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Disponibilização: Juuh Alves. Tradução: Nathy. Revisão Inicial: Sweet Storm e karoline p. Formatação: Any Cunha. Leitura Final: Anna Carillo


Da autora Bestseller do New York Times, Vi Keeland, um novo e sexy romance único. A primeira vez que encontrei Chase Parker, eu não fiz exatamente uma boa impressão. Eu estava me escondendo no corredor do banheiro de um restaurante, deixando uma mensagem para a minha melhor amiga me salvar do meu encontro horrível. Ele ouviu e disse que eu era uma cadela, então começou a me oferecer alguns conselhos de namoro. Então eu disse-lhe para se preocupar com seu próprio maldito negócio, seu próprio, lindo, cheio de si maldito negócio, e voltei para o meu miserável encontro. Quando ele passou pela minha mesa, ele sorriu, e eu vi sua arrogante, sexy bunda caminhar de volta para o seu encontro. Eu não poderia ajudar, mas esgueirar olhares ocultos no idiota condescendente do outro lado da sala. Claro, ele me pegou em mais de uma ocasião, e piscou. Quando o estranho lindo e seu encontro igualmente quente de repente apareceram na nossa mesa, eu pensei que ele ia me dedurar. Mas em vez disso, ele fingiu que nos conhecíamos e se juntou a nós, contando elaboradas, histórias embaraçosas sobre a nossa falsa infância. Meu encontro de repente foi de chato a bizarramente emocionante. Quando acabou e nos separamos, eu pensei sobre ele mais do que eu jamais iria admitir, embora eu soubesse que nunca o veria novamente. Quer dizer, quais eram as chances de eu esbarrar com ele novamente em uma cidade com oito milhões de pessoas? Então de novo... Quais eram as chances de um mês depois ele acabar sendo meu novo

chefe sexy?


“Se você quer saber onde está seu coração, veja onde sua mente vai quando passeia.”

Desconhecido.


Capítulo 1 Reese Que desperdício de pernas raspadas e lisas. — Jules? É Reese. Onde diabos você está? Eu preciso de você. Este é o pior encontro em que eu já estive. Eu estou literalmente adormecendo. Eu considerei esmagar minha cabeça sobre a mesa algumas vezes para me manter acordada. A menos que você me queira ensanguentada e machucada, eu preciso que você me ligue com uma falsa emergência. Me ligue de volta. Por favor. – Pressionando encerrar chamada, eu soltei um suspiro frustrado enquanto eu estava fora do banheiro feminino no corredor escuro na parte de trás do restaurante. Uma voz profunda atrás de mim me pegou desprevenida. — A menos que ele também seja um idiota, além de ser chato, ele vai saber. — Desculpe-me? – Eu me virei para encontrar um homem encostado na parede, com os olhos apontados para baixo enquanto ele mandava uma mensagem em seu telefone. Ele continuou sem olhar para cima. — É o truque mais velho do livro... o telefonema de emergência. O mínimo que você pode fazer é colocar um pouco mais de esforço nisso. Leva dois meses para obter uma reserva neste lugar, e não é barato, querida. — Talvez ele deva ser o único a colocar mais esforço nisso. Seu casaco tem um buraco gigante debaixo do braço, e ele não fez nada, além de falar sobre sua mãe durante toda a noite. — Alguma vez já considerou que essa sua atitude esnobe o deixa nervoso? Meus olhos quase saltaram para fora da minha cabeça. — Você quer falar sobre ser esnobe? Você ouve por acaso minha ligação e me dá suas opiniões que não são bem-vindas, tudo enquanto olha para baixo para o seu


telefone. Você nem fez contato olho a olho comigo enquanto você está falando. Os dedos do idiota congelam no meio da mensagem. Então eu observei enquanto sua cabeça se levantava, os olhos seguindo um caminho agradável começando em meus tornozelos, ao longo de minhas pernas nuas e persistiu pela bainha da minha saia antes de continuar a traçar o seu caminho sobre meus quadris, vindo para descansar brevemente nos meus seios antes de finalmente se estabelecer no meu rosto. — Sim, está certo. Aqui em cima. Estes são os meus olhos. Ele se afastou da parede e ficou alto, pegando o raio solitário que iluminava o corredor. A faixa iluminou seu rosto, e eu pude vê-lo claramente, pela primeira vez. Sério? Não era o que eu estava esperando. Com essa profunda, voz rouca e atitude, eu assumi que eu encontraria alguém mais velho, provavelmente, vestido em um terno abafado. Mas esse cara era deslumbrante. Jovem e lindo. Vestido inteiramente em preto, simples e elegante, o que ressaltava seu aspecto. Cabelo castanho dourado revolto naquele sexy eu não dou uma merda, mas ainda parecia perfeito. Forte, características masculinas, um queixo quadrado, resistente revestido com barba por fazer de dias na pele beijada pelo sol, um reto nariz proeminente, e grandes, sensuais, olhos sonolentos da cor de chocolate. Aqueles que agora estavam olhando fixamente para mim. Sem deixar cair o meu olhar, ele levantou os braços de seus lados, segurando-os por cima de sua cabeça. — Você quer me verificar por rasgos antes de decidir se eu sou digno de conversar? Ele era lindo tudo bem, mas definitivamente um idiota. — Isso não é necessário. Sua atitude já decidiu por mim, e você não é. Abaixando seus braços, ele riu. — Faça como quiser. Tente aproveitar o resto de sua noite, querida. Eu bufei, mas roubei um último olhar fugaz no belo idiota antes de voltar para o meu encontro. Martin estava sentado com as mãos cruzadas, quando voltei para o meu lugar à mesa.


