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Disp. e Tradução: Rachael Revisora Inicial: Tina Revisora Final: Rachael Formatação: Rachael Logo/Arte: Dyllan

Quando chegou a superar as chances de um passado trágico, Lilly estava determinada a seguir em frente. Os três irmãos Colter a ajudaram a fazer isso. Eles ensinaram novos caminhos para o amor, sonhos novos para compartilhar, e ofereceram-lhe uma nova vida que ela nunca imaginou ser possível. Agora é um momento de celebração, e que melhor maneira do que com uma reunião da família há muito esperado, um regresso ao lar que vai reunir toda a família Colter e algumas surpresas que ninguém antecipou. Mas, primeiro, ainda há algo que Lilly tem que passar, ela ainda precisa reconciliar — até mesmo quando está segurando perto de seu coração um segredo recém-descoberto que vai mudar seu futuro, para sempre e enriquecer o legado Colter, e tornar todas as promessas, realidade.

Para todos os leitores que amaram e apoiaram a série Colter desde o início. Isto é para todos que queriam “mais”, queriam ver Lilly ainda mais em um relacionamento feliz, que ela merece. 2


AGRADECIMENTOS

Eu posso honestamente dizer que nunca tive a intenção de tornar a “Mulher dos Colter” em uma série. Legado dos Colter aconteceu porque os leitores pediram mais. E eles ficavam perguntando. Eles persistiram, e então decidi escrever “A Dama dos Colter” e a “Filha dos Colter”. Mas, mesmo assim, os leitores queriam um pouco mais. Eles queriam ver Lilly com seus três maridos que a adoravam e que queriam vê-la feliz e segura. Eles queriam ver Max e Callie um pouco mais abaixo na estrada e em seu relacionamento volátil. Mas a maioria dos outros, eles queriam ver os Colter originais, Holly, Adam, Ethan e Ryan, e ver mais uma vez o fundamento da família Colter inteiro. E que, mesmo depois de tantos anos, o amor que foi forjado entre Holly e seus três homens muito especiais perduram. De muitas maneiras, a Mulher dos Colter teve um enorme impacto na minha carreira como escritora, e só posso creditar meus leitores maravilhosos com isso. Vocês fizeram muito possível para mim. Cada história que veio depois. Cada oportunidade que eu tive de continuar a prestar-lhe histórias que espero dar-lhe algumas horas de diversão. Devo tudo isso a vocês.

Revisoras Comentam... Tina: Este livro é maravilhoso a Maya acertou em cheio em escrever contando a continuação da vida de Lilly e os irmãos Colter, e de presente nos mostra como anda a vida de Callie e Max, Holly e os papais Colter. Temos várias surpresas e um Natal surpreendente. Não esperem um livro muito hot, mas um livro gostoso de ler, um daqueles que você não vai querer parar até acabar e ficará como eu esperando que a Maya escreva sobre a vida de Lauren, a irmã de Max. Rachael: Concordo com a Tina, esse livro é incrível, ele fecha o que tinha fica no ar na história da Lilly, o pesar e o luto passam e a superação vence. Até porque ninguém permanece na dor com essa família maravilhosa. É um livro que trata de amor, de superação, da alegria de se estar em família. Adorei tudo, ri em algumas cenas, chorei em outras e estou esperando a história da Lauren, assim como a Tina.

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Capítulo Um LILLY Colter sentou-se na sala de espera do pequeno consultório médico, olhando nervosamente para fora da janela que dava para Main Street, em Clyde, Colorado. Do outro lado da rua estava — um dos maridos dela — num dos escritórios. Seth era o xerife da pequena cidade. Ela tinha estacionado em torno, porque mais cedo ou mais tarde, Dillon, outro de seus maridos, iria conduzir através do caminho de seu pub, e ele certamente iria ver seu SUV em frente ao consultório do doutor, que o levaria entrar, exigindo saber se tudo estava bem. Michael, o outro irmão Colter, o do meio, era o terceiro homem que ela chamava de marido, estava abrigado com segurança em seu próprio consultório veterinário fora da cidade, então ela não precisaria preocupar-se em chocar com ele. Esperançosamente. Seu estômago simplesmente não iria parar e ela não sabia se era por causa dos nervos ou porque— Não podia pensar nisso ainda. Fechou os olhos e fechou os dedos em punhos apertados no colo. Não adiantava antecipar problemas. Sua sogra, Holly Colter, seria a primeira a dizer isso a ela. Poderia ser algum vírus estranho no estômago. Mas houve alguma coisa estranha em torno de Clyde na última semana? Mas seus problemas tinham acontecido em torno de Clyde na última semana? Mas seus problemas se apresentaram muito antes da semana passada e ela sabia disso. Ela estava incrivelmente cansada, ficava doente ao longo dos cheiros mais sutis, e seus seios estavam tão sensíveis que a menor pressão a fazia estremecer.

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Na noite anterior, quando seus maridos tinham feito amor com ela, tinha tomado tudo que pudesse fazer para não gritar de dor quando derramaram a atenção gentil em seus seios, e ela sabia que tinha que enfrentar a sua negação e ver o médico. “Lilly Colter.” Lilly olhou para cima para ver a enfermeira parada na porta sorrindo para ela. Lentamente, Lilly empurrou-se da cadeira e caminhou pela sala. A enfermeira era alegre e animada, mas então Tina sempre foi. Se ela percebesse que Lilly não estava muito quieta, ela se absteria de ser curiosa demais. Quando, porém, ela começou a tomar os sinais vitais de Lilly começou a fazer as perguntas de rotina sobre o motivo de sua visita, Lilly murmurou, “Prefiro discutir o assunto com o Dr. Burton.” Tina não continuou o assunto. Calmamente terminou de tirar a pressão arterial de Lilly e temperatura, deu um tapinha tranquilizador na mão de Lilly, e então prometeu que o Dr. Burton não demoraria muito tempo. Lilly caiu contra a cadeira e olhou para a mesa de exame, nervosa. Ela estava assustada, incerta, e preocupada com o que o Dr. Burton diria — estava certa do que ele diria. Um momento depois, uma batida de leve soou e a porta se abriu. Dr. Burton enfiou a cabeça dentro, sorrindo, e depois caminhou dentro. Ele se sentou em frente a Lilly na mesa pequena e abriu o laptop que usava para anotações e registros dos pacientes. Ele levantou seu olhar por cima do computador e estudoua. “Então, o que traz você aqui hoje, Lilly?” Se ele observou a estranheza de não ter pelo menos um de seus maridos ou outro membro da família presente, não disse nada. Mas, então, havia algumas coisas, como ela tinha aprendido, que tinha que fazer sozinha. Este era um deles. “Acho que...” Ela fechou os olhos. “Suspeito... poderia estar grávida.” 5


Quando ela reabriu os olhos, os olhos de Dr. Burton eram suaves com a compreensão. Mas, em vez de dizer qualquer coisa, ofereceu sua simpatia ou confiança, ele apenas balançou a cabeça e então disse: “Bem, parece-me que a primeira coisa que devemos fazer antes de irmos adiante é fazer um teste de gravidez. Você não concorda?” Ela assentiu com a cabeça. “Você já realizou um teste de farmácia? Essas coisas são muito precisas.” Ela balançou a cabeça. “Eu vim aqui primeiro.” “Bem, não vai demorar, apenas um momento. Pedirei que Tina volte aqui. Ela lhe dará um pote para uma amostra de urina. Se verificarmos que você está grávida, então iremos lidar com isso. Não faz sentido ficar preocupada por nada, certo?” Ela respirou instável. “Não, você está certo.” Ele afagou-lhe na mão e, em seguida, levantou-se. Inclinou-se para fora da porta e gritou abaixo no corredor para Tina. Um momento depois, Tina voltou, rolando os olhos para o médico idoso. Ela mostrou a Lilly onde era o banheiro e lhe deu as instruções, que Lilly realmente não precisava, mas olhou fixamente e balançou a cabeça como se não tivesse ideia do que esperava dela. Talvez ela devesse ter feito apenas um daqueles testes de gravidez. Pelo menos, estaria em casa, sozinha, e não na frente de alguém quando recebesse o choque de sua vida. Alguns momentos depois, ela saiu do banheiro e voltou para a sala de exame pequena para esperar. Esperou. Cada minuto que marcou pareceu ser uma eternidade. Ficou olhando para o telefone nervosamente, sabendo que alguém eventualmente iria descobrir que ela não estava em casa e gostaria de saber o que estava fazendo. E odiava mentir. Mas o que deveria dizer? Se falasse que estava no médico, teria nada menos que três pessoas na sala esperando por ela quando saísse. Se mentisse, em seguida, alguém a visse e casualmente mencionasse o seu paradeiro, seria ainda mais, pior. Ela suspirou, inclinou a cabeça para baixo sobre a mesa, e fechou os olhos.

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Respire. Basta respirar, Lilly. Eles prometeram que seria diferente. Eles juraram que o que aconteceu com Rose não aconteceria novamente. Lágrimas reuniram, ardência nos olhos e insinuou por seu nariz. Ela ganhou tanta força nos últimos dois anos. Força que não imaginava que possuía. Uma recém encontrada felicidade e independência que teria pensado jamais alcançar. Mas isto... Isto tinha o poder de destruí-la de novo. A porta se abriu. Ela puxou a cabeça até encontrar o olhar do Dr. Burton. Olhou fixamente, tentando ver alguma coisa. Algum sinal. Ele entrou e sentou-se na frente dela, com uma expressão ilegível. Alguma da tensão começou a desatar em seu estômago até que ele estendeu a mão para deslizar a mão enrugada sobre a dela. Ele apertou e seu mundo inclinou lateralmente. “Lilly, minha querida, você está realmente grávida.” Mesmo que ela soubesse, suspeitasse, a notícia veio como água gelada jogada sobre sua cabeça. Sua boca abriu em negação automática, mas segurou os lábios fechados e cavou seus dentes na parte inferior para evitar um som de espanto escapar. Os olhos do Dr. Burton amoleceram em simpatia. “Sei que a notícia não era o ideal e provavelmente não era o que você queria ouvir. Mas é tão ruim?” Os olhos de Lilly ficaram molhados. “Não entendo. Eu era tão cuidadosa. Tomei minhas pílulas.” Suas bochechas coraram na admissão, mas ele era o médico dela e certamente já passou por isso antes. “Não usamos camisinhas mais. Talvez eu devesse ter insistido para continuar. Sei que eles teriam feito qualquer coisa por mim. Mas esperava que depois que comecei no controle de natalidade que não seria mais necessário.” O médico apertou a mão dela novamente. “O controle da natalidade não é cem por cento eficaz. É perto, mas você ficaria surpresa com quantos 'oops' bebês que entreguei ao longo dos anos. Às vezes, essas coisas simplesmente acontecem, e estou sempre convencido de que se Deus quer, então encontra uma maneira para que isso aconteça. Talvez o bebê estava destinado a ser.” 7


E Rose não estava? Ela queria gritar isso. Por que este bebê era mais merecedor de uma chance do que sua filha, doce querida tinha sido? Ela empurrou os nós dos dedos à boca e balançou para frente e para trás, tentando desesperadamente

manter

o

controle

e

segurar

sua

tristeza

para

trás,

tentando

desesperadamente manter o controle e segurar sua dor antes de explodir para fora dela. Dr. Burton suspirou. “Vou escrever uma receita para algumas vitaminas, e quero que você comece a tomá-las. Você também precisa fazer um outro exame antes de ir embora. Quero tirar um pouco de sangue apenas para que possamos dar uma olhada nas coisas. Minha sugestão é tome alguns dias e pense sobre isso. Não reaja no momento. Dê-lhe algum tempo para se ajeitar e então você pode ver que não é uma coisa tão ruim após isso. Sabe que aqueles meninos estarão protetores com você, e seus pais não vão ser diferentes. Você vai ter ajuda, Lilly. Não vai enfrentar isso sozinha.” “Obrigado,” ela murmurou. Ainda tentou colocar o seu sorriso reconfortante, mas falhou miseravelmente. O resto da visita parecia um borrão. Tina entrou e trouxe vários frascos de sangue antes de entregar sua receita juntamente com algumas amostras de vitaminas pré-natais que ela queria que Lilly começasse de imediato. “E se você está tomando pílulas no controle de natalidade, precisa interromper imediatamente,” disse Tina. Lilly assentiu com a cabeça entorpecida, apenas querendo sair para que pudesse respirar novamente. Alguns momentos depois, cambaleou para fora da porta de entrada para a manhã fria. A respiração dela escapou em uma nuvem visível e ficou lá um longo momento, engolindo o ar gelado. Então, percebendo que estava de pé na calçada para qualquer um ver, correu ao virar da esquina do prédio ao pequeno estacionamento na parte de trás onde tinha estacionado seu SUV. 8


Depois que ela subiu, ligou o motor, mas nĂŁo ligou o aquecimento. Seus dedos se enroscaram em torno do volante, por calor. E por mais tempo ela simplesmente olhou para frente para fora do para-brisa. Em seguida, baixou a testa no volante quando lĂĄgrimas quentes rolaram por suas bochechas.

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Capítulo Dois CALLIE Wilder caminhou em sua casa, deixou cair à bolsa no chão, e logo sentou no sofá. De cara. Ela gemeu uma vez, mas não podia invocar a energia para ajustar sua posição. Ela estava tão cansada, e sentiu-se um lixo total e absoluto. Ela queria que Max estivesse aqui. Sentia falta dele terrivelmente. Especialmente agora que ela tinha vindo para baixo como uma merda rastejante, e realmente o que queria fazer era enrolar em seus braços e dormir por cerca de uma semana. Ele não costumava ir a algum lugar sem ela. Um dos benefícios de ser casada com um homem que tinha o toque de Midas quando se tratava de negócios e investimentos é que ela muitas vezes poderia entrar em uma de suas maiores paixões. Viajar. E Max era tão grande de espírito livre como Callie era. Foi como se conheceram. Apenas Callie e sua mochila pela Europa e Max... bem, ele teve muito mais acomodações luxuosas do que ela tinha. Mas que tinha mudado em breve. A partir do momento que se conheceram, houve uma faísca inegável entre eles. Ela foi atraída por ele, encontrou-o irresistível. Ele havia assumido, luxo derramou sobre ela, e ela tinha passado todos os momentos disponíveis com ele em sua suíte do hotel. O único problema era que o encontro não tinha sido acidental. Max a tinha como alvo e propositadamente a seduziu. Tudo por um pedaço de terra que considerava o seu legado. Só de lembrar tinha o poder de enviar as sombras a sua mente. Ela odiava a forma como se conheceram e do mês maravilhoso que passaram juntos ficou manchado para sempre, porque não tinha sido real, mesmo que Max jurou que havia caído difícil para ela desde o início. Ele veio por ela, por todo o caminho para Clyde, onde ela buscou refúgio no seio de sua família amorosa. Deste modo começou a subida, muito rochosa para onde estavam hoje. Casados e felizes. 10


O perdão foi dado. Não tinha sido fácil, mas olhando para trás, Callie soube que não se arrependeu de um momento único, porque tudo o que tinha acontecido tinha a trazido para onde estava hoje. Mais forte. Amada. Feliz. Não, ele não costumava ir a qualquer lugar sem ela, mas sua irmã tinha chamado, e Max saiu de repente, preocupado e silencioso. O aspecto da preocupação não incomodou Callie tanto. Max era um preocupado desde nascido quando vinha para as pessoas que amava. Mas a parte silenciosa foi a que incomodou. Ele não tinha dito uma palavra. Simplesmente disse a ela que tinha que ir e depois partiu. Isso tinha sido há dois dias. Ele chamou, mas não falou qual era o problema e ela não tinha empurrado. Descobriria quando ele voltasse, mesmo que tivesse que arrastar para fora dele. Ele estava ficando cada vez melhor em não ser tão taciturno sobre as coisas pessoais, mas ele era ainda fechado. Callie estava trabalhando nele. Seu telefone tocou, e ela gemeu de novo, porque não queria se mover, a fim de responder. Mas era um de seus irmãos chamando pelo som do toque e se ela não respondesse, eles apenas se preocupariam e sairiam para ver como ela estava. Ela se atrapalhou com seu bolso e finalmente cavou o telefone fora, colocando-o em seu ouvido enquanto estava de bruços. “Alô,” ela murmurou. “Como vai, menina?” Dillon. Só de ouvir a sua voz enviou calor chiou através de suas veias. De todos seus irmãos — e ela amava muito todos — ela e Dillon eram mais parecidos. Os rebeldes ou espíritos livres do grupo. Ela sempre compartilhava uma proximidade com Seth, um vínculo que ela guardava, mas ela e Dillon tinham sido cortados a partir do mesmo molde.

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“Cansada,” disse ela, nem mesmo se preocupando em mentir e dizer que estava bem. Se fosse Michael ou Seth, ela poderia ter fugido com a mentira, mas Dillon a tinha jogado para fora do bar bem cedo, e sabia que ela não parecia bem. Ela podia ouvi-lo franzindo a testa através do telefone. “Acho que você deve vir para cá até que Max esteja de volta. Deixe Lilly cuidar de você. Ou se você não vai vir aqui, pelo menos, passe pela mamãe para que ela possa ver você.” Por mais tentador que a sugestão fosse ela estava simplesmente exausta demais para se mover. Ir a algum lugar exigiria muito mais energia do que possuía. Ela queria Max e ele não estava aqui. “Vou ficar bem,” ela resmungou para fora. “Apenas cansada.” Dillon bufou. “E nem sequer pense em voltar para o bar. Você está acabada. Jogarei sua bunda magrela daqui se você mostrar o seu rosto.” Callie suspirou, não que ela diria. Ela só trabalhava na taverna de Dillon, quando Max partia, o que não era frequente. Dava-lhe algo para fazer quando Max não estava, o que não era frequente. Deu-lhe algo para fazer para passar o tempo. Ela sabia que Max não gostava particularmente dela trabalhando no bar, mas não disse nada, o que provavelmente estava o matando. Ela e Max... bem, eles compartilharam um tipo diferente de relacionamento. Que quando ela considerou o dos seus pais e seus irmãos eram que tinham um relacionamento incomum, com apenas uma esposa, a relação dela e Max não eram de levantar a sobrancelha. Max era dominante. Esperava-exigia-submissão. Sua submissão. Mas ele a amava. Mas só porque ela escolheu de bom grado se submeter a ele, ele nunca tentou frear seu espírito livre. Ele a amava muito. Sempre disse a ela que alguém engaiolasse alguém como seu era para reprimir tudo que fez dela a mulher que amava. Ele era dominante, sim, mas a mimava, a tratava excessivamente bem com muito amor e compreensão que simplesmente não podia imaginar a sua vida de outra maneira. Sua dominação estabelecida a ela. Desde que deu a ela um refugio muito necessário e o paraíso. Ela estava segura com Max. 12


E estava livre para ser ela mesma, porque ele amava tudo o que era. “Indo para a cama agora,” ela murmurou para Dillon. “Prometo.” “Cuide de si mesmo, Callie,” Dillon disse. “Te amo.” “Eu também te amo.” Ela terminou a chamada e deixou cair o braço sobre a borda do sofá. O telefone pendia de seus dedos antes de bater no chão com um baque. Estava frio. Mas ela era muito miserável para se levantar e conseguir algo para a febre que tinha certeza que estava. Indo para o lugar da sua mãe e pais, soava bem, mas isso exigiria movimento. Ela poderia chamar sua mãe para vir. Se não tivesse deixado cair o telefone. Ser mimada por Holly Colter faria qualquer um se sentir melhor. Ela enfiou a mão para trás debaixo de seu corpo e, em seguida, virou-se para o interior do sofá. Ela chegou às cegas para o cobertor que estava sobre o encosto do sofá e puxou para baixo, parando em seus joelhos para que ela pudesse se amontoar sob ele. Oh felicidade. Ela fechou os olhos e imediatamente adormeceu. MAX Wilder puxou na garagem e desligou os para-brisas. A neve estava caindo mais, somando-se aos poucos centímetros já acumulados no chão. Ele saiu, ansioso para ver Callie novamente. Ele não passava muito tempo longe dela, mas quando Lauren tinha chamou, e ele ouviu o desespero silencioso em sua voz, seu objetivo singular da mente tinha sido para chegar até ela o mais rápido possível. Em retrospecto, deveria ter levado Callie. Teria sido bom para Lauren ter Callie lá. Ele não tinha pensado. Simplesmente reagiu e fez como sempre fez. Ido imediatamente para proteger sua família. Só que agora sua família estava além de Lauren. Sua mãe havia morrido apenas alguns anos antes, deixando Max e Lauren sozinho. Ele sempre foi ferozmente protetor tanto da mãe como sua irmã, e estava acostumado a ser um lobo solitário. Ele era o protetor. O provedor. Não dependia de outras pessoas. Sua irmã dependia dele.

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Agora ele tinha Callie. E tinha os Colter. Todos deles. Era algo que foi se acostumando. Essa ideia de ter uma família grande e estendida. Não apenas uma família qualquer, mas que era muito unida e ferozmente leal e faria qualquer coisa, para proteger os seus próprios. E ele e Lauren eram uma parte disso agora. Quando ele subiu os degraus da frente, franziu a testa. Normalmente Callie estava na porta para encontrá-lo, mesmo que ele tivesse acabado de fazer uma curta viagem até a cidade para compras. Ele tinha se acostumado aos seus cumprimentos entusiasmados, e adorava a maneira como ela se iluminava quando o via novamente. Deixou-se e abriu a boca para chamar por ela quando a viu no sofá da sala. Ele sorriu e colocou a sua mala para baixo. Nos pés silenciosos, ele caminhou até o sofá e olhou para ela, enrolada em um cobertor, como uma bola dormindo. Não era como se costumasse dormir, mas se tivesse que adivinhar, ela tinha trabalhado na noite anterior no bar de seu irmão. Ele era louco por ela trabalhar, mas não disse nada sobre isso. Além disso, só fazia isso em raras ocasiões em que ele estava fora da cidade e ela ficava em casa. Ele se inclinou para beijá-la na testa, mas assim que seus lábios tocaram sua pele, ele franziu a testa e se afastou. Ele colocou a mão na testa dela, xingando baixinho, quando sentiu o calor seco que irradia de sua carne. Ela estava doente. E ele a deixou sozinha. Ele se ajoelhou ao lado do sofá e delicadamente sacudiu-a. “Callie. Doçura, acorde.” Ela resmungou baixinho em seu sono, e quando abriu os olhos, eles estavam nublados. Suas bochechas estavam coradas com febre e ela piscou várias vezes como se não estivesse ciente de seus arredores. A preocupação comeu no seu intestino. Ela era sua. Completamente e totalmente sua. Para amar, proteger, e ele a deixou sozinha porque tinha sido eviscerado pelo apelo de sua irmã por ajuda. Ele nunca devia ter deixado Callie sozinha. Deveria ter estado com ele a cada passo do caminho. 14


“Max” ela sussurrou. Então ela sorriu. Um belo sorriso caloroso que fez o coração dele doer. “Você está em casa.” Ele se inclinou para beijá-la na testa. “Por que você não me chamou? Eu teria voltado para casa imediatamente. Desde quando você esteve doente?” “Ontem à noite,” ela resmungou. Ela calou-se e esfregou sua garganta. Ele franziu a testa novamente, porque ele não gostava de vê-la em desconforto. “Dói?” Ela assentiu com a cabeça. “Eu estava bem quando entrei. Realmente. Mas comecei a me sentir mal, não muito tempo depois. Não queria chamar Dillon. Pensei que poderia fazê-lo. Eu deitei aqui, logo que cheguei em casa.” Ele acariciou a mão sobre a testa. “Espere aqui. Vou buscar algo para a sua febre.” Ela assentiu, os olhos já fechando novamente. Ele se levantou e correu para a cozinha para o armário onde guardavam o medicamento. Franziu a testa enquanto olhava para o paracetamol e ibuprofeno. Finalmente, pegou o pote de ibuprofeno, encheu meio copo de água, e voltou para a sala. Callie estava de volta em uma bola apertada, e ele podia vê-la tremer por toda a sala. Ele colocou o copo sobre a mesa de café e cuidadosamente a puxou para cima e ela em seus braços. Ela prontamente se refugiou em seu peito e suspirou e em seus braços. “Tome o seu medicamento, doçura. Vai fazer você se sentir melhor. Depois que tomar os comprimidos, vou levá-la para a cama. Tenho certeza que estará mais confortável tirando essas roupas.” Ela balançou a cabeça contra o peito. “Você poderia acender o fogo ao invés? Gostaria de ficar aqui e me aconchegar.” Ele beijou o topo de sua cabeça. “Você sabe que eu faria qualquer coisa para você se sentir melhor.” “Te amo.” As palavras suaves saíram um pouco ofegante, mas deram-lhe a mesma emoção que sempre fizeram. Não importa quantas vezes ela lhe falasse, ele se embebia nas palavras e os 15


mantinha próximo. Ela era tudo para ele. Seu amor era o presente mais precioso que já lhe tinha sido dada. “Eu também te amo.” “Senti sua falta.” “Senti sua falta, também, doçura. Agora tome o medicamento para que eu possa fazer uma fogueira e torná-la mais confortável. Quer o seu pijama ou uma das minhas camisas?” “Mmm, sua camisa, por favor.” Ele sorriu. Era uma maravilha que ele tinha um tipo de um guarda-roupa que ela gostava, porque ela sempre roubava suas camisas para dormir ou apenas vadiar em casa. Deulhe uma emoção ridícula de ver sua roupa com elas. Apenas um outro selo de sua posse. Como as faixas que ela usava em seus pulsos. Ela era sua. Oh, ela tinha um anel de casamento. Um diamante cortado estilo princesa, lindo que valia tudo o quanto custou. Mas as faixas de platina que ela usava em torno de ambos os pulsos... Eram mais especiais do que o símbolo que ela usava em seu dedo. Eles eram o que significava o símbolo que ela usava em seu dedo. Eles eram o que significava sua ligação com ele. Sua submissão. Foram primorosamente concebidos, feitos especialmente para ela, e ele tinha-os gravado. No lado de fora de um, ao longo do fundo, lia-se as duas metades de um todo. E, por outro lado estava nós somos um. E no interior de cada um tinha escrito, Max e Callie. Ele gentilmente colocou o remédio na sua língua, em seguida, ergueu o copo para que pudesse tomar um gole de água. Ela estremeceu e ingeriu duro, colocando a mão em sua garganta quando o remédio finalmente caiu. “Eu deveria levá-la ao médico,” disse ele. “Você pode ter infecção na garganta.” “Se não melhorar, amanhã, eu vou. Prometo. Ir ao médico significa ter que me mover, e agora só quero que você me abrace.” Ele aliviou as costas no sofá, pressionando outro beijo em sua têmpora. “Já volto. Só preciso colocar um pouco de madeira para iniciar o fogo. Pegarei uma das minhas camisas e travesseiros e outro cobertor.” 16


Ela abriu os olhos para olhar para ele. “Estou tão feliz que você está em casa.” Seu coração amoleceu no amor em seus olhos e voz. Ele tocou seu rosto e, em seguida, correu para a porta que levava para fora para o pátio onde guardava madeira empilhada. Poucos minutos depois, as chamas lamberam sobre a madeira seca. Ele rapidamente coletou os itens do quarto e voltou para Callie. Ele a sentou e ela se inclinou para ele enquanto a despia até as meias. Deixou-as, não querendo que ficasse com frio, e, em seguida puxou a camisa nela e abotoou o caminho todo até o topo. Depois de chutar os sapatos, estabeleceu-se no sofá, apoiando os travesseiros ao seu redor antes de deitar contra eles. Ela soltou um suspiro e se aconchegou profundamente em seus braços, cavando até que estava quase debaixo dele. “Já me sinto melhor,” disse ela em seu peito. Ele a beijou novamente, incapaz de parar de tocá-la. Seus braços estavam ao redor da mulher que amava. Ele estava em casa. Não havia sentimento melhor. “Lauren está bem?” Ele soltou um longo suspiro e agarrou-lhe um pouco mais para aliviar a dor que de repente penetrou em seu peito. “Não. Ela não está.” Callie tentou levantar a cabeça, mas ele a puxou, segurando-a contra ele. “O que aconteceu?” “O homem que estava com ela...” Ele não conseguia sequer formar as palavras. Isso o deixava zangado até mesmo em pensar nisso. Ele fechou os olhos e apoiou a bochecha contra a parte superior da cabeça de Callie. “Ele abusou dela.” Uma palavra tão simples que de forma alguma transmitia o que este homem tinha feito a sua irmãzinha. Ele tinha a atacado. Quebrado seu corpo e espírito. Abusado? Não, a palavra simplesmente não fazia justiça ao dano que a infligiu. “Oh, Max, eu sinto muito. O que aconteceu? Onde ela está agora? Por que você não a trouxe de volta com você?” 17


“Eu tentei. Ela não quis vir. Ela tem vergonha. Deus, Callie, posso ver isso em seus olhos. Ela mal podia sequer olhar-me no rosto. Ela chamou-me só porque tinha passado muito mal, e tinha medo que ele a mataria. Ela estava escondida na casa de um amigo, com medo de que a qualquer momento o desgraçado fosse encontrá-la.” Neste momento Callie sentou-se e o fogo estava em seus olhos. “Max, ela tem que vir aqui. Não deve estar sozinha agora!” “Não claro que não,” ele acalmou. “Nunca a deixaria sozinha e desprotegida. Tenho cuidado disso. E sim, eu concordo. Ela precisa estar aqui. Não pretendo desistir, mas está sobrecarregado neste momento. Eu estava...” Ele parou e suspirou. “Eu estava com medo de empurrá-la muito duro. Ela parece tão frágil e tão perto do ponto de ruptura. Eu a empurrei para um apartamento. Já contratei alguém para ser sua sombra, todo o tempo. Também relatei o imbecil que abusou dela à polícia. Há um mandado de prisão contra ele agora.” “O que ele fez com ela?” Callie perguntou, lágrimas transbordando em seus olhos. “Ele bateu o inferno fora dela,” disse Max, desolação quase o esmagando. “Ela diz que ele não a estuprou, mas não tenho certeza se acredito nisso. Estou tão bravo. E me sinto impotente. Ela tinha vergonha de me chamar e não teria se não tivesse sido o último recurso.” “Ela estaria segura aqui,” Callie prometeu. Max assentiu. “Quero que ela venha até o Natal. Estou dando-lhe espaço e tempo para as contusões sumirem. Ela não queria que ninguém a visse como está agora. É frustrante, porque eu não me importo. Só quero que ela aqui, comigo, onde sei que está segura e cuidada. Mas ela se recusou a sequer considerar vir agora, e como disse, eu estava com medo de forçar muito. Tenho um amigo policial que vai verificá-la muito bem, e inferno também me manter informado quando acharem aquele pequeno bastardo.” Callie abraçou com força e ele balançou a cabeça com a ideia de tão doente como estava, ela estava oferecendo-lhe conforto. Ele a beijou novamente e abraçou-a para trás, deixando sua doçura lavar sobre ele. “Deveria ter visto isso.” Ele deixou um pouco do desespero reprimido que havia vivido durante os últimos dias sair de seu peito. O luto era grosso na garganta. “Eu tenho sempre 18


verificado sobre seus namorados no passado. Mas desta vez deixei passar. Disse a mim mesmo que ela não era mais um bebê. Que eu deveria confiar em seu julgamento.” Callie estendeu a mão e segurou seu rosto. Ela olhava para ele com amor e ternura que, mais uma vez, ele estava humilhado pelo pensamento de que ele deveria estar fazendo o que pudesse para lhe oferecer conforto. “O que você poderia ter feito?” Ela perguntou em voz baixa. “Você não pode viver sua vida por ela, Max. Ela tem que fazer suas próprias escolhas. Como você poderia saber? Os homens que maltratam as mulheres não usam um sinal. Uma grande parte do tempo eles são tão encantadores. Caras legais. Ninguém poderia imaginar o que fazem a portas fechadas.” “Isso só me faz mal ao vê-la do jeito que está agora. Ela é tão doce. Vê o melhor em todos. E agora ela está se escondendo de vergonha por algo que foi feito para ela.” “Ela vai se recuperar. Virá aqui. Iremos cercá-la com amor e apoio e ela terá sua confiança de volta. Não sei se você já ouviu os detalhes de como a minha mãe conheceu meus pais, mas ela foi abusada por seu primeiro marido. Sabe como é. Ela vai tomar Lauren sob suas asas, e meus pais vão chutar o traseiro de quem se aproximar dela.” Max sorriu. “Ela ama a sua família. Acho que ela está amedrontada por eles.” “Você tem que ir buscá-la, Max,” Callie insistiu. “Logo.” Ele a puxou para ele e acariciou-lhe a mão pelas costas. “Eu vou doçura. Eu vou. Mas primeiro vou ter você bem novamente. Eu não estou deixando você enquanto estiver doente.”

