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 Funcionamiento de los separadores de isótopos. Todo lo dibujado está dentro de un fuerte campo magnético que no hemos representado. [DIBUJO: EUREKA!]

que para realizar la separación iban a utilizan grandes electroimanes. La idea es muy sencilla, aunque la realización práctica es endemoniadamente difícil. La idea se basa en que un campo magnético desvía a una partícula cargada y lo hace de acuerdo con su masa. Si la masa es mayor la desvía menos que si es menor. Se consigue un compuesto de uranio que se lleva a

estado de vapor y se carga eléctricamente. Ese vapor se introduce en el campo magnético. Las trayectorias de las moléculas

+ Info www.eurekamuseoa.es

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con U se doblarán menos que las de U y esa diferencia de curvatura es la que nos permite separar un uranio de otro. Tal como decíamos, la idea es muy fácil, pero para hacerlo se necesitan electroimanes tremendamente potentes. Por ejemplo, en el proyecto Manhattan cada electroimán pesaba 200 toneladas y se hicieron 1.152. Normalmente las bobinas de los electroimanes se hacen de cobre, pero en plena guerra ese metal era muy escaso, pues se utilizaba para otro tipo de armamento, así que se decidió utilizar conductores de plata en vez de cobre. Pero necesitaban conseguir la plata y la encontraron en el Tesoro de Estados Unidos. Era la plata con la que hacían sus monedas. Pidieron prestadas nada menos que 13.000 toneladas de plata. Para construir los equipos se prepa2 ró una zona de 250 km en Tenesse. Conse235 guir los 50 kg de U costó 67 millones de horas de trabajo, realizadas por 20.000 empleados. El complejo, que hoy se conoce como Oak Ridge National Laboratory, tenía 200 edificios y solo para mantenimiento tenían trabajando a 5.000 personas. A partir de 1970 poco a poco la plata se fue devolviendo al Tesoro. Como muy bien sabe usted, en Estados Unidos siguen fabricando algunas monedas de plata. Si tiene algún dólar de plata posterior a 1970 lo más probable es que esté fabricado con el metal que permitió fabricar la primera bomba atómica.

EL EXPERIMENTO LIMPIAR LA PLATA Los objetos de plata se oscurecen rápidamente y quedan con tonos muy feos. Vamos a limpiar la plata sin trabajo, sin frotarla. Las manchas oscuras son de sulfuro de plata; es el azufre del ambiente el que va ennegreciendo los objetos. Para limpiarlas basta con preparar un recipiente en el que quepa el objeto. Calentamos agua suficiente para cubrir lo que queremos limpiar. En el agua caliente echamos una cucharada de bicarbonato y otra de sal. En el fondo del recipiente ponemos papel de aluminio. El objeto de plata debe estar en contacto con el aluminio. Echamos el

1 de octubre de 2011

 Hemos hecho un montaje en el que se ve una bandeja de plata sucia, y cómo queda después de someterla al proceso de limpiado descrito. [FOTO: EUREKA!]

agua caliente y en unos minutos veremos que las manchas negras desaparecen. Si estaban muy sucias es posible que tengas que repetir el proceso. La razón es que el sulfuro de plata reacciona con el aluminio y se forma sulfuro de aluminio y plata. Es decir, la plata se queda limpia, sin azufre. De ese modo no solo se limpia sin trabajo, sino que no se pierde nada de plata.

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