— Desculpe. – Eu disse a ele. — Havia uma fila. — Isso me lembra de uma história engraçada. Aquela vez, eu estava em um restaurante com a minha mãe, e quando ela foi para usar o banheiro das mulheres... Sua voz desapareceu enquanto eu olhava para o meu telefone, desejando que tocasse. Maldita seja, Jules. Onde você está quando eu realmente preciso de você? Por volta da metade da história, pelo menos eu acho que era a metade, notei o idiota do banheiro andando e passando pela nossa mesa. Ele sorriu para mim depois de pegar um olhar para o meu encontro desconexo e meu rosto desinteressado. Curiosa, eu segui o seu caminho para dar uma olhada em quem estava aqui com ele. Figuras. Loira tingida, bonita em um tipo de puta, com um monte de partes dos seios caindo fora de seu vestido decotado. Ela fez olhos arregalados ao seu encontro conforme ele voltou; eu rolei os meus. No entanto... Eu não podia deixar de olhar sobre a sua mesa de tempos em tempos. Quando as nossas saladas chegaram, Martin estava falando sobre a recente apendicectomia de sua mãe, e eu cresci particularmente entediada. Meus olhos devem ter demorado um minuto muito longo, porque o cara do banheiro me pegou olhando para ele. Do outro lado do restaurante, ele piscou, arqueou uma sobrancelha, e inclinou o copo na minha direção. Idiota. Desde que eu tinha sido pega, por que me preocupar em esconder minha observação? Ele era certamente mais interessante do que meu encontro. E ele não era tímido sobre olhar para mim também. Quando um garçom parou por sua mesa, eu vi como o belo cara do banheiro apontou na minha direção e falou. Martin ainda estava contando alguma história da mamãe querida enquanto eu olhei para trás para ver o que o idiota atraente do outro lado da sala poderia ter estado apontando. Quando me virei para trás, o idiota e seu encontro estavam de pé. Lendo seus lábios, eu poderia decifrar um pouco do que ele estava dizendo... algo sobre se juntar a um velho amigo, eu pensei. Então, de repente, eles estavam andando direto em direção a nossa mesa. Será que ele vai dizer algo para Martin sobre o que ele ouviu?


— Reese. É você? Que diabos? — Humm... sim. — Uau. Tem sido um longo tempo. – Ele bateu sua mão em seu peito. — Sou eu, Chase. – Antes que eu soubesse o que estava acontecendo, o idiota (que aparentemente se chamava Chase) estendeu a mão e me agarrou em um abraço de urso. Enquanto eu estava em seus braços, ele sussurrou: — Jogue junto. Vamos tornar a sua noite mais emocionante, querida. Pasma, eu só podia olhar quando ele voltou sua atenção para Martin, estendendo sua mão. — Eu sou Chase Parker. Reese e eu somos amigos de infância. — Martin Ward. – Meu encontro acenou. — Martin, se importa se nos juntarmos a vocês? Tem sido anos desde que Buttercup e eu nos vimos. Eu adoraria recuperar o atraso. Você não se importa, não é? Embora ele tivesse feito uma pergunta, Chase definitivamente não esperou por uma resposta. Em vez disso, ele puxou uma cadeira para seu encontro e apresentou ela. — Esta é Bridget ... – Ele olhou para ela por ajuda, e ela encheu o vazio. — McDermott. Bridget McDermott. – Ela sorriu, sem se intimidar com nosso novo encontro de casais ou a incapacidade óbvia de Chase para lembrar seu sobrenome. Martin, por outro lado, parecia desapontado que a nossa dupla era agora um quarteto, embora eu estava certa de que ele nunca iria expressar isso. Ele olhou Chase enquanto ele se sentava. — Buttercup?


— É como eu costumava chamá-la. Reese’s Peanut Butter Cup1. Meu doce favorito. Uma vez que Chase e Bridget estavam sentados, houve um momento de constrangimento. Surpreendentemente, foi Martin quem o quebrou. — Então, como é que vocês dois se conhecem? Mesmo que Martin fez a pergunta olhando para nós dois, eu queria deixar claro para Chase que ele era o único na berlinda. Este era o seu joguinho. — Eu vou deixar Chase contar sobre a primeira vez que nos encontramos. É realmente uma história engraçada, na verdade. – Eu apoiei os cotovelos sobre a mesa e descansei minha cabeça em minhas mãos cruzadas, virando toda a minha atenção para Chase enquanto batia meus cílios com um sorriso malicioso. Ele não vacilou, nem demorou mais do que alguns segundos para chegar com uma história. — Bem, não foi realmente a primeira vez que nos encontramos nessa história engraçada, mais como o que aconteceu depois que nos conhecemos. Meus pais se separaram quando eu estava na oitava série, e eu tive que mudar para uma nova escola. Eu estava muito infeliz até que eu conheci Reese no ônibus na primeira semana. Ela era a menina bonita fora dos limites, mas eu percebi que eu não tinha amigos para rebentar minhas bolas se eu a chamasse para um encontro e ela me recusasse. Assim, mesmo que ela fosse um ano mais velha do que eu, eu a chamei para o baile da oitava série. Surpreendeu a merda fora de mim quando ela concordou em ir. De qualquer forma, eu era jovem, com uma boa dose de testosterona, e eu tinha isso na minha cabeça que ela ia ser o meu primeiro beijo. Todos os meus amigos na minha antiga escola já tinham obtido o deles, e eu percebi que era a minha vez. Então, quando a dança foi chegando ao fim, eu puxei Buttercup fora do ginásio decorado com papel crepom e bexigas de baixa qualidade e para o corredor para um pouco de privacidade. Claro, uma vez que foi a minha primeira vez, eu não tinha ideia do que esperar. Mas eu fui para isso, peguei direto e comecei a chupar seu rosto. 1

Tipo de doce. No apelido de Reese ele faz uma brincadeira com o nome dela e do doce.


Chase parou e piscou para mim. — Foi tudo bem até então, não foi, Buttercup? Eu não consegui sequer responder. Eu estava tão perplexa ouvindo sua história. Mas novamente, a minha falta de resposta não parecia incomodá-lo porque ele foi direto junto, tecendo sua lorota. — De qualquer forma, isso é onde a história fica boa. Como eu disse, eu não tinha qualquer experiência, mas eu mergulhei direito em lábios, dentes, língua e tudo. Depois de um minuto, comecei a sentir o beijo muito molhado, mas eu estava dentro dele, e assim eu continuei indo e indo, não querendo ser o primeiro a me afastar. Eventualmente, quando viemos à tona para respirar, literalmente, uma vez que eu quase suguei seu rosto fora, percebi por que senti tão molhado. Reese tinha conseguido uma hemorragia nasal no meio do beijo, e ambos os nossos rostos estavam cobertos de manchas de sangue. Martin e Bridget riram, mas eu estava atordoada demais para reagir. Chase estendeu a mão e tocou no meu braço. — Vamos, Buttercup. Não fique envergonhada. Esses eram alguns bons momentos que tivemos. Lembra? — Quanto tempo vocês dois ficaram como um casal? – Martin perguntou. Bem quando Chase estava prestes a responder, eu estendi a mão e toquei seu braço da mesma maneira paternalista ele tocou o meu. — Não muito tempo. Logo após o outro incidente, nós terminamos. Bridget bateu palmas e dançou para cima e para baixo em seu assento como uma criança animada. — Eu quero ouvir sobre o outro incidente! — Eu não tenho certeza se realmente deveria compartilhar isso, agora que eu penso sobre isso. – Eu meditei. — Este é o seu primeiro encontro? Bridget assentiu. — Bem, eu não quero que você assuma que Chase tem o mesmo problema mais. Desde que o nosso pequeno incidente foi há muito tempo. – Eu me inclinei para Bridget e sussurrei:— Eles ganham um melhor controle à medida que envelhecem. Geralmente.


