchando pela porta. E assim como eu tenho feito por duas semanas, eu a ignoro. —Tanto faz. — Ela murmura, caminhando para o seu quarto e batendo a porta. Eu nem sequer recuo ou me importo porque ainda estou muito chateada com ela. Maura vem e se senta ao meu lado no sofá. Perry anda de um lado para o outro. —Rae! — Maura começa gentilmente. —Você precisa sair do apartamento. O único lugar para onde você foi é o trabalho. Está na hora. Eu apenas olho para ela. —Você é de verdade? —Está na hora? — Você percebe o quanto eu estraguei tudo? Você percebe que quase matei uma garotinha?

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—Ah, saia disso, Rae! Ninguém te culpa! Aposto que Hudson não te culpa! Você reagiu - normalmente eu poderia acrescentar - a uma situação extremamente fodida em seu passado. Você viveu inadvertidamente com TEPT durante toda a sua vida! Ninguém. Culpa Você. — Grita Perry, claramente irritado. Ele não sabe o que aconteceu comigo? Aposto que ele sabia disso o tempo todo! Eu olho para ele. —Você sabia o que, Perry? Você sabia o que aconteceu comigo? Para a minha mae? —Não se atreva a me insultar assim. Foda-se, não, eu não sabia! Estou tão chateado quanto você pela Haley e pelo Tio Ted, — exclama Perry, gritando a última parte mais alto para que Haley o ouça. —FODA-SE, PERRY! — Haley grita. Eu não posso deixar de rir disso. Perry percebe. —Veja—, ele diz suavemente. —Eu sei que minha garota está em algum lugar. Agora vá tomar banho. Nós estamos indo para o Lago Q. Você precisa de algum tempo pensando longe da idiota lá dentro. Maura fica em pé. —Vou te ajudar. Venha, —ela diz, estendendo a mão para mim. Eu suspiro. —Bem. Mas eu estou usando meu suéter.

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Chegamos no meu lugar favorito no Lago Q e Perry e saio do carro. Eu pego meu cobertor favorito, o abro e me preparo para me acomodar por algum tempo. —Voltaremos em uma hora—, diz Maura do lado do passageiro do carro de Perry. Eles decidiram que seria melhor se eu tivesse um pouco de tempo para mim, primeiro. Eu de todo coração concordo. Perry envolve seus braços em volta de mim. —Eu te amo, doce menina. Lembre-se disso. Eu o vejo subir de volta para o carro e ir embora, deixando-me com meus pensamentos. Eles não são bonitos agora. Eu me sinto tão mal pelo que aconteceu com a Joey. E eu sei que as coisas poderiam ter terminado muito pior do que elas terminaram, mas isso não faz com que toda a culpa vá embora. Hudson tinha todo o direito de me expulsar. Todo direito de terminar as coisas. Eu mereço. Sentanda no meu cobertor, eu puxo meus joelhos para cima e envolvo meus braços ao redor deles e apenas olho para o lago. Assim como Maura disse, esta é a primeira vez que estive em qualquer lugar, exceto no Clyde desde o meu aniversário. Perry largou tudo para me pegar naquele dia, e eu nem falei com ele durante todo o caminho para casa. Eu não falei com ninguém. Levei três dias para contar a Maura e Perry.

