Page 1

Q. In an earlier column you talked about a quick way to reduce the effects of trauma. You  referred to it as EMDR. Can you tell me more about this and also what kinds of  difficulties or trauma it’s good for? A. While we usually use this column as a way to answer questions about specific  problems that readers (and our clients) present to us so much of our work uses the EMDR  technique that we’re pleased to talk about it. The initials EMDR stand for Eye Movement Desensitization and Reprocessing. Quite a  mouthful. (We prefer to simply refer to it as Desensitization and Reprocessing in our  practice and you’ll see why in a minute).  In the late 1980’s a Psychologist, Dr. Francine  Shapiro discovered, purely by chance, that when she moved her eyes back and forth from  side to side that some troubling memories began to change. Actually, the memory didn’t  change but the emotions attached to it became far less intense. She was able to consider  her problem without the intense feelings that she had been having. After studying this for  a couple of years she developed a procedure which could be used to help her clients deal  with a whole variety of problems. In particular, she showed that Viet Nam veterans who  had been suffering from Post Traumatic Stress Disorder could be helped to overcome not  only disturbing thoughts and memories about their war experiences but also to eliminate  the flashbacks that made them feel as though they were in the middle of a battle zone  again. Incredibly, this could sometimes be done in 2 or 3 sessions as opposed to the years  of therapy that had been thought necessary up to that time. To date, about 30,000 health care providers have been trained to use the EMDR protocols  and many of these professionals can be found at the scene of disasters all over the world  – giving help and training local personnel to continue the work with victims and their  families. In an EMDR session for relief from trauma the client is simply asked to pay close  attention to a particular memory, to the feelings associated with that memory, and to any  negative thoughts they might have about themselves or their ability to survive the event.  Then, for a minute or two they are asked to follow the therapist’s hand or raised finger as  it is moved back and forth in front of their eyes. Sometimes people are unable to focus on  the therapist’s fingers or become dizzy and in that case sounds (finger snaps, recorded  tones) are presented, first to one ear and then on the other; or the client’s knees can be  tapped alternately. (This is why we drop the “Eye Movement” when we talk about the  technique). In a very few moments there is usually a change in the impact of the trauma  and after one or two sessions nearly every client reports significant relief. The technique has been modified so that it can be used with upsetting situations that are  far less severe than battle, accidents, assaults, rapes, etc. A partial list includes phobias,  panic attacks, performance anxiety, depression and addictions (drugs, smoking). It can  also be used to help develop qualities such as self­esteem, assertiveness and general  wellbeing. How does it work? Frankly, no one is certain but it does appear from various 


brain and chemical studies that the back­and­forth stimulation affects our information  processing abilities and helps the brain to sort out and process feelings attached to our  memories and beliefs. You can get much more information from the EMDR International Association web site http://www.emdria.org . Thanks for asking.  

AskAbbeysJuly2002  

A. While we usually use this column as a way to answer questions about specific problems that readers (and our clients) present to us so muc...