Em vez de ficar chateado, Chase parecia completamente satisfeito com a minha história. Até mesmo, orgulhoso. Na verdade, o resto da noite passou praticamente da mesma maneira. Chase contou histórias elaboradas sobre a nossa falsa infância, sem medo de envergonhar-se no processo, e manteve todos nós divertidos. Eu às vezes adicionava a suas histórias quando a minha boca não estava aberta pela porcaria que ele tinha inventado. Eu odiava admitir, mas o idiota tinha começado a crescer em mim, mesmo quando contava histórias sobre o meu nariz sangrando e o “infeliz incidente do sutiã de enchimento”. Até o final da noite, eu estava pedindo café para marcar o fim da noite, de muito longe de nossa troca no corredor dos banheiros. Do lado de fora do restaurante, Martin, Chase, e eu todos entregamos ao manobrista nossos bilhetes. Eu preferia estar no controle quando um primeiro encontro começava e terminava, então eu encontrei Martin no restaurante. Claro que Bridget tinha vindo no carro de Chase como um encontro normal. Ela também estava praticamente esfregando-se contra o seu lado enquanto se agarrava ao seu braço enquanto esperamos por nossos carros. Quando meu brilhante Audi vermelho puxou para cima em primeiro lugar, eu não tinha certeza de como dizer adeus para... bem... ninguém. Peguei as chaves e permaneci com a porta aberta. — Belo carro, Buttercup. – Chase sorriu. — Melhor do que aquele pedaço de lixo que você dirigia na escola, hein? Eu ri. — Eu suponho que é. Martin deu um passo adiante. — Foi bom ver você, Reese. Espero que possamos fazer isso de novo algum dia. Em vez de esperar por ele tentar me beijar, eu fui para um abraço. — Obrigada por um agradável jantar, Martin. Conforme eu dei passo para trás, Chase se adiantou e me puxou para um abraço. Ao contrário do amigável tapinha nas costas que eu tinha dado a Martin, Chase me cobriu contra seu corpo. Deus, como era bom. Então ele fez a coisa mais estranha... Ele moveu meu cabelo comprido em torno de sua mão algumas vezes e fechou-a em um punho, usando-a para puxar minha cabeça para trás. Seus olhos pousaram nos meus lábios enquanto


eu olhei para ele, e por um breve segundo, eu pensei que ele poderia me beijar. Em seguida, ele se inclinou e beijou minha testa. — Vejo você na reunião do próximo ano? Eu assenti, sentindo quase fora de ordem. — Humm... com certeza. – Eu olhei para Bridget depois que ele me soltou. — Prazer em conhecê-la, Bridget. Relutantemente, eu dobrei em meu carro. Sentindo olhos em mim, eu olhei para cima ao mesmo tempo colocando o meu cinto de segurança. Chase me observava atentamente. Parecia que ele queria dizer alguma coisa, mas depois de alguns instantes, parecia estranho ficar sentada e esperar mais. Respirando fundo, eu me afastei com um último aceno, imaginando por que parecia que eu estava deixando algo importante para trás.


Capítulo 2 Reese Quatro semanas depois.

Cento e trinta e oito, cento e trinta e nove, cento e quarenta. A última telha do teto, a de todo o caminho no canto do meu quarto mais próxima da janela, tinha rachado. Isso é novidade. Eu precisava chamar o super2 e conseguir que substituísse antes que estragasse a minha contagem diária e começasse a me causar estresse em vez de ajudar a aliviá-lo. Eu ainda estava deitada no chão do meu quarto depois de desligar com Bryant, um cara que eu conheci no supermercado na semana passada (em vez do pegar no bar de costume, que nunca parecia dar certo). Ele tinha me ligado para dizer que ele estava preso no trabalho e ia atrasar uma hora para o nosso segundo encontro, o que foi bom para mim porque eu estava cansada e não tinha vontade de me levantar de qualquer maneira. Tomando uma profunda respiração, eu fecho meus olhos e me concentro no som da minha própria respiração. Dentro e fora, dentro e fora. Eventualmente encontrando minha calma, eu me arrasto fora do tapete, renovo minha maquiagem, e derramo um copo de vinho antes de agarrar o meu laptop. Eu consultei os postos de trabalho de marketing de Nova York no Monster.com3 durante uns cinco minutos antes de ficar entediada, e então eu fui para o Facebook. Como sempre. Porque procurar trabalho é uma porcaria. Depois de percorrer as mensagens dos meus amigos, eu vi as mesmas velhas coisas, imagens de comidas, os seus filhos, a vida que nós queríamos acreditar que eles tinham. Eu suspirei. Uma imagem de um cara com quem eu fui para o ensino fundamental embalando seu filho recémnascido apareceu nas minhas notícias, e minha mente foi imediatamente 2

Tipo de “apelido” para a pessoa responsável pela manutenção de um lugar. Monster.com – Monster é um site de carreiras e recrutamento para empregadores e candidatos mantido pela empresa norte-americana Monster Worldwide. O site consta entre as 50 páginas mais visitadas sites na internet. 3


para o homem com quem eu não tinha ido para a o ensino fundamental, Chase Parker. Eu pensei sobre o meu falso colega mais vezes do que eu gostaria de admitir ao longo do último mês. Pequenas coisas estranhas o fazia saltar em minha mente, Reese’s Peanut Buttercup e o impulso de comprar na prateleira do caixa do supermercado (eu comprei), uma foto de Josh Duhamel enquanto eu folheava a revista People na sala de espera do meu dentista (Chase poderia facilmente passar por seu irmão, eu poderia ter arrancado da página), meu vibrador na minha gaveta do criado mudo (eu não, mas eu pensei sobre isso. Quer dizer, eu tinha essa página e tudo). Desta vez, quando o homem saltou para os meus pensamentos, antes que eu percebesse, eu estava digitando Chase Parker na barra de pesquisa do Facebook. O meu suspiro foi audível quando seu rosto apareceu. A vibração que eu sentia em meu peito era patética.Deus, ele é ainda mais bonito do que eu me lembrava. Eu cliquei na foto para ampliar. Ele estava vestido casualmente, vestindo uma camiseta branca, jeans com um rasgo no joelho, e Chucks4 pretos. Ele tinha uma boa aparência. Depois de passar um minuto inteiro apreciando seu rosto sexy, eu ampliei e notei o emblema em sua camiseta: academia Iron Horse Gym. Havia uma na mesma quadra do restaurante onde nos conhecemos. Gostaria de saber se ele morava nas proximidades. Infelizmente, eu não iria descobrir. Nada de sua biografia foi definido como público. Na verdade, a única foto que eu podia ver era aquela do perfil. Eu precisava enviar-lhe um pedido de amizade e ele o aceitar se eu quisesse ver mais. Embora tentada, eu decidi contra isso. Ele provavelmente iria pensar que eu estava louca de enviar um pedido de amizade a um cara que pensou que eu era uma cadela (e me disse isso), e que nos conhecemos enquanto estávamos ambos em encontros com outras pessoas, e depois que um mês inteiro havia passado. Mas isso não me impediu de dar um print da sua foto para que eu pudesse olhar para ele de novo mais tarde. Depois de mais alguns minutos de sonhar acordada sobre o homem, eu me dei uma adulta conversa estimulante. Você precisa encontrar um emprego. Você precisa encontrar um