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Capítulo Três Lábios quentes acariciaram sobre seu pescoço, enviando solavancos dançando abaixo em sua espinha. Holly Colter sorriu e voltou para os braços do marido. “Bom dia,” Adam murmurou, pouco antes de capturar os lábios em um beijo longo e terno. Ela suspirou, porque isso nunca ficava repetitivo. Era a maneira que ele a cumprimentava todas as manhãs por mais de trinta anos. Ela devolveu o beijo com fome, mesmo enquanto derretia firmemente em seu abraço forte. “Eu te amo.” Ele a puxou para longe e sorriu. “Eu também te amo, bebê.” Ambos se viravam quando ouviram a porta de volta da cozinha abrir. Ethan e Ryan entraram, pisando a neve de suas botas. Seu coração se derreteu quando seus olhares encontraram os dela, como se tivessem olhado imediatamente para ela. “Ainda está nevando?” Perguntou ela. Ethan assentiu. “Não está ruim demais. Apenas constante. Suposto parar esta tarde.” Ela separou-se de Adam e fechou a distância entre eles. Ryan a pegou em primeiro lugar, puxando em seus braços. Seu rosto estava frio, os lábios mais frios, mas logo que suas bocas se encontraram, o calor aumentou através de suas veias. Ele enfiou a mão no seu cabelo ondulado e os dedos em torno dos fios, mantendo no lugar enquanto devorava os lábios. Assim que ele abandonou o seu domínio sobre ela, Ethan a puxou em sua direção. Ele a beijou, mas baixou a boca para baixo para acariciar em seu pescoço. “As estradas estão limpas?” Ela perguntou quando Ethan a aconchegou ao seu lado. Adam franziu a testa. “Acho que sim. Por que você pergunta?” 20


Holly rolou os olhos porque sabia o que estava por vir. Mas ela se irritou assim mesmo. Seus homens não mudaram nem um pouco ao longo dos anos. Ela não os amava menos, mas isso não significa que ela não se irritava quando começavam todos preocupantes. “Estou indo para ver Lilly. Pensei em chamar Callie e ver se ela queria ir comigo.” “Max está de volta,” disse Ryan. “Eu vi o seu SUV antes de virmos para dentro. Duvido que iremos ver Callie para pelo menos um dia.” Holly riu baixinho. Ela estava contente por Max estar de volta em casa. Callie tinha sentido sua falta ferozmente. Ficava sempre contente quando sua família estava no lugar onde eles pertenciam. Casa. Em sua montanha. Exatamente onde ela pudesse vê-los e conversar com eles a qualquer momento que quisesse. “Acho que vai ser eu e Lilly, então.” A carranca de Adam cresceu e ele balançou a cabeça. “Você sabe que um de nós vai conduzir.” “Não é necessário,” disse ela levemente. “Lilly e eu temos coisas para fazer de mulheres e você apenas ficará no caminho.” Ryan fez uma careta, mas ele não discutiu. “Pegue o SUV e certifique-se que está em tração nas quatro rodas,” Ethan disse. Holly suspirou. “Em que momento eu serei capaz de entrar em um veículo para conduzir para a cidade sem os três se preocuparem?” Adam enviou-lhe um olhar sufocador. “Tente, nunca? Sempre nos preocupamos quando você não está conosco, bebê. Isso não vai mudar. E não é como se você estivesse em um passeio para baixo em alguma rua da cidade ou interestadual. O caminho de descida da montanha é perigosa, mesmo em tempo ótimo. Está nevando e as estradas estão molhadas e sujas.” Ela saiu de Ethan, passou por Adam, e levantou-se na ponta dos pés para escovar os lábios sobre os dele. “Ficarei bem. Algum de vocês precisa de alguma coisa da cidade?” Eles abanaram a cabeça. “Chame um de nós quando você chegar lá,” disse Ethan. 21


Ela enviou-lhe um olhar exasperado. “Só faça isso,” Ryan rosnou. Ela saiu da sala, resmungando baixinho, mas logo que estava fora, abriu um sorriso enorme. Seu coração estava leve como tinha estado há tantos anos atrás. O amor de seus maridos era constante. Era verdadeiro. Era o seu abrigo.

LILLY dirigia sem rumo, sua direção era obscura. Os limpadores de para-brisa passavam, derretendo os flocos de neve em espiral em um caminho molhado através do vidro. Instintivamente, ela se virou para casa e na estrada na extremidade da cidade que levava para cima, para a cabana, onde ela morava com Seth, Michael, e Dillon. Quando ela puxou na garagem, estacionou e ficou por um longo momento antes de abrir a porta. Uma lufada de ar frio deslizou sobre ela. Estremeceu, mas caiu fora no frio, precisando de algo para se centralizar. Ela arrastou o suéter em volta dela e caminhou através da neve em direção à parte de trás da casa onde seu marido havia construído um memorial privado para Rose. Tinha sido um presente para ela, um lugar onde poderia ir e estar em paz, rodeado pelas montanhas e tranquilidade. A rosa de Sharon1 vinha cobrindo uma grade elaborando uma vista espetacular era marrom e seca, a explosão de cores muito longe desde o inverno havia descido sobre as montanhas. Ela sentou no topo de um banco de madeira que Dillon havia trabalhado com as próprias mãos. Intricamente esculpida no encosto do banco estava uma videira na florescência espelhando a uma das grades. Rosas para Rose. Lágrimas lotaram sua visão quando olhou para cima. Respirou profundamente, tendo o ar frio açoitando. Flocos de neve pousavam em seus cílios e piscou, suas lágrimas indo ao longe.

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Mas elas continuaram, trilhas quentes pelo seu rosto, rapidamente se transformando em gelo. “Eu não sei o que fazer,” ela sussurrou. “Ajude-me.” Seu peito inchou com pesar e tristeza. E o medo. Tanto medo que ameaçava dominá-la. “Eu não sei se posso fazer isso. Sei que estava com raiva de você por levá-la de mim. Não mereço sua misericórdia ou compreensão, mas preciso de sua ajuda.” Ela enxugou ineficazes as lágrimas que corriam em fluxos por suas bochechas. Emoção era um nó grosso na garganta até que a respiração era quase impossível. Perder Rose quase a destruiu. Ela iria estar ainda muito perdida se não fosse por Seth e seus irmãos. Seth tinha tomado uma mulher jovem das ruas e lhe dado tanto amor. Uma família. Para seu espanto, os seus dois irmãos tinham a amado tanto quanto Seth teve. Houve momentos em que ela ainda não poderia quebrar sua mente em torno da dinâmica de seu relacionamento com os irmãos Colter, mas deu graças por eles a cada dia. Eles a salvaram. Deram uma razão para viver novamente. Eles haviam dado de volta para ela quando tudo no mundo tinha sido cruelmente arrancado dela. Eles tinham dado a ela a força para enfrentar seu passado. Para ir para Charles, seu exmarido, se defender, e dizer-lhe que estava errado por culpá-la pela morte de sua filha bebê. Mas nada poderia lhe devolver o bebê. E agora estava grávida. Outra criança. Um presente precioso. E se ela perdesse, novamente? Não que ela não confiasse em seus maridos. Eles tinham prometido a ela que, se e quando ela estivesse pronta a ter uma outra criança, que estariam com ela a cada passo do caminho e ela nunca teria que arcar com o ônus sozinha. Mas e se acontecesse de qualquer maneira? Síndrome da morte infantil súbita. Só de pensar nas palavras a paralisou. Como ela seria capaz de dormir por medo de seu bebê ser arrancado no espaço de um momento roubado de seu sono? 23


“Eu não sei o que fazer,” ela sussurrou novamente. Ela fechou os olhos e inclinou a cabeça, sussurrando as primeiras palavras tentativas de uma oração que há muito tempo não tinha dito. Calor deslizou sobre ela quando o sol espreitou da crosta grossa de nuvens cinzentas. Ela abriu os olhos e ergueu a cabeça quando um raio caiu sobre ela, aquecendo a pele, uma barreira para o frio. O levantou e as árvores sussurravam e balançaram. O cheiro de pinho era forte e a brisa secou a umidade em suas bochechas. Vai dar tudo certo. Imaginou o sussurro quase silencioso que soou como se ela fosse levada por entre as árvores do vale. Mas isso a consolou. Ela curvou para frente e cuidadosamente colocou a mão sobre o seu abdome ainda plano. Uma vida. A vida minúscula, indefesa estava aninhada lá debaixo de seus dedos. Já preciosa. E amada. Amada muito. Ela abraçou-se e balançou para trás e para frente, propensa ao medo se dissipar. Ela era forte. Bem, muito mais forte do que antes. Mas não importava o quão forte ela era agora, não iria sobreviver outra perda. O repique do seu telefone celular perturbou a quietude. Ela pulou e, em seguida, enfiou a mão no bolso para o telefone. Era o tom de sua sogra e a pulsação de Lilly foi para cima. Alguém provavelmente a tinha visto no médico, e era provavelmente por que Holly estava chamando, para ver se estava tudo bem. Lilly não estava pronta para divulgar as notícias inquietantes. Precisava de tempo para vir às condições de sua gravidez antes que ela deixasse escapar para sua família. Família. Ela fechou os olhos, enrolando-se no conforto e conhecimento que tinha a melhor família do mundo inteiro. Eles a amavam e ela os amava muito. 24


Com dedos trêmulos, ela apertou o botão para receber a chamada e colocou o telefone no ouvido. “Alô?” “Lilly, querida, é Holly. Como você está?” “B-bem. Estou bem. Como você está?” “Estou no meu caminho, na realidade. Espero que você esteja em casa! Nem sequer pensei em chamar antes de eu sair. Você sabe como sou. Uma vez que tenho uma ideia na minha cabeça, eu ajo. E para ser honesta, estava mais focada em ser capaz de passar pelos maridos, sem virem atrás. Você sabe como eles são sobre eu dirigindo para a cidade.” Lilly sorriu, imaginando Holly rolando os olhos como sempre fazia quando falava sobre os três homens Colter, mais velhos. “Sim, eu estou em casa.” “Ah bom,” Holly respirou. “Tenho um grande favor a pedir.” Lilly soltou um suspiro de alívio. A sogra não estava chamando porque sabia que Lilly tinha ido ao médico. Ela se levantou rapidamente, ainda segurando o telefone enquanto se dirigia para a porta dos fundos. Não faria bem Holly ver a bagunça que Lilly estava. Ela perceberia e não haveria como evitar o assunto. Ela limpou freneticamente em seu rosto, mesmo quando murmurava um adeus a Holly. Ela jogou o telefone no balcão e depois foi para o banheiro. Tinha cerca de quinze minutos para fazer parecer que seu mundo não tinha acabado de ser inclinado em seu eixo.

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Capítulo Quatro Lilly sorriu largamente de si mesma no espelho. Ela fez uma careta e depois deixe seus lábios caírem. O sorriso parecia exatamente do jeito que sentiu — Falso e forçado. Quando a campainha tocou, ela suspirou e se virou. Maquiagem fazia maravilhas, embora Lilly não normalmente gostasse de usar e ela não tinha muito agora. Apenas o suficiente para disfarçar os sinais de dor que havia devastado seu rosto antes. Ela correu para a porta, colocando um sorriso genuíno e quente antes de abrir. Holly apressou do frio, imediatamente pulando em Lilly para um grande abraço. Holly não era uma grande mulher de qualquer maneira, mas abraçava como um urso. Lilly sentiu a sua alma e fechou os olhos quando a sogra acalmou e deu um tapinha e fez Lilly se sentir como se estivesse banhada pelo sol. “Nenhum dos meninos está em casa hoje?” Holly perguntou quando finalmente soltou Lilly. Lilly fechou a porta, pegou o casaco Holly, e balançou a cabeça. “Dillon entrou cedo porque Callie estava trabalhando no bar na noite passada. Ele nunca gosta quando ela faz e nem Max. Max chamou, querendo pelo menos, ter certeza que ela não dormiu no sofá do escritório, então tenho certeza que ele entrou e a fez ir para casa.” “Ah”, disse Holly. “Bem, Max voltou ao lar para cuidar disso, eu suponho.” “Estou tão feliz que eles estarão aqui neste Natal.” O rosto inteiro de Holly iluminou-se. “Oh sim, eu também. Toda a minha família aqui para o Natal. Estou tão animada, que não aguento.” Ao entrarem na sala de estar, Lilly fez uma pausa e virou-se para ver Holly olhando fixamente para ela. “Você está bem, Lilly? Você parece um pouco pálida.” 26


Lilly ingeriu e forçou um sorriso brilhante. “Eu estou bem.” Holly franziu a testa, mas não levou o assunto a diante e, agora, Lilly estava preocupada que ela iria falar suas preocupações para seus filhos. Impulsivamente, pegou a mão de Holly e apertou, sentindo-se melhor pelo contato. “Holly, eu estou bem. Agora diga o favor que você precisa. Você sabe que eu faria qualquer coisa por você.” A sogra se virou, levou ambas as mãos de Lilly na dela, os olhos dançando com entusiasmo. “Eu quero que você me ensine a cozinhar.” A boca de Lilly caiu aberta. De todas as coisas que Holly poderia ter dito, esta era a coisa mais distante da mente de Lilly. Ela olhou para Holly por vários segundos antes de finalmente encontrar sua língua. “O que na terra aconteceu?” Holly suspirou, soltou das mãos de Lilly, e então se estabeleceu no sofá. Lilly se sentou ao lado dela, enfiando uma perna debaixo dela e girando para que se enfrentassem. “Tem sido uma piada na família correndo há anos que não sei cozinhar e que meus maridos sempre fazem as refeições para a nossa família, o que é totalmente verdadeiro, você sabe. Nunca me incomodou, mas este ano, neste Natal... gostaria de colocar a comida na mesa para a minha família e sei que farei isso. Quero este ano seja especial. Tanta coisa mudou em nossa família em um curto espaço de tempo, e pela primeira vez em muito tempo estaremos juntos. No ano passado, Max e Callie passaram o Natal no exterior. Mas este ano meus bebês vão estar em casa, onde pertencem.” Lilly se inclinou para colocar o braço em volta de Holly. Ela apertou e depois sorriu. “Claro que ajudo. Quando tivermos terminado, você será capaz de preparar a melhor de feriado que a família Colter já provou.” Holly irradiou e, em seguida, jogou os braços em torno de Lilly, abraçando-a apertado. “Eu sabia que podia contar com você. Agora, onde vamos começar?”

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Entusiasmo brilhante de Holly era um bálsamo para a alma de Lilly. Alguns de seu medo e melancolia foram embora quando ela se concentrou em uma maneira de fazer sua sogra feliz. “Bem, isso depende do que você gostaria de servir. Será que vamos tradicional com uma ave, recheio e os acompanhamentos? Ou você quer ir para o fator uau?” Holly puxou para longe, uma carranca pensativa no rosto. “Eu meio que vou com o uau, mas talvez seja demais para esperar em tão curto espaço de tempo.” “Oh, eu não sei. E se fizéssemos algo creole?” “Oh hum. Há um restaurante Cajun em Denver que eu amo. Os maridos me levam lá quando estamos na cidade.” “Hmm, certo. Como é um filé de peixe-gato na frigideira coberta com lagosta e etouffee2?” “Minha boca está molhando!” Lilly sorriu. Excitação de Holly era contagiante. “Para começar, poderíamos fazer uma sopa de lagosta e lagostim recheado de camarão. Eu tenho uma receita incrível para pãezinhos caseiros que não demorará qualquer momento na máquina de pão. Então bem temos o peixe e etouffee como prato principal. Para a sobremesa, estou pensando torta de caramelo bar Heath3.” “Alguém já lhe disse o gênio culinário que você é? Dillon sempre foi o mestre cozinheiro na família, mas você, minha querida, ele não pode segurar uma vela.” “Ah, eu adoro quando você golpeia meu ego. Adorarei levar os créditos para conseguir a Mama Colter criar uma refeição perfeita. Dillon será amargo para sempre. Ele continua jurando que vai levá-la para a cozinha.” Holly bufou. “Dillon e eu nunca iríamos fazer isso juntos. Mataria meu próprio filho, antes que isso acabasse.”

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É um prato encontrado em ambos os Cajun e creole cozinha tipicamente servido com marisco sobre o arroz .

Feito com biscoito e sorvete de caramelo. 28


Lilly levantou-se. “Bem, então, vamos fazer compras. Temos mantimentos para comprar e uma cozinha para bagunçar. Estamos com um cronograma apertado aqui. Nós temos somente até que os homens chegarem em casa do trabalho, e se eles nos pegarem na cozinha ou ver a cozinha uma bagunça, eles saberão o que na Terra estamos fazendo.” Holly atirou a seus pés, um sorriso animado iluminando seu rosto. “Obrigado Lilly. Eu não posso esperar!” “Você tem que encontrar uma maneira de chegar aqui todos os dias até fazer isto direito,” advertiu Lilly. “Você tem que pensar em algo para dizer para os pais para que não desconfiem.” “Oh, lidarei com eles,” Holly disse alegremente, os olhos cintilantes. “Amanhã é sábado, então virei na parte da manhã e farei os meninos irem para seus pais.”

CALLIE se mexeu, tentou tragar, e fez uma careta. Ela abriu os olhos para ver Max olhando atentamente para ela, seus lábios se numa linha fina. “Sua garganta está doendo?” Ela assentiu com a cabeça. “Preciso de algo para beber.” Ele se inclinou para frente, segurando-a com força para que ela não deslizasse do seu colo, e pegou o copo de água sobre a mesa do café. Ela bebeu com avidez, tentando não mexer no desconforto que causava na sua garganta. A febre tinha parado e ela estava molhada de suor. Onde antes estava congelando e com certeza nunca se aqueceria novamente, agora estava quente, dolorida, e toda inquieta. Quando ela terminou de beber, estava inerte no peito de Max, os olhos fechados em exaustão. Era ridículo realmente. Não havia nenhuma razão para ela se sentir tão fraca, mas não poderia fazer uma batalha como um gatinho no momento. A campainha tocou e ela gemeu, mas Max simplesmente a deitou para o lado entre os travesseiros. Como se ele estivesse esperando alguém. Ela olhou para cima, suas suspeitas

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confirmadas quando Max abriu a porta e o Dr. Burton entrou, sacudindo a neve de seu chapéu diante de Max que pegou o casaco dele. Ela bufou exasperada quando Max e o médico voltaram para o sofá. “Max, realmente. Isto era tão desnecessário. Não posso acreditar que você fez o Dr. Burton vir aqui desta forma. E quanto a seus pacientes?” “Você é minha paciente mocinha,” Dr. Burton disse em repreensão. “Você deveria ter vindo me ver sendo a primeira coisa a fazer esta manhã em vez de se arrastar para casa para sofrer sozinha.” Callie permitiu ser cutucada. Ele olhou para sua garganta, fez vários ruídos evasivos, e então pegou seu telefone celular. “Parece que é uma bactéria para mim. Claro, eu posso fazer um teste aqui, mas a garganta está ruim e, independentemente, você precisa de um antibiótico, por isso estamos indo no pressuposto de que você tem uma bactéria. Começaremos com os antibióticos imediatamente e amanhã a tarde você deve começar a se sentir melhor.” Enquanto o Dr. Burton telefonava nas prescrições, Max saiu do quarto por um momento. Callie aninhou de volta para os travesseiros, já sentindo o frio retornar. Poucos minutos depois, Max voltou e falou com o Dr. Burton brevemente antes de levar o outro homem para fora. A próxima coisa que Callie sabia, Max estava de volta, segurando mais ibuprofeno em sua mão. “Tome estes, doçura. Sua febre está voltando.” Ela ingeriu e então suspirou de contentamento quando ele se sentou ao lado dela e a puxou de volta para seus braços. Então, ela franziu a testa. “Como vou obter os antibióticos?” Obviamente, Max teria que ir até a cidade para obter a prescrição, mas a parte egoísta dela gemia com a ideia de ele sair.

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“Eu chamei sua mãe. Bem, realmente eu chamei seus pais em primeiro lugar e eles disseram que sua mãe estava na cidade com Lilly, então eu a chamei e pediu-lhe para pegar o medicamento em seu caminho de volta. Ela estará aqui daqui a pouco para ver você.” “Mamãe é incrível,” resmungou Callie fora. Max sorriu ternamente para ela. “As mães são muito melhor quando você está doente.” Ela não estava tão absorta em sua própria miséria que esqueceu de Lauren. Ela pensava nela toda tarde. Lauren era doce e tímida, tão diferente da personalidade dominante de Max. Callie adoeceu que Lauren tinha sido abusada por algum idiota que confiava. “Max?” Ele passou a mão em seus cabelos, alisando de sua testa para que ele pudesse ver seus olhos. “Eu sei que você queria dar a Lauren algum tempo, mas realmente acho que deveríamos ir buscá-la.” “Você está doente, Callie. Não acho que você deve ir a qualquer lugar.” “Você ouviu o médico. Se eu começar a tomar antibióticos hoje, amanhã à tarde estarei me sentindo melhor. Poderíamos deixar para ir a Denver na parte da manhã, tomar um voo da tarde, e estar em Nova York amanhã à noite. Nós poderíamos estar de volta para casa com Lauren um dia depois de amanhã, e você e eu estaremos nos sentindo melhor.” Max suspirou e ela sabia que ele estava perto de surtar. Seus pensamentos haviam sido consumidos com sua irmã. Callie sabia disso, e que estava profundamente preocupado. Estava dividido entre o pensamento de que Callie precisava dele aqui e que sua irmã estava ferida, assustada e sozinha. Callie sentou-se e tocou o rosto de Max. “Eu ficarei bem, Max. Lauren é mais importante que alguma bactéria estúpida que peguei. Sei que não vai se sentir melhor até que ela esteja aqui conosco, onde nós dois sabemos que estará segura, e se estou tão inflexível, não consigo nem imaginar como você está sentindo. Sei que você queria ser gentil e atencioso com ela, mas agora não é o momento para isso. Voto em irmos e não voltarmos sem ela.”

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Max sorriu e apertou os lábios em sua testa. “Isso é o que eu mais amo em você, doçura. Você é assustadoramente feroz quando coloca algo em sua mente. Você faria a maioria dos homens tremer em suas botas.” “Então vamos fazê-lo?” “Sim. Desde que você comece o antibiótico imediatamente e não piore durante a noite. Mandarei que meu jato vá para Denver na parte da manhã, reabasteça, e esteja nos esperando quando chegarmos ao aeroporto à tarde.” “Você está fazendo a coisa certa, Max. Ela precisa estar cercada por pessoas que a amam agora mesmo se acha que deve ficar sozinha.” Ele acariciou-lhe com a mão pelos cabelos, fluindo os dedos pelos fios. “Eu só quero a minha irmã de volta. A mulher que vi há alguns dias atrás, não é a irmã que me lembro. Ela mudou muito desde que a vi pela última vez.” Seus dedos apertaram em seu cabelo e sua expressão ficou mais escura. “Odeio aquele filho da mãe pelo que fez. Não apenas pelos danos físicos que fez, mas porque esmagou seu espírito. Ela é uma sombra de si mesma, e acho que meu medo que não vai ter esse espírito de volta.” “Ela vai. Ela só precisa de tempo. Meus pais e irmãos vão tratá-la como um bebê, como você vai. Ela verá que os homens não são todos bastardos. Com o tempo ela confiara em si mesma outra vez.” “Você está certa, é claro. Agora, por um tempo, vamos nos concentrar em você. Está com fome? Gostaria de um chá quente para a sua garganta? Diga-me o que você quer e farei isso acontecer.” “Oh, Max, você me conhece melhor do que me dar essa margem de manobra,” brincou ela. “Pelo contrário,” ele murmurou. “Quero dizer cada palavra. Você é minha vida. Sua felicidade e bem-estar são tudo para mim. Eu não gosto de ver você não se sentindo bem. Agora, você está com fome?”

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Eles foram interrompidos pelo repique do telefone celular de Max. Ao contrário dela, ele não tem um tom para todos. Dirigindo-a louca porque gostava de saber com quem estava falando mesmo antes de ela olhar para a tela. Ele colocou o telefone no ouvido. “Alô, Sra. C.” Callie sorriu à menção de sua mãe. “Não, realmente estávamos discutindo se ela estava com fome. Espere. Perguntarei.” Ele colocou o telefone no ombro e virou-se para Callie. “Sua mãe quer saber se você gostaria de alguma sopa de macarrão com frango da Lilly.” A boca de Callie instantaneamente molhou. “Oh meu Deus, sim. Por favor.” Max riu e pegou o telefone de volta. “Isso é um sim. Totalmente. Tenha cuidado e verei você em breve.” Ele colocou o telefone de volta para baixo. “Ela está no seu caminho. Está indo para pegar o medicamento e, em seguida, estará vindo.” Trinta minutos depois, Holly chegou pela porta sem bater e enxotou Max quando ele começou a subir. Ela colocou o recipiente de sopa na mesa de café, em seguida, inclinou-se para dar a Max um abraço e um beijo. Ela pousou na beira do sofá e envolveu Callie em seus braços. “Desculpe, você está doente, bebê. Eu trouxe o seu medicamento e alguma sopa de Lilly. Você deve estar se sentindo melhor em algum momento com Max aqui para cuidar de você.” Callie sorriu e se aconchegou no abraço da mãe. Não importa quantos anos ela tem, nunca seria velha demais para ser o bebê da sua mãe. Simplesmente não havia nada melhor do que um abraço da mãe e do amor incondicional. Ela suspirou e apertou antes de finalmente abrir mão de seu controle sobre sua mãe. Então, ela olhou para Max, seu olhar interrogativo. Lentamente, ele balançou a cabeça, entendendo o que estava pedindo. “Mãe, Max e eu estamos indo para Nova York amanhã para trazer para casa Lauren.”

