Page 1

IAP NEWS UPDATE March 5th – March 11th 2011 Publication: The Independent Title: Teachers, the new scapegoats of the right Author: Rupert Cornwell Date: March 6th, 2011 Website:­cornwell/rupert­cornwell­ teachers­the­new­scapegoats­of­the­right­2233625.html Survey: PISA

As school standards fall, the classroom has become the latest front in the war over public spending   cuts

Who, precisely, is the US teacher? Is he (or more likely she) a kind, caring person, driven by a deep  sense of vocation that outweighs the meagre monetary rewards on offer – or the fortunate owner of a  job guaranteed for life and protected by an over­powerful trade union, whose resistance to change is  a prime cause of the crisis of the school system?

The answer is, both of the above, but right now, image number two is winning hands down. Most  people can remember their favourite teacher, the one who set an example, who went the extra mile  for you, who may even have changed your life. However, in this season of American anger, of state  house confrontations, and scarifying budget deficits, teachers collectively are more often seen as  greedy villains.

They may not be the best­paid workers in the world. But aren't they usually off work by mid­afternoon,  and don't they get three full months off every summer? The rest of us should be so lucky. And they  have more than made up for those salary shortcomings with pension and health care benefits that  most private sector workers would kill for – and which now threaten to bankrupt the very states and  municipalities that employ them.

So, at least, the story goes, as put about by both Republican and Democratic governors who are  taking on the teachers and other public sector unions to claw back some of these generous benefits  in order to balance their budgets. The Republicans who run Wisconsin, Indiana and Ohio (to name  but three states) would go even further, not just freezing pay, trimming benefits and cutting jobs, but  stripping the unions of virtually all collective bargaining rights.

Whether they'll succeed, no one can yet say. But everywhere teachers are front­line targets. From  California to New York, tens of thousands of them are facing lay­off. In Providence, Rhode Island, all  1,926 public school teachers have been told they will be dismissed (though the vast majority will of  course have to be re­hired), while high school students in Idaho – not previously known as a hotbed  of left­wing unrest – walked out of class last Monday to protest against the planned firing of 750  teachers across the state.

March 2011, in short, is not the happiest of times for the education profession on this side of the  Atlantic. As Erin Parker, a high school science teacher in Wisconsin, ground zero of the assault on  public unions, put it to The New York Times, "you feel punched in the stomach".

America's great debate about teachers and teaching is not just over how to stop states going broke,  or the alleged Republican plot to break the public sector unions, vital financial backers of the  Democrats. For more than a decade now, a far wider debate has raged, irrespective of the party in  power. Indeed a rare bi­partisan consensus has emerged. As might be expected, Democrats and  Republicans have differing answers – but both agree that if the country is losing its way in the world,  education is exhibit A in the "declinist" case.

Not, it should be said, higher education. In every list of the world's best universities, the overwhelming  majority are American. And even if you exclude the Harvards, Berkeleys and Princetons, the  "average" US college, whether public or private, is a pretty impressive place. The problem lies with  the elementary and high schools, more than 80 per cent of them public, where beleaguered teachers  such as Erin Parker work.

The US school system is integrated, richly diverse and, with total funding of $550bn (£338bn) a year,  hardly starved of cash. But is it doing its most important job, of turning out young Americans who can 

hold their own in a fiercely competitive and technology­based global economy? The evidence would  suggest it is not.

The most closely watched barometer of such matters is the Programme for International Student  Assessment (Pisa), conducted regularly by the Paris­based OECD and comparing 15­year­olds in 34  of the richest countries. In the latest Pisa, released at the end of last year, the US came 14th in  reading, 17th in science and a dismal 25th in mathematics.

The results were described by Arne Duncan, the Secretary for Education, as "an absolute wake­up  call for America" and proof that "other high­achieving nations are out­educating us and out­competing  us". Small wonder that no candidate for state or national office dare be without a detailed blueprint for  education reform, and Barack Obama made education the key to "winning the future", the  catchphrase of his State of the Union address just six weeks ago.

But he's not the first president to sound the alarm. George W Bush has always pointed to the 2002  law "No Child Left Behind", requiring states to set measurable standards for school performance, and  holding schools directly accountable if they failed to meet them, as his proudest domestic  achievement.