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Tênis tipo All Star.


emprego. Você tem apenas uma semana de trabalho restante após esta. Obtenha sua bunda fora do Facebook. Funcionou, e pelos próximos cinquenta minutos eu percorri os anúncios de procura-se por algo, qualquer coisa que soasse remotamente relacionado a marketing de cosméticos, ou mesmo apenas remotamente interessante. Eu sabia que não deveria apostar apenas nas duas entrevistas que eu tinha marcado até agora, mas não havia muito lá fora. No momento em que a campainha tocou, eu me senti esvaziada sobre alguma vez encontrar um trabalho para substituir o que eu tinha segurado durante os últimos sete anos e, até recentemente, amado. O beijo de Bryant quando eu abri a porta definitivamente foi um longo caminho para mudar meu humor. Era apenas o nosso segundo encontro, mas ele certamente tinha potencial. — Bem, isso foi um agradável Olá. – Eu respirei. — Eu estive pensando em fazer isso o dia todo. Eu sorri para ele. — Entre. Eu estou quase pronta. Eu só preciso pegar minha bolsa e pegar o meu telefone do carregador. Ele apontou para a porta da frente depois de fechar atrás dele. — Você teve uma invasão ou algo assim? O que é com todas as fechaduras extras? Minha porta da frente tinha um bloqueio regular e três trancas. Normalmente, eu iria responder de forma honesta e explicar que eu me sentia mais segura com um bloqueio extra ou dois e deixar por isso mesmo. Mas Bryant não era como os outros encontros. Ele estava realmente tentando me conhecer, e se ele bisbilhotasse mais além, como eu me preocupei que ele pudesse, eu seria forçada a me abrir sobre algumas coisas que eu ainda não estava pronta. Então eu menti. —O zelador do prédio é grande em segurança. Ele assentiu. — Bem, isso é bom. Conforme eu estava prendendo um colar no meu quarto, eu gritei para fora para Bryant:— Há vinho na geladeira, se você quiser. — Eu estou bem, obrigado.


Quando saí do quarto, ele estava sentado no sofá. Meu laptop ainda estava aberto ao lado dele da minha busca de trabalho. Eu falei enquanto eu prendia meus brincos. — Então o que é que vamos ver? — Achei que poderia decidir quando chegarmos lá. Há um filme do Vin Diesel eu quero ver. Mas desde que eu estou uma hora atrasado, eu não vou discutir, se você não é uma fã. Eu sorri. — Bom, porque eu não sou. Eu estava pensando mais ao longo das linhas desse novo filme do Nicholas Sparks. — Bela punição exagerada por estar atrasado. Foi apenas uma hora, e não três dias. – Ele brincou. — Isso vai te ensinar. Bryant se levantou conforme eu andei para fechar meu laptop. — A propósito, quem é o cara no seu plano de fundo? Minha testa franziu. — Que cara? Ele encolheu os ombros. — Alto. Cabelo bagunçado que parece estúpido em mim. Eu estou esperando que ele não seja um ex-namorado em quem você está secretamente pendurada. Parece que ele pertence a uma mala da Abercrombie. Não tendo uma ideia do que ele estava falando, eu abri meu laptop de volta para dar uma olhada. Merda. Chase Parker me cumprimentou. Quando eu tinha salvado a imagem do Facebook, devo ter, inadvertidamente, também definido como minha tela de fundo. Vendo aquele lindo rosto de novo, eu cresci confusa. No entanto, Bryant estava esperando por uma resposta. — Humm... Esse é o meu primo. Foi a primeira coisa que me veio à cabeça. Depois que eu disse isso, eu percebi que era um pouco estranho ter uma foto de seu primo definida como plano de fundo. Então eu tentei corrigir com mais mentiras, algo fora do personagem para mim. — Ele é um modelo. Minha tia me enviou algumas de suas fotos recentes e pediu uma opinião do que eu mais gostava, então eu as baixei


para o meu laptop. Minha amiga Jules estava babando sobre elas e selecionou uma delas como o meu fundo. Eu sou tão low-tech5, eu nem sei como mudar isso. Bryant riu e parecia aceitar o que eu disse. O que há com Chase Parker e histórias inventadas?

***

Na quinta-feira, eu tinha uma entrevista de manhã e uma segunda agendada para a tarde. O metrô estava abarrotado, e o ar condicionado não estava funcionando. Então, é claro, que também significava que o único trem funcionando era um local, e não um expresso. Gotas de suor escorriam pelas minhas costas enquanto eu estava imprensada entre outros passageiros suados. O grande cara à minha direita usava uma camiseta com mangas cortadas e segurava a barra acima dele. Meu rosto estava perfeitamente alinhado com sua axila cabeluda, e seu desodorante não estava funcionando. Meu lado esquerdo não era exatamente todo luz do sol e rosas também. Enquanto eu tinha certeza de que a mulher não tinha cheiro tão ruim, ela estava espirrando e tossindo, sem cobrir a boca. Eu preciso sair deste trem. Felizmente, cheguei a minha entrevista alguns minutos mais cedo e poderia fazer uma rápida parada no banheiro das mulheres para me ajeitar. O suor e umidade tinham manchado a minha maquiagem e meu cabelo estava uma bagunça crespa. Julho na cidade de Nova York. Parecia que o calor ficou preso entre todos os edifícios altos. Cavando em minha nécessaire, eu pesquei alguns grampos e uma escova e fui capaz de puxar meus cabelos ruivos de volta para um coque elegante. A maquiagem teria que fazer com apenas um lencinho de bebê para a limpeza desde que eu não tinha pensado em trazer qualquer delineador. Eu tirei meu terninho e percebi que tinha suado através da minha camisa de seda. Merda. Eu teria que manter o casaco quente por toda a entrevista. 5

Pessoa sem muito conhecimento em tecnologias.