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As sobrancelhas de Holly vieram juntas. “Mas você está doente. Talvez Max devesse ir. Você podia ficar comigo e com seus pais, ou você preferir, virei ficar aqui com você.” Callie balançou a cabeça e, em seguida, colocou a mão sobre sua mãe. “Mãe, ela foi abusada. O cara que estava com ela... Ele a machucou muito. Ela não queria voltar com Max, mas acho que se eu for com ele, juntos, podemos convencê-la a voltar aqui. Ela precisa estar cercada por pessoas que a amam.” Os olhos de Holly foram alargados, e em seguida ira de fogo arderam em suas profundezas. Seus dedos se enroscaram em torno da mão de Callie e apertaram. “Traga para sua casa. Cuidaremos dela e chutarei a bunda de quem tentar machucá-la novamente.” Max sorriu e inclinou-se para beijar a sogra na bochecha. “Eu posso ver agora onde Callie conseguiu sua ferocidade. Você, mamãe Colter, é a melhor, Lauren e eu tivemos a sorte de ter sido arrastado para o seu rebanho.” Holly escavou na bolsa que tinha jogado ao lado da sopa e sacudiu um dos remédios antibiótico. “Aqui, querida. Tome o seu medicamento para que possa começar a sentir melhor. Agora que todos estamos em casa, temos o Natal para segurar, e nós vamos tirar o maior proveito disso.”

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Capítulo Cinco ALGUMA coisa estava incomodando Lilly. Seth observou-a da porta de seu estúdio enquanto puxava o lábio inferior com os dentes. Ela limpou a pintura com o pincel, mas ele podia ver o olhar distante em seus olhos que lhe disse que não estava realmente focada em sua pintura. Ela estava quieta e distraída por alguns dias, e estava dirigindo Seth — e seus irmãos — loucos. Lilly não era muito de reclamar e raramente dava informação voluntária quando algo estava errado. Seth, Michael, e Dillon tinham que arrastar isso para fora dela. Eles tinham estado totalmente satisfeitos uma vez que tinham conseguido irritá-la o suficiente para que ela acendesse para eles com dois canos. Seus ouvidos ainda picavam da repreensão que ela tinha dado a eles, mas eles sorriram o tempo todo e ela estava fazendo isso até que percebeu que estava sorrindo, e então ela deu-lhes olhares perplexos e exigiu saber o que era muito engraçado. Seth a tinha puxado em seus braços, o rosto salpicado com beijos, e depois explicou a ela que estava tudo bem para descarregar sobre eles. Sobre qualquer coisa. Não importava o quão insignificante ela achava que fosse. Por isso era que eles estavam aqui. Por ser a sua rocha. Por protegê-la. Por amá-la. Sempre. Ele ainda estava maravilhado com o milagre que ela era. Na forma como se relacionava com ele e seus irmãos. Ela lhes deu tanto e eram tão decididos a dar de volta para ela. Dillon apareceu na porta e franziu a testa quando viu Seth olhando dentro em Lilly. “Mamãe está aqui para ver Lilly e fomos banidos para ir assistir futebol com os pais. Isso me cheira mal.” Seth olhou pensativo em Lilly quando ela olhou para cima quando ouviu falar. Um sorriso suave removeu o temor que havia estado evidente momentos antes. 35


“Você estava olhando.” Seth relaxou, incapaz de permanecer pensativo quando seu sorriso puxou a corda de seu coração. “É um crime olhar para uma mulher bonita?” Ela balançou a cabeça, mas seu rosto escureceu com uma pitada de cor. Não importava quantas vezes eles disseram que ela era linda, que era seu mundo, sempre ficava envergonhada quando lhe davam elogios. “Mamãe está aqui. Ela está chutando-nos para fora. Sabe alguma coisa sobre isso?” A sobrancelha de Lilly arqueou. “O que, ela não pode vir me visitar sem você ficar desconfiado?” Dillon bufou. “Eu não confio na minha mãe quando está sorrindo docemente para mim. Ela me deu um tapinha no rosto e me chamou de seu bebê. Sei que ela está tramando algo.” Seth resmungou na imagem de sua mãe delicada batendo no Sr. Briguento na bochecha e arreliando com ele. “Filhinho da mamãe,” ele zombou. Dillon deu um sorriso. “Sim, e daí? Você está apenas louco, porque ela me ama mais.” Seth rolou os olhos e, em seguida, Lilly riu. Deus, ele amava aquele som. Ela tinha o riso mais bonito. Era muito longe da mulher de olhos tristes que viu pela primeira vez na fila de uma cozinha de sopa para os desabrigados. Ela estava tão sombria e séria, então. Agora ela riu e sorriu tão prontamente que fez seu peito apertar. Lilly se levantou e caminhou para ele, deslizando o braço em volta de sua cintura quando a puxou de seu lado. Ele beijou e esfregou os cachos escuros de seu rosto no topo da cabeça. “Vamos lá. Nós não queremos manter a mãe esperando.” Lilly deslizou sua mão em Dillon e puxou-o atrás dela e Seth enquanto faziam o seu caminho para a sala. Ambos estavam quentes e vibrantes contra ela. Força. Conforto. Seu mundo inteiro. E lá estava Michael, sentado com sua mãe, mas logo que ela e seus irmãos entraram na sala, seu olhar encontrou o dela e era tão cheio de amor que seu coração gaguejou.

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Havia tanto amor nessa família. Que ela tinha encontrado um lugar aqui no meio deles isso ainda confundia a sua mente. Ela pertencia. Isto era dela. Eles pertenciam a ela. Estaria tudo bem. Ela só tinha que manter a dizer-se isso. “Lilly!” Holly exclamou enquanto se levantava. “Espero não ter perturbado a sua pintura.” Lilly aceitou o abraço caloroso da sogra e devolveu o abraço com um dos seus próprios. “Você nunca é um incômodo. Estou feliz por você estar aqui. Você sabe se Callie está se sentindo melhor?” Ela ficou maravilhada com o quão inocente a troca parecia. Ela mal conseguia reprimir o sorriso. Até agora, as coisas tinham saído bem sem desconfiança. Eles realmente pareciam acreditar que Holly tinha vindo para uma visita e queria passar mais tempo com sua nora. A expressão de Holly ficou sombria por um momento. “Ela e Max estão voando para Nova York esta tarde. Eles deixaram Denver, esta manhã.” Dillon fez uma careta. “O que o inferno aconteceu? Ela está doente. Ela não precisa estar voando sobre todo o país maldito. Eu sabia que não deveria tê-la deixado trabalhar no bar quando Max se foi. Ele odeia e eu também.” Holly suspirou quando Seth e Michael, ambos deram carrancas de desaprovação. “Foi necessário. Há problemas com Lauren. Max não queria que Callie fosse também, mas ela insistiu, e estava certa de fazê-lo. Lauren precisa deles. Ela precisa de todos nós agora.” Lilly franziu a testa na tristeza na voz de Holly. “O que aconteceu?” Os lábios de Holly viraram para baixo. “Ela foi abusada por um homem que confiava.” As carrancas dos maridos de Lilly viraram-se profundas. Se havia uma coisa que os homens Colter faziam verdadeiramente, era que as mulheres deviam ser valorizadas acima de todas as coisas. Era um princípio passado de pais para filhos e foi evidenciado na forma como as mulheres Colter eram mimadas, seguradas e protegidos. “Droga,” Michael murmurou.

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Era do conhecimento comum na família que Holly havia escapado de um marido abusivo muitos anos atrás. Foi o que a trouxe para os homens Colter. Eles quase a perderam para o bastardo, e o assunto de abuso sempre fazia qualquer um dos homens Colter imediatamente rosnar. Holly olhou para cada um de seus meninos, por sua vez, o amor aquecendo os olhos. “Ela precisará de todos nós. Nós somos sua família agora. Max disse que ela tem vergonha e não quer que ninguém a veja ou saiba o que aconteceu. Estou contando com vocês, meninos para protegê-la e fazê-la se sentir em casa.” “Você sabe que nós vamos, Mãe,” Dillon disse, seu rosto escuro ainda com uma carranca. “Pô, mas isso é uma merda. Ela é tão pequenina.” Lilly balançou de acordo, estremecendo na imagem de um homem batendo em torno de Lauren. Eles todos tinham conhecido Lauren apenas uma vez — no casamento de Callie e Max, ela era uma mulher bonita, tímida, tão diferente da presença esmagadora de Max calmo e confiante. O braço de Michael veio em torno de Lilly, e a puxou ao seu lado. Ele apertou quase como se soubesse o quanto ela precisava de seu apoio e conforto. E, oh Deus, ela fazia. Mais do que qualquer coisa, ela precisava saber que tudo estaria certo. Que ele e seus irmãos estariam aqui, com ela. Sempre. “Quando eles vão estar de volta?” Seth perguntou em voz baixa. Holly encolheu os ombros. “Eu não tenho certeza. Você sabe como é sua irmã, quando ela define sua mente para algo. Ela não vai voltar para casa sem Lauren e não importa o que Lauren ache o que ela quer.” Michael riu. “Assemelha-se a Dillon. Ambos teimosos, cabeça-dura.” Dillon enrolou o lábio para o irmão. Holly rolou seus olhos. “Ok, rapazes tempo para partir.” Os olhos de Michael estreitaram em suspeita. “Eu não confio em você.” Holly levantou ambas as sobrancelhas no desânimo simulado. “Isso é coisa para dizer a sua mãe! Vá em frente agora. Todos vocês fora. Seus pais estão esperando por vocês.” 38


“É triste que mesmo tendo trinta e três anos de idade, minha mãe pode me fazer sentir ainda com dez,” Seth resmungou quando pegou o seu casaco fora do armário. Ele jogou as jaquetas de Michael e Dillon, depois voltaram para Lilly. Sem uma palavra, ele a abraçou apertado e espremeu até que ela estava sem fôlego. Então ele a beijou, a mão persistente em sua bochecha. “Volto mais tarde, bebê.” Lilly beijou Dillon e Michael e viu quando os levou para fora da porta. Então ela se virou para a sogra. “Pronto para começar a trabalhar?”

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Capítulo Seis “ISSO é ridículo,” Max murmurou enquanto dirigia pela rodovia interestadual. “Eu nunca deveria ter deixado você me convencer sobre isso.” Callie encolheu no cobertor que Max tinha enrolado em volta dela e ajustado o aquecedor para atingi-la diretamente. “Acabei de tomar ibuprofeno. Minha febre vai parar em breve,” disse ela, tentando controlar os dentes de bater. “Você mal pode falar,” Max disse. “E sua garganta dói. Você tem frio e febre e não deveria ter que pegar um avião. Deveria coloca-la em um hotel e ter seus pais ou irmãos vindo te pegar.” “Não se atreva,” Callie rosnou. “Posso deitar no seu avião como posso deitar em casa na minha cama. Qual é a diferença?” “A diferença é que você teria alguém cuidando de você, teria uma cama mais confortável, e não estaria fora no frio e na neve.” Ela fez um som descontente e aprofundou em seu cobertor. “Lauren precisa de nós dois. Eu posso usar minha doença como um trunfo. Se ela começar a discutir, vou fingir fraqueza e ser lamentável. Então ela terá que vir para que você possa levar-me de volta para casa, para a minha cama.” Max sacudiu a cabeça. “Você é diabólica.” Ela sorriu ao redor de seus lábios trêmulos. “Você ama isso de mim.” Ele atirou-lhe um olhar divertido. “Eu te amo mais quando seu plano não é destinado a mim.” Por um momento ela olhou fixamente para ele, como fazia com tanta frequência, por quanto ela adorava esse homem. Ele era perfeito? Oh inferno não. Ele tinha tido a sua parte de erros. Mas tinha feito tudo ao seu alcance para compensar esses erros. Ele mostrou-lhe todos os 40


dias o quanto a amava e adorava. Ele cuidou dela. Ele a cobriu com carinho. Ela era uma mulher mimada e a amava cada minuto com ela. “Eu ainda quero saber o que você está pensando?” Perguntou ele com um suspiro resignado. “Eu te amo,” disse ela suavemente. Seus olhos escureceram e seus dedos apertaram em torno do volante. “Eu também te amo, doçura. Dou graças a cada dia que você seja capaz de me amar depois de tudo que passamos.” Ela sorriu e estendeu a mão para entrelaçar os dedos através dos dele. Ele levantou a mão para a boca e pressionou um beijo a palma da mão. “O que está feito está feito. Não faz nenhum bem a nós remoer sobre o passado. Não quando o nosso futuro é tão brilhante.” Max agarrou a mão dela por um longo momento e ele ingeriu quase como se quisesse falar, mas não conseguia. Quando finalmente falou, foi para mudar de assunto totalmente. “Você está confortável? Talvez você devesse dormir por um tempo. Nós ainda temos uma hora e meia até chegar ao aeroporto.” Ela inclinou a cabeça para trás contra o encosto de cabeça e fechou os olhos, disposta a deixá-lo virar em território neutro. Ela sabia que ele perdia o sono quando se lembrava o quão próximo ele esteve de perdê-la. “Acho que você está certo. Eu me sinto como um macarrão molhado. Quero estar descansada para quando nos encontramos Lauren.” “Durma então, amor. Vou acordá-lo quando chegarmos ao avião.”

APESAR de seus protestos, Max levou-a, embrulhada no cobertor do seu SUV, ao seu jato. Ele fez com que o piloto tivesse aquecido o interior e estava pronto para ir ao momento em que chegou.

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Em poucos minutos eles partiram e Max não esperou muito para desatar dela o cinto e puxá-la em seus braços mais uma vez. Ele levou-a de volta para a sala para um sofá de couro confortável, e estabeleceu-se sobre ele, segurando-a contra o peito. Ela cochilou durante a maior parte do voo. Max acordou-a uma vez para dar-lhe mais remédio quando notou que ela estava tremendo, mais uma vez e então ela voltou a dormir, aconchegada profundamente em seu abraço. No momento em que desembarcaram em Nova York, algum pouco de seu frio dissipou. Callie sentiu-se torcida, mas pelo menos ela não estava com tanto frio que não poderia funcionar. O que ela mais precisava agora era um banho para lavar o suor e a sensação pegajosa. Mas não queria atrasar ainda mais o momento em ir buscar Lauren. Divertia a Max que ela insistiu que o piloto permanecesse na espera. Eles não estariam mais do que algumas horas — só sobre seu corpo morto que eles iriam estar permanecendo em uma cidade com o idiota solto que tinha batido em Lauren. Mesmo doente, mal-humorada, com uma dor de garganta, e se sentindo um lixo completo, ela era uma mulher com uma missão. Max levou-a a um carro esperando e instruiu ao motorista para levá-los até o apartamento onde colocou Lauren. “E você tem certeza que ela está bem?” Callie perguntou ansiosamente enquanto observava o tráfego através das poças de fusão da neve. Max colocou a mão sobre a dela. “Relaxe, doçura. Eu recebo relatórios por hora dos homens que contratei para protegê-la. Ela não vai a lugar nenhum sem a sua proteção. Ninguém entra em seu apartamento sem o seu conhecimento e consentimento. Ela está segura.” Ela soltou a respiração. Sim, se Max tinha contratado alguém para proteger sua irmã, ele teria contratado apenas o melhor. Ainda assim, ela se sentiria muito melhor quando Lauren estivesse de volta para casa com eles no meio da família amorosa de Callie. Em momentos como este, uma menina precisava de família acima de tudo mais. Callie estava indo para certificar-se que Lauren tivesse. Trinta minutos mais tarde, puxaram até um prédio de apartamentos. 42


“Eu não acho que posso convencê-la a permanecer no carro onde está quente e seco, enquanto vou buscar Lauren,” Max disse. Callie balançou a cabeça enfaticamente e Max riu. “Não penso que sim. Bem, vamos lá então. Vamos depressa. Quero você de volta para casa onde possa cuidar melhor de você.” Max saiu e ajudou Callie para a calçada antes de colocar ela firmemente debaixo do braço. Eles correram em direção ao prédio, onde Max passou um cartão de segurança para obter acesso. Quando eles se dirigiram em direção ao elevador, Max puxou para fora seu telefone celular, teclando em um número, e então colocou o telefone no ouvido. “É Wilder. Estou chegando com minha esposa.” Max conduziu-a para o elevador, de repente era todo negócios. Estava tenso e seu rosto estava gravado como pedra. Ele já estava se preparando para a batalha. Uma batalha que não tinha a intenção de perder. Callie colocou a mão em seu braço e apertou suavemente. Sua expressão suavizou e ele a puxou para mais perto dele. Escovou um beijo no topo da sua cabeça, depois apertou-lhe de volta. O elevador se abriu e eles entraram no hall. Quando dobrou a esquina, foram recebidos por dois ombros largos, homens intimidantes. Callie instintivamente aproximou-se de Max. Esses não eram os polidos, corteses, homens de seguranças em terno que ela esperava. Eram ásperos em torno das bordas. Olhavam como o inferno. Eram tão grandes como montanhas malditas. Callie não poderia imaginar alguém em seu perfeito juízo de merda se meter com estes dois. Isso incluiu o perdedor ex-namorado de Lauren. “Como ela está?” Max perguntou em tom cortado. Um dos homens fez uma careta. “Não deixou seu apartamento desde que chegou.” Max jurou baixinho. “Será que ela está comendo?” O segundo homem acenou com a cabeça. “Tivemos a certeza. Ela não está muito feliz com a gente ou você, no momento.” 43


Max fez uma careta, então virou-se para Callie. “Callie, este é Liam Prescott e Noah Sulivan, os dois homens que contratei para supervisionar a segurança de Lauren.” Ele olhou para os dois homens. “Esta é minha esposa, Callie.” “Senhora,” Liam disse quando ele baixou a cabeça em respeito. Callie ingeriu e continuou a olhar para as duas pedras. Sim, pedras. Foi a única palavra para descrevê-los. Eles eram duros como pedra e tinha músculos em lugares nunca imaginados para músculos estarem. “Ela provavelmente não deixou seu apartamento porque está morrendo de medo deles,” ela sussurrou para Max. Liam riu. “Não, senhora, ela não tem medo de nós. Ela está chateada. Há uma diferença. Eu prefiro tê-la chateada do que estar em perigo, embora.” Noah encolheu os ombros como se não importasse para ele de uma forma ou de outra. Callie pigarreou. “Bem, hum, nós viemos para levá-la para casa conosco. Digo, não que você não está fazendo um bom trabalho — sei que você está — mas ela pertence a família.” Um sorriso torceu o canto da boca de Liam. “Nós não mordemos, Sra. Wilder.” Max a silenciou com um sorriso. “Vamos, Max,” Callie disse impaciente. Max apontou para frente e Callie cautelosamente caminhou pelas duas montanhas e bateu de leve na porta de Lauren. Um momento depois, ela se abriu, e Lauren estava lá com um olhar decepcionado no rosto. “Eu comi, ok?” Então ela parou e seus olhos se arregalaram com surpresa. “Callie! O que você... Eu pensei que eram eles... Max?” Callie puxou a delicada cunhada em um abraço e apertou-lhe ferozmente. Quando ela a deixou ir, Max estendeu os braços e Lauren entrou em seu abraço. “Você está bem?” Ele perguntou-lhe em voz baixa. Ela balançou a cabeça quando a puxou para longe. “Entre. Vocês dois.”

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As duas montanhas assumiram as suas posições ao lado da porta e Lauren fechou a porta com um estrondo forte. “Dores na minha bunda,” Lauren murmurou quando se virou. “Agora, o que vocês dois estão fazendo aqui? Não que eu não esteja feliz por ver vocês.” Callie estudou sua cunhada de perto e não gostou do que viu. Por detrás da fachada de normalidade era uma mulher, exausta sombreada com medo em seus olhos. O coração de Callie doía por ela. Havia manchas profundas debaixo dos olhos de Lauren, e ela parecia muito mais magra do que a última vez que Callie a tinha visto. Seus braços e pescoço estavam cobertos pela camisa de mangas compridas e um lenço que usava, mas Max havia dito a Callie sobre os hematomas escuros que marcavam sua pele. “Viemos para levar você para casa,” Callie disse firmemente. Os lábios de Lauren torceram infelizmente, mas antes que pudesse lançar um protesto, Callie ergueu a mão para silenciá-la. “Isso não está em discussão. Max e eu concordamos que você precisa para estar com a família. Meus pais estão morrendo de vontade de colocar as mãos em você. Meus irmãos estão querendo mimá-la.” Lauren balançou a cabeça, mas Callie não estava desistindo. “Você precisa de nós, Lauren,” disse ela suavemente. “Todo mundo precisa de sua família. Especialmente quando algo terrível acontece. Eu deveria saber. Fechei-me quando eu deveria ter ido chafurdando em todo seu amor e apoio. Venha para casa com a gente. Eu não vou embora sem você.” Max falou pela primeira vez. “Ela está certa, bebê.” Sua voz era macia e persuasiva. “E você sabe como Callie é feroz quando coloca algo em sua mente para algo. Ela está doente com inflamação de garganta e com quase quarenta de febre, mas inferno se ela não estava entrando em um avião para vir te trazer para casa.” Lauren sorriu levemente. “Meu irmão parece com medo de você.” Callie sorriu. “Isso é porque ele é um homem inteligente.” 45


A expressão de Lauren cresceu mais conturbada. “Eu não sei.” Callie pegou suas mãos e apertou. “Não há nada para saber ou pensar. Não há nada para você aqui. Venha para casa conosco e se cure. Não há lugar melhor para estar do que rodeado pelos Colter.” Lágrimas reuniram nos olhos escuros de Lauren e seus lábios tremeram. Então finalmente ela concordou. “Certo. Eu vou.”

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Capítulo Sete “Estou começando a ficar preocupado,” Dillon disse sem rodeios. Ele cruzou os braços sobre o peito e olhou por cima do bar em seus dois irmãos sentados numa das banquetas do bar. Seth e Michael haviam chegado ao pub na hora do almoço no dia que estava fechada. Normalmente Dillon estaria em casa. Com Lilly. Normalmente Seth estava livre para o almoço, ele viria para casa para estar com Lilly. Se Michael não estivesse ocupado no trabalho, ele estaria com ela. Mas hoje, eles concordaram em se reunir em Mountain Pass, longe de Lilly. Para discutir... sobre ela. “Ela não é a mesma,” Dillon continuou, olhando para o mal-estar nos rostos dos irmãos. Era um mal-estar que ele claramente compartilhou. Algo não estava certo, e já era tempo de descobrir o que o inferno era. “Não,” Michael disse cansado. “Ela não está. Ela está sempre sorrindo, mas quando acha que não estamos olhando, ela parece... triste. Preocupada.” Seth encostou a testa nas bordas de suas palmas e soltou um profundo suspiro. “Deus Todo-Poderoso, eu não sei o que poderia ser, mas assusta o inferno fora de mim. E se... e se essa coisa toda não está funcionando para ela mais? E se ela não está feliz com o acordo?” Seth deu voz a mais alta questão na mente de Dillon. Ele viu a expressão no rosto de Seth de uma grande preocupação e, a julgar pela expressão no rosto de Michael, Seth tinha questionado a maior preocupação de Michael também. “Merda,” Dillon murmurou. Michael balançou a cabeça, seus lábios definidos em uma linha fina. “Não. Isso não pode ser. Não pode. Lilly...” “Lilly o quê?” Seth perguntou. “Lilly está feliz? Acho que sei que não é verdade agora.” 47


“Nós não temos de assumir o pior cenário,” Dillon apontou. “Por que diabos estamos sentados aqui falando sobre os piores cenários?” Michael perguntou com nojo. “Deveríamos perguntar-lhe o que há de errado. Esta especulação está me deixando louco.” “Porque nós estamos com medo da resposta,” Seth disse calmamente. Dillon soprou o fôlego. “Sim. Bem ai. Cagando de medo, e não me importo de admitir isso.” “Você acha que mãe sabe o que está acontecendo?” Michael perguntou. “Ela está lá muito ultimamente. Não sei o que está fazendo. Pode ser nada. Mas minha mãe não vem e simplesmente nos chuta para fora.” “Poderia ser qualquer coisa,” disse Seth. “Ela pode estar trabalhando em um presente de Natal para os pais. Há um monte de explicações sobre o porquê da mãe estar vindo para ver Lilly em segredo.” Dillon cerrou o punho em frustração. “Então voltamos à estaca zero. Não temos ideia do que o inferno está acontecendo com a mulher que amamos, nenhuma ideia de como corrigir, porque mais uma vez, não temos ideia do que é e somos muito cagões para perguntar. Tenho isso certo?” Michael deu um suspiro de nojo. “Isso resume tudo.” “Então o que devemos fazer?” Dillon perguntou. Ele odiava como merda se sentia impotente. Como toda a sua vida estava na linha e ele não tinha controle sobre como iria se sair. Ele sabia que seus irmãos sentiam a mesma coisa, pois suas expressões diziam tudo. Eles todos secretamente temiam que o relacionamento não tivesse dando certo. Era seu medo número um. Embora seus pais tivessem uma relação incomum, com sua mãe, que nunca tinha ocorrido a eles que eles iriam trilhar no mesmo caminho. Não tinha sido discutido. Ninguém nunca tinha sugerido. Eles certamente tinham relações, seja qual for o inferno que você queria

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chamar, com outras mulheres, e eles maldição, com certeza nunca tinha perguntado um ao outro se eles estavam prontos para um quarteto. Seth tinha sido o primeiro a fazer essa conexão com Lilly, mas não quis dizer que o seu era mais intensa do que Michael, ou mesmo do próprio Dillon. A partir do momento que Dillon tinha posto os olhos nela, tinha sabido, sem dúvida, que ela era sua e que faria de tudo para possuí-la. Ele não se importava que Seth já havia apostado uma reclamação ou que ela estava na cidade porque tinha vindo com ele. Não havia nenhuma maneira que ele pudesse andar longe dela e de se contentar com um relacionamento como seu cunhado. Oh inferno não. Ele tinha tido alguma discussão entre os irmãos antes que percebessem que tinham um grande problema. Eram todos apaixonados pela mesma mulher e nenhum deles iria dar um passo atrás. Ninguém na sua família nem piscou um olho. Inferno, ninguém na cidade de Clyde tinha ficado surpreso. Mas e Lilly? Isso não era normal para ela. Não era algo que tinha sido exposta em toda sua vida. Eles viriam para ela como escavadores fodendo. Talvez agora ela estivesse tendo alguns profundos pensamentos. Talvez ela não gostasse de ter que fazer malabarismos com três homens em um relacionamento. Era automático para Dillon pensar para trás, para tentar descobrir se ele ou um de seus irmãos tinham sido exigentes. Esperaram muito dela. Mas não, eles sempre foram tão cuidadosos. Porque temiam sobrecarregá-la, porque temiam empurrá-la longe demais. Foda-se, mas isso era para os pássaros. Era hora de obter a sua bunda em casa e descobrir o que inferno estava errado com sua mulher para que eles pudessem fazer isso direito.