Obama has countered with his own initiative, called "Race to the Top", which rewards states that  perform well in education with extra funds, while more than 40 states have experimented with  "charter" schools, publicly funded but exempted from many regulations on condition they meet  specific goals. A few have introduced more controversial voucher schemes, that allow parents to use  tax they would otherwise pay for public schools to help meet tuition in private schools.

All these ideas have one goal in common – to bring a bit of private sector rigour and accountability to  the public education system. For teachers they mean greater scrutiny of their performance and less  security of tenure. No longer would their job be a sinecure; if they didn't measure up, they could even  be fired.

Not surprisingly, the teaching unions, both local and national, have opposed some of these proposals  – and, as with health care, it is debatable precisely how far the disciplines of the marketplace should  be applied to education.

But one thing is sure. The bitter budget battles in Wisconsin and elsewhere have opened a new front  in America's education wars, placing teachers and their unions under pressure as rarely before.

Publication: The Courier Times Title: Student performance vs. teacher unions Author: Jack Kelly Date: March 11th, 2011 Website:­ performance­vs­teacher­unions/article_02bae377­6611­52b7­8e65­aca1386e008b.html Survey: TIMSS/PISA

The key thing about student achievement in the United States is there isn't much of it.

The Paris­based Organization for Economic Cooperation and Development (OECD) publishes  comparative education statistics for the OECD's 34 members and selected other countries. The latest  was in 2009.

In reading, U.S. students ranked 17th of 70 countries, at about the OECD average. In mathematics, U.S. students ranked 30th, at a level significantly below the OECD average. In science, U.S. students ranked 23rd, at about the OECD average.

We cannot maintain our standard of living if our students lag behind our international competitors for  a prolonged period. And our kids have been mediocre, at best, for quite some while. In the Third  International Mathematics and Science Study (1995), high school seniors in the U.S. ranked 19th out  of 21 in math, 16th in science.

This isn't because of a lack of resources. In 2006, per pupil expenditures in the U.S. were 41 percent  higher than the OECD average. Measured in dollars per student, only Switzerland spent more.

The Swiss may be getting their money's worth. Their students outperform ours in reading, math and  science.

But we're not. Spending on public K­12 education increased by 44 percent in inflation­adjusted dollars  between 1990 and 2008, but test scores have remained essentially flat.

In fact, the longer American students are in school, the worse they do compared to students in other  countries. In the 1995 TIMSS, American 4th graders were slightly above average in math, 8th graders  were slightly below average, and 12th graders were far below average.

These statistics make teacher unions look bad. So a defender has invented one he thinks makes  them look better.

"Only five states do not have collective bargaining for educators and have deemed it illegal. Those  states and their ranking on ACT/SAT scores are as follows: South Carolina, 50th; North Carolina,  49th; Georgia, 48th; Texas, 47th; Virginia, 44th."

This factoid has jumped from lefty blogs to the Economist, which is usually more careful. Politifact  described it as "unreliable." A lesser reason is the data are from 1999. The larger reason is it is  garbage.

The proportion of high school seniors who take the tests varies widely from state to state. The larger  the number of students who take a test, the lower the average score. Iowa, Wisconsin and Minnesota  typically have the highest average SAT scores, because only those few planning to attend Ivy League  colleges take it.

To get the combined ACT/SAT ranking, University of Missouri law professor Douglas Linder took each  state's ranking on both tests, and added them together.

"It's nonsense," said historian Angus Johnston. "When you compare Wisconsin's SAT average to  Georgia's you're comparing the performance of a tiny elite in one state with that of 74 percent of the  graduating class of the other. And on top of that, this chart gives Wisconsin's SAT score equal weight  with its ACT score in determining which state is 'better.' "

Another problem with the bogus stat is that private and parochial students take college admission  tests too. They score better on them than do students in public schools. The proportion of students in  private schools varies widely from state to state.

State averages mask the ugly truth: The closest correlation with academic achievement is race.

In his legendary Fisking of New York Times columnist Paul Krugman, Dave Burge (Iowahawk)  demonstrated that when NAEP scores are broken out by race, students in non­union Texas  outperform students in unionized Wisconsin in 17 of 18 categories. (Hispanic students in Wisconsin  scored slightly higher in 4th grade science.)