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Então eu explodi com Haley e não falei com ela desde o momento em que ela me disse que sabia que meu —pesadelo— era na verdade uma lembrança. Ela deve ter dito ao meu pai que eu agora sei a verdade, porque ele fica tocando meu telefone todas as noites quando ele sai do trabalho. Ele parou no apartamento duas vezes, mas nunca passou pela porta da frente sendo batida na cara dele. Eu estou tão além de chateada com os dois. Eles mentiram para mim - e todos os outros, aparentemente - por anos. Anos! E para quê? Minha saúde mental? Porque eles não queriam que eu ficasse chateada? Faz-me pensar o quanto de sua preocupação era para mim e quanto disso era para si, caso eu descobrisse. Levarei muito tempo para perdoá-los completamente. Vou fazer um inferno de um estranho Dia de Ação de Graças. Eu posso não ter falado com Haley enquanto ela estava falando comigo, mas tenho certeza que escutei, merda. Ela diz que me deixou acreditar que tudo foi um sonho porque foi o que eu pensei que era e eles nunca me corrigiram. Especialmente quando fiquei mais velha, porque eles não sabiam como eu levaria tudo desde que aconteceu no meu aniversário... um dia antes da minha mãe se matar. Acontece que minha mãe me amava, ela simplesmente não sabia como mostrar isso. Ela teve alguma depressão pós-parto depois que ela me teve que durou muitos meses. Ela finalmente saiu disso e houve alguns anos felizes. Não me lembro muito desde que era tão jovem, mas uma vez que Haley disse isso, lembrei-me do sorriso de minha mãe. Era bonito.

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Então ela engravidou novamente quando eu tinha cinco anos. Essa informação me surpreendeu porque eu não me lembrava de nada, mas Haley sabia. Ela perdeu o bebê. Sua depressão saiu do controle, levando ao suicídio. Eu não entendo porque eles esconderiam tudo isso de mim. Foi por causa de quando ela se matou? Eles achavam que eu teria me culpado? Eu acho que a princípio eu poderia ter pensado nisso especialmente quando eu era mais jovem - mas de jeito nenhum eu teria carregado essa culpa por muito tempo. Eu entendo a depressão. Eu entendo que não é algo que possa ser ajudado. Eu não culpo minha mãe pelo que aconteceu. Eu nunca vou dizer isso a ela, então faço a próxima melhor coisa em que posso pensar. —Eu não culpo você, mãe. Nada disso foi culpa sua. — Eu digo em voz baixa, em voz alta pela primeira vez. —Acho que é justo que eu não possa culpá-la também, hein? Eu me volto para a voz misteriosa e suspiro. —Hudson.

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Hudson

No momento em que eu coloquei os olhos nela, apenas sentada ali de moletom e camiseta, toda enrolada em si mesma, eu sabia que estava tomando a decisão certa. Perry me ligou no outro dia para me contar tudo o que sabia sobre a mãe de Rae e como Haley e Ted a esconderam dela por anos, deixando-a acreditar que não passava de um pesadelo recorrente. Ele me disse que ela não tinha falado com nenhum deles - ou com ele - desde a quarta-feira depois da praia. Entendi. Eu entendo completamente o silêncio dela em relação a eles. Eu ficaria chateado também. Inferno, estou chateado. Mas eu também entendo isso - pelo menos o envolvimento de Ted. Ele fez o que achava certo em protegê-la. Eu faria o mesmo por Joey. Eu só queria ter dito a ela mais cedo que eu não a culpei por nada disso, porque vê-la assim dói. E então eu a ouço falando com a mãe dela? Sim, meu coração quebrou com isso. Eu dou-lhe um pequeno sorriso e movimento para o local ao lado dela. Ela nao sai correndo, então eu me abaixo e olho para o lago com ela. Ela não está bem no departamento de respiração. Cada respiração parece tão dura.

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—Eu não te culpo, Rae. — Eu digo a ela suavemente. Seu corpo treme quando ela começa a chorar. —Você deveria, Hudson. Você realmente deveria. —Como posso? Você não pode ajudar o que aconteceu no seu passado. Qualquer um que tenha que enfrentar um evento traumático como esse, iria quebrar. Eu entendo que não estava lá fora. Eu te prometo isso. Eu não estou bravo com você, Rae. Ela funga, enxugando o rosto. —Então por que você não ligou ou nada? —Porque eu estou terrivelmente chateado comigo mesmo, Rae— Eu digo com um suspiro. —Mas… mas por quê? Você não fez nada de errado. Inferno, você a salvou! —Eu sabia que algo estava errado antes mesmo de te deixar com ela. Você estava tão pegajosa no dia anterior e nem olhava para a água por mais de alguns segundos sem suar, — Eu digo a ela. —Eu deveria ter sabido que ela iria convencê-la a levá-la até a praia e essa é a última posição que eu deveria ter te colocado. Você não estava pronta para enfrentá-la sozinha. E tudo bem, Rae. Realmente. É minha culpa por fazer você encarar isso sozinha. Me desculpe por isso. Eu olho para ela. Ela está olhando para mim com a boca aberta. Eu chego com dois dedos e fecho para ela. —Moscas, Rae.