Uma mulher entrou enquanto eu estava com o braço profundo dentro da minha camisa com uma toalha de papel úmida, enxugando o suor do meu corpo. Ela pegou o que eu estava fazendo no espelho. — Desculpa. Estava tão quente no metrô, e eu tenho uma entrevista. – Eu ofereci como explicação. — Eu não quero ser uma suada bagunça fedida. Ela sorriu. — Já estive lá. Faça um sacrifício e tome um táxi em julho, quando está assim úmido e você tem uma entrevista para um trabalho que você realmente quer. —Sim. Eu definitivamente vou fazer isso para a minha entrevista à tarde. É do outro lado da cidade, e esse é o trabalho que eu realmente quero, então eu poderia ir com tudo, até mesmo parar na Duane Reade6 por algum desodorante, também. Depois de correr para me limpar, meu compromisso da manhã me deixou sentada no lobby por mais de uma hora antes de me chamar para a entrevista. Me deu algum tempo para esfriar completamente e também verificar seus últimos catálogos de produtos. Eles definitivamente precisavam de uma nova campanha de marketing. Eu fiz algumas anotações sobre o que eu mudaria, caso a oportunidade se apresentasse. — Senhorita Annesley? – Uma mulher sorridente chamou a partir da porta que dava para o escritório interior. Eu escorreguei no meu paletó e a segui para dentro. — Desculpe mantê-la esperando. Tivemos uma pequena emergência esta manhã com um dos nossos maiores vendedores, e teve que ser tratada imediatamente. – Ela deu um passo ao lado enquanto chegamos em um grande escritório de canto. — Sente-se. A senhorita Donnelly já estará aqui. — Oh. Ok. Obrigada. – Eu tinha pensado que ela era minha entrevistadora. Poucos minutos depois, a vice-presidente da Flora Cosméticos entrou. Era a mulher do corredor do banheiro, a que tinha me visto lavando minhas axilas. Ótimo.

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Rede de lojas de conveniências/farmácias.


Eu estava feliz que eu, pelo menos, fiz isso sem desabotoar minha camisa. Eu tentei lembrar o que tínhamos falado, além do tempo. Eu não acho que houve muito. — Eu vejo que você esfriou. – Seu tom era muito como negócios, não amigável como tinha sido no banheiro. — Sim. Me desculpe por isso. O calor realmente me bateu duro hoje. Ela embaralhou alguns papéis sobre a mesa em uma pilha e disparou sua primeira pergunta, sem mais conversa fiada. — Então, Srta. Annesley, por que você está em busca de um novo emprego? Diz aqui que você está empregada atualmente. — Eu estou. Eu estive com a Cosméticos Fresh Look por sete anos. Comecei lá logo após a faculdade, na verdade. Eu trabalhei meu caminho de estagiária de marketing a diretora de marketing durante esse tempo. Eu vou ser honesta, eu fui feliz lá por toda a minha carreira. Mas eu sinto como se tivesse atingido um teto na Fresh Look, e é hora de eu começar a procurar outras oportunidades. — Um teto? Como assim? — Bem, Fresh Look ainda é uma empresa familiar, e embora eu admiro e respeito Scott Eikman, o fundador e presidente, a maioria das posições de nível executivo são tomadas por membros da família Eikman, um dos quais, Derek Eikman, foi apenas promovido em cima de mim a vicepresidente. – Dizer isso em voz alta ainda deixava um gosto amargo na boca. — Então, as pessoas menos merecedoras do que você são promovidos por causa do parentesco? E é por isso que você está indo embora? — Acho que é uma grande parte disso, sim. Mas é também apenas a hora de eu seguir em frente. — Não é possível que os membros da família Eikman conheçam o negócio melhor, tendo crescido nesse mundo? Talvez sejam na realidade mais qualificados do que outros empregados? Qual é o inseto na bunda dessa mulher? Nada desse nepotismo é novo. Inferno, metade dos executivos do Walmart ainda são relacionados a Sam Walton pelo sangue, e ele morreu há duas décadas.


Não foi definitivamente o momento de acrescentar que eu tinha bebido muito na festa da empresa do ano passado e dormi com o então diretor de vendas, Derek Eikman. Era uma coisa de uma só vez, um erro bêbado com um colega de trabalho depois de um longo período de seca de um ano. Eu sabia que era um erro dez minutos depois que tinha acabado. Eu simplesmente não soube do enorme erro até dois dias depois, quando o idiota anunciou seu noivado com sua namorada de sete anos. Ele tinha me dito que era solteiro e não comprometido. Quando eu tinha marchado ao seu escritório e disse isso a ele, ele explicou que ainda podíamos foder mesmo que ele estivesse noivo. O homem era um babaca não confiável, e não havia nenhuma maneira que eu poderia trabalhar para ele agora que ele tinha sido promovido a vicepresidente. Além de ser um porco traidor, ele também não sabia nada sobre marketing. — No meu caso, eu sou relativamente confiante de que eu era a melhor candidata. Ela me deu um sorriso completamente falso e cruzou as mãos sobre a mesa. Eu disse algo para chateá-la no banheiro antes? Eu não penso assim... Mas sua próxima pergunta certamente movimentou minha memória. — Então me diga, o que é sobre sua entrevista da tarde que faz com que a empresa pareça superior? Quero dizer, como uma especialista em marketing, eles devem estar fazendo algo certo para fazer você considerar pagar por um táxi? Oh. Merda. Eu tinha esquecido completamente que eu disse a ela que estava indo tomar um táxi para a minha próxima entrevista desde que era o trabalho que eu realmente queria. Não havia como me cavar para fora do buraco que eu estava depois disso. Mesmo assim, apesar das coisas, eu pensei que eu me mantive profissionalmente, eu poderia dizer que ela tinha a mente feita sobre mim. Assim quando a entrevista foi chegando ao fim, um senhor mais velho colocou a cabeça dentro de seu escritório. — Querida, você está vindo para o jantar amanhã à noite? Sua mãe está me incomodando para convencê-la a comparecer.