It's no accident minority students do relatively better in non­union states. Many black and Hispanic  youngsters who struggled in public school have thrived in private, parochial and charter schools. But  teacher unions are the foremost enemies of these lifelines for minority students.

Publication: The Copenhagen Post Title: Public schools rate at world education summit Date: March 10th, 2011 Website:­national/51133­public­schools­rate­at­world­ education­summit.html

Survey: PISA

US and other countries take a lesson from Denmark’s public schools

The United States Department of Education has invited Denmark, and 24 other nations whose  students earned top results in the latest Pisa study on education, to an international education summit  to be held in New York City next week, public broadcaster DR reports.

The latest Pisa study by the Organisation for Economic Co­Operation and Development (OECD) in  Paris tested approximately 470,000 15­year­olds from around the world in their academic capabilities  in maths, reading and science in 2009.

Denmark’s students came in at 19th place overall, just edging out the United Kingdom in 20th place.  The top scorers were China, South Korea, Finland, Canada, New Zealand, Japan and Australia.  American students came in at 14th place overall.

Although Denmark did not score at the absolute top of the list, there are still lessons the US and other  countries can learn from the Danish public school system, according to Anders Bondo Christensen,  chairman of the Danish Union of Teachers.

“Something about the Danish public schools that impresses foreign countries is the way in which  Danish students apply the knowledge they gain. They are creative, they know how to work together,  and they are able to think outside the box – those are things the other countries want to emulate,”  said Christensen.

Christensen hopes that newly named Education Minister Troels Lund Poulsen will attend the New  York summit.

Publication: The National Title: Young people's reading skills deteriorating Author: Melanie Swan and Afshan Ahmed Date: March 11th, 2011 Website:­news/education/young­peoples­reading­skills­ deteriorating Survey: TIMSS/PISA

Young people’s reading skills are deteriorating because of an addiction to technology, lack of reading  material in homes and the absence of a literary tradition, academics say.

Many teachers in government schools say they struggle to find incentives to persuade their pupils to  read. “Their excuse is they do not have the time,” said Asma Humaidan, an English teacher at the Al  Dhait public school in Ras al Khaimah. “In my class of 60, only one girl reads for pleasure.”

The Trends in International Mathematics and Science Study (TIMSS) for 2007 found that 44 per cent  of pupils in Dubai had fewer than 25 books in their home, and only 12 per cent owned more than 100  books. TIMSS reports every four years on the achievement levels of fourth and eighth grade pupils.

A 2008 UN survey found that the average Arab in the Middle East reads about four pages of literature  a year. Americans read an average of 11 books a year and Britons an average of eight.

In the Programme for International Student Assessment (Pisa) results released in December 2010,  Dubai ranked 42nd out of 65 countries in reading literacy. Pisa is a worldwide evaluation of 15­year­ olds co­ordinated by the Organisation for Economic Cooperation and Development (OECD).

“Students’ performance in Dubai still needs considerable improvement to catch up,” Andreas  Schleicher, the director of Pisa, said. “In particular, that one­third of the students do not reach the  baseline level in reading literacy is worrying.”

Galal Abdul Rahman Saleh, a teacher at the Omar bin al Khattab Model School in Dubai, said  reading was losing out to time spent on social networking sites and games consoles.

“Students have begun to lose interest in reading because of technology, so they are browsing rather  than reading,” he said. “That is more interesting and interactive for them than some pages with  words.”

Mr Saleh said the typical home lacked a culture of reading. “Most parents do not read to their children  or encourage them to read,” he said. “This has a bearing on their academic performance because it  enhances their knowledge and writing skills.”

Zeyna al Jabri, who owns Buzoor, a distribution house in Dubai that supplies Arabic titles to schools,  said a love for reading must be instilled at an early age. “Give books to children like you would give  them toys,” she said.

Another challenge was that Arab students accustomed to using colloquial speech found it hard to  comprehend books written in classical Arabic, which caused them to lose interest, she said.

“Parents have to introduce them by reading to them right from the beginning so that they grasp the  language in its pure form and develop a love for it,” she said.

The Abu Dhabi Education Council (Adec) is developing Learning Resource Centres for every public  school, which will include Arabic and English magazines, books and multimedia resources.