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Ela sorri. Ela. Sorri. E nesse instante, meu mundo se torna inteiro novamente. —Eu não posso... Eu não posso acreditar que você se culpa. Isso é meio ridículo. — Diz ela. —Idem. — Eu pisco. Ela solta um suspiro. —Bem, somos uma dupla. Eu rio um pouco. Ficamos sentados em silêncio por vários minutos, apenas olhando para o lago. Ela quebra primeiro. —Eu sinto muito, Hudson. Eu sinto muito. Eu balanço minha cabeça e engolo em seco. —Eu sei que você sente, Rae. E agora eu sei que realmente não foi culpa de ninguém. Minha mãe meio que me fez perceber isso. Ela enterra o rosto nas mãos e geme. —Ela sabe? —Claro. E ela não está com raiva de você. Prometo. —O que... o que ela disse? —Tudo acontece por um motivo. É o lema dela. —E isso foi tudo? Isso é tudo o que ela disse? — Rae pergunta, claramente chocada.

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—Sim. E ela achou por bem me lembrar que eu te salvei uma vez. — Eu bato meu ombro no dela. —De nada por isso, a propósito. Rae sorri novamente. —Obrigada, mas eu acho que ainda não entendi como é tudo o que ela disse. —No começo eu também não. Eu estava muito confuso. Mas então eu meio que percebi que se eu não tivesse te salvado, eu não teria te conhecido. Um ponto para ela. — Eu brinco. —Se tudo isso não tivesse acontecido com a Joey, você nunca teria descoberto a sua mãe - ou como nos conhecemos. Você ainda estaria no escuro sobre isso. Você ainda acharia que não seria adequada para ser uma mãe porque nunca soube como era ser amada por sua mãe. Eu paro brevemente e respiro fundo. Eu sei que ela pode ficar chateada com esta próxima parte, mas eu tenho que dizer isso. —Eu estava chateado com você no começo porque você não me contou sobre o seu pesadelo ou seu medo, mas eu entendi porque você não o fez. Você não achou que nada disso fosse real. Você foi até aquela praia para enfrentá-lo de uma vez por todas. Você não tinha ideia de que tudo desmoronaria ao seu redor. E a menina fez isso. Mas agora, Rae? Agora você está livre. Você não tem mais esse medo. Você está finalmente livre de tudo— Digo a ela. Ela está quieta novamente. Eu a olho. Mesmo com o rosto todo inchado de tanto chorar, ela ainda é linda. Não posso acreditar que me fiz perder duas semanas de estar com ela. Perdi duas semanas de sua risada ou as coisas estranhas que saem aleatoriamente de sua boca.

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—O que você tirou de tudo isso? —, Ela pergunta. —Isso é fácil. Entendi. Eu tenho Joey. Eu tenho um incrível complexo de heróis. Isso tira uma risada completa dela. Então ela fica séria. —Joey está brava comigo? —De modo nenhum. Ela sabe que coisas assim podem acontecer na água e que ela estava longe demais. Ela achou que eu estava bravo com ela por ter ido tão longe. —Mesmo? —Mesmo. Ela realmente pergunta sobre você todos os dias, me implorando para ligar para você porque ela sente a sua falta. Joey te ama, Rae. —Eu também a amo. — Diz ela com tristeza. Eu me aproximo e puxo a mão dela de suas pernas e me aproximo. —Rae, olhe para mim. — Ela faz e eu posso ver as lágrimas começando a se agrupar em seus olhos. —Eu quis dizer o que eu disse naquele fim de semana. Eu te amo. Isso não mudou. —Como isso é possível? —, Ela pergunta, algumas lágrimas escorrendo pelo seu rosto. —Como você pode me perguntar isso? É tão difícil não amar você. Você é engraçada, você é real, você é absolutamente linda, e você é inteligente. Você é o pacote perfeito. Você tem o senso de humor mais estranho e combina perfeitamente com o meu. Você... Foda-se. — Faço uma pausa. —Isso vai soar tão estúpido e posso muito bem entregar-lhe as minhas bolas agora, mas você… Você é a Queens of Shadows