— Pai, humm... Daniel, eu estou no meio de uma entrevista. Podemos falar sobre isso mais tarde? — Claro, claro. Desculpa. Pare por meu escritório mais tarde. – Ele sorriu educadamente para mim e bateu no batente da porta como seu adeus antes de sair. Minha boca estava aberta quando me virei de volta para minha entrevistadora. Eu já sabia a resposta, mas perguntei qualquer maneira. — Daniel... Donnelly, presidente da Flora Cosméticos, é o seu pai? — Sim. E eu gostaria de pensar que eu mereci o trabalho de SVP7 de marketing por causa das minhas qualificações, não porque eu sou sua filha. Sim, certo. Desde que eu tinha inserido meu pé em minha boca duas vezes hoje, eu não vi nenhum ponto em prolongar a dor. Eu fiquei de pé. — Obrigada pelo seu tempo, Srta. Donnelly. Minha tarde só melhorou depois disso. Eu tinha acabado de sair do meu táxi com ar-condicionado em frente ao edifício onde a minha entrevista das duas horas estava prevista quando meu telefone começou a vibrar. A empresa com a qual eu tinha estado animada para a entrevista, a empresa pela qual eu tinha essencialmente arruinado a minha primeira entrevista, estava ligando para cancelar a minha entrevista e me deixar saber que a posição já tinha sido preenchida. Ótimo. Simplesmente ótimo. Pouco tempo depois, recebi um e-mail de rejeição da Flora, me agradecendo por ter tempo para a entrevista, mas me deixando saber que eles estavam indo numa direção diferente em sua contratação. E não é nem mesmo duas horas ainda. Depois de um banho rápido, meu plano era tentar esperar até mais perto de cinco horas e, em seguida, ficar bêbada. Grandes planos. Eu tinha perdido um dia de folga durante as minhas últimas semanas de trabalho para essa porcaria. Poderia muito bem me divertir.

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Abreviação de Senior Vice President (Vice presidente Senior – Este título é usado frequentemente para os gestores que se reportam diretamente ao Chefe Executivo. Ele normalmente goza de autonomia significativa).


Eu estava deitada no chão do meu quarto no meio da minha rotina de contagem quando meu celular tocou. Atingindo a cama, eu dei um tapinha no colchão até que minha mão pousou no meu telefone. Vendo o nome de Bryant cintilar na tela, eu quase não respondi por causa do meu humor, mas depois decidi pegá-lo no último toque. — Ei. Como suas entrevistas foram? – Ele perguntou. — Eu parei no caminho de casa e peguei duas garrafas de vinho extra. Adivinhe. — Não foi bom, não é? — Você poderia dizer isso. — Bem, você sabe o que devemos fazer sobre isso? — Definitivamente. Ficar bêbados. Ele riu como se eu estivesse brincando. — Eu estava pensando mais como malhar. — Exercício? — Sim. Ajuda a obter o estresse fora. — O mesmo acontece com o vinho. — Sim, mas com o exercício, você se sente bem no dia seguinte. — Mas com o vinho, eu não me lembro do dia anterior. Ele riu. (Mais uma vez, eu não estava brincando.) — Se você mudar de ideia, eu estou no meu caminho para a Iron Horse Gym. — Iron Horse? — Está na 72nd. Eu sou um membro lá. Eu tenho passes de convidado que você pode usar. Fazia mais de um mês desde o meu encontro bizarro com o Chase Parker, mas de repente eu me vi repensando álcool vs. exercício porque o homem usava uma camiseta da Iron Horse Gym em sua foto do Facebook.


— Você sabe o que? Você está certo. Eu deveria me exercitar para me ajudar a relaxar. Afinal de contas, eu posso me embebedar mais tarde, se isso não funcionar. — Agora você está falando. — Eu te encontro lá. Como em uma hora soa? — Vejo você então. Eu seriamente deveria ter a minha cabeça examinada. Eu sequei meu cabelo e coloquei minha roupa de ginástica mais sexy para ir me exercitar com um grande cara que eu recentemente comecei a namorar, mas nenhum dos meus esforços foram realmente para ele. Em vez disso, eu tinha esperanças implausíveis de ver um cara que era dono da camiseta com o nome da academia nela, um cara que pensou que eu era uma cadela e se encontrava com loiras esculturais com decote excessivo, não mulheres de 1,56m, sutiã 44 com quadris, mesmo se eu tivesse uma cintura minúscula. Quarenta minutos no elíptico, e eu estava lamentando totalmente minha escolha beber vs. exercício. Bryant foi levantar pesos no outro lado da academia, e eu deveria ter estado feliz que um cara legal tinha me convidado para vir me exercitar. Em vez disso, eu estava fora do ar, decepcionada, e com sede. Feliz que eu coloquei duas garrafas de vinho para gelar. Quando ele terminou, Bryant veio e perguntou se eu queria ir nadar. Eu não tinha trazido uma roupa, mas eu disse-lhe que ia fazer-lhe companhia na área da piscina. Enquanto ele foi se trocar e enxaguar, eu andei na esteira para esfriar. A velocidade lenta me permitiu recuperar o atraso em um acúmulo de e-mails no meu telefone. Um deles era de uma empresa de recrutamento indicando que eles tinham me encontrado o emprego perfeito no exterior, no Oriente Médio, e perguntando se eu estava interessada em fazer uma videoconferência com a empresa. Eu pensei que o e-mail era engraçado porque havia tantos erros ortográficos quanto erros gramaticais. Depois de Bryant se trocar, nós caminhamos para a área da piscina juntos. Eu li o e-mail para ele enquanto ele abria a porta. — E realmente diz nos requisitos de qualificação, “deve ser sóbria, sensata, e não excessivamente dramática”. Acho que eles têm um problema de TPM no


Iêmen? – Olhando para o meu telefone enquanto eu andava, eu bati direto em alguém. —Desculpe, eu não estava olhando onde... Eu congelei. A visão de Chase de pé havia sempre sido o suficiente para me derrubar. Eu secretamente esperava vê-lo, mas nunca pensei que faria de verdade. Quais são as chances? Eu tive uma reação tardia, com certeza eu estava vendo coisas. Mas era ele bem, em carne. E que carne ele era. Estando lá sem camisa e molhado, vestindo nada além de um par de calções de banho muito baixos, ele me deixou gaguejando.Literalmente. — Ch... Ch... Ch... – Eu não poderia soltar a palavra. Claro, Chase não perdia uma batida. Ele sorriu e se inclinou. — Você é tão fofa como um acidente de trem, Buttercup. Ele se lembra de mim. Eu balancei minha cabeça, tentando me livrar dele. Mas foi inútil. Ele era tão alto, e eu era tão baixa, eu não tinha escolha a não ser olhar para o seu corpo. A água escorreu pelos seus abdominais. Eu estava hipnotizada assistindo o acelerar e desacelerar conforme ele cruzou as linhas onduladas de seu pacote de seis. Droga. Eu limpei a garganta e finalmente falei. — Chase. Eu estava tremendamente orgulhosa de mim mesma por conseguir dizer isso. Ele tinha uma toalha pendurada em seu pescoço e a levantou para secar o cabelo pingando, revelando ainda mais carne. Seus músculos peitorais eram esculpidos e perfeitos. E, oh, meu Deus... isso é... Puta merda. Isto é. Seus mamilos estavam frios e eretos, e um deles era... .era... perfurado. — Bom te ver, Reese. Nós não vemos um ao outro por dez anos, e agora corremos para o outro duas vezes no período de um mês. Eu levei um minuto para perceber que ele estava se referindo aos nossos anos de ensino fundamental falsos. Sua sagacidade me tirou da minha neblina. — Sim. Eu não tive sorte?