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LILLY puxou o suéter apertado em volta da cintura enquanto caminhava pelo bosque pequeno de álamos atrás da cabana. Ela adorava essa trilha, principalmente quando as folhas caídas queimadas de ouro eram tão brilhantes de olhar que faziam seus olhos doerem. Ela deveria ter pegado seu casaco mais pesado, mas não tinha planejado ir tão longe. Ela só quis sentar-se por algum tempo em seu banco e olhar para a vista por meio do santuário de Rose. Tinha começado a nevar, adicionando outra camada fina para a cobertura do solo que rangia sob suas botas. Eles não eram apropriados para qualquer neve pesada, pelo menos não hoje. Ela não tinha verificado a previsão para saber o que vinha. Os últimos dias tinham sido bons, porque Holly a manteve ocupada, com Lilly a ensinando a cozinhar. Mas o lado negativo foi que Lilly não estava mais perto para saber como dar a notícia a seus maridos, porque não tinha tido tempo para pensar. Ela sempre estava em torno de alguém. Não tinha tido qualquer momento sozinha para apenas pensar. Para pensar e considerar. Para enfrentar seus medos e resolver compartilhar seu segredo com os homens que amava. Levou as mãos para fora de seus bolsos e soprou sobre elas, para aquecer as pontas. Não trouxe as luvas também, mas não estava tão frio para que tivesse que voltar para a cabana. Ainda não. Havia um ponto que queria chegar, onde pudesse olhar para fora e ver para sempre. Ao longo do vale e para baixo da neve. O lugar mais lindo que já tinha visto. Esta era a sua casa. Tinha que constantemente lembrar-se que era dela. Tinha um lugar no mundo. E agora também teria seu filho. Ela fez uma pausa, dando o último passo, e depois descansou a mão no tronco de um álamo quando olhou para fora, tendo uma vista deslumbrante. Depois de um momento, ela inclinou suas costas contra a árvore e se embebedou em seus arredores. O cheiro nítido e limpo do ar. O aroma de pinho. As cócegas dos flocos de neve enquanto vagavam preguiçosamente para baixo, derretendo em seu rosto. 50


Sua respiração saiu em um nevoeiro, e depois de um tempo, sua respiração desacelerou e nivelou. Para os últimos dias, ela tinha estado em negação. Ela não tinha conseguido pensar sobre o bebê, muito menos resolver os detalhes. Menino. Menina. Qual seria a sua aparência? Ela se ocupou com Holly e mergulhou na família, colocando-se em uma frente corajosa, não permitindo ver sua preocupação ou medo. Mas não tinha ajudado. Ela tinha decisões a tomar. Tinha medo de enfrentar. Tudo o que tinha que fazer era chegar e pedir ajuda. Seth, Michael, e Dillon a amavam. Ela não tinha dúvidas disso. Eles fariam qualquer coisa no mundo para fazê-la feliz, e iriam ajudá-la a trabalhar através de suas emoções conflitantes sobre sua gravidez. Ela só tinha de reunir a coragem de deixar escapar isso para fora. Com um suspiro resignado, ela empurrou para fora da árvore e começou a refazer seus passos de volta para a cabana. Enquanto se aproximava, ela franziu a testa. Poderia jurar que ouviu seu nome. Ela apressou o passo através dos choupos, mas parou quando ouviu um chamado distintivo. Era Seth e ele estava gritando seu nome. Preocupado de que algo estivesse errado, ela correu pela neve, tomando cuidado para não escorregar enquanto se dirigia para baixo na inclinação. Ela chegou a um fim abrupto quando invadiu a clareira e viu seus três maridos espalhados atrás da cabana, obviamente, à procura... por ela.

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Capítulo Oito Michael foi o primeiro a vê-la. Ele se virou, então foi em sua direção, chamando a seus irmãos o caminho inteiro. A

respiração

de

Lilly

ficou

presa

na

garganta

e

sua

pulsação

acelerou

descontroladamente. Não era uma determinação feroz e preocupação que tinha nos olhares dos maridos e ela sabia que não importava se estava preparada ou não, a hora tinha chegado. Não havia maneira de contornar isso. Michael correu até ela, pegou suas mãos nas suas. “Lilly! Que diabos você está fazendo aqui? Nós estávamos preocupados. Você nem está mesmo vestida para o frio.” Mesmo que as perguntas foram derramadas, ele a puxou para seu lado, envolvendo o máximo de seu casaco em volta dela como pode, proporcionando-a com seu calor corporal. Seu olhar preocupado foi aos seus irmãos enquanto eles corriam para cima, levantando a neve com suas botas. Dillon afastou um pouco hesitante. “Lilly?” Ela enviou-lhe um sorriso tranquilizador. “Estou bem, Dillon. Eu só fui para um passeio pelo bosque do álamo. É um dia tão bonito.” Seth fez uma careta. “Você não está vestida para estar fora caminhando na neve. Você não tem sequer um casaco ou luvas.” Ela encolheu os ombros. “Não tinha planejado ir tão longe. Fui para me sentar no banco e tive o desejo de dar um passeio. Estava voltando. Eu não estive fora tanto tempo.” “Bem, vamos levá-la de volta para dentro,” disse Michael. Ele propulsou para casa, ainda segurando-a firmemente contra o seu lado. Com um suspiro, ela aconchegou contra ele, deixando escoar sua força sólida em seu corpo. Ela inclinou a cabeça no peito dele e piscou fora os flocos de neve presos em seus cílios.

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Era, como ela disse, um dia verdadeiramente magnífico. Ela amava o inverno em sua montanha. Ela adorava a cabana que Dillon tinha construído e depois foi adicionada quando foi decidido que eles todos iriam viver aqui. Agora, ela olhou para ele com olhos diferentes. Holly e os pais. Cabana... Onde todas as crianças Colter tinham crescido. Havia uma forte sensação de casa lá. Você não podia andar em sua casa sem ser inundado pelo amor. História. O sentido de família. Havia imagens em qualquer lugar. De Seth, Michael, e Dillon, e depois Callie, que viria mais tarde ao longo e tinha sido uma surpresa. Aquela casa era um símbolo de tudo o que ela mais queria no mundo. Ela sempre tinha sido um pouco intimidada por isso. As reuniões familiares nos finais de semana para o jantar. A maneira mais fácil como os Colter demonstravam seu amor um pelo outro. Ela queria tudo isso para si mesma. Queria começar um novo capítulo em um sólido legado. Ela queria que sua casa fosse cheia de amor e riso. Crianças. Oh Deus, as crianças. Será que ela teria a coragem de enfrentar seus piores medos? Quando chegaram à casa, eles entraram pela porta dos fundos. Dillon dobrou-se para tirar suas botas enquanto Seth tirava o suéter depois Michael desembrulhou-a de seu casaco. Ela se dirigiu para a cozinha, pensando que chocolate quente seria bom, mas depois parou e se virou, inclinando a cabeça. “O que vocês estão fazendo em casa tão cedo, afinal? Ao mesmo tempo, todos.” Tendo um deles indo para casa mais cedo não era nada incomum. Mas os três ao mesmo tempo? Havia definitivamente alguma coisa, e quanto mais ela observava seus olhares via a determinação gravada em seus rostos, mais ela percebeu que ela era a razão de sua chegada antecipada. Seth pegou a mão dela quando ela segurava uma caneca. Ele delicadamente tomou a caneca longe e beijou sua testa. “Se você quer um chocolate quente, vou fazê-lo para você. Por

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que não vai para a sala? Dillon fará uma fogueira por isso estará quente. Queremos falar com você.” Uma vibração nervosa levantou-se criando um nó em sua garganta. “B-bom.” Ele gentilmente a cutucou na direção de Michael e começou a fazer o chocolate quente. Michael torceu os dedos com os dela e a puxou em direção a sala de estar, onde Dillon já estava acendendo o fogo sob as toras na lareira. Michael a guiou em direção à cadeira grande, macia que era a sua favorita, e ela relutantemente sentou lá. Teve que usar todo o seu controle para não levantar. Não tinha certeza se poderia sentar aqui com calma e ter uma conversa racional como eles estavam, obviamente, querendo. Ela precisava caminhar. Trabalhar para fora um pouco de sua energia nervosa. Como ela poderia sentar aqui e olhar nos olhos deles quando seu coração estava preste a bater fora do peito? Dillon levantou-se de estar agachado na frente da lareira e virou apenas no momento certo que Seth entrou carregando sua caneca de chocolate. Ela o pegou com as mãos trêmulas, mas rapidamente colocou sobre a mesa ao lado de sua cadeira antes que derrubasse tudo sobre si mesma. Ela se empurrou para fora da cadeira, não conseguindo ficar sentada por outro momento. Michael pegou a mão dela em suas mãos firmes como se tivesse medo de deixá-la ir. “O que há de errado, querida?” Ele perguntou em voz baixa. Seu primeiro instinto foi de negação, não dizer nada, agir como se não tivesse ideia do que ele estava falando. Ela puxou a mão ao invés e virou-se, apenas para encontrar o peitoral musculoso de Dillon. Sua agitação era evidente em seus músculos tensos. Por um longo momento, ele se agarrou a ela, o peito arfante contra ela enquanto a segurava. Ele enterrou o rosto nos cabelos dela e acariciou a mão pelas costas.

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“O que está acontecendo, Lilly?” Perguntou ele. “Seja o que for, fale conosco para que possamos fazê-la feliz novamente.” Ela puxou para longe e sorriu. Essa parte era fácil, mesmo quando suas entranhas estavam em tumulto. Porque ela tinha que fazer era pensar sobre eles e seu amor inabalável e trazia a alegria instantânea. E paz. Então ela estendeu a mão para enquadrar a sua forte mandíbula. “Você sempre me faz feliz, Dillon. Sempre.” Ela respirou fundo antes de firmar sua confissão. “Estou com medo agora, e não sei o que fazer.” Ele reuniu as mãos nas suas e a puxou para baixo entre seus corpos. Seu olhar perfurou o seu, indo direto ao coração, tão intenso. “Você não tem que ficar com medo.” A veemência em sua voz era reconfortante. E ela sabia. Ela sabia disso. Se havia uma coisa neste mundo que ela tinha certeza era que eles sempre iriam protegê-la e ela realmente não precisava ter medo. Mas às vezes a lógica era tão simples. Às vezes, o medo invadia tudo. Mesmo o senso comum. Ela ingeriu duramente e então se virou para que pudesse ver os outros. Seth estava olhando para ela, seus olhos azuis ferozes, mas em espera. Tenso. Rígido. Como se temesse o que ela tinha a dizer. Ela havia feito essa merda. Por causa de seus medos, ela os deixou com medo. Esta não era a maneira que deveria ter acontecido. Deveria ter feito um jantar especial. Deveria ter perguntado a eles como o dia tinha sido. Aconchegado no sofá. Ido para a cama, feito amor, na sequência deveria ter dito que eles iam ser pais. E agora não havia escapatória. De jeito nenhum ela poderia fingir que nada estava errado e, em seguida, planejar o grande momento para a próxima noite. Ela tinha totalmente arruinado tudo e já era tarde demais para salvar a bagunça que havia feito. “Fale com a gente, Lilly,” Seth confessou. “Nós não gostamos de ver você infeliz. É isso...” Ele parou, esfregou a nuca com a palma da mão. Então, ele largou a mão e olhou para ela com olhos torturados. “Somos nós? Você não está satisfeita com o acordo que nós temos?” 55


Sua boca abriu em choque. “O quê? Não!” Oh Deus. Era o que eles todos acreditavam. Ela tinha feito isso. Fez duvidar de seu compromisso porque havia notado sua infelicidade e sua distância. Ela fechou os olhos. “Estou grávida.” Isso saiu mal num sussurro, as palavras de modo final. Quando ela abriu os olhos, eles estavam olhando para ela com surpresa total. A multiplicidade de emoções que registrou em seus rostos era difícil de controlar. Havia um alívio. Eles, obviamente, esperavam algo muito pior. Havia incerteza, como se eles não tivessem certeza de que pudessem expressar sua felicidade sobre essa notícia. E havia a preocupação e o medo, porque sabiam que ela temia ter outro filho. Seth soprou o fôlego e passou a mão sobre sua boca. Ele sempre foi, ou pelo menos normalmente, tão autoconfiante. Como xerife ele tinha que ser, e sempre soube o que dizer. Mas agora parecia perdido, por falta de uma palavra melhor. Michael olhava em estado de choque, e pela primeira vez percebeu como apenas deixar escapar essa notícia o havia afetado. Pô, mas ela tinha acabado de arruinar o que deveria ter sido um momento especial. Talvez um dos momentos mais especiais de suas vidas. Ela sabia o quanto eles queriam filhos. Uma família grande como tinham crescido. Eles haviam sido pacientes e compreensivos com os seus medos. Eles nunca a empurraram. Nem uma vez. Eles haviam sido pacientes por esperar o tempo que ela precisava, ou renunciar a ter filhos completamente se isso fosse seu desejo. Mas, no fundo, ela sabia o quanto eles queriam a sua própria família. Agora ela tinha feito uma bagunça total e absoluta e ela ficou horrorizada por seu egoísmo. Lágrimas picaram seus olhos e ela colocou a mão à boca para abafar o soluço de sufocála. Eles haviam feito muito para fazê-la feliz, e ela não poderia nem mesmo dar-lhes uma coisa sem soar como o fim do mundo? “Sinto muito,” disse ela em agonia. “Vocês não mereciam isso. Não dessa forma.” “Lilly,” Dillon começou. 56


Fechou-o. Pela primeira vez ela podia se lembrar, ela propositadamente desviou, fechando-se fora de seus maridos. Ela correu em direção a parte de trás, querendo — necessitando — de ar fresco. Para ser capaz de respirar em torno do enorme nó na garganta. Então, talvez ela não fosse se dissolver em lágrimas ou completamente quebrar e perder o pouco da compostura que lhe restava. O frio foi um tapa na cara, mas era o que ela precisava. Suas botas, empurradas ao acaso para seus pés, estavam estranhas enquanto caminhava através da neve em direção a seu banco. Ela realmente não tinha ideia para onde estava indo. Ou fez, mas sabia que não havia escapatória. Estava com tanta raiva de si mesma por fazer isso para eles. De todas as formas de dizer que eles iam ter um filho ou filha, este não era um que ela queria. Eles sempre associariam o seu primogênito com a mãe em pânico e sendo uma egoísta. Não é exatamente o que ela queria colocar em um livro de recortes ou de memória. Ela afundou no banco e inclinou a cabeça, cobrindo o rosto com as mãos. Quase imediatamente, quentes mãos fortes deslizaram sobre os ombros. Seth e Michael sentaram no banco ao lado dela enquanto Dillon agachava na frente dela. Ele gentilmente arrancou as mãos longe do rosto, sua expressão era calorosa e amorosa. “Sinto muito,” ela sufocou. “Por quê? Por ser humana e estar com medo?” Dillon perguntou em voz baixa. “Lilly, você não tem que se fazer de valente com a gente. Você não precisa fingir.” Michael alisou a mão sobre seu cabelo e depois se inclinou para pressionar um beijo para o topo da sua cabeça. Em seu outro lado, Seth deslizou sua mão sobre a dela e atou os seus dedos juntos. “Como você se sente sobre isso?” Seth perguntou baixinho. “Assustada,” admitiu. Era bom dizer isso em voz alta. Para obtê-lo para fora. “Isso me pegou desprevenida. Não estava preparada e assim quando soube que estava grávida e tendo realmente certeza, o luto por Rose acabou voltando. Todos os velhos medos. Por um tempo eu

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estava lá naquele tempo, sentindo como eu sentia então. Exausta, desamparada, sozinha. Oh Deus, eu não quero nunca me sentir daquele jeito de novo.” Michael a puxou de volta em seus braços e ela deitou a cabeça no peito dele, enquanto Seth ainda segurava firmemente a mão dela. “Sinto muito, Lilly. Fomos tão cuidadosos, ou tentamos ser. Você tem que saber que não queríamos que se sentisse assim por nada no mundo. Nós só queremos que você seja feliz, e se isso significava nunca ter um filho, estávamos bem com isso.” Ela apreciava o sentimento, mas ela estava, além disso, agora. Ela não teve o luxo de imaginar ou avaliar se ela queria ter outro filho ou não. Estava aqui. Sua realidade. Ela estava grávida, e nunca faria alguma coisa para mudar esse fato. “Eu quero este bebê,” disse ela calmamente, ferozmente. “Estou com medo da minha mente, mas eu quero. Eu o amo ou a ela já.” Um arrepio rodou sobre ela. Dillon tirou seu casaco e colocou em torno de seu corpo de modo que ela teria o corpo de Michael para o calor. Seth levantou a mão, ele ainda a segurava e beijou a palma da mão e depois cada dedo. “Estamos aqui para você, Lilly. Preciso de você confie nisso. Nunca deixaremos você para baixo. Nenhuma pessoa será mais amada do que você e que o bebê.” Seu coração derreteu e um pouco do medo terrível que a manteve cativa por tanto tempo soltou e fugiu. “Eu sei. Confio em você. Eu amo você muito. Eu só preciso de algum tempo. Para ajustar. Estou tão arrependida que arruinei o momento. Deveria ter sido especial.” Dillon colocou um dedo sobre os lábios. “Você é o que há de especial para nós. Vai ser diferente desta vez, Lilly. Eu juro.” Ela olhou para os rostos de seus maridos, na determinação sincera em seus olhos. Viu o amor — amor por ela, refletindo em suas profundezas. Sim, seria diferente desta vez, e teria fé neles — e em si mesma — que desta vez o seu milagre não escaparia.

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Capítulo Nove ADAM Colter viu sua esposa, Holly, decorando a enorme árvore de Natal da família com Ethan e Ryan pairando para ter certeza que ela não caia fora da escada. Não é que não teria sido mais do que feliz em decorar enquanto ela supervisionava o projeto, mas Holly estava determinada a pendurar toda a decoração e exclamar sobre cada um como ela o fez. Cada um refletia uma lembrança para a família Colter ao longo dos anos, e cada Natal, a árvore crescia mais pesada com essas memórias coletadas. Talvez fosse sua idade, mas ele parecia crescer mais nostálgico com cada ano que passava. Ele tinha visto os filhos crescerem sob este teto. Ele e seus irmãos tinham visto sua mulher florescer sob seu amor e proteção, e em troca ela tinha dado a eles algo tão infinitamente precioso que nunca poderia querer mais. Agora os seus filhos tinham suas asas. Eles deixaram o ninho e ainda estavam todos aqui mesmo, em torno dele. Todos tinham voltado. Houve vários pontos de sua vida quando não poderia ter imaginado estar mais feliz. Os nascimentos de seus filhos. Callie nascer no prado. Holly voltar para ele e seus irmãos quando pensaram que a tinham perdido. Mas nada comparado com a o aqui e agora. Sua esposa passou os braços em volta de sua cintura e abraçou-o para ela. “O que você pensa tão profundamente?” Ele piscou os olhos, percebendo que a árvore estava terminada e as luzes brilhavam como pequenos diamantes pendurados ao longo dos membros grossos dos galhos. Ele sorriu e inclinou-se para beijar o topo de sua cabeça. “Estava pensando em meus filhos e minha esposa.” Holly virou o rosto para cima e sorriu de volta. “Bons pensamentos.” “Os melhores.”

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Ela suspirou e olhou de volta para a árvore e depois deixou seu olhar vagar para seus outros maridos enquanto eles limpavam as caixas e as guardava até que a árvore fosse desmontada. “Este ano teremos a Lauren. Callie está tão preocupada com ela. Ela não deixou o lugar de Callie e Max desde que chegou aqui há alguns dias. Callie diz que ela está tão envergonhada, e meu coração dói por ela. Quero ir lá e só abraçá-la.” “Por que não?” Adam perguntou, sorrindo enquanto observava sua bela esposa. Holly hesitou. “Porque sei como se sente. Esse tipo de vergonha. Mesmo quando você sabe que não é seu para suportar, você não pode agitar isso.” Ele apertou-lhe, a raiva ainda vindo rápido à tona quando ele se lembrava que ela tinha sofrido nas mãos do primeiro marido. O idiota tinha morrido na prisão no ano anterior, que só trouxe uma pequena satisfação a Adam e seus irmãos. Eles teriam preferido fazê-lo sofrer uma longa, morte lenta e dolorosa. “É precisamente por isso que você deve ir visitá-la,” ele disse suavemente. “Você mais do que ninguém sabe exatamente o que ela está passando.” “Eu quero que ela se aventure,” disse Holly, seus lábios firmando na resolução. “Todos tem que mimá-la sem parar e restaurar a sua fé na espécie masculina. Ela precisa disso.” Adam balançou a cabeça. “Seja paciente. Ela enfrentara o mundo e se aventurara fora do seu porto seguro quando estiver pronta. Mas não há nada para dizer que você não possa ir lá e dar-lhe seu amor e apoio.” Holly checou o relógio e depois soltou uma exclamação. “Eu tenho que correr. Tenho que ir ver Lilly hoje.” “Vou dirigir,” disse Ethan do outro lado da sala. “Preciso ir para a cidade de qualquer maneira.” Holly franziu a testa e balançou a cabeça. “Não há necessidade.” Adam mexeu as sobrancelhas levantadas com seus irmãos. Holly vinha exercendo algo suspeito recentemente. Não que ela não costumasse visitar Lilly, mas durante a semana

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passada, ela tinha ido para lá com frequência cada vez maior e fazia questão de que ninguém a acompanhasse. Os lábios de Ryan prenderam e cruzou os braços sobre o peito como se estivesse preste a discutir, mas então pareceu pensar melhor nisso e de repente recuou. “Que horas você vai voltar?” Ele perguntou rispidamente. “Supõe-se que neve de novo.” Holly considerou a questão um momento e depois fez outra verificação de seu relógio. “Estarei em casa ao anoitecer. Prometo. Posso parar e ver Callie e Lauren, mas eu chamarei de sua casa, se eu faço.” Adam a puxou e beijou-a demoradamente. “Tenha cuidado, certo? Nós nos preocupamos quando você está longe de nós.” Ela lançou-lhe um sorriso deslumbrante e correu para obter a bolsa e as chaves. Assim que saiu da sala, Adam atirou seus irmãos um olhar. “O que o inferno a nossa querida esposa está aprontando?” Ethan balançou a cabeça. “Inferno se eu sei, mas ela me assusta quando fica assim. Não há indícios do que ela tem na manga.” Ryan franziu a testa e enfiou as mãos nos bolsos. “Você acha que está tudo bem com Lilly? Os meninos disseram algo ultimamente sobre quaisquer problemas que possam estar tendo? Holly está passando muito tempo com ela recentemente.” Adam passou a mão pelo queixo quando ponderou sobre a possibilidade. Mas não. Seth, Michael, e Dillon todos pareciam felizes. Em paz total. Você pode senti-lo neles. E não tinha havido nada nas ações de Lilly para insinuar qualquer tumulto. Ela era doce como sempre. Quieta, tímida, mas forte na proteção das pessoas que amava. Finalmente ele deu de ombros. “Isso não nos faz bem ficar ao redor especulando. Cedo ou tarde saberemos o que ela está tramando. Até então apenas temos que ser pacientes.”

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HOLLY puxou na calçada de Callie apenas quando o entardecer estava cobrindo as montanhas. Flocos de neve giravam em espiral em redemoinhos loucos, derretendo no parabrisa quando desligou o motor. Em vez de ligar aos seus maridos como havia prometido, enviou um texto para todos os três que ela estava segura com Callie e estaria em casa logo. A salvou a tempo e impediu a preocupação inevitável que ouviria em suas vozes. E para ser honesta, ela não estava se sentindo totalmente maravilhosa. Ela estava com febre e frio e uma dor ígnea havia se estabelecido em seu lado direito. A febre podia ser o resultado de estar exposta a garganta com vírus de Callie, e ela só podia supor que tinha comido alguma coisa ao longo dos últimos dias que não havia concordado com ela. Ela e Lilly tinham cozinhado jantares de Natal suficientes para alimentar um batalhão inteiro. Duas vezes. Mas estava confiante de que no dia de Natal, ela estava indo para servir a sua família o melhor jantar de feriado que já provaram. Com um suspiro, ela saiu do carro e foi em direção da porta da frente de Callie. Todo a frente da casa de Callie foi decorado com luzes brilhantes, coloridas de Natal. Uma grinalda grande pendurada na porta, e emoldurada na janela enorme, estava a árvore, em chamas com mais de mil luzes brancas. Callie sempre adorou o Natal. Tanto quanto Holly fazia. Isso aqueceu Holly de que sua filha tinha sua própria casa, apenas a uma curta distância de seus pais. Ela sentia falta de seus bebês quando se foram embora, Callie tinha passado a maior parte do tempo longe de casa. Agora ela estava de volta onde pertencia e Max iria mantê-la aqui. Ele acalmava o seu espírito inquieto e tinha dado a ela um refúgio seguro. Quando chegou a escada, a luz da varanda foi acesa e a porta se abriu, revelando Max. “Oi, Sra. C. Entra, entra dentro. Aqui, deixe-me o seu casaco.” “Oi Max,” Holly disse, inclinando-se na ponta dos pés para beijar sua bochecha. Aceitação de seu genro na família não tinha vindo sem soluços, mas ele provou ser aceito mais de uma dúzia de vezes desde que ele e Callie haviam se casado. Max pegou o casaco e a conduziu dentro da sala, onde ardia um fogo na lareira. “Mamãe!” Callie chorou, correu. 62


Holly pegou a filha nos braços e abraçou-a com força. “Ei, bebê. Como você está?” “Eu estou bem. O que traz de novo? Gostaria de um chocolate quente ou um copo de vinho?” “Nada para mim, obrigado,” disse Holly. “Onde está Lauren? Esperava vê-la enquanto eu estivesse aqui.” Callie e Max trocaram olhares de dor. “Ela está em seu quarto,” Callie disse com um suspiro. Holly olhou para Max. “Você se importaria se eu fosse vê-la?” Max passou a mão sobre o rosto cansado. “Eu ficaria muito grato por tudo o que você puder fazer por ela. Eu me sinto tão maldito de impotente. Quero ajudá-la, mas não sei como. Ela está sofrendo e eu sou impotente por detê-lo.” Holly impulsivamente foi até ele e abraçou-lhe, um grande abraço. Em sua mente, ninguém ficava velho demais para um abraço maternal e, a julgar por sua reação, ele não pensava assim também. Ele a abraçou de volta, apertando um pouco mais apertado do que o normal. Holly afastou-se e acariciou sua bochecha carinhosamente. “Eu sei que você sente como se não a estivesse ajudando, Max, mas prometo a você que ela aprecia você estar aqui e por ir a Nova York para lutar por ela. Ela está à deriva. Sente-se isolada e sozinha. Ela tem medo, vergonha, raiva. Só o tempo irá curar e recuperar a sua confiança.” “Se ela pudesse ser metade forte quanto você é, Sra. C, ela ficará bem,” disse Max, o amor era claro em sua voz. “Eu não era muito forte no início,” disse Holly em reflexão. “Adam, Ethan e Ryan me fizeram forte. Seu amor me fez forte. Assim como o nosso amor vai fazer Lauren forte novamente. Nós simplesmente temos de fazê-la ver isso.” “Obrigado,” Max disse sinceramente. “Por se preocupar com a minha irmã.” Holly sorriu, estendeu a mão para apertar a mão de Callie e, em seguida foi na direção as escadas. “Estarei de volta em pouco tempo, Callie. Se os seus pais chamarem, diga a eles que estou com Lauren. Eles entenderão.” 63


Ela subiu as escadas e virou para a esquerda, para longe da suíte principal e para baixo numa entrada onde os outros quartos estavam localizados. No final, ela encontrou a porta fechada do quarto de Lauren e bateu suavemente. “Lauren? É Holly Colter. Posso entrar por alguns minutos?” Um longo momento depois, a porta se abriu e Lauren estava ali, surpresa e confusão eram refletidos em seus olhos escuros e feridos. Holly teve vontade de chorar enquanto observava na forma como mudou a encantadora mulher jovem que era da última vez que tinha visitado Holly. Ela parecia infinitamente frágil. Assombrada. Callie tinha dito que ela estava vestindo lenços e mangas compridas para cobrir as contusões, mas não usava essas coisas agora, e até mesmos dias depois do ataque, houve evidência de hematomas. Muito mais fracas agora. Amarelo e verde em vez de preto e azul, mas as marcas estavam lá. “Oi,” Holly ofereceu suavemente. Lauren sorriu, mas ingeriu nervosamente. “Oi, Sra. Colter. Eu não sabia que você estava vindo.” Holly abriu um sorriso brilhante, alegre, determinada a não mostrar qualquer piedade ou raiva sobre a condição de Lauren. “Oh, eu apenas vim. Queria ver como você estava indo. Estava morrendo de vontade de te ver novamente.” Culpa penetrou nos olhos de Lauren e ela segurou a porta um pouco mais apertada. “Posso entrar?” Holly perguntou novamente. Lauren apressadamente olhou para trás e, em seguida, abriu a porta aberta. “Claro. Sinto muito.” Holly passou muito longe dela, seu coração dolorido com a mudança tão evidente na mulher jovem. Espiando as duas cadeiras ao lado da janela, ela foi nessa direção e à beira de um. Ela se inclinou para acariciar a outra e fez sinal para Lauren se sentar. Lauren cuidadosamente sentou na cadeira em frente, seu mal-estar ondulando dela em ondas. Holly agarrou as mãos de Lauren e apertou confortavelmente.