minha outra metade. Eu nem sabia que estava faltando alguma coisa até você. Eu honestamente não tinha ideia de que meu coração tinha mais espaço ao lado de Joey, mas você provou que sim. Você compartilha muito desse espaço com ela. Eu não sei mais como explicar isso. É só você. Eu te amo. Suas lágrimas estão caindo mais duras agora. Eu a envolvo em meus braços e apenas a abraço. Eu a seguro até o último tremor. Ela se afasta lentamente e me olha diretamente nos olhos. Então ela se aproxima e me beija. É suave e insegura no começo, mas eu quero mais. Oh, cara, eu quero mais. Eu pego minha língua e ela abre instantaneamente para mim. Agarrando a parte de trás de sua cabeça, eu a puxo comigo enquanto caio de costas, nosso beijo nunca se quebra. Isso é o que eu perdi. Eu posso sentir meu coração inchar. Eu posso me sentir inteiro novamente. Eu precisava disso. Eu preciso da Rae. —Bem? — Eu pergunto quando finalmente nos separamos. Ela está meio em cima de mim e eu serei amaldiçoado se não estiver com uma semi ereção. —Eu senti falta disso— Diz ela, escovando mais um beijo em meus lábios. —Eu também— Eu rio. —Eu também te amo, você sabe. Eu realmente faço. Obrigada por me aceitar como sou. Obrigado por aceitar minha falta de filtro, por me deixar entrar na vida de Joey. Você nunca entenderá o

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quanto tudo isso significou para mim. Eu nunca vou poder te pagar por isso também. —Você poderia fazer isso em beijos? — Eu sugiro. Ela ri. E me beija mais de um milhão de vezes na próxima hora. —Que horas são? — Ela pergunta entre beijos. Eu puxo meu telefone, nossos lábios ainda conectados. —Oito. — Beijo. —Trinta. — Beijo. —Sete. Ela ri e puxa de volta um pouco. —Eu provavelmente deveria voltar para casa. E você provavelmente deveria chegar em casa para colocar Joey na cama. —Empata foda ataca novamente! — Eu digo, inexpressivo. Nós nos levantamos e eu a ajudo a dobrar o cobertor. —Merda! Maura e Perry nunca mais voltaram! Eu preciso ligar para eles. — Ela exclama, puxando o telefone para fora. Eu chego e coloco a mão na dela. —Foi uma espécie de armação, Rae. Ela revira os olhos. —Claro que foi. Foda-se Perry. — Ela diz. —Na verdade... — Eu começo. —Foi Maura. —Aquela mulherzinha intrometida! — Ela grita.

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Eu rio. —Ela disse que seria um regresso bonito ao nosso primeiro encontro. Suas palavras exatas foram —encontro às cegas. — Ela estava realmente orgulhosa disso. —Você sabe... isso não seria uma má ideia. — Rae diz, obviamente, tendo pensado em algo que eu ainda não tinha. —O que é isso? —Começando de novo. Porque isso é basicamente o que eu fiz. Nós podemos fazer isso também. — Ela diz em um encolher de ombros. Eu posso ver isso. —Hmm. Acordo aprovado. Nós vamos começar de novo. Oi, eu sou Hudson. — Eu digo, esticando minha mão para apertar a dela. Ela sorri. E é malvado, nada como eu já vi. Ela dá um passo à frente, ignorando minha mão estendida, e me olha com um olhar morto nos olhos. —Você não deveria pelo menos me comprar o jantar antes de me ferrar? E eu me apaixono pela boca dela de novo.