— Eu conheço você. – Bryantdisse. Eu tinha esquecido completamente que ele estava de pé ao meu lado. Inferno, eu tinha esquecido que alguém mais existia na Terra há um minuto. Franzi minha testa. Será que os dois realmente se conhecem? — Você é o primo da Reese. O modelo. Merda! Merda! Merda! Eu queria cavar um buraco e morrer. No entanto, Chase (sendo Chase) foi direto junto com isso. Ele me olhou com curiosidade, enquanto falava com Bryant. — Está certo. Sou o primo Chase. Sobrinho mais novo da tia Bea. E você é? Bryant estendeu a mão, e Chase apertou. — Bryant Chesney. – Então ele se virou para mim. — Eu pensei que o nome da sua mãe era Rosemarie? O mesmo da minha mãe. Chase cortou suavemente. — É. Mas alguns de nós a chamamos de Bea. Apelido. Ela é alérgica a abelhas. Foi picada em um churrasco de família uma vez. Seu rosto inchou, e as crianças todas a chamavam de Bea depois disso. Sério, o homem tem que ser um mentiroso profissional. Ele era tão bom no que fazia, e ele parecia estar me transformando em um também. Bryant assentiu como se tudo fizesse sentido. — Bem, prazer em conhecê-lo. Vou deixar vocês dois recuperar o atraso enquanto eu entro em algumas voltas. Assim que Bryant começou a se afastar, Chase o parou. — Como você sabia que eu era Chase? Tia Bea mostrou as minhas fotos outra vez? — Não. Não conheci nenhum membro da família da Reese ainda. Vi sua foto em seu laptop. — Minha foto? — É o fundo de Reese em seu MacBook. Esqueça o buraco que eu queria rastejar para me esconder um minuto atrás. Agora eu fechei os olhos e rezei para a Terra me devorar e nunca me cuspir de volta para fora. Ou para o super poder de mudar a Terra para trás assim que o tempo pudesse rebobinar. Eu estava completamente imóvel e


contei até trinta com meus olhos bem fechados. Quando o meu tempo acabou, eu abri um olho, olhando para ver se Chase tinha desaparecido. — Ainda aqui. – Ele sorriu. Eu cobri o rosto com as mãos. — Eu estou tão envergonhada. — Não fique. Nós não somos primos de sangue, por isso não é muito estranho para você estar sonhando comigo à noite. — Eu não estava sonhando com você à noite! — Então, é apenas durante o dia, enquanto você olha para a minha foto no seu laptop, então? —Foi um acidente. Eu não quis dizer para definir como meu fundo. Ele cruzou os braços sobre o peito. — Ok. Eu vou comprar isso. — Bom, porque é verdade. — Mas como, exatamente, a foto ficou em seu laptop em primeiro lugar? Eu não lembro de você tirando uma foto durante o nosso encontro duplo. Eu bufei. — Encontro duplo? — Falando nisso, o que aconteceu com Édipo? Chutou para o freio tão cedo? Eu tenho que admitir, mesmo que você andou tentando sair do seu encontro do jeito errado, você não estava errada sobre esse cara. Chato pra caralho. — Ele era. — Então, quem é este novo estúpido com quem você está? — Estúpido? Você nem sequer o conhece. — Me deixou aqui de pé com sua garota. Estúpido. — Ele pensa que nós somos primos! — Eu te disse, não estamos relacionados com o sangue. — Sim, mas... – Eu ri. — Você é bizarro, você sabia disso?


— Não mais bizarro do que uma mulher que de alguma forma pegou uma foto de um perfeito desconhecido e a tem em seu MacBook para o namorado ver. — Ele não é meu namorado. – Eu não tinha ideia de por que eu disse isso. Era uma espécie de verdade, mas meio que não. — Bem, nós saímos duas vezes. — Ah... então você não dormiu com ele ainda. Eu não tinha, mas como é que ele sabia disso?— O que te faz dizer isso? — Porque você não é o tipo de menina que dorme com eles no primeiro ou segundo encontro. — Como você sabe? — Eu só sei. — Qual é exatamente o tipo de menina que dorme com um cara no primeiro encontro? — Ela envia sinais, se veste de certa forma, faz contato corporal. Você sabe o tipo. Eu sei que você sabe. — Como Bridget? – Aquela mulher tinha estado arranhando ele pelo final da noite. Ele não disse nada. Eu pensei que era estranhamente cavalheiresco que ele não estava de acordo sobre Bridget ou confirmando o que eu suspeitava que aconteceu após o seu encontro. —Então, como você obteve uma foto minha de qualquer jeito? – Ele perguntou ao invés. Eu disse a verdade. Bem, na maior parte. — Eu procurei por você no Facebook depois daquela noite no restaurante. Eu queria dizer obrigado por me salvar e fazer a diversão da noite. — Você me enviou uma mensagem?


— Não. Eu nunca fiz. É uma espécie de... parecia assustador que eu tinha perseguido você, então eu mudei de ideia. — E você gostou tanto da minha foto que você guardou? — Eu fui para marcar a página no caso de eu mudar de ideia sobre enviar a você aquela nota, e ao invés disso eu salvei a foto. – Eu senti o rubor subindo em meu rosto. Eu sempre tinha sido uma péssima mentirosa. Minha mãe costumava dizer que eu era mais fácil de ler do que um livro. Surpreendentemente, Chase concordou. Eu não tinha esperado que ele me deixasse fora do gancho tão facilmente.— Esta é a sua academia regular? Eu não vi você aqui antes. — Não. É a academia do Bryant. Ele me convidou. Eu tive um dia ruim e planejei beber fora minhas tensões. Mas ele sugeriu que eu viesse trabalhá-las na academia, em vez disso. — Te disse. Estúpido. Definitivamente não é o que eu teria sugerido para aliviar o estresse se eu fosse Brandon. — Bryant. — Tanto faz. — Então o que você sugeriria? — Nada. – Ele mudou de assunto. — Então por que foi o seu dia tão ruim, afinal? — Duas entrevistas de emprego. A primeira explodiu antes de eu mesmo entrar no escritório, e a segunda me explodiu bem quando eu estacionei na frente do seu prédio. — Você está fora do trabalho? — Ainda não. Mas eu vou estar a partir da próxima sexta-feira. Provavelmente não era o mais inteligente de notificar nesta economia antes que eu encontrasse outro trabalho. — O que você faz? — Marketing. Eu era a diretora de marketing para a Cosméticos Fresh Look.