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“Eu nunca fui boa em ser sutil, então vou apenas mergulhar diretamente dentro, Callie me contou o que aconteceu com você.” Lauren fechou os olhos e abaixou a cabeça automaticamente. Holly moveu uma das mãos de Lauren e segurou o queixo de Lauren, gentilmente empurrando-a para cima até que Lauren foi forçada a olhar para ela. “Ouça-me, bebê,” Holly, disse em uma voz dolorosamente delicada. “Isso não foi culpa sua. Não é sua vergonha de suportar. Sei como você está sentindo. Eu entendo muito bem tudo.” Os olhos de Lauren nublaram. “Como?” Ela rachou fora. “Como você poderia saber? Ou entender? Seus maridos nunca fariam...” Holly balançou a cabeça. “Não, eles não. Graças a Deus por isso. Agradeço a Deus por eles todos os dias. Mas você sabe o quê? Eu nem sempre os tive. Estava correndo do meu primeiro marido quando Adam me encontrou deitada em uma vala. Ele me levou para casa, e ele e seus irmãos ajudaram a me trazer de volta. Eles me protegeram, me amaram, e me deram a força para lutar para quando chegasse a hora.” Os olhos de Lauren arredondaram em surpresa. “Você... Alguém-seu-marido a machucou?” Holly assentiu. “Lauren, querida, você não pode se esconder do mundo para sempre e, além disso, não pode se esconder das pessoas que amam você. Meus maridos e meus filhos estão morrendo de vontade de mimá-la e tratá-la como uma filha e irmã honorária. Inferno, eles estragaram Callie descaradamente e ela é uma mulher, casada, adulta. É ruim o suficiente o que Max de a ela a lua, mas seus pais e irmãos fazem, bem assim. Eu sei que é difícil para você confiar agora, mas com o tempo sua fé será restaurada. Os homens não são todos bastardos. Há alguns homens realmente bons lá fora que morreriam antes mesmo de ferir uma mulher.” Lágrimas encheram os olhos de Lauren. “Sinto-me tão estúpida. Estou com raiva de mim mesmo. Deveria tê-lo deixado. Dei desculpas para ele. Não quis ver os sinais de alerta. Eu me senti tão sozinha e maldita por um tempo, ele deixou-me vazia por dentro.”

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“Oh, querida,” disse Holly, puxando Lauren em seus braços. Ela segurou-a firmemente e balançou para trás e para frente. “Não é um crime cometer um erro. Nós todos fazemos. Só porque você deu a sua confiança ao homem errado não significa que deva punir-se para o resto de sua vida.” Lauren suspirou e enxugou apressadamente suas lagrimas quando puxou longe de Holly. “Parece bem estúpido quando você diz assim. O que quero dizer é que sou uma idiota e você faz todo o sentido. Eu só queria que fosse assim tão fácil de acreditar, você sabe?” Holly sorriu e passou a mão sobre o rosto úmido de Lauren. “A coisa é, você não tem que suportar isso sozinha. Você está rodeada pela família, por pessoas que amam você. Ninguém nesta família pensa menos de você. Estamos preocupados com você. Meus rapazes querem ir arrebentar o idiota, mas nós todos só queremos que você seja feliz novamente. Aventure-se a sair. Queremos que você se sinta segura aqui.” Desta vez, Lauren abraçou Holly e seu corpo esguio balançou com soluços quando escondeu o rosto no ombro de Holly. Durante muito tempo, Holly simplesmente ficou sentada lá a segurando, embalando-a para frente e para trás enquanto Lauren largava a emoção reprimida. “Sinto falta da minha mãe,” sussurrou Lauren. “Eu sei que você faz, bebê. É momentos como estes, quando uma garota precisa de sua mãe mais. Não importa quantos anos você tem, a necessidade de sua mãe nunca vai embora. Espero que você me permita ficar no lugar dela.” Lauren apertou-lhe ferozmente. “Eu adoraria mais do que qualquer coisa.” Holly apertou-lhe de volta. “Não só tem uma mãe extra, mas você também tem três pais e três irmãos, além de Max, e você tem duas irmãs também.” Lauren levantou a cabeça, os olhos arregalados de espanto. “Eu faço, não é?” Holly sorriu. “Você certamente faz.” “Oh,” Lauren respirou. “Max e eu somos muito sortudos. Por muito tempo era apenas nós três. Ele, eu e mamãe. E então, só eu e Max. Sempre sonhei em ter uma grande família, maravilhosa e amorosa que nos rodeava.” 66


“Bem, eu diria que você teve o seu desejo atendido,” Holly disse com um sorriso indulgente. Lauren limpou o rosto novamente e brevemente olhou para baixo antes de voltar seu olhar para Holly. “Será que a auto recriminação vai embora? Fecho meus olhos à noite e sou apenas bombardeada por humilhação. Tremo das coisas que não posso aguentar. Não me interprete mal, estou furiosa com ele. Mas também estou com raiva de mim mesma, o que é mais difícil de aceitar.” “Você está sendo muito dura consigo mesma,” Holly disse suavemente. “Dê-se tempo para curar. Distância sempre fornece a perspectiva. A culpa e a auto culpa irá enfraquecer. Você será capaz de olhar para trás e saber que a culpa é exclusivamente dele.” “Espero que você esteja certa,” murmurou Lauren. “Odeio me atolar nesta fossa de piedade.” “Meu conselho? Saia mais. Pare de fechar-se longe do mundo. Faça longas caminhadas. É lindo aqui em cima. Vá para a cidade. Compre algo divertido para si mesmo. Mime-se. Faça uma manicure. O que for preciso para se ter de volta o dom da confiança.” Lauren sorriu. “Obrigada, Sra. C. Realmente, obrigado. Eu precisava deste pontapé na bunda.” “Oh, eu não chuto pessoas na bunda,” disse Holly. “Isso é o que os meus maridos fazem. Eu só abraço as pessoas até à morte e, em seguida, dizem que a mãe deles é insensata.” Impulsivamente, Lauren abraçou-a novamente. “Estou tão feliz que estou aqui. Esta família é a melhor possível.” Holly segurou-a por um longo momento e depois recuou para que pudesse se levantar de sua cadeira. “Eu adoraria que você viesse para a casa para jantar. Meus filhos entram e saem todo o tempo. A nossa porta está sempre aberta.” “Eu gostaria disso,” Lauren disse suavemente. “E agora é melhor eu correr antes que os maridos mandem um grupo de resgate,” disse ela, divertida. “Eles te amam tanto,” disse Lauren suavemente. 67


Holly estendeu a mão para acariciar seu cabelo. “Um dia você encontrará alguém que te ama tanto.” “Vou levar você para baixo,” disse Lauren, levantando de sua própria cadeira. Holly deu-lhe um sorriso encantado. Max e Callie ficariam felizes que Lauren se aventurou ir para baixo. Era um passo. Lauren não estaria saindo pelo mundo no dia seguinte, mas ela chegaria lá por conta própria. Os Colter simplesmente cerrariam fileiras em torno dela e a ajudaria voltar em seus pés novamente.

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Capítulo Dez LILLY esperava ansiosamente por seus maridos chegarem a casa. Eles haviam sido banidos para os pais para Holly poder vir para a aula de cozinha. Pela primeira vez, Lilly havia estado impaciente para sua sogra partir. Lilly estava focada em ter seus homens retornando para que pudesse fazer as coisas direito. Ela pensou sobre seu plano pela centésima vez, recitando as palavras que tinha mantido na memória, mas também sabendo que no momento que seus maridos estivessem lá na frente dela, ela esqueceria tudo e teria que improvisar. O importante era que ela iria dar-lhes uma memória para substituir a de seu pânico e assustá-los à morte. Ela iria dar-lhes algo para olhar para trás quando seus próprios filhos estivessem crescidos. Um momento feliz, um tempo para estar animado e olhar para o futuro. Tinha sido um chamado para ela quando percebeu o quanto vivia no agora. Não que fosse uma coisa ruim. Ninguém queria desejar a sua vida fora, sempre olhando para frente e nunca aproveitando o aqui e agora. Mas ela fez uma prática de nunca olhar para além do dia seguinte. Era quase como se ela estivesse com medo de esperar qualquer tipo de futuro. Ou talvez tivesse apenas medo de que não teria um. Descobrir que estava grávida havia alterado sua percepção. Havia alterado seu foco. Já não era a única coisa hoje que ela se concentrava. Agora, olhava para o futuro, imaginando como sua vida iria mudar quando chegassem um filho ou filha em sua família. Era... agradável. Assustador. De parar o coração. Desesperador. Mas tão bom. Seu pulso saltou quando ouviu o caminhão na garagem. Ela alisou as mãos pelo seu jeans, enxugando as palmas das mãos antes de começar a ir em direção à porta para cumprimentá-los. 69


Estava lá para abrir a porta antes que eles chegassem à varanda. Tentou sorrir, mas ela estava tão nervosa que não tinha certeza se puxava de forma convincente. Michael chegou nela primeiro, e antes que pudesse dizer qualquer coisa, ela lançou-se em seus braços e lhe deu um beijo ardente que enrolou os dedos dos pés. Quando ela puxou longe, seus olhos estavam nublados e confusos. Ela sorriu e empurrou-o para a sala. Seth e Dillon ficaram parados na porta, observando-a com cautela. Não querendo deixá-los de fora, em nada, foi para os braços de Seth e beijou-o com todo o fogo tanto quanto tinha beijado Michael. O homem, amava o jeito que ele cheirava. Adorava a maneira como ele se sentia. Ele ainda estava vestindo seu uniforme, e ainda não tinha tirado o coldre com a arma. Ela sentiu-se um pouco presunçosa, quando ele estava relutante em deixá-la ir, mas ela apontou para Michael e depois foi para os braços de Dillon. Ela tentou tomar o controle tanto quanto tinha feito com Michael e Seth — embora, curiosamente, Michael fosse a força mais dominante — especialmente quando se tratava de sexo — mas Dillon não ficou atrás. Ele a recebeu com fome, assumindo e devastando sua boca. Por vários longos segundos tirando o seu fôlego, provando-a, explorando os lábios, e mordiscando nos lábios em sua plenitude. “Como você está se sentindo?” Ele sussurrou. Ela colocou um dedo sobre os lábios e virou-se para os outros. “Tenho algo importante que quero falar com vocês.” Seth levantou uma sobrancelha, depois olhou para Michael, depois a Dillon, e finalmente virou para ela. “Certo.” Ela fez um gesto em direção a todos no sofá. “Sentem-se.” Assim quando todos estavam sentados, ela se mudou para frente, não mais nervosa ou irritada. A paz caiu sobre ela. Sua mente estava tranquila e já não continha as lembranças 70


dolorosas do passado. Foi depositado em vez disso com imagens do futuro. De seus maridos e um bebê recém-nascido pequeno. E então uma criança mais velha, uma menina ou um menino. E de seus maridos amorosos sobre ele ou ela, e das outras crianças. Sua família. Seu coração estava perto de estourar. Por muito tempo ela foi governada pelo passado. Havia se machucado durante tanto tempo que tinha quase esquecido como experimentar a alegria. Agora estava inundando-a. Infiltrou-se em todas as partes do seu coração e alma. Ela estava de joelhos entre as pernas de Dillon e foi com as duas mãos para as mãos de Seth e de Michael, na qual ela segurou-as contra seu coração. “Adivinha o quê? Eu estou tendo um bebê,” disse ela, seu sorriso tão grande que ela mal conseguia articular as palavras. Os olhos de Seth estavam suaves. Com carinho. Tanto amor. Tão compreensivo. Michael sorriu e apertou a mão dela. Dillon estendeu a mão e segurou seu rosto, sua expressão era tão feroz, e ainda as lágrimas brilhavam em seus olhos. “Não é maravilhoso?” Perguntou ela. E de repente ela foi puxada no colo de Dillon. Michael embalou-a por trás e Seth puxou seus pés para o seu colo. Cercaram-na, seu amor aquecendo-a à sua própria essência. “É o presente mais maravilhoso que alguém já tinha me dado,” Dillon sufocou. A mão de Seth acariciou uma linha até a perna para descansar em seu joelho e ele apertou, seu sorriso era tão grande que seu rosto quase dividiu. Michael cheirou seu pescoço e, em seguida, sussurrou baixo em seu ouvido. “Você está feliz, Lilly? Eu sei que você está com medo, bebê, mas você está feliz?” Ela virou-se, inclinando-se em seu peito. “Estou apavorada, mas nunca estive mais feliz do que nesse momento.” “Nós não vamos deixar você sozinha,” Dillon disse rispidamente. “Estaremos com você cada segundo de cada minuto de cada dia. Você nunca estará sozinha.” Ela levantou seu rosto como ele tinha feito com o dela. “Eu sei, Dillon. Eu sei. Eu amo a todos tanto. Estou tão triste que segurei isto tão mal da primeira vez. Queria que fosse especial e 71


por pouco tempo, eu deixei o pesar por Rose me oprimir. Quero este bebê. Quero o nosso filho. Muito.” Ela virou-se para que pudesse escarranchar no colo de Dillon e para que pudesse tocar Michael e Seth. Ela podia vê-los e eles podiam vê-la. “Antes de conhecer vocês, nunca teria acreditado que a minha vida poderia ser tão cheia de alegria e felicidade. Jurava que nunca teria outro filho. Não iria arriscar. Mas vocês me deram essa força. Vocês me amam, e porque vocês me amam, me sinto tão forte. Sinto que posso fazer qualquer coisa. Mesmo enfrentar o meu medo mais escuro.” Seth se inclinou e apertou os lábios ao dela e depois cobriu a parte de trás de sua cabeça, simplesmente segurando-a perto. “Faremos isso juntos, Lilly. Assim como Dillon disse. Você nunca estará sozinha. Estaremos com você a cada passo do caminho. Nosso bebê estará protegido, valorizado e amado por todos os membros da família Colter. Não terá criança mais amada.” “Você já foi ao médico?” Michael perguntou. “Sabe de quanto tempo você está?” Eles não tinham discutido a gravidez desde que ela teve seu pequeno colapso. Podia ver as perguntas que estavam morrendo de vontade de perguntar, mas propositadamente não fizeram a ela e lhe deram tempo para se ajustar à ideia. Ela os amou por isso, também, sabia que tinha sido difícil para eles porque queria ser capazes de falar sobre isso. Eles queriam ser capazes de animá-la. Eles queriam que ela fosse tão feliz como eles estavam. E assim eles a deixou assumir a liderança e tinha sido tão amáveis e solidários como sempre, pacientes, esperando até que ela estivesse pronta para dar o primeiro passo vacilante. Ela estava lá. Podia não acender o fogo no mundo com sua coragem ou bravura, mas ela tinha alguma coisa que não tinha muitos outros. Ela tinha três homens maravilhosos que a amavam incondicionalmente. Uma palavra forte, poderosa. Quantas pessoas poderiam dizer que eram amadas sem condições? Sem amarras? Nenhuma pergunta. Sem hesitação. Eles eram amados. 72


Seu coração apertou mesmo quando assentiu com a cabeça em resposta à pergunta de Michael. “Fui ver o Dr. Burton há vários dias. Eu suspeitava... ou melhor, eu tinha uma suspeita, ou talvez fosse um medo. Ele fez um teste lá no consultório, então me deu um monte de vitaminas para tomar e outra consulta agendada em um mês. Minha melhor estimativa é que estou em torno de seis a oito semanas, mais ou menos. Provavelmente mais perto de oito por agora.” “Iremos todos com você para as consultas. Cada um delas. Você está se sentindo doente? Você se sente mais cansada que o habitual?” Lilly sorriu pela preocupação na voz de Michael. Embora, como um veterinário que tratava de animais, ele ainda era todo doutor quando havia o primeiro sinal de qualquer doença ou machucado. “Nauseada. E sim, cansada. Como oh-meu-Deus estou cansada. E meus seios estão doloridos. Mas o cansaço é o pior. Foi exatamente como me sentia com Rose, eu não queria nem sair da cama. Eu me senti desse jeito por toda a minha gravidez, e é por isso que nunca realmente me recuperei quando fui para casa com ela.” A expressão de Dillon cresceu feroz. “Isso não vai acontecer desta vez. Você vai descansar. Não vai levantar um dedo. E depois que o bebê nascer, estará voltando para casa e não vai fazer nada mais do que segurar ou alimentar o bebê.” Seu coração doía com o tom de protecionismo em sua voz. Se ela os tivesse quando Rose nasceu. Ela estendeu a mão para colocar a mão em sua barriga ainda plana. Ela não poderia trazer Rose de volta. E não poderia substituí-la. Mas poderia dar à luz ao seu irmão ou irmã, e uma parte de Rose iria viver. Dillon pegou sua mão e apertou um beijo suave para a palma da mão. “Eu te amo, Lilly. Cuidaremos de você e nosso bebê. Eu juro.” Ela inclinou-se e abraçou-o com força. Ele passou os braços em torno dela e segurou. Ele tremia contra ela, estremecendo com tanta emoção através de seu corpo grande.

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“Eu sei que você vai, Dillon. Eu também te amo. Tanto. Você, Michael e Seth me salvaram. Vocês me salvam todos os dias.” Quando ela puxou longe, Michael puxou-a nos braços e segurou-a junto. “Você quer contar ao resto da família, ou seria melhor esperar um pouco?” Lilly hesitou. “Pensei que seria um grande presente de Natal. Para todos. Um Colter novo. O primeiro neto para seus pais. Estaremos todos juntos este ano. De alguma forma, parece apropriado para dar a notícia.” “Acho que essa é uma ideia maravilhosa,” disse Seth, a alegria iluminando seus olhos. “Você sabe o que acho que seria uma ideia ainda mais maravilhosa,” ela disse em voz baixa e rouca. Dillon apertou suas mãos em suas coxas, quando reconheceu o tom de sua voz e sabia exatamente o que ela estava fazendo. “O que é isso?” Dillon perguntou em um grunhido próximo. “Se vocês me levarem para a cama e fizerem amor comigo.” “Oh inferno, sim” Michael disse quando se levantou do sofá. Ele já estava chegando para ela, puxando-a do colo de Dillon. Ele aconchegou-a em seus braços, embalando-a contra seu coração. Ele olhou para baixo, para seu amor, como um farol que brilhava em seus olhos. “Eu te amo,” ele disse, sua voz rouca e um pouco instável. Ela estendeu a mão para tocar seu rosto. “Eu também te amo.” Ele levou-a para o quarto, seguido por Seth e Dillon. Uma vez lá, colocou-a delicadamente na cama e beijou-a profundamente e doce. Havia uma reverência ao seu toque a cada vez que a despia. Seus toques eram gentis, tanto que fazia seu peito apertar e doer. Seus dedos acariciavam, as palmas das mãos acariciavam, e beijava seus lábios. Ela se deitou nua, espalhada diante deles enquanto eles estavam sobre a cama, os seus olhares cravados nela. Seus olhos encheram de amor, de adoração. Lágrimas queimaram as pálpebras, porque podia sentir seu amor. 74


Não apenas diziam as palavras. Viviam a cada dia. Tinha quase a quebrado quando Seth perguntou se ela não queria mais o relacionamento com ele e seus irmãos. Nunca queria que eles duvidassem de seu amor ou seu compromisso. Ela viu enquanto eles se despiam. Ela nunca cansava de ver seus corpos, de prender a respiração à medida que cada peça de roupa era jogada a distância. Eles ainda faziam isso com ela. Ainda a fazia ficar tonta e a excitada com nada mais do que um olhar. Michael era o mais magro dos três. Tenso, musculoso. Não com ombros largos como seus irmãos, mas ele era mais alto. Enquanto Seth e Dillon eram mais baixos, com os cortes de cabelo curtos, Michael os tinha no comprimento do ombro, despenteado que ela achava adoravelmente sexy. Ela sempre pensou que era sua rebeldia. Nada sobre ele faria qualquer um pensar que ele era um rebelde. Ele era extremamente inteligente, calmo, e tendia a ser sério. Seth era mais amplo e seus músculos mais desenvolvidos. Ele manteve um regime de musculação disciplinada, especialmente desde que foi colocado afastado do trabalho por vários meses após ter sido baleado há dois anos. Dillon era o mais robusto dos três. Ombros enormes, braços fortes que ostentavam tatuagens. Ele tinha uma atitude que não-aceitava-a-merda e que os outros muitas vezes se irritavam, mas quem o conhecia sabia que ele tinha um coração de ouro e quando amava, ele amava com todo seu coração, profundamente e sem reservas. Ele era leal. Todos os Colter eram. Era um princípio colocado neles desde o nascimento. Família não era apenas algo. Era tudo. Dillon se inclinou sobre ela, pressionando seu corpo duro e quente para o dela. Ele teve o cuidado de manter a maior parte do peso fora dela enquanto olhava para baixo em seus olhos. Ele acariciou seus dedos pelos cabelos e depois se inclinou para beijá-la. “Você está mais sensível agora?” Perguntou ele com voz rouca. “Ouvi que os seios das mulheres podem ficar doloridos no início da gravidez.”

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Ela sorriu. “Sim, eles estão extremamente sensíveis. Sentem-se maiores, e se eu esbarro em algo, é como arrancar um dedo do pé.” “Então seremos mais cuidadosos com você.” Mexeu-se para o lado dela, descontraído, e depois pegou o braço dela. “Venha para cima,” ele persuadiu. “Eu quero olhar para você, e sei que eles fazem também.” Seth pegou sua mão e ajudou-a a sentar-se, e depois Michael estava lá, ajudando-a a deslizar sobre as coxas de Dillon. Ela se acomodou um pouco abaixo de sua ereção esforço, permitindo descansar contra seu ventre. Ninguém poderia resistir a tal tentação. Ela colocou os dedos em torno da base de espessura e suavemente deslizou a mão para cima até a ponta. A cama mexeu, Michael e Seth estavam em ambos os lados dela. Seth se inclinou, beijando seu ombro, beliscando delicadamente. Michael segurou um dos seios sempre muito gentil, na palma da mão, então se inclinou para escovar um beijo leve na parte superior. Seu mamilo endureceu imediatamente e em vez de dor, desconforto, ela doía para seu toque. Ela queria sua boca, mesmo sabendo como sensível seus seios estavam no momento. Dillon deslizou as mãos sobre as pernas e os quadris até a cintura. Então, ele a levantou, posicionando-a assim em seu pau. Havia um senso de urgência, quase como se ele não pudesse esperar para chegar dentro dela, para reafirmar seu poder. Assim que ela empurrou para baixo, envolvendo sua dureza, as narinas dele inflaram e os olhos fecharam. Suas mãos tremiam em seus quadris e, em seguida, ele apertou ainda mais quando ela o tomou todo. Seth virou o rosto para o dele, beijando-lhe longo e profundo. “Está tudo bem? Ele não está te machucando, não é?” Ela devolveu o beijo com fome, querendo mais. Ela queria tudo. Os três homens amando e compartilhando-a. Fazendo amor com ela como podiam. “Não,” ela sussurrou. “Mas eu quero mais. Eu quero você.” Seth sugou em sua respiração. “Você tem certeza?” 76


Ela assentiu com a cabeça. “Você não vai me machucar, Seth. O bebê está seguro. Nós não temos que parar de fazer amor. Pelo menos não por enquanto. Eu preciso de você.” O apelo suave girou em seus olhos quente e macio, mas depois eles brilhavam e suas pupilas dilataram. Sua respiração acelerou quando ele puxou para trás e empurrou para cima da cama. Um momento depois, ele retornou e choveu um rastro de beijos para baixo em sua coluna, e então acima da curva dela para trás. Seus dedos eram gentis quando dividiu suas bochechas. O lubrificante estava quente, como se ele tivesse esfregado entre as mãos de modo que não estaria fria. Seus dedos deslizaram facilmente para dentro, facilitando a passagem. Por vários momentos tirou o fôlego, ela permaneceu, montado em cima de Dillon, cujo pênis era duro e profundo dentro dela. Ela tentou não se mover quando os dedos de Seth trabalharam sensualmente dentro e fora de sua abertura apertada. Sua vagina apertou em torno do pau de Dillon com cada golpe da mão de Seth e Dillon gemeu, os dedos cavando em sua cintura. Michael ficou ao seu lado enquanto Seth cuidadosamente posicionava-se em sua entrada. Michael acariciou seus cabelos, acariciou seus seios com toques gentis, e depois se inclinou para passar a língua sobre o pico tenso. Ela suspirou, ou talvez fosse um gemido. Ficou nervosa e irritada quando ele parou. Ansiosa, impaciente. Eles estavam sendo tão incrivelmente cuidadosos e ela os amava por isso. Talvez ainda precisasse dessa gentileza quando se sentisse tão vulnerável. Eles não estavam de nenhuma maneira com pressa, e pareciam determinados que a cada movimento expressasse o quanto eles a adorava. “Eu quero provar você,” ela sussurrou contra os lábios de Michael quando voltou a beijá-la. Ele sorriu, mas sacudiu a cabeça. “Isto é para você, bebê. Nós não estamos tomando. Nós estamos dando. Eu só vou ficar aqui e te beijar e dizer o quanto eu amo você, enquanto Seth e Dillon lhe darão tanto prazer como puderem. E então posteriormente, eu vou segurar você e nosso filho enquanto você dorme.” 77


A beleza e a sinceridade de suas palavras agarraram em seu coração. Ela estendeu a mão, enfiou a mão em seu cabelo, e puxou para mais perto para que pudesse bloquear seus lábios nos dele enquanto Seth deslizava na resistência de seu corpo. Ela engasgou na boca de Michael. A plenitude repentina era avassaladora, como sempre foi. Não importava quantas vezes eles a levaram desta forma, nunca ainda tinha desgastado fora. Era sempre tão emocionante quanto à primeira vez. “Diga-me como se sente,” Michael rosnou em sua boca. “Diga-me o que como se sente tendo os dois dentro de você.” “Como o céu,” ela sussurrou. “Eu amo tanto quanto todos os três são uma parte de mim. Dentro de mim. Mostrando-me o seu amor e permitindo-me mostrar a meu.” A mão de Michael acariciou em seu cabelo, assim como Seth e Dillon encontravam o seu ritmo. Dillon segurou-a mais suave agora, com as mãos nos quadris, segurando-a no lugar para os seus impulsos combinados. Seus olhos estavam semifechados enquanto olhava nos olhos de Michael. Seu cabelo estava disperso, os fios enrolado em torno de seus dedos enquanto segurava firme seu punho. “Por favor,” ela implorou suavemente. Michael soprou seu hálito em um surto irregular. “Como se eu pudesse recusar-lhe qualquer coisa.” Ele manobrou para cima, de pé e inclinou para trás em direção à cabeceira da cama. Em seguida, usando uma mão como alavanca contra a parede, ele empurrou seus quadris deixando a outra enrolada em seu cabelo, ele empurrou os quadris para frente até que seu pau pressionou contra sua boca. Ela passou a língua sobre a ponta, apreciando o gemido que saia de seus lábios. Em seguida, ela chupou-o para dentro, querendo essa última conexão. Eram os três sendo uma parte dela. Dentro dela. Ela relaxou, permitindo a tensão sair e o medo que tinha atado as entranhas há tanto tempo deslizou para longe.

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Ela os deixou tomar as rédeas. Deixe-os ter o controle. Ela confiava neles. Estava em suas mãos. Sob seus cuidados. Fechando os olhos, ela respirou profundamente e levou Michael até onde pôde, saboreando o gosto e a sensação dele na sua língua. Seth deslizou mais profundo em seu corpo em um ritmo alternando com Dillon. Quando Seth puxava para trás, Dillon afundava. Quando Dillon recuava, Seth empurrava para frente. Seus movimentos eram extremamente suaves. Sem pressa. Nada frenético numa corrida para a conclusão. Foi como se tivessem determinado que eles tinham todo o tempo do mundo e não estavam correndo uma coisa maldita. As mãos de Dillon deixaram seus quadris e arrastaram até sua barriga, parando por um momento para acariciar seu abdômen. Então ele foi mais, espalmando ambos os seios no mais terno dos gestos. Ele correu os dois polegares levemente sobre os mamilos enrugados, todo. Assegurando ao mesmo tempo em que não pressionava demasiado duro “Toque-se, Lilly,” disse ele com voz rouca. Tendo a muito tempo perdido a sua consciência quando ele veio para fazer amor, ela baixou um lado para o abdômen tenso de Dillon e, em seguida, arrastou os dedos para baixo na sua virilha, onde seus corpos se encontravam e grudavam. Ela deslizou os dedos entre eles, por meio das dobras úmidas, até que acariciou sobre seu clitóris. Imediatamente seu corpo apertou sobre todos. Seth e Dillon soltaram sons estrangulados. Sua boca moldada apertava em torno do pau de Michael e seus dedos emaranharam nos cabelos mais uma vez, segurando-a no lugar enquanto ele acariciava e para trás sobre sua língua. “É isso,” murmurou Dillon. “Dê prazer a você mesmo. Quero ver você vir bem na frente dos meus olhos. Quero sentir você apertar em torno de meu pau e depois banhar-me em seu calor.” 79


Suas narinas queimaram e seu corpo começou a tremer mais em resposta às palavras sedutoras. Dillon tinha a língua de um ímpio. Ele tinha jeito com as palavras que nunca deixou de inclinar o seu direito sobre a borda. Ele poderia falar e ter uma mulher indo ao orgasmo. Ela estava convencida disso. As mãos de Seth agarraram-na por trás, segurando-a enquanto ele começou a empurrar mais fortemente. Ela estava balançando. Tão perto. Então, muito perto. Esfregou seu clitóris em movimentos circulares, acariciando o broto, tenso sensível com um dedo. Duro. Mais rápido. O mundo ficou nebuloso em torno dela. Toda ela estava ciente do prazer. Gostoso, prazer sem fim. E o amor dos três homens que tinham mudado sua vida para sempre. Dentro dela. Todos deles. Intenso. Amor. Ela soltou um grito suave em torno da ereção de Michael e depois ficou como gelatina em seus braços. Seth e Dillon ambos a seguraram, apoiando-a com as mãos suaves. Michael saiu de sua boca, mas ela sabia que ele não havia gozado, e ela caiu para frente no peito de Dillon quando Seth estremeceu atrás dela, no auge de seu próprio orgasmo. Dillon se contorceu, arqueou seus quadris uma última vez e, em seguida, fechou os olhos e passou os braços solidamente em torno dela, segurando-a enquanto serviu-se em seu corpo. Durante muito tempo, ela ficou ali, suavemente ofegante, os olhos fechados enquanto ela saboreava o rescaldo do sexo. Cedo demais, Dillon se mexeu e, em seguida, ela encontrou-se levantada nos braços de Michael. Ele se virou, rolando com ela então foi aninhado em seu lado na cama. Ela se aconchegou em seu abraço, entrelaçando as pernas com as dele. Ela queria estar perto. Não queria nenhum espaço entre eles. Então Seth estava atrás dela, moldando-se às suas costas, uma perna jogado sobre a dela então ela estava completamente e totalmente cercada por ele e Michael. Ela sorriu contra o pescoço de Michael. Isto era o amor. Esta era sua vida. 80


Esta era a casa.