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Rae

—Joey Eleanor Tamell, apresse sua bunda! Estamos atrasados! — Hudson grita para as escadas. É véspera de Ano Novo e Hudson me leva —para sair. — Eu acho que eu perguntei cerca de um milhão de vezes desde que ele me disse na semana passada, mesmo contando com a ajuda de Joey. Está trancado. Ele não vai me dizer merda nenhuma. —Estou indo, estou indo! Nossa! — Ela grita de volta, correndo pelo corredor. —Não corra, cara. — Hudson lembra. —Você é tão mandão! — Eu digo a ele brincando. Ele me lança um olhar. —Nem comece, mulher. Eu vou deixar você aqui. —Bem, desde que eu não tenho idéia para onde estamos indo, eu não sei se eu deveria estar chateada com isso ou não. Ele me dá seu sorriso estúpido novamente. —Oh, você deveria.

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Eu mostro minha língua para ele e pego a mão de Joey. — Vamos, bug. Eu estou sentada em volta com você. Seu pai quer dizer hoje à noite. —Ele está ficando tão rabugento em sua velhice— Diz ela a sério. —Oh, realmente velho. — Eu digo por cima do ombro para Hudson. —Eu vou deixar vocês duas aqui! —, Ele ameaça. Nós duas apenas encolhemos os ombros. Depois que deixamos a Joey na Elle's, certificando-nos de darlhe beijos extras para o Ano Novo, vamos para Boston. Eu pulo no meu lugar o tempo todo, sem ter ideia de para onde estamos indo. Falta apenas meia hora até a meia-noite e estou começando a me perguntar se chegaremos atrasados ou não. —Já chegamos? — Pergunto impaciente. —Você é pior do que a Joey. — Hudson ri. —Bem, se você me dissesse, eu não precisaria perguntar um milhão de vezes. —Paciência. Estamos a cinco minutos de distância. Ele mentiu. Eram dez depois do trânsito. Nós entramos em uma garagem lotada. Ele sai e abre a minha porta para mim.

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—Hudson, isso é muito ruim. Eu já estive em muitas garagens de estacionamento na minha vida. —Shush. Apenas venha. É só até a rua. Ele mentiu novamente. Foi até duas ruas. Uma sensação lenta e quente começa no meu intestino quando começamos a cruzar um cruzamento. Há uma pequena multidão de pessoas circulando por aí e não tenho certeza para quê. Eu só acontece de olhar para o toldo acima deles. —PUTA FODIDA MERDA! NÃO ACREDITO! — Eu grito alto, fazendo com que quase todos na rua olhem para nós. Hudson ri muito. —Não, não, não, não! Você está me cagando? — Eu me viro para ele, ainda gritando. Ele balança a cabeça, aquele sorriso estúpido no rosto. —Não. Isso é real. Isso é muito real. —Meu primeiro show do Transit! Na véspera de Ano Novo! Puta. Merda. —De nada. — Diz ele presunçosamente. —Obrigada, obrigada, obrigada! Eu te amo! — Eu digo, me jogando em seus braços. —Eu também te amo, estranha. Agora vamos entrar antes que estejamos atrasados. Temos apenas alguns minutos e não queremos perder a música de abertura.

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Uma vez lá dentro, olho em volta maravilhada. Parece tão pequeno por fora, mas por dentro parece enorme. Está lotado; há toneladas de pessoas tomando cervejas e rindo - algumas até dançando com a música tocando nos alto-falantes. Nós empurramos o nosso caminho através da multidão, tentando chegar o mais perto possível da frente. Encontramos o local perfeito assim que as luzes se apagam. A multidão entra em erupção. A banda sobe ao palco. —10…— O cantor começa. —9…8…7…6…5…4…3…2…1! Feliz Ano Novo! — Gritam todos em uníssono. Hudson envolve seus braços em volta de mim e beija meu pescoço suavemente. —Eu te amo, Rae. Daqui até o amanhã. — Ele diz no meu ouvido. Eu sorrio. Porque isso? Isso é felicidade. Este é meu amanhã. Meu para sempre. Meu tudo.