And at the Higher Colleges of Technology (HCT) in Al Gharbia, students are being encouraged to  read on their long bus journeys to school. The project, called Reading to Go, which began in 2008,  gives students reading material on topics including current affairs and history.

Alex McTaggart, who teaches English at HCT, says students associate reading with work. “We allow  students to take ownership of the English language by asking them to take their local stories and tales  and put them into English.

“This has been a great success, as local Emirati storytelling has new life breathed into it and can  compete on a level with the external cultural influences of Hollywood and Bollywood.”

Some Emirati authors, such as Qais Sedki, are attempting to give these stories a modern twist  through novels such as The Gold Ring, a manga­style book inspired by traditional folk tales that won  Mr Sedki a Sheikh Zayed Book Award.

“The availability of content is a big issue, content that is close to the children’s environment,” he said.  “If they don’t find something familiar and comfortable, it becomes an obstacle. Reading isn’t  something a child naturally gravitates towards, so it needs to be developed.”

Mr Sedki says it was a big leap for young people to leave high school and go to college or university –  where almost all courses are taught in English – when they do not even read Arabic texts during their  formative years, because Bedouin culture is based on a tradition of oral storytelling.

At many colleges, as many as 90 per cent of students must take remedial English programmes to  bring them up to the standards required for degree­level study.

Abrar Mikawi, a co­founder of the Arabic cultural club at Dubai Women’s College, said: “Our students  haven’t even read Arabic books. They don’t see their parents reading and have no idea about Arabic  culture, history or figures such as Ibn Battuta. They don’t read anything other than what they have to  in their textbooks.”

Publication: The Huffington Post Title: Moving Forward or Chasing Our Own Tail?

Author: Sean Slade Date: March 10th, 2011 Website:­slade/moving­forward­or­chasing_b_833792.html Survey: PISA

A few months back I wrote a piece for The Washington Post education section titled "What Other  Countries Are Really Doing in Education." In the first line I asked, "Are we moving forward or chasing  our own tail?"

I repeat it here because it seems that the more we say we are moving forward, progressing and  reforming our education systems, the more we actually seem to be chasing our own tails and  repeating what we have been doing.

Ever since the Organisation for Economic Co­operation and Development (OECD) put out its  Program for International Student Assessment (PISA) results, the conversation among U.S. education  pundits has centered on our "Sputnik moment" and the fact that the United States now ranks 14th out  of 34 for reading, 17th for science, and a below­average 25th for mathematics. Subsequently, the  conversation has knee­jerked to how we can raise these scores and how we must further narrow the  focus on reading, math, and ­­ if we have the funding ­­ science. Why? So that we can improve our  ranking compared to other countries and return to the top of the table.

The discussion in the United States has been very teacher­centric, academics­centric, and testing­ centric. It has revolved around providing incentives for effective teachers; expanding the ability to fire  ineffective teachers; the value ­­ or lack of ­­ teaching experience, credentials, and degrees;  increasing class time and lengthening the school day; and expanding the role of standardized testing.

We appear to be reactive in the education debate as opposed to proactive. We appear to be more  concerned about where we rank and how we score academically than we are about what the results  may tell us about what we value and how we structure our education systems. In short, we appear to  be chasing our own tail ­­ reacting to what's waved in front of us, going in circles and losing sight of  the bigger picture.

Last month, alongside the aforementioned crop of publications, the OECD Directorate of Education  began another initiative. The initiative Education and Social Progress is actually an adjunct to a  previous project titled the Social Outcomes of Learning. These initiatives look to better understand  how society benefits from education and varying education systems. How does an education system  affect health, well­being, longevity, productivity, and social engagement? How do education systems  promote society and develop its future citizens?

Isn't this where the U.S. education debate should be? Shouldn't we be more geared toward  discovering what we want our education system to do in the broadest sense than myopically focused  on where we rank? And isn't it interesting that the countries looking at how education supports and  grows society are also the ones we are trailing in the three discreet measures of PISA?

Maybe the PISA results should be seen as are just what they purport to be ­­an indication of how  countries measure up to one another on three indicators. They are a snapshot, an impression of how  countries compare, but they don't seek to be a divining rod for what an education system should be.