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Capítulo Onze Callie sentou em seu quarto escovando os cabelos, mas nunca deixou de olhar à Max enquanto encolhia os ombros para fora de sua camisa e se preparava para ir ao chuveiro. Ele não iria demorar muito. Nunca fazia. Não quando tomava banho sozinho. O que ele tinha feito com frequência crescente ultimamente. Ela escovava através de seu cabelo novamente e franziu a testa ao vê-lo desaparecer no banheiro. Normalmente ele a levava para o chuveiro, lavava seus cabelos e cada centímetro de seu corpo. Então, ele se lavava rapidamente, e quando eles tinham terminado, ele secava seu corpo e seu cabelo e, em seguida, ela aguardava sua próxima instrução. Calafrios frios dançavam em sua pele com a lembrança de algumas dessas instruções. Um simplesmente nunca conheceu com Max. Seu poder e sua confiança a seduzia. Seu domínio deu-lhe uma medida de conforto que nada mais poderia. Em seus braços, ela se sentia livre para ser ela mesma. Ele era seu centro, a sua âncora. Um porto seguro para o seu espírito livre viajar. Porque não importava aonde ela ia, onde ela estava, se estava com Max, estava em casa. Ela continuou a escovar o cabelo, embora não houvesse um único fio fora do cabelo. Ela estava esperando. Por Max. Max não era o mesmo, mas então ela dificilmente poderia culpá-lo. Seu foco estava em Lauren. Mas o que Callie não gostava era a forma como Max parecia estar empurrando Callie a distância. Ela entendia a sua preocupação. Sabia que ele estava preocupado com os pensamentos voltados para sua irmã. Mas Callie era sua esposa e eles deveriam compartilhar tudo. Ela sabia, sem dúvida que se tivesse um problema de família, ele estaria ao seu lado, envolvido até o nariz, e faria o que tivesse de fazer para ajudar ou apoiá-la. 82


Ela olhou para cima quando a porta do banheiro abriu. Max saiu seu cabelo seco e vestindo apenas uma toalha em volta da cintura. Sua boca ficou seca porque o homem era simplesmente lindo. Ele ainda tirava seu fôlego. Ainda fazia seu coração acelerar com cada vez que olhava para ele. Ela colocou a escova para baixo e então se virou em seu assento para enfrentá-lo. Ele jogou de lado a toalha que estava a utilizando para secar o cabelo e depois pareceu perceber que ela estava olhando para ele. Pegou o seu olhar e, em seguida, levantou o cenho, franzindo. “Há algo de errado?” Ela não respondeu imediatamente. Borboletas flutuavam em seu estômago, antes de finalmente conseguir se sentir calma. “Por que você está me evitando, Max?” Seus olhos arregalaram de surpresa que não foi falsificado. “Evitando a você? Quando o inferno você teve uma ideia como essa?” Ela se levantou e caminhou em sua direção. Ela permitiu que seu manto descesse até que ela ficou nua diante dele. Então ela graciosamente deslizou de joelhos, levantando o queixo para que pudesse mais uma vez, olhar nos olhos dele. “Você está evitando isso,” ela disse suavemente. “Conosco. O jeito que somos. Quem nós somos. Você mudou sua mente, Max? Isto já não é o que você quer?” Ela puxou uma das faixas em torno de seu pulso, o que implicava que ela tentaria removê-la mesmo que não pudesse, sem uma das chaves minúsculas, ambas de propriedade de Max, mas sua mão foi rápida para fixar em torno de seu pulso, segurando a faixa firmemente no lugar. “Não!” Disse ele com voz rouca. “Deus não, Callie, não a tire. Isso significa mais do que nossos anéis de casamento. É isso que você quer? É isso que você está tentando dizer-me?” Ela ficou de joelhos, os dedos ainda enrolados em volta do pulso. “Você não me tocou,” disse ela calmamente. “Entendo porque você não iria demonstrar o seu domínio de mim na frente de Lauren ou dos outros. Nós concordamos que o que fazemos

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é privado e não para o mundo ver. Mas, mesmo na privacidade do nosso quarto, você parou... você parou tudo. O que tenho a pensar que não é isto que você quer?” Ele caiu de joelhos na frente dela, apenas uma segunda vez que ele se colocou em uma posição vulnerável de igualdade com ela. Ele segurou seu rosto entre suas mãos, seus olhos escuros e sérios. “Você é minha vida, Callie. Se qualquer coisa que eu disse ou fiz te fez duvidar que até mesmo por um momento, me desculpe. Eu nunca teria você se sentindo assim.” Ela balançou a cabeça, porque isso não era sobre ela fazendo beicinho e ser dramática. Ela não queria trazê-lo para baixo. Ela só queria que voltasse a ser o Max. Dominante, briguento, o Max que sempre teve uma mão firme com ela. “Eu só quero saber o que mudou. É Lauren? Preciso seduzi-lo? Estamos atualmente na fase do apenas um casal normal, com um casamento médio e uma vida sexual média. Nós não somos normais, Max. Digo a você. Eu me submeto para você. Totalmente. Sem reservas. Isso não significa às vezes ou quando eu sinto isso. É sempre. Eu fiz esse compromisso. É o que preciso. É o que quero. Mas desde que nós trouxemos Lauren para casa, você já fez tudo, menos agir como dominante. Se qualquer coisa, você tenha feito e têm o cuidado para não parecer remotamente exigente em qualquer aspecto de nosso relacionamento.” Max encostou a testa na de Callie e ela sentiu o tremor do fluxo de emoção através de seu corpo e no dela. Lentamente ele se levantou e, em seguida, estendeu a mão para baixo a ela. Sem dizer nada. Bastava um olhar que lhe dizia que não era um pedido. Alívio cresceu, tornando-a instável como ela permitiu ele puxá-la de pé. Ele a levou para a cama, puxou as cobertas, e, em seguida, fez sinal para ela rastejar dentro. Ele então se sentou na beirada, o corpo inclinado para ele enfrentando o seu. Sua expressão era séria e um pouco incerta. Este não era o Max que ela estava acostumada.

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“Quando eu a vi,” disse ele em voz baixa. “Quando vi os hematomas, quando ela me contou o que aconteceu e explicou a relação que teve com esse babaca, isso adoeceu mim. E então comecei a pensar, esse sou eu? Eu sou assim?” Callie engasgou. De todas as coisas que achava que estava errado, isso certamente não tinha sido levado em consideração. Ficou horrorizada que a mente de Max o comparou ao homem que havia abusado de sua irmã. Ele balançou a cabeça, um comando silencioso por ela, em silêncio. “Eu estou no controle. Você sabe disso. Eu sei disso. Desde o dia que nos conhecemos, eu assumi. Tomei, você deu. Dominei, você submeteu. Algumas das coisas que fazemos... Deus, Callie, você poderia imaginar como alguém que olha de fora veria a nossa relação? Você pode imaginar se Lauren entrasse quando você estivesse em meu colo e eu estou dando uma surra na sua bunda? Ou quando tenho você amarrada e estou fodendo sua bunda depois de eu a ter avermelhado com um chicote? Como você acha que ela ficaria com isso? Inferno, ela estaria chamando o 911.” Callie ingeriu difícil, mas permaneceu em silêncio enquanto ele continuava. “Sabe o que aconteceria se um de seus pais ou seus irmãos vissem as marcas no seu corpo de um de nossos encontros? Você tem que saber que eu sou extremamente cuidadoso com a colocação de modo que você não tenha que responder a perguntas desconfortáveis para a sua família e que eles não vão vir atrás de mim com uma espingarda. Porque se eles pensassem que eu estava te machucando, eles iriam me matar, doçura. Fariam sem remorsos.” “Oh Max,” ela sussurrou. “Você não vê a diferença?” Max fechou os olhos. “Eu costumava ver. Ou melhor, pensei que fazia. Disse a mim mesmo que a amava e você me amava e que esta era uma relação consensual. Justifiquei isso, na minha cabeça. Dei desculpas. Mas então eu realmente parecia duro e me perguntei o que me fez diferente do bastardo que colocou esses hematomas no corpo de Lauren?” Callie se inclinou para frente, colocando a mandíbula de Max na palma da mão. Com a outra mão, ela atou os dedos através dele e levou a mão até que estava contra o seu coração.

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“Quando você não estiver tão cru com pesar sobre o que aconteceu com Lauren, você percebera o quão diferente as situações são. Você não faz nada que eu não quero. Não faz nada que eu não tenha concordado. Posso dizer não a qualquer momento. Você me mima e estragame eternamente. Você cuida de mim. Você me dá tudo que eu posso possivelmente precisar ou querer. E você me ama. Ele não gostava de Lauren. Ele queria controlá-la. Queria machucá-la. Queria intimidá-la. Para ele, era uma coisa. Algo para desabafar sobre o seu temperamento. Quando você já me tocou com raiva? Quando você já perdeu o controle e bateu-me com raiva?” Max ainda olhava indeciso e torturado. “Você está tentando dizer que eu não sei a diferença entre amor e o abuso?” Ela perguntou em voz baixa. “Não tenho uma mente própria e que você faz meu pensamento para mim? Que sou apenas uma marionete dançante em suas cordas? Que eu obedeço sem questionar ou que estou com muito medo de ficar com você?” Ele recuou visivelmente. “Não inferno. Você é uma das mais fortes mulheres que conheço.” Ela sorriu e acariciou as linhas em seu rosto. “Então me diga como na terra você acha que nunca fugi com o abuso de mim. Esqueça os meus pais e meus irmãos. Se você já cruzou a linha, não é com eles que você precisa se preocupar. É de mim, porque eu chutaria o seu traseiro de merda sobre esta montanha. Não haveria nada deixado para os meus pais ou irmãos, quando eu terminasse com você.” Sua expressão aliviou e seus lábios tremeram para cima em um sorriso. “Então o que você está dizendo-me é que estou sendo um completo idiota.” “Sim, eu suponho que é exatamente o que estou dizendo,” disse ela com um sorriso. Ele a aconchegou nos braços e segurou-a firmemente, com o rosto enterrado em seu cabelo. “Eu te amo, Callie. Muito. Não quero nunca ficar sem você. Eu não poderia viver comigo mesmo se eu te machucasse, se alguma vez abusasse sua confiança em mim.” Ela colocou o rosto em seu pescoço, inalando seu cheiro. Quando ele finalmente a puxou longe, seu rosto estava sombrio. “Eu não sei o que fazer para ajudá-la, Callie. Para os primeiros dias eu me senti como o pior tipo de fraude. Deus, eu 86


me senti envergonhado, como se fosse algum hipócrita e que não era digno de qualquer tratamento melhor do que o filho da puta que bateu nela.” Callie sorriu suavemente, permitindo que seu amor brilhasse através. “Só de estar aqui para ela está ajudando. Nós fomos buscá-la, não permitimos que se fechasse fora e chafurda-se em sua vergonha, já está ajudando. Ela vai ficar bem. Leva tempo. A melhor coisa que você pode fazer é não tratá-la como se estivesse quebrada. Andando nas pontas dos pés em torno dela. Tratando-a como parte da família e que estamos aqui para ela. O resto vai vir com o tempo.” Max deixou a mão vagar pelos cabelos e, em seguida, até os seios nus, onde brincava preguiçosamente com seus mamilos. “Alguém já lhe disse que você é uma mulher sábia, Callie Wilder?” Ela riu. “Não, eu posso honestamente dizer que ninguém na minha família nunca me acusou de ser algo, além de inconstante e de espírito livre. Sábia não exatamente caberia em algum lugar.” Ele beijou sua têmpora e apertou-a com força novamente. “Você é meu tudo, doçura. E onde você se encaixa é aqui comigo. Sempre.” “Então não podemos nos atrasar,” ela implorou. “Eu preciso de você, Max. Preciso do seu domínio, a sua força. Seu controle. Preciso dessa estrutura. Centra-me. Isso me lembra que tenho um lugar neste mundo. Com você.” Ele deixou suas mãos deslizar para as faixas que circulavam os pulsos. As faixas que ele tinha colocado lá como um símbolo de sua propriedade. Para ele, eles eram mais importantes que seus anéis de casamento. Eles significavam mais. Eles eram mais profundos. “Nunca tire estes,” ele disse calmamente. “Eu não poderia suportar.” Ela estendeu ambos os pulsos, segurando-os para cima em súplica. “Eu sou sua, Max. Não quero nunca ser outra coisa. Nunca irei tirá-los a menos que você me peça.” Ele se inclinou para frente, encontrando os lábios no mais doce dos beijos. “Bom, porque eu nunca vou pedir.” 87


Capítulo Doze HOLLY acordou no meio da noite, o tremor, e com dor em seu lado inferior se intensificando a uma dor ardente que não aliviou pelo movimento. Ryan estava deitado, dormindo ao lado dela, mas ninguém estava em seu outro lado. Adam e Ethan evidentemente tomaram suas próprias camas em vez de cair na noite no quarto comum. Ela empurrou para o lado vazio, tomando cuidado para não despertar Ryan. Seus pés tocaram o chão frio e tremeu quando outra onda de frio a alcançou. Fogo irradiou através de seu lado e ela curvou, tentando agarrar a beirada da cama para se firmar. Náuseas chegaram a sua garganta e ela ingeriu duramente contra a vontade de vomitar. Conseguiu cambalear para a cozinha, e abriu o armário de remédios para obter algum ibuprofeno. Depois de pegar quatro pílulas, ela devolveu o pote e se dirigiu para o gabinete para um copo. Dor agrediu, espetando através dela, roubando-a de respirar. Ela caiu, batendo no chão com um baque, dirigindo o ar fora de seus pulmões em uma corrida dolorosa. Ficou ali em uma posição fetal, com medo de mudar porque a dor era tão horrível. Algo estava muito, muito errado. “Ryan,” ela chamou fracamente. “Adam? Ethan?” Escuridão pairava sobre as cortinas. Ela lutou com a inconsciência quando a dor se intensificou. Ela ouviu um som distante, tentou chamar, mas a dor se intensificou. Ela ouviu o som distante novamente, tentou gritar para fora outra vez, mas a escuridão rodou até que ela estava tonta com isso.

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RYAN acordou, uma carranca em seus lábios para baixo. Era automático para alcançar Holly, um hábito que ele não tinha quebrado em mais de trinta anos. Mas não estava lá. Alguma coisa o tinha despertado. Seu nome. Ele poderia jurar que tinha ouvido ela chamar seu nome. Jogando de lado as cobertas, ele correu para fora da cama e no hall. Não havia luzes acesas na casa e ele ficou em silêncio. O fogo tinha a muito tempo morrido na sala de estar e apenas algumas brasas permaneciam. “Holly?” Ele chamou. Algo como medo queimava em seu estômago e agarrou sua garganta. Ele não tinha verificado os quartos de seus irmãos, porque tinha acabado de saber que não era onde ela estava. Depois de examinar a sala, caminhou em direção à cozinha, e caramba, tropeçou perto dela antes de ir mais longe. Seu coração foi ao fundo do poço. Ele caiu de joelhos, gritando seu nome com a voz rouca. Ela estava em uma bola minúscula, joelhos dobrados como se estivesse em uma dor inimaginável. Sua pele era quente e seca ao toque. Ele imediatamente sentiu o pulso, aliviado ao encontrar um ritmo constante contra os dedos. “Adam! Ethan!” Ele rugiu. “Venham aqui!” Gentilmente, ele pegou Holly em seus braços, sem saber o que fazer. Ele só sabia que não estava deixando-a deitada no chão frio. Nem dez segundos depois, os irmãos correram pelo hall e apareceram na cozinha. “O que aconteceu?” Adam latiu. Ethan chegou a Ryan, suas mãos inda a frente de Holly e depois ao pescoço, frenético, assim como Ryan estava sentindo o padrão de impulsos reconfortante. “O que há de errado com ela?” Ethan exigiu. “Acordei quando pensei ter ouvido ela me chamar. Ela não estava lá, então me levantei e encontrei-a no chão,” Ryan disse severamente. “Pegue as chaves. Temos que levá-la ao hospital.” 89


Suas palavras enviaram os seus irmãos em diferentes direções. Ethan pegou um cobertor e jogou sobre ela, enquanto Ryan ia para a porta. Adam correu para o quarto e voltou um momento depois, vestido e segurando as chaves para o SUV. “Tragam-me algumas roupas malditas,” Ryan mordeu na direção de Ethan. “Você pode mudar no caminho e eu vou me vestir quando chegarmos lá.” Ele não ia deixar Holly ir o tempo suficiente para corrigir o seu estado atual de nu.

QUATRO horas depois, os três irmãos andavam na sala de espera, nervosos, calados, doentes de preocupação. As portas se abriram e as crianças correram e seus rostos estavam brancos, olhos com medo. Adam imediatamente entrou em modo de proteção. Sua esposa estava em cirurgia e ele estava com medo de sua mente, mas não queria que seus filhos e sua filha sentissem seu medo. “Papai,” Callie disse, correndo para seus braços. “O que há de errado com a mamãe? O que aconteceu?” Adam a esmagou a ele e abraçou em um longo momento enquanto seus filhos iam para ficar com seus outros dois pais. Lilly estava em volta com Max, mas ela não parecia menos preocupada do que todos os outros. Adam de afastou de Callie e acenou para entrarem em uma das salas laterais usualmente reservadas para o médico falar com a família. Quando todo mundo foi empurrado para dentro, ele respirou fundo e olhou para seus irmãos. “Sua mãe está na cirurgia.” Dillon olhou esmagado. Lábios de Michael desenhou em uma linha sombria, e Seth parecia totalmente confuso, como se ele não conseguisse entender tudo isso. Os olhos de Callie encheram com lágrimas e Max enrolou um braço de apoio ao seu redor. “O que há de errado?” Dillon resmungou para fora, com a voz embargada de medo.

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“Apendicite,” Ethan disse calmamente. “Eles acreditam que ela pode já ter supurado. Eles não perderam muito tempo indo dentro. Nós não saberemos mais até que o médico saia da cirurgia.” Ninguém parecia que tinha alguma ideia do que dizer ou fazer. Eles ficaram entorpecidos, olhando um para o outro, a ansiedade impotente refletida em seus olhares. Se Holly estivesse aqui, ela assumiria o comando. Ela acalmaria a todos. Faria o que ela faz de melhor. Amar com todo seu coração e aquecer o mundo inteiro de dentro para fora. Adam afundou em sua cadeira, as pernas já não conseguindo segurá-lo. Callie imediatamente colocou os braços ao redor dele, abraçando-o fortemente. “Ela deve estar bem, papai,” ela sussurrou ferozmente. “Ela ama todos demais para ir para baixo. Provavelmente estará de volta em seus pés em algum momento. Você sabe que ela não iria perder o Natal por nada nesse mundo.” Adam sorriu levemente, divertindo-se com o fato de que sua filha preciosa estava proporcionando conforto para ele. Era seu trabalho proteger seus filhos. Sua esposa. Só que agora seus filhos e sua filha estavam reunidos ao redor, oferecendo o seu apoio a ele e seus irmãos. Todo o resto da noite, eles se sentaram em silêncio sombrios, e descobrindo o quão importante era o papel desempenhado por Holly em sua família foi delineado em dura realidade. Ela era o centro. O coração e a alma. O pilar que em torno o resto da família girava. Toda coração. Toda criança. Cada homem. Eles a amavam com uma ferocidade que não poderia ser descrita, apenas sentida. Ela era tudo para essa família, e Adam não queria sequer pensar na forma como iria sobreviver sem ela. Ela era sua força. Sua luz. A cola que os mantinha juntos a todos. Ele podia vê-la em cada um de seus filhos. Sorriso contagiante de Callie. Sua exuberância pela vida. Sua bondade e gentileza. Sua obstinação feroz e sua infinita capacidade de amor e sua lealdade eterna para aqueles que amavam.

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A firmeza de Seth. Sua força silenciosa. Seu poder de recuperação. Inteligência de Michael. Sua ética de trabalho. Seu espírito tranquilo. Dillon a sua maneira amava a todos com seu coração e alma. Assim como Holly. “Papai?” Callie sussurrou. “Ela vai ficar bem.” Não colocou como uma pergunta, mas ele podia ouvir a incerteza na voz de sua filha. Ela estava tentando oferecer-lhe o estímulo que ela precisava tão desesperadamente sozinha. Adam puxou-a para um abraço. “Sim, querida. Sua mãe vai ficar bem. Ela é uma lutadora de ponta a ponta. Ela tem estado para baixo antes, muito pior do que isso, ela se recusou a ficar no chão.” Só então o médico entrou na pequena sala e todos olharam para cima, o tenso silêncio repentino. Tensão enrolava e serpenteava pela sala. Medo montou e todos se inclinaram para frente, ansiosos para ouvir o que o médico diria. “Sra. Colter está fora de cirurgia,” o médico começou. Não foram capazes de se conter por outro momento, Adam atirou aos seus pés, mas Ethan o venceu até o médico. “Como ela está?” Ethan exigiu. “Ela está bem? Quando poderemos vê-la?” O cirurgião levantou a mão para aplacar. “Ela vai ficar bem. Fez uma recuperação boa. Fomos capazes de remover seu apêndice antes de estourar. Quero que ela permaneça no hospital um dia ou dois para que eu possa ter a certeza de que não há infecção ou derrame, mas ela vai estar em casa antes do Natal.” O alívio na sala era palpável. Os ombros de Adam cederam e seus olhos queimavam com as lágrimas repentinas. Holly era a sua vida. Sua vida inteira. E, oh Deus, ele não poderia perdê-la. O braço de Dillon estava em torno dele e Adam se virou, abraçando seu filho ferozmente enquanto os outros consolavam uns aos outros. “Quando é que podemos vê-la?” Ethan perguntou com voz rouca. O médico olhou para a sala cheia de gente com dúvida. “Vocês todos não podem vê-la. Um de vocês pode ir, quando ela sair da recuperação.” 92


Ryan fez uma careta. “Não inferno. Nós podemos dizer três, mas vamos vê-la.” O médico limpou a garganta. “É costume de um cônjuge para ter acesso. O resto da família deve esperar até que ela esteja em um quarto.” “Nós somos seus malditos maridos,” Ryan rosnou. Ele apontou o dedo em seu peito e depois puxou sobre o ombro para apontar para Ethan e Adam. As sobrancelhas do médico levantaram e ele ficou em silêncio. Ele brincava com sua prancheta e estava inquieto. “Uh, bem, não há precedente para isso. Talvez você devesse verificar com a enfermeira responsável.” Depois de dizer isso, o médico bateu em retirada, resmungando baixinho enquanto ia. Ryan virou-se para Adam e Ethan. “Vamos. Eles nos deixarão entrar ou vou acabar com este maldito lugar.” Ethan riu, a tensão escapando, em uma corrida. “Você não tem um bom histórico com os hospitais, homem.” Ele se virou para Adam. “Lembra quando sua bunda murcha foi baleada e você irritou fora cada enfermeiro e médico no pronto-socorro e no chão até que o colocou na mesma sala, com Holly?” Adam sorriu, mas seu coração apertou em memória de longo tempo atrás. No momento ele sabia que ia ser tão forte como Ryan se atreveu a mantê-lo longe de sua esposa.

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Capítulo Treze ERA como se o tempo tivesse parado e para o momento do Natal havia sido suspenso em uma nuvem nebulosa que flutuava acima da família Colter. Todo mundo se recusava até mesmo contemplar o feriado sem Holly em casa, cercado por sua família. Ela era, como Adam tinha afirmado, o centro, o coração e a alma de seus maridos e filhos. Holly estava sentada na cama do hospital, os dedos segurando a folha enquanto ela considerava suas opções. Com o Natal a poucos dias de distância, a última coisa que queria era ficar presa em um quarto de hospital, quando poderia estar em casa, rodeada pela família que tanto amava. “Eu não estou pedindo, Dr. Holister,” disse ela com calma, porque ela há muito tempo descobriu que com calma era difícil de argumentar. “Eu gostaria de ter alta hoje. Entendo suas preocupações, e tomarei as suas instruções ao pé da letra, mas gostaria de recuperar mais rapidamente na minha própria casa.” “Nada como atirar-me para os lobos,” o médico disse secamente. “Os seus maridos vão chutar minha bunda se eu deixar você sair daqui antes que eles acreditem que é hora. Difícil de lembrar quem tem o curso de medicina aqui.” O sarcasmo em sua voz fez Holly sorrir. Dr. Holister tinha sido médico de Holly durante anos. Ele estava familiarizado com a sua situação incomum, assim como ele era muito familiarizado com seus maridos grandes protetores quando veio a ela. “Quero estar em casa para o Natal,” disse ela, uma dor em sua voz que foi mais pronunciada do que qualquer dor residual de sua cirurgia. “Vai ser tão maravilhoso este ano. E eu estou cozinhando!” Dr. Holister olhou para ela por cima dos óculos e limpou a garganta. “Talvez seja melhor se você não estar entrando em uma cozinha ainda.” 94


Holly bufou. “Você já ouviu histórias longe demais sobre a minha falta de habilidade na cozinha. Minha nora é uma cozinheira dos sonhos, e ela me ensinou como fazer o jantar de feriado mais impressionante.” Seu sorriso suavizou melancolicamente. “Todos meus filhos vão estar em casa este ano. Isso não acontece há tanto tempo. Nós sempre temos a maioria, mas não todos. De jeito nenhum eu vou perder isso.” Dr. Holister sorriu com indulgência. “Vou deixar você ir, Holly. Eu não me enganaria em pensar que se eu diria não, você teria realmente me ouvido. Mas quero que você veja as instruções com meus cuidados na carta, e não ache que não vou traçá-los em grandes detalhes aos seus maridos.” Ela fez uma careta para ele. “Eu não vou ficar vinte e quatro/por sete na cama. Só para você saber. Nem sequer sugira aos meus maridos que isso é parte de seu plano de cuidados.” Ele riu e balançou a cabeça. “O que estou indo dizer é que você pode retomar as atividades normais com cautela e que é para descansar, talvez mais do que o usual até que esteja sentindo-se novamente bem. Quero que você tome os medicamentos e quero que ouça o seu corpo, Holly. Estou falando sério sobre isso. Se estou dizendo para você abrandar e descansar, então faça isso. Você não quer acabar de volta ao hospital, eu presumo?” Ela balançou a cabeça vigorosamente. “Então leia minhas instruções e todos seremos felizes. Incluído seus maridos.” “Certo, certo,” ela resmungou. “Quanto logo você pode me dar à alta?” Ele suspirou. “Que mente de via única você tem. Dê-me uma hora, certo? Preciso dar a enfermeira o meu relatório e escrever suas receitas. Ela estará aqui logo que eu termine. Feliz?” Ela sorriu para ele. “Obrigado, Pete. Você sabe que eu aprecio você.” Ele rolou seus olhos. “Você só gosta de mim quando está dobrando-me ao seu querer.” Ele se inclinou para lhe dar um beijo na bochecha. “Cuide de si mesma, certo? Quero vê-la novamente em uma semana. Se você não quer dirigir até a cidade, serei feliz para ir lá em um sábado.” Holly pegou a mão e apertou. Ao longo dos anos, Pete Holister se tornou um amigo da família. Durante esse tempo terrível quando ela tinha sido atacada e, em seguida, descobriu sua 95


gravidez, ele foi uma rocha. E porque confiava nele, que continuou a procurar a sua assistência médica nos anos mais tarde. Ela e seus maridos haviam doado uma grande soma de dinheiro para financiar sua clínica para aqueles que não podiam pagar os cuidados de saúde e não tinham o seguro, e como resultado ele sentiu profunda lealdade aos Colter. Não era nada para ele largar tudo e fazer a viagem para Clyde, se um deles precisava de cuidados para além do que o clínico geral em Clyde fornecia. E, ele parecia não confiar, nos outros para cuidar dos Colter. Ele simplesmente adotou a todos eles, e enquanto ele dava dor na bunda de seus maridos sobre ser tão protetor sobre ela, ele era apenas como um protetor dos Colter como um protetor dela, ele era apenas como protetor dos Colter como um todo. “Obrigado, Pete,” disse ela novamente. “Espero que você tenha um Feliz Natal.” “Não vindo ao meu hospital novamente irá fazer os meus feriados muito melhor.” Holly sorriu e balançou a cabeça e, em seguida, afundou de volta para os travesseiros atrás dela quando o médico saiu da sala. Alguns momentos depois, a porta se abriu novamente e seus maridos entraram, olhando desconfiados em seus rostos. “Pensei que você disse que Pete não viria até mais tarde.” Ryan disse com uma carranca. “Acabamos de passar por ele no hall e parecia que ele tinha acabado de sair do seu quarto.” Holly colocou as mãos sobre o seu colo e sorriu serenamente. “Ele fez.” Adam suspirou. “Deixe-me adivinhar. Você está forte o suficiente para partir e você nos enviou para fora em uma missão de tolos por isso não estaríamos aqui para discordar.” Ela sorriu, porque ela não estava prestes a tentar negá-lo. Seus maridos a conheciam muito bem. “Pelo amor de Deus,” Ethan resmungou quando se sentou na beirada da cama ao lado dela. “Você quer mesmo o que trouxemos para você?” “Sim! Estou morrendo de fome,” disse ela, agarrando no saco que Ethan estendeu. “Você ainda tem tempo para comer?” Adam demorou. “Ou você vai ser empurrada para fora daqui nos próximos quinze minutos?” Ela fez uma careta. “Eu tenho pelo menos uma hora.” 96


Os olhos de Ryan foram para o céu e ele balançou a cabeça em resignação. “Eu quero ir para casa,” ela disse teimosamente. “Não vou passar o Natal no hospital.” Para enfatizar sua declaração, ela levantou os braços e cruzou-os sobre o peito. Ela levantou o queixo em um gesto de desafio e enviou-lhes um brilho mortal. Ryan se inclinou e beijou a testa franzida. “Nós nos preocupamos com você. Você sabe disso.” Ela ficou completamente mole e virou o rosto para olhar dentro daqueles olhos azuis intensos assim os de Callie. “Eu sei que você faz e eu te amo por isso. Mas se você quer o que é melhor para mim? Isso é ir para casa e estar rodeada pelos meus maridos e os meus filhos e passar o Natal lá. Não aqui. Posso descansar muito mais fácil lá, e já prometi a Pete que não vou exagerar. Ele vai lhe dar uma lista dos prós e contras para que o inferno você certifique-se de aplicá-las.” “Eu sempre gostei deste homem,” disse Adam com aprovação. Holly bufou. “Você só gosta dele porque ele está do lado de vocês.” Ethan sorriu ao seu lado e puxou sua mão na sua. “Você sabe disso.” “Estou pronta para ir para casa,” disse ela suavemente. “Não há outro lugar que eu gostaria de estar.” “E queremos você lá,” disse Adam: a emoção atada em sua garganta. “Você nos deu um susto, bebê.” Ryan acariciou seu rosto com a palma da mão e, em seguida, baixou os lábios nos dela. “Não faça isso de novo.” Ela sorriu. “Tentei o meu melhor para não acabar no hospital novamente.” “Isso é o que você disse da última vez,” Ethan resmungou. Sabendo que sua comida estava esfriando, ela fez um gesto para a bandeja portátil e Adam a rodou para a cama, deslizando o braço sobre o seu colo para que ela pudesse ter um lugar para comer. Enquanto ela cavava na comida, Ethan fez chamadas do telefone para os meninos e Callie para que soubessem que ela estava voltando para casa naquele dia. 97


Holly sorriu em antecipação, porque sabia que todos estariam lá esperando. Todos reunidos em sua casa, exatamente onde ela gostava que estivessem.

