Page 1

This month’s column is the second which deals with the effects of trauma on the brain’s  ability to process information. In the first, we described how even seeing a traumatic  situation (a car crash) might affect both the thinking and planning abilities of a child. We  commented that these abilities, “can be replaced with high levels of emotional reactivity  and impulsivity…(and) for Theo, it sounds like the traumatic memory has locked his  mind and body into a recurring pattern of arousal where his thinking, logical brain is  hijacked by the feeling part of his brain.” We also stated, “Next month we will write about  the benefits of Brain Gym which … can teach Theo how to maximize his ability to soothe  himself, manage his behaviour and get his thinking/learning back into gear.” The analysis of just how our emotions affect our brain functions falls into a new area  called neuroscience and we have been particularly interested in how various exercises can  affect   our   mental   states.   Current   research   suggests   that   all   of   our   systems:   nervous,  immune   and   endocrine,   are   communicating   and   reacting   to  each  other   and  that   each  affects and is affected by the other. In short – we’re even more complicated than most of  us can imagine. Both the body and our brain have many communication sites that receive  biochemical   messages   and   body   movement   influences   the   manufacture   and   the  transportation of the informational substances (called “messenger molecules”) that flow  throughout our systems. Most of us are familiar with the finding that endorphins are  produced when we run (think of the runner’s  “high”). It’s  also been found that slow  lateral (side­to­side) movement stimulates the manufacture of the chemical dopamine and  this affects or ability to see patterns and the rate at which we learn. So, movements affect  the amount of dopamine and this in turn also affects many of our emotions and our  intentional movements. The   Brain   Gym   movements   that   we   mentioned   in   our   November   article   can   help   to  stimulate production of both endorphins and dopamine as well as assisting in integrating  the   various   functions   of   the   brain.   Currently,   it   sounds   like   Theo’s   learning   and  behavioural difficulties might be occurring when information is not flowing freely among  his brain communication centers. Undoubtedly, Theo’s brain is in chaos after witnessing  the car accident. The right kinds of brief exercises could be used to redirect the flow of  information within his brain and to restore his innate ability to learn and to function at the  same levels as he did prior to the accident. Let’s look at three specific exercises which might be used to help in this case.  Theo could  be started with an exercise called Positive Points. Simply ask him to hold his forehead  lightly with the fingertips of both hands and then pull up lightly on the skin towards his  hairline. The warmth in his hands and the energy created by this stretching are enough to  keep blood and warmth in his front brain where he can think more clearly and imagine  future­based   plans.   This   is   exactly   what’s   needed   to   stop   a   classic   response   to  overwhelming stress in which the blood flows back from the front of the brain to the  reactive survival centers at the back of the brain. Reversing this flow also stops the panic  and   reactivity   that   you   may   have   been   seeing   in   Theo.     Another   exercise   called   the  Butterfly Hug is very useful in helping children (big people, too) to soothe themselves. 

The arms are crossed over the chest with the palms resting just below the collar­bone.  Then the hands are alternatively tapped on the upper chest. One or two minutes of this  appears  to stimulate  a relaxation  response which shifts  brain  activity  from the  alarm  centers. Doing this will give Theo an opportunity to soothe himself, think about choices  and feel in control of his decisions.  Giving him some resources so that he can  disrupt the  patterns of anxiety and panic is very empowering. Finally, we might suggest an exercise to help balance the body and brain to create more  relaxation  and  improved  thinking.  It  is  called   Polarized  Breathing  and  it  achieves   its  results by cooling a part of the brain (hypothalamus) that analyses our brain chemistry  which affects our mood. Polarized Breathing involves nothing more than putting one’s  tongue against the roof of the mouth; closing one nostril with the thumb while breathing  (3   times) though  the other nostril,  then releasing  this  nostril  and breathing (3 times)  through the other nostril.  We will admit that when we first encountered these and dozens of other simple body­ based   exercises   we   were   skeptical.   Our   reading   and   daily   experience   with   dozens   of  clients has convinced us that the effects of trauma; disturbances in mood and in learning  and   general   energy   level   can   all   be   influenced   positively   by   using   the   appropriate  combinations of activities.


The arms are crossed over the chest with the palms resting just below the collar­bone. Then the hands are alternatively tapped on the upper...

Read more
Read more
Similar to
Popular now
Just for you