Even the PISA 2009 Results: Executive Summary states on the first page, "PISA focuses on young   people's ability to use their knowledge and skills to meet real­life challenges. This orientation reflects   a change in the goals and objectives of curricula themselves, which are increasingly concerned with   what students can do with what they learn at school and not merely with whether they have mastered   specific curricular content."

Publication: Montclair Patch Title: Racing to Nowhere: What America's Education System Can Learn From Finland Date: March 5th, 2011 Author: Jaleh Teymourian Brahms Website:­to­nowhere­what­americas­education­system­can­ learn­from­finland Survey: PISA

This week, a number of parents attended viewings in both Montclair and Millburn of “The Race to  Nowhere," the documentary film by Vicki Abeles about the pressures children face in our current  education system. Below is one parent's take on the film.

Quite frankly I felt a measure of despair as I sat in the Millburn High School auditorium full of other  township parents, educators and administrators. I recognized myself in the film. I have told my  daughter she needs to do well so she can get into AP classes when they’re offered. I also felt despair  because much of the data presented in the film was as depressing as it was compelling. An AP  biology teacher recalls cutting the homework he assigns in half and the AP scores of his students  rise.

Denise Pope stated the colleges and universities these children have worked so hard to be accepted  into are having to remediate 50 percent of college freshman because they are memorizing material  for tests and not learning it. Therefore they aren’t retaining the information they need to be successful  at a basic level in university. These are kids taking AP classes, folks. 

The film takes the opposite stance of the slicker big­budget “Waiting For Superman" in that it  advocates for moving away from standardized testing and AP courses as a measure of success.  "Superman" suggests testing is the way to measure success. "Race to Nowhere" suggests reducing  or eliminating homework and concentrating on group projects and thoughtful assignments will  increase the students critical thinking abilities and ability to work collaboratively. "Superman"  advocates for more homework. "Superman" also suggests longer school days are needed, whereas  "Race to Nowhere" patently says kids need more time to be kids, to engage with their families and get  the proper amount of sleep.

Although well­intentioned, I felt like I heard a lot of platitudes from the panel after the film. More  insultingly was the way we as parents seemed lectured to about our children's lack of time  management by the panel, who seemed to suggest there are no problems in our school district. I  wanted someone to tell me "we’re going to investigate because some compelling questions have  been asked," but we didn't hear that. I wasn't expecting the panel to formulate a new way of educating  our children on the spot—that’s both unrealistic and unwise. But there needs to be time to consider  the research, discuss a plan and it’s implementation and go from there.  To have a panel of guidance  counselors tell me kids should be kids does nothing to address the problem.

And while we're on the subject, why wasn't Schools Supt. James Crisfield on this panel? Or members  of the Millburn Board of Education or principals from any of the schools?

Our education system is broken. We’re 31st amongst developed nations when it comes to math and  science achievement. Globalization is happening and we’re being left in the dust. The two films offer  two very different reasons and solutions for the failing of our education and our children. When I got  home that night I started doing some research of my own. 

A country that consistently tops the list according to the Organization for Economic Co­operation and  Development (OECD) latest PISA survey is Finland. According to the OECD website, “PISA is a  three­yearly survey of the knowledge and skills of 15­year­olds in OECD member countries and  partner countries and economies.”

OECD has found there is a direct correlation between countries that rank high in the PISA survey and  the country’s potential economic prosperity.  This alone should make our country take pause. Our  future prosperity as a nation depends on our children being educated. Of course it makes sense.  These are the people who will be running the place long after we’ve moved into retirement homes and  adult diapers. 

What does Finland do differently from the United States? A lot. Finland has a high graduation rate,  equality in access to education for all students, high scores on benchmark testing, and moderate  spending per pupil.  Teaching is considered a prestige profession. Only those who are at the top of  their class can go on to be accepted to pursue a degree in education.  It’s the most competitive field  in the country surpassing law, medicine and finance. Not surprisingly then the Finnish people hold  educators in the highest regard. They truly are the best and brightest.