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Capítulo Quatorze SETH, MICHAEL, e DILLON estavam do outro lado da sala do sofá onde Lilly estava dormindo, e eles sorriram. Ela estava enrolada em seu lado, a cabeça aninhada em uma das almofadas. Eles estavam todos cansados. Os últimos dias tinham sido desesperador enquanto esperavam pela sua mãe para ser liberada do hospital. Agora que ela estava finalmente em casa, os pais haviam banido todas as crianças para suas casas, pois o descanso era muito necessário. “Esta gravidez parece estar chutando minha bunda,” Seth disse em voz baixa. “Mesmo antes da coisa com a mamãe, eu quero dizer. Estou tão nervoso quanto o inferno sobre isso. Não quero que ela fique assim cansada como ela se sente, o mesmo como ela fez com Rose.” A expressão de Dillon cresceu feroz. “Isso não vai acontecer. Não me importo se tiver que fechar o maldito pub ou ter Callie levando-o para que eu possa passar todo o momento com Lilly. Eu não quero que ela sinta esse tipo de desespero novamente.” “Estou nervoso também,” Michael disse sombriamente. “Ela teve um tempo duro se confrontando com isso. Não acho que ela estava pronta. Inferno, nem tenho certeza de como ela conseguiu engravidar. Sei que o controle de natalidade não é infalível, mas ainda tem uma taxa de sucesso muito boa.” “Não faz sentido debater sobre esse ponto agora,” disse Seth. “O importante é como nós fazemos ela se sentir a partir deste ponto em diante. Não quero que ela duvide, nem por um momento, do nosso compromisso com ela e nosso filho. Quero que ela vá para a sala de parto sabendo que não tem absolutamente nada para se preocupar neste momento.” Dillon acenou em acordo. Sua mandíbula foi colocada em uma linha feroz e Seth sabia que ele estava provavelmente já planejando os próximos sete meses e além. Não seria surpresa alguma se Dillon deixasse a gestão do pub. No entanto, ele duvidava que Max jamais deixasse 99


Callie assumir a execução do mesmo em tempo integral, e neste caso seria Seth a apoiar o seu cunhado. Callie não precisava ficar presa atrás do bar maldito todas as noites, nem precisava ser arrastada para casa nas primeiras horas da manhã. Ele tinha suas dúvidas sobre Max ser a força dominante na sua relação com Callie. Isso o deixava puto, mas verdade seja dita. Max adorava e cultuava Callie, e era difícil encontrar a falha com a bunda dura, quando ele cortava o braço direito antes mesmo de qualquer dano vir a Callie. “Será que ela ficou doente no período da manhã?” Michael perguntou. Michael muitas vezes saia mais cedo, antes de todo mundo pular fora da cama, então ele não estava por perto quando Lilly começava o seu dia. Sua jornada começava cedo em sua clínica veterinária, mas sempre fez questão de estar em casa à tarde. Era um cronograma que trabalharam juntos. Dillon, mais frequentemente do que não, trabalhava à noite no pub quando as coisas estavam mais cheias. Callie o cobria algumas noites para ele, para que não estivesse sempre longe de casa. Seth poderia estar fora literalmente a qualquer hora do dia ou da noite. Suas horas tradicionais eram das oito as cinco, mas era raro ele se ater a essa programação. Como xerife, estava no celular vinte e quatro horas por dia, sete dias por semana faça chuva ou faça sol, feriado, ou não. Mas eles organizavam de modo que alguém estava sempre em casa com Lilly, e agora Seth era mais grato do que nunca que eles tinham feito estes passos. Dillon fez uma careta. “Alguns, sim. O problema é que ela esteve doente em intervalos durante todo o dia.” Seth concordou. “Cheiros parecem fazê-la mais doente. Pintura tem sido difícil para ela nos últimos dias, pois a tinta dá náuseas a ela.” “Ela passou na caixinha do gato ontem e teve que correr para o banheiro para vomitar suas tripas,” Dillon disse ironicamente.

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Michael fez uma careta. “O que o inferno ela estava fazendo perto da caixa do gato, afinal? Ela não é suposto estar trocando a areia da caixa quando está grávida. Juro que vou me livrar desse maldito gato.” Seth resmungou em diversão. Como se Michael jamais fosse se livrar do gato precioso de Lilly. O vira-lata tinha sido abandonado na clínica no dia em que Lilly estava ajudando Michael, e ela tinha dado olhos de filhote de cão para Michael, e então, o gato encontrou um novo lar. Com eles. E ele tinha estado com eles desde então. “Não disse que ela limpou a caixa do gato,” Dillon disse com uma carranca. “Eu disse que ela andava perto. Perto onde o lixo está. O gato tinha acabado de tomar um despejo e isso fez Lilly se sentir mal.” Tão profundo quanto eles estavam, em sua discussão que não tinham percebido que Lilly tinha despertado. Só quando ela mexeu-se para sentar que Seth a notou. Seus olhos brilhavam com diversão e um leve sorriso curvava em seus lábios. Ela inclinou-se para o apoio no braço do sofá e descansou o rosto na palma da mão enquanto olhava para seus maridos. “Se vocês pudessem ouvi-los,” ela brincou. “Como um bando de galinhas mãe.” Dillon moveu em direção ao sofá até que pairou sobre ela. “Duvido que uma galinha mãe pensa o quanto ela gostaria de vê-la nua agora.” Ela arqueou uma sobrancelha escura e seu sorriso ampliou. “Ou que tipo de coisas vulgares e indecentes ela gostaria de fazer para você,” Michael ofereceu quando foi se sentar ao lado dela no sofá. Ela riu e, em seguida, seu olhar encontrou o de Seth. “E você? Não vai, adicionar seus dois centavos?” O olhar que derramou sobre ela a fez ciente de que apenas ocupava seus pensamentos. “Meus irmãos falam muito caramba, muito. Enquanto eles estão dizendo o que querem fazer com você, vou estar demonstrando.”

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Para provar seu ponto, ele empurrou para frente, puxando-a a seus pés antes de Dillon ou Michael pudesse reagir, e levou-a nos braços, indo para o quarto. Ela riu para fora ruidosamente com a-porra-que-olhava seus irmãos. Os olhares bateram em Seth direito no intestino. Ela soava e parecia tão linda. Ela parecia feliz. Seus olhos estavam cheios de alegria e calor. A preocupação tinha ido, mesmo os sinais de sua fadiga que estavam gravados nas linhas de seu rosto se foram. Ele apertou os lábios em sua testa e fechou os olhos quando entraram no quarto. Quanto tinha a sua vida tinha mudado ao longo do último ano e meio? Ele não só tinha encontrado o amor da sua vida em Lilly, mas estava mais perto do que nunca de sua família. Rodeado por seus irmãos, sua irmã, e sua mãe e pais. Agora seu filho cresceria abrigado pelo amor e apoio de sua família. O mesmo amor que ele e seus irmãos tiveram quando crianças. “Seth, você está ai, não é?” Lilly perguntou baixinho. Ele reorientou a sua atenção para ver Lilly olhando para ele, seus olhos azuis tinham sombras de preocupação. Então ele sorriu. Sendo honesto queria girar em torno dela em algumas dúzias de círculos e fazer algo louco como soltar uma série de gritos, mas não era a coisa mais inteligente a fazer com uma mulher grávida que tinha um estômago enjoado. “Sim,” disse ele com voz rouca. “Estou tão feliz.” Deitou-se na cama com um salto suave. Dillon e Michael levantaram-se para o lado como se esperando que ele terminasse a sua peça. Inferno, o que mais havia para dizer? Como você poderia colocar em palavras a alegria indescritível? “Eu te amo,” disse ele. “Espero que você saiba disso.” A preocupação desapareceu, substituída pelo calor e amor correspondido. “Eu também te amo, Seth. Espero que você saiba que confio em você.” Ela moveu a cabeça para incluir seus irmãos em seu olhar. “Eu confio em todos vocês. Eu sei que vão me ajudar com a gravidez e depois. Nossa criança será tão amada. Não duvido disso, nem mesmo por um momento.” “Isso é bom,” disse Michael enquanto ele se movia na cama ao lado dela. Ele se deitou ao seu lado, a cabeça apoiada na palma da mão enquanto olhava para ela. Colocou a mão sobre 102


a barriga dela, acariciando protetoramente, como se estivesse enviando uma mensagem silenciosa, uma promessa de proteção. E de amor. “Faça amor comigo,” ela sussurrou, por sua vez, buscando cada um de seus olhares dos maridos. “Mostre-me seu amor.” Seth colocou as duas mãos na cama e se abaixou até os seus rostos estarem apenas uma polegada a distância e seus lábios deliciosamente perto. “Se eu tiver o meu caminho, você sentira o nosso amor a cada dia pelo resto de nossas vidas.”

***** MAX escorregou do calor da sua cama, relutante em deixar Callie. Ela estava exausta e desgastado tanto fisicamente como emocionalmente, e tinha apenas começado sua luta com a garganta inflamada. Tendo sua mãe no hospital e ver como assustado seus pais tinham estado abalaram Callie até o núcleo. Agora que Holly tinha voltado para casa, a família respirou mais fácil. O suspiro coletivo de toda a cidade podia ser ouvida através do ar da montanha. Holly Colter estava em casa. Tudo ficaria bem assim. Mas Max estava determinado a fazer o Natal ainda mais especial. Mais do que já seria. Ele sabia que os Colter e especialmente Holly, estavam emocionados por terem seus filhos em casa para os feriados. Ele e Callie tinham viajado no Natal passado. Ele levou-a para Paris e Londres, onde se maravilharam com as luzes de Natal e festas, e então tinha ido para a Alemanha, onde havia passado dias apenas absorvendo a atmosfera. Callie tinha nascido um espírito livre. Foi como ele a conheceu. Ela tinha pegado sua mochila e ido para Grécia e ele foi lá para tirar umas férias curtas. Assim que ele tinha colocado os olhos sobre ela, ele soubesse que ela iria alterar sua vida para sempre. 103


Ele não havia reagido bem. Era uma vergonha que sempre carregaria. Quase bagunçou a melhor coisa que já tinha acontecido com ele, mas graças a Deus Callie o havia perdoado, porque ele bagunçou não uma, mas duas vezes. Sim, tanto ele como Callie gostavam de viajar. Eles eram inquietos e ansiosos para explorar novos lugares. Mas uma coisa que percebeu na hora que ele e Callie tinham casado foi que ela pertencia aqui. Com sua família. Nesta montanha. Em seu campo, o lugar onde ela tinha nascido. Prado da Callie. E estranhamente, ele se encontrou desejando o retorno ao aconchego da família Colter, quando ele e Callie foram embora. Tinha sido ele que tinha sugerido eles passassem o Natal com a família. Não era apenas a família de Callie mais, mas a sua própria. E agora Lauren. Ele saiu do quarto, sabendo que se ele quisesse ter feito o que tinha planejado, seria necessário cuidado e precisão. Na maior parte do tempo. Tempo que estava rapidamente se esgotando com o Natal se aproximando. Quando chegou ao escritório no canto do andar térreo, ao lado da sala, ele pegou o telefone e começou a fazer as chamadas. Dinheiro não era problema. O trabalho teria de ser feito durante a noite. No momento em que estivesse acabado, teria gastado uma boa quantidade de dinheiro, mas estava convencido de que estava certo do que ele queria que fosse feito. Agora, entretanto, ele precisava ir e ter a maldita certeza dos pais de Callie de não acabarem atirando em alguém por invasão na calada da noite. Se ele se apressasse, poderia fazê-lo de volta a tempo para cozinhar o café da manhã para suas meninas. Ele sorriu como a palavra surgindo em sua mente. Suas meninas. A mulher que ele amava mais que tudo e sua irmãzinha. Ambas aqui seguras com ele. Família. Ele foi para o casaco, pegou as chaves para o Range Rover, e saiu pela porta. Normalmente fazia a caminhada através do prado até a cabana dos Colter, mas queria estar de volta antes que Callie e Lauren se levantassem. Poucos minutos depois, ele puxou até a cabana dos Colter e deslizou para fora do carro. Estava quase na porta quando foi aberta e Ethan falou uma saudação. 104


“Bom dia, Max. O que o traz tão cedo?” Max tomou a mão estendida e abanou-o antes de seguir Ethan dentro, onde era um bom negócio estava mais quente. Um fogo já ardia na lareira de pedra grande e a sala estava viva, com as luzes cintilantes de Natal penduradas nas árvores e ao longo da cornija. Ele só se sentiu em casa nesta cabana, ampla e aconchegante, que outrora abrigava os caçadores Colter quando operavam um serviço de guia para caçar alces. “Como está Holly?” Max perguntou. Ethan ficou quieto por um momento e sua mão tremia quando levantou a xícara de café que tinha na mão aos lábios. Depois que tomou um gole, ele virou o seu olhar sobre Max. “Ela está indo melhor. Está feliz em estar em casa. Não gosta de ficar longe por muito tempo e estar no hospital a estava deixando louca.” “Eu aposto,” Max respondeu. “Estou feliz que ela está em casa, e sei que Callie ficou muito aliviada.” “Sim, nós todos ficamos,” Ethan disse calmamente. “Ela assustou o inferno fora de nós. É um acordar preocupante quando você percebe o quão perto teve para perder alguém ou a facilidade com que pode escapar.” Mas Max sabia. Ele sabia muito bem porque tinha chegado tão perto de perder Callie que isso ainda machucava até de pensar. Adam entrou na sala, a cabeça virando em surpresa quando viu Max ali. “Algum problema, meu filho?” Adam perguntou. Max era um homem crescido, mas ainda deu-lhe uma emoção ridícula quando Adam o chamava de filho. Isso o fez se sentir incluído. Como outro dos irmãos Colter. Seu lugar certamente não tinha sido sempre garantido nesta família. Foi sorte os pais e irmãos de Callie não haverem destruído a terra com ele e arrancarem suas bolas fora. Certamente não foi porque não quiseram. Mas agora havia calor e aceitação, e aceitaram Max dentro. Com o falecimento de sua mãe, ele e Lauren haviam sido deixados sozinhos no mundo. Tendo os Colter era algo que ele

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apreciava muito, e ele ia fazer tudo o possível para proteger o que ele já considerava seu. Eles tinham sua lealdade e seu amor. “Não, tudo bem,” Max disse. “Eu queria ver como Holly estava indo para que pudesse deixar Callie saber quando se levantasse. Ela estava muito cansada e eu queria deixá-la dormir, mas sei que no minuto em que acordar, vai estar preocupada com a mãe.” “Isso foi bonito de você,” disse Ethan. “Eu sei que Holly vai apreciar sua preocupação. Nós todos fazemos.” Max olhou para os dois homens. “Eu também queria discutir algo com vocês. Uma pequena surpresa que tenho em mente para as mulheres na família.” À menção das mulheres, Max teve a atenção de Adam e de Ethan. Uma coisa que ele aprendeu rapidamente nos dois anos que tinha conhecido essa família era que os Colter protegiam suas mulheres. Eles as mimavam, protegiam, e amavam além da medida. “Qual é o seu plano, e você precisa da nossa ajuda?” Adam perguntou. Max sorriu. “Não preciso de sua ajuda, exceto em manter o segredo, é claro. No entanto, preciso torná-los conscientes de que para as noites seguintes, vocês vão ter uma equipe de rastreamento sobre o Prato da Callie. Terei a certeza deles estarem chegando tarde e deixando antes do amanhecer. O que estou planejando não é facilmente visível da estrada, então acho que estará seguro. Além disso, sei que Holly não estará saindo, e se Callie for vir, vou fazer uma maldição, para eu mesmo dirigir para trazê-la.” Ethan sorriu. “Como você conhecem bem nós. Não, Holly não irá levantar um dedo maldito entre agora e o Natal, para que você certamente não terá que se preocupar com ela descobrindo.” “Ok, então diga-nos exatamente o que você estará fazendo,” disse Adam. Max sorriu e, em seguida, relacionou tudo o que ele gastou a última hora passando através do telefone. Quando terminou, tanto Ethan e Adam estavam sorrindo amplamente. Adam deu um tapa nas costas dele. “Elas vão adorar.” 106


Capítulo Quinze “Você se lembra de nosso primeiro Natal juntos?” Holly perguntou suavemente. Ela estava sentada no sofá, cobertor ao seu redor. Apenas as mãos presas para fora, segurando a xícara de chocolate quente que Ryan lhe dera momentos antes. O fogo rugia na lareira e a neve caia fora em um ritmo constante. Se ela estivesse se sentindo melhor, teria sido um dia maravilhoso para obter o trenó e jogar. Seus maridos teriam ataques cardíacos se ela sugerisse pisar no exterior da cabana. Adam estava sentado ao lado dela enquanto Ethan estava em seu outro lado. Ryan estava junto à lareira, cutucando uma das toras para atiçar as chamas. A mão de Ethan foi para a cabeça, alisando os cabelos para trás, seu sorriso suave e cheio de amor. Seus olhos tinham um olhar distante de recordação. “Foi o melhor Natal de sempre,” disse Ethan. Emoção brilhava nos olhos de Ryan quando se sentou em uma poltrona em frente ao sofá. “Seth era apenas um bebê e estávamos ainda cambaleando e tão malditos de gratos por ter você de volta em nossas vidas.” O braço de Adam apertou Holly. Um tremor correu até seu corpo e ela se virou, sorrindo carinhosamente para ele. Ele odiava ainda a menção do tempo que passaram separados. Odiava lembrar o medo que tinha sentido por ela, que ela não estava voltando. Mas ela tinha sabido. Nunca houve uma pergunta que ela fez em seu caminho de volta para casa para os homens que a amavam. “Assim, muitos Natais, desde então,” ela disse, com voz dolorida nas memórias. “Mas você sabe o quê? Tenho um sentimento que este ainda será melhor ainda.” Ethan sorriu com indulgência. “Você diz isso a cada ano.”

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Ela puxada um rosto. “Não disse isso no ano passado quando Callie e Max estavam na Europa. Eu odiei que eles tivessem partido.” “Este ano ainda será especial,” disse Ryan. “É tão bom ter o nosso lar com as crianças. Todos deles. “ Os olhos de Holly brilhavam com as lágrimas que não tentou esconder. Sua vida era tão cuidadosa e maravilhosa. A cada dia. Quantas pessoas poderiam dizer isso? Quantas pessoas poderiam dizer que eram amadas como Holly foi amada? Ela estava cercada por eles. Eles a envolveram. Seus maridos, seus filhos. Aqueles que tinham se juntado à família. Max e Lauren. E Lilly. Doce, frágil Lilly que tinha virado a vida de seus meninos de cabeça para baixo. “Se você começar a chorar, vai se machucar,” Adam disse rispidamente. “Doutor disse que ia estar dolorido por alguns dias.” “Você simplesmente odeia me ver chorar,” brincou ela. “Também.” Ele beijou o lado da cabeça. “Eu te amo, você sabe.” Seu sorriso alargou. “Sim, eu sei.” Ela virou-se para incluir Ryan e Ethan na conversa. “Acho que nós deveríamos fazer uma viagem depois do Natal.” As sobrancelhas de Ryan se reuniram e Ethan lançou-lhe um olhar perplexo. Ela não podia culpá-los. Ela estava mais feliz quando estava aqui em sua própria casa, rodeada pelas pessoas que amava. Callie era a única com vontade de viajar, sempre indo, querendo ir, esperando a próxima aventura. “Que tipo de viagem?” Adam perguntou hesitante. “Oh, eu não sei. Talvez em algum lugar quente. Hawai ou alguma ilha tropical em algum lugar. Em algum lugar privado, talvez uma praia privada, onde podíamos simplesmente ficarmos todos nus e fazermos amor e ficarmos algumas semanas, se quiséssemos.” Ethan piscou. “Bem, inferno.”

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“Eu voto por você ficar nua,” Ryan disse com voz arrastada. “Talvez o resto de nós possamos usar um calção de natação, mas você, querida, adoraria manter nua pelo maior tempo possível.” Seu coração acelerou e ficou suave. Após todos esses anos, eles ainda achavam que ela era a mulher mais bonita do mundo. Eles ainda a desejavam. Ainda a queriam. Isso nunca mudou, nunca ficou menor. O amor deles tinha apenas ficado melhor e mais forte com o tempo. “Somos tão jovens como nós queremos ser,” disse ela. Adam levantou uma sobrancelha para isso. “Você está sentindo seus anos, bebê? Porque tenho que dizer com maldita certeza que você não se parece com uma mulher na casa dos cinquenta.” Ela corou até os dedos dos pés com o olhar faminto em seus olhos. “Eu estava apenas me lembrando de que a idade é apenas um número. É como você se sente, e você sabe o que eu sinto?” “O quê?” A pergunta veio de todos os três homens. Ela sorriu e continuou a sorrir, o sorriso crescendo até que suas bochechas doeram. “Eu me sinto amada, e enquanto me sinto tão amada como sou, serei jovem para sempre. Esse episódio todo me fez perceber que há muito que quero fazer, e não quero perder nada. Talvez depois de fazer uma viagem possamos reunir com Max e Callie. Planejar uma viagem em família para nós todos. Nós, Max e Callie. Mesmo Lauren. Seth, Michael, Dillon, e Lilly. Pense o quanto seria divertido tirar umas férias de família grande. Nós não fizemos isso desde que os filhos eram pequenos.” Os olhos de Ryan estavam suaves. “Vamos levá-los aonde você quer ir, querida. Não posso imaginar um tempo melhor gasto do que com a minha família. Mas primeiro teremos a nossa viagem. Só nós, uma praia, e um por do sol em algum lugar.” “Conseguiu o meu voto,” disse Ethan. Os olhos de Adam brilhavam com maldade, enquanto olhava para Holly. “Basta pensar como será fácil fazer a mala. Você não vai mesmo ter de levar uma mala.” 109


Suas sobrancelhas enrugaram quando ela olhou interrogativamente para ele. Ele se inclinou e beijou as linhas em sua testa. “Você não precisa fazer as malas, se você vai ficar nua durante todo o tempo, e conseguiu a droga do meu voto.”

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Capítulo Dezesseis LILLY se sentou na beirada da cama, seu lábio inferior firmemente entre os dentes enquanto olhava para o armário. Ansiedade comeu um buraco no estômago. Era véspera de Natal. Eles eram esperados na cabana da mãe logo — eles já deveriam ter partido. Eles decidiram dizer esta noite a toda a família. No jantar. Uma surpresa. Um presente de Natal maravilhoso. Ela fechou os olhos. Não tinha certeza se estava preparada. Quase desejava que tivesse tomado um rumo mais quieto. Dizer a Holly e Callie primeiro. Então, talvez aos pais. Então, ela não teria que enfrentar todos de uma vez. Mas nem ela queria privar seus maridos de seu momento especial. Eles estavam sobre a lua. Cautelosos. Preocupados com ela. Mas sobre o êxtase da lua com o pensamento de ter um filho. Ela sabia que eles queriam vários. Tantos quantos ela estivesse confortável em ter. E talvez ela fez também. Ela amava a família Colter. Amava tudo sobre eles. Queria para sua família. Seus maridos. Seus filhos. Se ela pudesse mover-se após esse medo paralisante que a prendia toda vez que pensava que havia uma vida crescendo dentro dela. “Lilly?” Ela olhou para cima para ver de pé Dillon na porta. Sua posição lhe disse que ele tinha estado parado por algum tempo. Observando-a. Provavelmente preocupado. Ele entrou sem dizer mais nada e deslizou para cama ao lado dela para que suas coxas estivessem tocando. “Tudo bem?”

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Ela assentiu com a cabeça, hesitou por um momento, e então suspirou. “Estou nervosa. Talvez um pouco de medo. Sei que todos vão ficar felizes, mas eles ficarão preocupados também. Tenho medo que não vai ser muito animado, porque não sabem como eu estou levando isso. Não quero sugar a alegria deste momento para eles como eu fiz com vocês.” Dillon franziu a testa e virou mais em direção a ela para que pudesse capturá-la com o seu brilho. “Você não estragou o momento para mim. Você tem que ter alguma folga Lilly. Você levou um susto. Você não estava à espera de engravidar. Não foi algo que nós planejamos. Sob as circunstâncias, acho que você lidou com isso muito bem.” Ela sorriu palidamente. “Obrigado por dizer isso.” Ele pegou a mão dela e apertou. “Mãe e os pais vão ficar muito felizes. Claro que eles vão se preocupar com você. Eles te amam. Sabem o que você passou. Saberão quando você disser a eles. Serão capazes de ver isto em seus olhos. Nada estragaria esse momento para eles. Sabendo no Natal que vão ter o seu primeiro neto será uma memória mantida para sempre. E você é a pessoa que dará isso a eles.” Ela respirou fundo. “Eu sei que é estúpido, mas estou com medo e nervosa. Quer dizer, eu os amo muito e sei que eles me amam. Eles me mostraram nada além de apoio e carinho. Não poderia ter pedido por uma melhor família. Acho que não quero decepcionar ninguém. Especialmente a mim mesmo e ao nosso bebê.” Dillon tocou seu rosto e depois se inclinou para beijá-la suavemente nos lábios. “Nunca, Lilly. Você não vai decepcioná-los ou a nós. Nós não poderíamos estar mais orgulhosos de você.” Ela mergulhou em seus braços, envolvendo-se em torno dele para abraçá-lo apertado. Encolheu os braços em volta dela e segurou-a tão bem. Ele alisou o cabelo e, em seguida murmurou perto de seu ouvido, “O que você me diz que vamos ter o melhor Natal que essa família já viu?”