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Eu não tenho certeza como começar isso, então aqui vai! Henry, você é o melhor marido (ou cara) que eu poderia ter pedido. Você me faz sorrir diariamente. Eu nunca posso retribuir o suficiente por todo o riso e alegria que você trouxe para a minha vida. Obrigado por não saber como soletrar lésbica, porque sem isso nós nunca nos conheceríamos. Mamãe, você é minha mãe favorita e minha melhor. Eu realmente quis dizer tudo o que eu escrevi para você naquele bilhete bêbado. Eu te amo. Obrigado. Bonnie Rae Stark, minha B, eu te adoro. Sua amizade significa o mundo para mim. Obrigado por sempre estar lá para mim, mesmo quando tudo que eu quero fazer é falar sobre caras gostosos (* cough * Nick e Brandyn * cough *). Só… obrigada, prostituta. Obrigado por ser você e por ser estranho assim como eu. Você já sabe que inspirou Maura e espero que, quando ler o próximo livro, você veja o quanto cresceu assim como ela. Twinsie, tenho mesmo que dizer alguma coisa? Você sabe que eu te amo, garota. Beije seus bebês por mim! # DrugBustJamie… eu te amo, cara. Como para reais. Murphy, eu gosto de você e suas costas sujas bem. Mas realmente, obrigado por editar este livro. Eu acho que sem suas

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incríveis habilidades de edição, eu ficaria muito infeliz com várias partes deste livro. Eu não acho que eu posso te dizer —obrigado— o suficiente, mas... Obrigado, obrigado, OBRIGADO! Merda. Eu quase me esqueci… OBRIGADO! Falso Sra. Will Cooper (AKA Sra. Walker Wannabe), Chelle, Kristin e Laurie… obrigado por ter uma chance e leitura beta para mim! Você é todo incrível e ajudou uma tonelada! Este livro teria faltado algumas peças sem todos vocês. Idiotas. Você sabe exatamente de quem estou falando. Vocês, senhoras loucas, iluminam meu dia com um bom 5 de 7. Eu prendo todos vocês no alto da minha lista de pessoas legais. Obrigado por todas as risadas e por ameaçar chutar minha bunda quando eu precisar! Dawn Billings... você é incrível. Você foi a primeira pessoa a ler o meu livro o tempo todo. Você não tem ideia do quanto está implorando por mais. Obrigado por amar minhas palavras e me obrigar a terminar. Dawn Ramkissoon, seu apoio constante é apreciado além da crença. Obrigado por estar lá para eu desabafar e por correr comigo quando eu precisar. AGORA VAI ESCREVER! Jenn e Kim, obrigada por todo o seu apoio e —me deixando— escrever em tempo de design! Acho que te devo algumas horas de trabalho. Mesmo sabendo que isso nunca será lido por eles, tenho que agradecer à banda Transit que inspirou o cenário deste livro. Vocês caras mantiveram minha cabeça (e coração) no jogo durante toda a

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escrita. Obrigado pelas melodias doces! Ah, e todo mundo, vai ouvilos! Eles são incríveis! Para minha irmã, que tira sarro de mim e ri comigo assim como Rae e Haley. E para todos que eu estou esquecendo porque eu sei que estou esquecendo de alguém... obrigada, caras! Todo seu apoio significa o mundo para mim. Finalmente, você, o leitor. Obrigado por me dar uma chance. Espero que você tenha se apaixonado por Rae e Hudson e suas bocas estranhas tanto quanto eu. Não se preocupe... você os verá novamente em breve. Maura é a próxima! Com amor e gratidão inabalável, Teagan

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01 Here's to Tomorrow - Here's To by Teagan Hunter  

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