Another component that flies in the face of those in favor of standardized testing—Finland abolished  these tests in the 80s. They moved away from this method of accountability and gave their educators  some freedom to teach in more creative ways. They use the national curriculum as a guideline, not as  the be all and end all. Kids in Finland spend less time in the classroom than American kids, whose  school days are comprised on average of seven class periods hours of classroom instruction. Their  Finnish counterpart typically has three. This allows them time to finish their projects and study and it  also grants time for their teachers to create meaningful lesson plans, discuss practices with  colleagues and assess their students accurately. When all your teachers hold advanced degrees and  are the cream of the crop you can do this sort of thing. 

The only time students take a standardized test is when they are high school seniors and want to go  on to college. Students aren't grouped by ability or "tracked" until they are high school sophomores. 

Finland is a small nation with only 4 percent of it’s population foreign born, so why would we think the  United States, a nation founded on diversity, could implement these kind of changes successfully?  Norway is Finland’s neighbor and is similar to Finland in size and demographics.   Norway also has  an education system very similar to ours. Overcrowded classrooms, teachers who aren’t required to  have advanced degrees, the schools are under funded and teachers are paid much less than fellow  professional. Norway even has a program similar to our own “Teach America” and consistently  receives mediocre rankings in the survey.  

If we look at Norway as the control and Finland as the variable here, it’s pretty clear that success isn’t  really as dependant upon the country's size and a homogeneous population as it us upon the  practices and educational policies put in place.   

My initial take away from "Race to Nowhere" is something has to be done about our dismal education  system. I don’t want someone who is just memorizing something just to forget it two weeks later after  the test is over operating on me because I don't give a damn about their GPA. I want their knowledge  and experience if they are cutting into me.

I’ve heard a lot of talk from the workmom’s network about making sure the teachers and  administrators see this film and get the message, but the onus can’t be just on the administrators. We  need a political system willing to do something other than more of the same, and we as a society  have to adjust our measures for success. We can complain all we want about the level of homework  our children have but we are the ones demanding they take all AP classes and have the appropriate  extracurricular activities to build their resume for college. We have to step up take responsibility for  our part in perpetuating this ‘driven’ culture of our kids lives and let go a little bit.

Not every student belongs at an Ivy League school; they belong at a school that is the right fit for  them. As the film points out, most CEOs in this nation came from state schools. And many were C  students to boot. When my daughter was an infant, parents were discussing the preschools they had  been on waiting lists at since they were pregnant. I laughed when someone mentioned thinking they  were over­exaggerating for effect. I was met with stares that said they were serious as a heart attack. 

“Why?” I asked incredulous. One no nonsense mom laid it out for me while the others nodded in  agreement.

“Well if she doesn’t get in there, she won’t get into (the day school), which means that (the private  high school) is out of the question and she won’t get into Harvard.” 

“What if she doesn’t want to go to Harvard?” I asked. The other mom laughed, “Oh no,  she’s going to  Harvard.” The moms all chuckled.

As one kid in the film said, “If you don’t get into a good school, a four year college, the other kids look  down on you.”

There is nothing wrong with having high expectations for your children, but make sure you are  considering your child in these expectations and make them appropriate for your child. One woman in  the film related a story about her daughter who had just taken her AP French exam. “I never have to  speak French again,” her daughter said. I find that really sad. Loading up a schedule with AP classes  for the sole purpose of padding a weighted GPA instead of taking them because of a passion or  affinity for the subject is what our kids feel compelled to do. One girl said, “Cheating becomes another  course you take beginning in ninth grade.” This Machiavellian attitude has become pervasive in our  culture. We’re churning out a population that sees nothing wrong with cheating if you don’t get caught,  and it gets you into the college of your choice. Fast forward a few years and these people become our  policy makers and captains of industry—woefully uninformed and morally suspect.

Perhaps the most haunting bit in the film is the story of Devon Marvin, a 13­year­old girl who killed  herself after failing a math test. We’ve placed such an emphasis on success and making sure our  kids do everything right­that kids are unable to handle failure. Is that who we want leading our nation  in our golden years?  Walt Disney went bankrupt numerous times before creating Mickey Mouse. He  had the perserverance enterpreneurs must have to create new industries, and generate the products  and inventions that shape our world.

We don't need platitudes we need action.

IAP News_March11_2011  

The answer is, both of the above, but right now, image number two is winning hands down. Most people can remember their favourite teacher, t...

Read more
Read more
Similar to
Popular now
Just for you