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Capítulo Dezessete VÉSPERA DE NATAL sempre foi um grande evento para a família Colter. Não que o dia de Natal fosse completamente esquecido, mas véspera de Natal era cheio de excitação. Era quando a família se reunia, bebia um chocolate quente na frente do fogo, e ria e amava enquanto comemoravam mais um ano. Dia de Natal eles iriam dormir, comer o café da manhã de pijama, presentes abertos, e depois todos iriam assistir os desfiles de Natal e futebol até a comida no final da tarde que era um jantar de Natal. Esta véspera de Natal, assim como o sol se punha, banhando a cobertura de neve fresca nas primeiras sombras pálidas do crepúsculo, os Colter e Wilder se reuniram na cabana dos Colter. Presentes estavam empilhados ao redor da árvore perto da lareira. A sala estava iluminada com luzes cintilantes e os sons de risos e felicidade. Holly sentou-se no final do sofá, apoiada com travesseiros e se preocupando incessantemente por seus maridos e crianças. Adam e Ryan desapareceram com frequência na cozinha junto com Dillon enquanto eles cozinhavam o banquete da Véspera de Natal. E que banquete era. A mesa tinha sido aumentada ao longo dos anos, conforme a família crescia em números. Quando se reuniram na mesa, Lilly sorriu um sorriso, suave de segredo, imaginando sua própria adição à família Colter que chegaria em alguns meses. Este era o futuro do seu filho. Esta família. Este maravilhoso, amado grupo de pessoas que tinham um coração tão grande como as Montanhas Rochosas. Ela ia ficar bem. Seu filho ia ficar bem.

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Ela poderia ser feliz. Medo desenrolou seu controle apertado em torno de seu coração e deslizou afastado, substituído por paz e alegria imensa. E a gratidão. Por essa segunda chance — de amor, de uma vida, por ter outro filho para amar e cuidar. Ela olhou para seus maridos enquanto se sentavam, seu coração explodiu com amor e emoção. Este era o seu momento. Seu tempo de brilhar. Depois de tanto tempo nas sombras, com medo de pisar no sol, ela estava pronta para explodir, jogar os braços, e virar o rosto até a maravilha do céu e glória em misericórdia e graça de Deus. Dillon chegou debaixo da mesa para apertar sua mão. Então, Seth estendeu a mão para a outra mão, os dedos entrelaçados fortemente com os dela. Do outro lado da mesa, Michael encontrou seu olhar e sorriu, seus olhos brilhantes com desconfiança. Já era tempo. Lilly respirou fundo para acalmar seus nervos. Não era que ela tivesse dúvidas — não tinha. Mas ela sabia que as suas notícias diziam respeito aos sogros. Souberam da tragédia do passado. Eles constantemente a cercavam com amor e apoio incondicional. Ela não queria que isso os preocupasse que ela iria se afastar de todos. Esta família a fez forte. Com eles por trás, ela podia fazer tudo. Ela muito cuidadosamente desembaraçou as mãos de seus maridos e, em seguida, levantou-se, forte, e olhou para a mesa ao restante da família, que estavam sentados. Conversa morreu e a sala ficou em silêncio. Todos os olhos estavam em Lilly, como se eles percebessem que algo grande estava para acontecer. Os olhos de Holly brilharam com preocupação e Lilly viu alcançar para a mão de Ethan automaticamente. Lilly sorriu, sem saber se iria mesmo ser capaz de conseguir fazer isso sem se tornar uma bagunça chorando. Seus olhos já picavam e ela lutou para saber exatamente como começar. Em seguida, ao seu lado, Seth ficou de pé, pegando a mão dela. Ele lhe deu um sorriso tranquilizador, cheio de amor e força — sua força que ele estava emprestando. Dillon levantou-se no seu outro lado e pegou a mão dela como Seth fez. 114


Em seguida, Michael também veio. Lilly nem sequer tentou controlar as lágrimas que deslizavam silenciosamente pelo seu rosto. Seu sorriso era tão grande que ninguém poderia confundir com as lágrimas de tristeza ou pesar. Confiante no amor de seus maridos e apoio, ela enfrentou o resto da mesa mais uma vez. “Temos algo especial para compartilhar com vocês,” disse ela suavemente. Era difícil falar quando seu sorriso era tão grande e lágrimas escorriam pelo seu rosto sem parar. Então, ela olhou incisivamente no final da mesa, onde a geração mais velha dos Colter sentava. “Você vão ter um neto. Eu estou grávida.” Uma série de suspiros voaram ao redor da mesa. Preocupação imediatamente brilhou nos olhos dos Colter, assim como a felicidade total e excitação. Lágrimas encheram os olhos de Holly. Callie limpou seus próprios olhos enquanto ela olhava para Lilly. Lauren sorriu, mas seu sorriso era melancólico, quase triste, como se refletisse seus próprios desejos e sonhos. E as reações dos pais variavam de choque para satisfação. O silêncio terminou abruptamente quando todos reagiram no mesmo momento. Gritos ecoaram. Felicidade entrou em erupção. A barragem de parabéns voou. Apesar das tentativas de seus maridos para mantê-la sentada, Holly saltou de sua cadeira e correu ao redor onde Lilly estava. Ela envolveu a nora em seus braços e sussurrou em seu ouvido: “Oh minha querida, estou muito feliz por você. Você sabe que estaremos com você desta vez.” Lilly se agarrou à sogra, fechando os olhos quando a emoção da garganta apertou. Havia tantos sentimentos diferentes para classificar completamente. Mas o melhor foi esse abraço. Este abraço disse que ela era amada e apoiada incondicionalmente. Que seu filho teria o melhor do mundo poderia oferecer-lhe. Que seu filho cresceria em uma família tão forte e duradoura como o próprio tempo. 115


“Eu sei,” ela sussurrou de volta. “Estou bem. Estou mais do que bem.” Holly puxou longe e de repente os pais estavam lá, puxando-a em grandes braços a esmagando nos abraços. Seth, Michael, e Dillon todos tiveram tapinhas nas costas, abraços, apertos de mão. Callie e Lauren foram as seguintes a abraçar Lilly, e Lilly absorveu o momento, de modo muito diferente de sua primeira gravidez, quando ela estava tão sozinha e isolada. Desta vez seria diferente. Desta vez, ela era amada. Max se aproximou para abraçá-la. Ele beijou a bochecha dela molhada e então apertou as mãos de Seth, Michael, e Dillon. Todos falavam ao mesmo tempo. Exclamando. Esses sons felizes. Risos. Alegria. Foi um bálsamo para a alma que há muito sofria a agonia do silêncio. Adam pigarreou para chamar a atenção de todos, e para surpresa de Lilly, lágrimas brilhavam em seus olhos. Ele parecia instável. Feliz. Um pouco desequilibrado. Ele continuou olhando para seus filhos com tanto amor em seus olhos que Lilly sentiu a picada de lágrimas mais uma vez. Seth passou o braço em torno dela e a puxou próximo quando Adam fez sinal pedindo silêncio. “Essa é a melhor notícia maldita que tive, além de sua mãe estar bem depois que nos deu um susto.” Sua expressão ficou mais séria e ele olhou para Lilly, destacando-a. “Lilly, querida, eu só quero que você saiba que estamos aqui para você. Você nunca duvide disso nem por um momento. Você e nosso neto vão ser amados e queridos e cobertos com apoio, tanto que você provavelmente vai querer nos mandar embora.” Risos encheram na sala e Lilly sorriu com a dor das lágrimas. Ele pegou seu copo, limpou distraidamente seus olhos, e depois encarou sua família novamente. Levantou seu copo e envolveu Lilly e seus filhos no calor de seu olhar. “Para o primeiro neto Colter. Que ele ou ela cresça cercado por amor. Que ele ou ela cresça se tornando

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tão maravilhoso como meus filhos são. E que ele ou ela tenha a resiliência 4 e espírito indomável de sua mãe.” “Ouça, ouça.” Os murmúrios suaves de acordo quebrou Lilly. Ela não conseguia mais segurar os soluços que saiam em sua garganta. “O que eu faria sem todos vocês?” Ela perguntou entre as lágrimas. “Ninguém jamais foi tão protegido e amado como eu tenho sido. Meu bebê vai ser o filho mais sortudo no mundo.” “E o mais mimado,” Callie disse secamente. Risos reconheceram essa declaração. Holly soltou uma ovação. “Se eu não posso estragar os meus netos, a quem posso estragar?” “Sente-se, todos,” Adam disse, apontando todos para baixo. “Vamos comer antes que a comida fique fria.” Os pratos foram repassados. Tagarelice zumbiam nos ouvidos de Lilly. Perguntas voavam. Já havia a questão de nomes. Tanto que ela não tinha se permitido pensar ainda. Foi bom ter contado a todos. Realmente. Excitação apertou seu interior, e ela deslizou a mão sobre sua barriga. Ela estava tendo um bebê, e desta vez, estava cercada por muito amor e apoio que nunca precisaria se preocupar com ficar sozinho, lutando, desesperada. Nunca mais. “Obrigado, Deus,” ela sussurrou, os olhos queimando novamente. “Obrigado por me salvar. Obrigado por me enviar a essa família e por seu amor e misericórdia. Eu não vou esquecer. Nunca vou esquecer.”

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Resiliência primeiramente era uma palavra usada na física, que quer dizer a capacidade de um objeto recuperar a sua forma. Nos últimos anos tem sido muito usada na psicologia e nas ciências humanas, como a capacidade do ser humano se recuperar após passar por qualquer tipo de situação que o tire do eixo, desde a morte de um parente até a perda de tudo o que considera importante. 117


DEPOIS de uma hora de comer, animada discussão, e muitas risadas, os pratos foram finalmente afastados. Max limpou a garganta e, em seguida, levantou-se, como Lilly havia feito no início da refeição. “Tenho uma surpresa para Callie. Bem, para todos,” ele emendou. “Parece mais apropriado levando em conta todas as boas notícias que recebemos recentemente. Temos muito a agradecer por este ano. Tenho ganhado muito, tendo minha esposa, e minha irmã em casa onde elas pertencem. Holly estando de volta ao lar onde ela pertence, e agora com a nova adição à família Colter.” Sons de acordo ecoaram em todos os lados. “Que surpresa?” Callie rangeu para fora. Max sorriu com indulgência. “Paciência, doçura. Você vai precisar obter seus casacos e vir comigo.” Callie agarrou a mão de Lauren e arrastou-a para a porta. Seus irmãos riram e balançaram a cabeça. “Vamos!” Callie disse impaciente. “Estou morrendo para saber qual é a surpresa!” Todos sorriam e riam caminhando até o armário. Casacos foram puxados por diante. Holly foi cercada por seus maridos, cada um deles determinado que ela não tivesse que andar sozinha pela neve. Os maridos de Lilly eram tão atentos enquanto andavam do lado de fora. Frio soprou sobre o rosto de Callie e ela fechou os olhos, respirando o ar puro das montanhas. Flocos de neve dançavam em seu nariz e ela riu alto, hipnotizada pela magia da noite. Max os dirigiu pelo caminho que levava à casa dela e de Max. Mas eles pararam no prado, a meio caminho entre as duas casas. Ele se inclinou para beijar Callie, sua boca derretendo docemente sobre a frieza de seus lábios. Então ele se afastou e puxou uma vara de luz do bolso. Depois de quebrar para que iluminasse, acenou no ar antes de devolvê-lo ao seu bolso.

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Houve uma pausa silenciosa enquanto todos esperavam sem fôlego. Havia expectativa no ar e a única iluminação lançada no prado era a fina luz do luar que pairava sobre as árvores distantes. De repente, as luzes piscavam e iluminando, cascata de árvore em árvore, de arbusto em arbusto. Formas vieram à vida no prado. Uma árvore de Natal. Várias árvores de Natal. Anjos. Renas. A cena da manjedoura. Callie prendeu a respiração, deslumbrada com a exibição de luzes, como um milhão de vaga-lumes de repente desceu. “Oh Max,” ela respirou numa voz suave. “É mágico.” Lauren estava ao lado de Callie, com os olhos arregalados. Todo mundo parecia paralisado, mesmo Callie, os pais e irmãos, que certamente estavam em surpresa. Sua mãe olhou com espanto, boca aberta quando olhou de árvore em árvore. O prado havia se transformado em uma das maravilhas do inverno digno de qualquer fantasia de infância. Ao longe, o som de trenós chiando baixinho, cada vez mais alto, o ritmo em sincronia com o trote dos cavalos. Callie virou-se, esforçando-se para ver. E então uma explosão, um trenó sendo puxado por cavalos até a clareira. Os cavalos estavam adornados com sinos. O trenó era vermelho brilhante, e refletia a luz de milhares de lâmpadas. Callie ficou boquiaberta quando o trenó soou ainda mais perto. Ela se virou para Max, sua boca trabalhando acima e para baixo, mas nada saía. Max riu. Callie voou para os braços, batendo com tanta força que eles acabaram caindo para a neve. Max virou batendo no chão, e ele passou os braços em volta dela para amortecer sua queda. Ele riu, impotente, ela salpicava seu rosto com excitados, beijos de tirar o fôlego. Em torno deles, o resto da família ria, o som alegre no ar. Lilly bateu palmas de alegria e o sorriso de Lauren era tão brilhante que fez todo mundo parar e tomar nota. Quanto tempo fazia que ela tinha sorrido, realmente? Com tudo dentro dela. Com todo o seu coração. Foi por um momento que as sombras de seu passado tinham ido e em seu lugar estava uma mulher bonita, jovem. 119


“Deixe-me, doçura. Temos um passeio de trenó a fazer.” “Todos nós?” Callie perguntou quando ela se levantou e dançou literalmente com Max na neve. Max se levantou e limpou a neve de suas roupas. “Todos nós. O trenó é grande o suficiente, e o que seria a Véspera de Natal sem um passeio de trenó?” “Vamos, Lauren!” Callie gritou, segurando a mão de cunhada e puxando-a para o trenó. O resto seguiu atrás e Adam bateu em sintonia com Max. “Não acho que eu já tenha visto minha menina tão animada.” Max sorriu. “Eu pretendo passar o resto da minha vida fazendo o seu sorriso assim como ela fez esta noite.” Adam deu um tapa nas costas dele e depois voltou para sua esposa. Eles foram para o trenó, enquanto Max deslizou no lado de Callie e Lauren. Quando todo mundo estava escondido debaixo dos cobertores, o homem que Max havia contratado para conduzir o trenó persuadiu os cavalos para frente. Eles deslizavam sobre a neve, através do prado, e mais no alto onde cercava a cabana dos Colter. Max passou o braço em torno de Callie e a puxou para perto. Lauren estava sentada ao lado de Callie, com os olhos brilhando de felicidade. Tudo o que mais importava para Max estava bem aqui, nos braços, sentando-se perto dele. Vendo Callie e os sorrisos de Lauren tinha valido a pena cada planejamento e dinheiro que ele tinha colocado para ter o prado iluminado. Não havia nada mais belo que a mulher encostada ao seu lado, e ele iria para o inferno para fazê-la feliz. Sempre. Cada maldito dia para o resto de sua vida.

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Capítulo Dezoito Manhã de Natal amanheceu clara e fria. Todos começaram a rastejar para fora da cama e fazer a sua maneira a descida ao andar de baixo em seus pijamas. Ethan tinha se levantado cedo para acender o fogo, e quando todos se reuniram na sala de estar, as chamas dançavam alegremente na lareira. A neve estava caindo mais duro. Grande, gordo, flocos macios desciam, cobrindo o chão em um cobertor novo de branco. As vidraças estavam foscas e as mulheres estavam aconchegadas nos sofás com seus maridos. Lauren parecia hesitante quando chegou. Fez uma pausa, sentindo um pouco idiota de pijama enquanto olhava para a família Colter desfrutando xícaras de chocolate quente enquanto esperava pelo café da manhã ser servido. Em seguida, Max olhou para cima, um sorriso suavizando seu rosto. Ele bateu no local ao lado dele e ela moveu-se rapidamente para frente, ansiosa e ainda toda cheia de medo ao mesmo tempo em que encontrou seu lugar nessa família que Max tinha se casado. “Ei, garota,” Seth disse, inclinando-se para despentear sua cabeça afetuosamente. Ela sorriu e murmurou um cumprimento antes de voltar para pegar o copo que Ryan Colter lhe entregou. Natal com os Colter tinha instalado uma dor ardente tão profundamente enraizado que parecia levá-la por completo. Ela foi cheia com desejos. Amor. Cuidado. Lealdade profunda e permanente. Estes homens adoravam suas mulheres. Assumidamente. Descaradamente. Eles não dão a mínima que a conheceram. Ela queria isso. Merecia isso. Levou seu tempo suficiente para acreditar nisso, mas porra, ela fez.

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Poucos minutos depois, Adam veio com bolinhos de canela e croissants amanteigados. Ryan o seguiu com um jarro de leite, bem assim como o suco que colocou na mesa de café. Ninguém era tímido sobre mergulhar dentro Era um livre-para-todos que quase evoluiu para uma luta de comida antes de Adam olhar para sua prole severamente e dizer: “Agora, crianças.” Lauren achou engraçado, mesmo velhos, as crianças Colter, imediatamente puxaram a atenção e adotaram uma atitude dócil quando seu pai levou-os para a tarefa. Mas os bons tempos de brincadeiras retomaram, e depois de terem devorado o café da manhã, Holly anunciou que era hora de abrir os presentes. “Quero ser Papai Noel!” Callie exclamou. “Você não pode ser o Papai Noel. Isso é trabalho para os pais,” Dillon protestou. Callie olhou para seu irmão. “Quem disse? Eu quero passar os presentes este ano.” “Claro que você pode, bebê,” disse Holly. “Bebê da mamãe,” Dillon falou para ela. Callie lançou lhe um sorriso de satisfação e, em seguida, escalou para começar a passar os presentes. A sala estava logo coberta por papel de embrulho rasgado, pedaços de fitas e arcos espalhados de um lado para o outro. Todos fazendo ohhh e ahhh sobre cada presente, mas foi o presente de Lilly que roubou o show. Depois que tudo tinha sido aberto, Dillon e seus irmãos cresceram, sorrisos conspiratórios sobre os seus rostos. “Temos um último presente para Lilly,” Michael disse. “Volto com ele.” Lilly os assistiu ir, com a sobrancelha franzida em confusão. Um momento depois, eles voltaram para a casa de fora, balançando a neve de suas botas e pijamas. Eles carregavam um objeto coberto de cobertor para a sala e colocou-o frente de Lilly, e depois Dillon cuidadosamente puxou a cobertura a distância.

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Lilly suspirou quando ela olhou com espanto para o berço magnífico artesanal. Ela soube imediatamente que Dillon tinha feito isso. Provavelmente, com a ajuda de seus irmãos. Seus dedos deslizaram sobre o acabamento manchado com reverência, levando em intrincadas linhas e desenhos que haviam sido esculpidas. Mas quando chegou ao final, sua visão embaçou e ela ingeriu duramente para manter a emoção na baía. Existia na cabeça do suporte, na parte superior da curva, uma rosa simples. A lembrança suave. Deixando-a saber que não havido sido esquecida, que haviam entendido. Ela tocou, correndo o dedo sobre isso de novo e de novo, então engasgou e suspirou com o imenso amor por seus maridos que ela não poderia ter falado se ela quisesse. “Obrigado,” ela finalmente conseguiu sussurrar. “É a coisa mais linda que eu já vi.” Todo mundo sorriu para ela, embora Holly fungasse e Callie apressadamente enxugou os olhos. Mesmo os olhos dos pais estavam molhados. “É uma bela peça,” Adam proclamou. “Vocês, meninos fizeram bem.” Sua declaração aliviou o humor e todo mundo voltou a classificar os presentes, coletando o papel, e empilhando caixas num canto. Quando tudo terminou, Holly empurrou-se a partir de entre Ethan e Adam. “Eu tenho um anúncio próprio a fazer.” Ela estava diante de sua família, um sorriso sereno deslizando sobre suas feições bonitas. Holly Colter lembrou a Lauren de um anjo. O melhor tipo de anjo. “Estou cozinhando o jantar de Natal hoje.” Houve uma série de sons e sibilos. Espasmos atravessou o rosto do resto da família Colter quando eles tentaram muito duramente não reagir ao seu anúncio. Lauren os assistiu em perplexidade, sem entender por que tal anúncio, não era estranho, mas foi saudada por uma ordem tão interessante de respostas. Existiam até gemidos. Rosto embranquecido de Ryan. Ethan pareceu apavorado. A descendência de Colter se dissolvia em riso rouco. Holly olhou para eles, mãos nos quadris. 123


“Você não está cozinhando,” Adam disse com firmeza. “Você acabou de sair do hospital.” “Sem falar que não quero que ela nos coloque no hospital,” Ryan murmurou. Holly fez uma careta para o marido. “Eu ouvi isso.” “Ela é uma cozinheira maravilhosa,” disse Lilly, subindo para apoiar Holly. Holly deslizou o braço em volta da cintura de Lilly e sorriu para a nora. “Obrigado, querida.” Ethan suspirou e esfregou a mão sobre o rosto. Todo mundo parecia que estavam se preparando para enfrentar o seu carrasco. “Alguém quer ouvir o cardápio ou devo surpreendê-los?” Holly perguntou, os olhos marejados de emoção. Outra série de gemidos ecoou pela sala. Ela franziu os lábios e balançou o dedo para seus opositores. “Vocês vão ver. Espero desculpas de todos, de cada um de vocês.” Ela virou-se e marchou em direção à cozinha, mas parou a meio caminho, para virar e franzir a todos. “Melhor ninguém colocar o pé na minha cozinha até que eu chame para o jantar. Está claro?” “Deus nos ajude,” disse Adam, cansado. “Sua cozinha?” Ethan sufocou. “Quando tem sido sempre sua cozinha?” Sentindo compelida para mostrar apoio a mulher que tinha sido nada menos que maravilhoso para ela, Lauren levantou-se e olhou o resto da sala com uma careta de desaprovação. “Como vocês todos podem ser tão maus com ela?” Por um momento eles todos olharam para ela como se tivesse perdido sua mente. Em seguida, eles dissolveram na gargalhada. Callie limpou o rosto dela e tentou explicar através de sua alegria. “Nós não estamos sendo, Lauren. Você tem que entender. Minha mãe é um desastre na cozinha.” Seth fez uma careta. “Essa é uma maneira boa de colocá-lo.” 124


“Ela é... terrível,” Callie continuou. “Não há outra maneira de explicar seus dons culinários, ou a falta deles. Nos trinta anos, que ela e os pais estão juntos, nunca cozinhou. Não é que não tenha tentado ocasionalmente, mas em um esforço para impedi-la de incendiar a casa ou envenenar a prole, os pais a proibiram de cozinhar.” Outra rodada de gargalhadas encheu a sala. Com um suspiro, Lilly disparou-lhes olhares de repreensão. “Eu não me importo o quão terrível é esta refeição, vocês vão comê-la e amá-la,” disse ela ferozmente. “Ela trabalhou duro nas últimas semanas aprendendo o cardápio. Tudo que ela quer é fazer o jantar de Natal para sua família.” Compreensão encheu os olhos de Ryan. “Então é isso que ela tem feito. Inferno, nós não tínhamos ideia do por que ela está escapando para a sua casa todo o tempo e se recusando a permitir a levá-la.” Lilly assentiu. “Nós passamos inúmeras horas na cozinha enquanto ela trabalhava sobre esta refeição. É foi muito bem. Se ela não ficar perturbada e conseguir se lembrar de tudo que lhe ensinei, prometo que vocês não ficarão desapontados.” Adam virou-se para corrigir cada um de seus filhos com um olhar ameaçador. “Não vão dizer uma palavra a sua mãe, não importa o quão ruim é. Eu a quero feliz, e se fazer-nos uma refeição a torna feliz, então por Deus, vamos sentar e apreciar mesmo que nos mate.” Ryan tossiu e Adam voltou seu olhar sobre o seu irmão. “Isso vale para você e Ethan também.” Ethan riu. “Sempre há sobras de ontem à noite se as coisas correrem realmente ruim,” Callie disse. “Todo mundo fique sentado aqui como sua mãe disse e esperem para ela vir buscarnos,” disse Adam. Era difícil ficar sentado na sala, quando a cozinha podia realmente estar em perigo. De vez em quando, alguém poderia ser visto cheirando delicadamente no ar como se estivesse

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tentando discernir se algo estava queimando. Mas depois de uma hora, cheiros deliciosos flutuavam pela sala. No final de duas horas, os cheiros eram tão maravilhosos que o resto da família começou a ficar impaciente e verificando o tempo como se estivessem impacientes para o jantar ser servido. Então Holly apareceu na porta da sala de estar, seu sorriso triunfante, mesmo que parecesse decididamente atormentada e suja. “O jantar está servido,” declarou ela, seu sorriso brilhante o suficiente para rivalizar com o prado na noite anterior. Todos se mexeram e até brigaram por uma posição indo para a sala de jantar. Era como se eles quisessem ser o primeiro a ver os resultados culinários de Holly. Quando todos lotaram na entrada, exclamações e sons de surpresa subiram. A mesa estava posta com uma toalha vermelha e uma peça central poinsettia5 bonita. Cada local foi criado com utensílios de prata esterlina e Holly tinha arrastado para fora sua raramente usada porcelana fina, para a ocasião. Mas o que todo mundo focou foi na comida de dar água na boca de tão perfumado. “Senta, senta,” ela insistiu. “Eu não quero que isso fique frio.” Nem qualquer outra pessoa. Eles se mexeram em seus lugares e descobriram tigelas fumegantes de bisque de lagosta acompanhada de um aperitivo de lagosta recheados de camarão. Pãezinhos caseiros estavam sendo repassados e depois o silêncio desceu quando todo mundo olhou em volta para ver quem seria o primeiro a experimentar.

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Max não se conteve, mas então ele nunca tinha sido vítima das tentativas de Holly na cozinha. Ele tomou um bocado da sopa na boca e depois deu uma mordida do pão quente. Ele olhou para cima quando percebeu que todos estavam olhando para ele. Ele riu. “ Eu suponho que eu podia fingir cair e morrer uma morte agonizante, mas que provavelmente me conseguiria proibido de quaisquer refeições da família no futuro.” “Com certeza seria,” Holly murmurou. “Está excelente, Sra. C.,” Max disse. “Você conseguiu se superar.” Os outros olharam surpresos e, de repente, estavam todos mergulhando em suas tigelas e as reações eram cômicas. “Oh meu Deus, isto é o céu,” Ethan gemeu. “Minha esposa fez isso?” Holly bufou e atirou-lhe um olhar rápido. Ninguém falou por um longo momento enquanto todos saboreavam o bisque de sabor maravilhoso. Quando todos terminar, Holly começou a servir os filés de peixe grelhado. Quando ela abriu a tigela coberta contendo o etouffee, havia olhares de espanto de todos em torno. Ela cuidadosamente colocou o etouffee sobre os pratos, cobrindo os filés. “O que o inferno você fez para a nossa mãe?” Dillon exigiu quando deu outra mordida em sua boca. A mesa inteira sofreu um colapso em sua irreverência. Mesmo Holly sorriu. “Você gosta?” “Como? Eu malditamente amei isso,” Dillon disse em torno de outra garfada. “Será que minha mulher lhe ensinou como fazer tudo isso?” Holly lançou um olhar orgulhoso em direção a Lilly. “Ela fez.” Adam, Ethan e Ryan e todos olharam para Lilly, e Ethan disse em reverência falsa, “Como podemos agradecer a você? Você já realizou um milagre. Nunca pensei que veria o dia em que ela não queimaria a casa depois de duas horas na cozinha.” “Oh, cale a boca,” disse Holly, exasperada. “Eu não sou tão ruim assim!”

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Quando o silêncio cumprimentou seu depoimento de defesa, ela caiu na gargalhada. “Certo, então talvez eu tenha sido.” “Tudo amor, está maravilhoso,” Adam disse com um sorriso. “Você fez um trabalho incrível. Este vai ser um Natal que nunca vou esquecer, por muitas razões.” Holly sorriu para ele, o rosto corado de prazer. “É mãe, impressionante,” Seth assegurou-lhe. Um por um, seus filhos e seus maridos, Max e Lauren todos interromperam com os seus elogios até que Holly estava sorrindo de orelha a orelha, e realmente, mesmo se tivesse horrível, ninguém teria gostado de enxugar esse tipo de sorriso? Tinha sido um ano de muitos marcos e acontecimentos, mudanças e renovações, sustos e regozijo. O próximo ano prometia ser ainda mais doce. Mas não importava o que mais poderia ser contado a partir deste ponto em diante, está seria sempre lembrado como o ano que Holly Colter finalmente conseguiu conquistar a cozinha.

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A Promessa dos Colters - Maya Banks  

Os Colters #4

A Promessa dos Colters - Maya Banks  

Os Colters #4

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