— Mundo pequeno. Eu sou amigável com Scott Eikman, o presidente da Fresh Look. Nós jogamos golfe juntos às vezes. — Oito milhões e meio de pessoas em nossa pequena cidade, e meu falso namorado do ensino fundamental reduzido a primo não relacionado com sangue joga golfe com o chefe da minha empresa? Isso é bizarro. Chase riu. — Scott se aposenta no ano que vem, certo? — Sim. Mudando-se para a Flórida e tudo. Ele tem dois filhos, que provavelmente irão assumir. – Ugh. Derek. Desejei que ele estivesse se mudando para a Flórida. Ou Sibéria. Chase e eu estávamos de pé em frente à porta da piscina desde que colidimos com o outro. Um cara bateu no vidro e deu um Dr. Pepper8, balançando-o no ar. Chase levantou dois dedos em resposta, em seguida, explicou. — Nós fizemos uma aposta. Eu chutei sua bunda em tempos de volta. Esse é o meu prêmio. Eu arqueei uma sobrancelha. — Um Dr. Pepper? — É coisa boa. Não critique isso ou não vou trazê-lo para o próximo churrasco de família. Depois de outro minuto, seu amigo bateu novamente. Desta vez, ele acenou com a mão para Chase, como se dissesse, o que diabos está tomando tanto tempo? Chase acenou. — Eu tenho que correr. Nós temos uma reunião de jantar em meia hora, e eu preciso de um banho. Eu tentei esconder a minha decepção. — Bem, foi bom correr para você, primo. Nossos olhos se prenderam por um minuto. Assim como no final da noite no restaurante, Chase parecia que ele queria dizer alguma coisa. Mas em vez disso, ele olhou por cima do ombro para onde Bryant estava nadando, e então me puxou para um abraço, envolvendo meu rabo de cavalo em torno de seu punho e puxando a cabeça para trás para olhar para ele. 8

Refrigerante


Seus olhos pousaram nos meus lábios antes que ele beijasse minha testa. — Mais tarde, prima. Ele deu alguns passos na direção da porta do vestiário antes de parar e voltar atrás. — Eu tenho uma amiga que é recrutadora da Bulldog9. Por que eu não coloco você em contato com ela? Talvez ela possa te ajudar a encontrar uma coisa? — Claro, eu adoraria. Eu não estou tendo muita sorte por mim mesma. Obrigada. Eu entreguei a ele o meu celular, e ele programou seu número, em seguida, enviou um texto para o seu próprio telefone, então teríamos informações de contato um do outro. Em seguida, ele se foi. Imediatamente, senti saudades. As chances de correr para ele uma segunda vez nesta tremenda cidade eram, provavelmente, as mesmas que ser atingido por um raio. Seria menos de uma semana antes de eu descobrir, por vezes, raios atingem duas vezes.

9

Empresa especializada em recrutar profissionais em diversas áreas de atuação.


Capítulo 3 Chase Sete anos atrás. Eu olhei para o rosto de tamanho gigante de Peyton conforme eu engoli uma garrafa de água. O anúncio cobria oito andares de tijolo no edifício de esquina em frente do meu novo escritório. — Pare de enrolar e vá trabalhar. –Uma Peyton em tamanho real deixou-se entrar em meu escritório, deixou cair sua caixa de violão no sofá, e se juntou a mim na janela. — Eu não posso acreditar o quão grande essa coisa é. Você me disse que era um anúncio num letreiro. Isso é um edifício inteiro. Esse minúsculo chip10 no meu dente da frente tem, tipo, um metro de largura agora. — Eu amo essa chip. — Eu odeio isso. O diretor naquele retorno que tive ontem me disse que eu precisava corrigir isso e perder pelo menos quatro quilos. – Ela levantou sua mão à boca. — Eu preciso obter um laminado ou um verniz ou algo assim. — Você não precisa corrigir uma merda, e ele é um idiota sem gosto. Ela suspirou. — Eu não recebi o papel. — Está vendo? Eu te disse. Sem gosto. — Você é tendencioso porque eu faço sexo com você. — Não. – Eu a puxei para mais perto. — Eu me sentei através de uma porra de ópera na semana passada porque você faz sexo comigo. Eu quis dizer que você é uma boa música, porque eu fui a cada show que você já tocou desde a faculdade, mesmo quando você está escondida no fosso da 10

Chip: lasca. Nesse caso o dente dela está levemente lascado na frente, como logo à frente ele a chama de Chip preferi deixar no original para fazer sentido o carinho.


orquestra. E desde que vocêcomeçou a atuar, tenho visto cada um de seus programas Off-Broadway11. — Off-Off Broadway12. — Não seria Off-Broadway cobrir qualquer programa que não está na Broadway? — Não. Off-Broadway é um pequeno show em Manhattan com menos de quinhentas pessoas. Off-Off Broadway é aquele show que eu fiz no Village na cafeteria. — Você foi muito boa nisso. Peyton me deu uma cara cética. — Que parte eu fiz? — A parte da menina quente. — Eu fiz a mãe que estava morrendo de tuberculose. Você teve seu nariz em palavras cruzadas o tempo todo. Oh. Aquela peça. — Eu poderia ter perdido alguma coisa dessa. Em minha defesa, eu tinha acabado de encontrar as palavras cruzadas. Vamos lá... palavra de três letras para algo que vai em seco e duro, mas sai molhado e macio? Eu estava ocupado contando as letras em pau, galo, picareta, e caralho uma dúzia de vezes cada um antes de descobrir que a resposta era gum13. — Você é um pervertido. Eu lhe dei um beijo casto. — Aonde estamos indo para o jantar, Chip? Ela cobriu a boca, mas sorriu. — Não me chame assim. Eu poderia ir para o tailandês. Que tal esse pequeno lugar no Chelsea, onde nós fomos mês passado? — Parece bom. – Eu peguei um último olhar para o meu novo outdoor enquanto eu apagava as luzes e fechava a porta do escritório. Lá fora, eu virei à esquerda para ir para a estação de metrô mais próxima, mas Peyton virou à direita. 11

Peças e musicais off-Broadway são representados em Nova York em teatros menores do que os teatros da Broadway, com produções mais baratas. 12 Off-Off Brodway são teatros ainda menores e mais baratos do que os da Off-Brodway. 13 Chiclete.


— Podemos pegar o trem 3 na Broadway em vez do habitual? – Ela perguntou. — Eu quero parar por Little East. — Claro. – Peyton tinha começado voluntariado em bancos de alimentos e abrigos, quando estávamos na faculdade. Eu amava que ela era apaixonada por ajudar pessoas. Mas este lugar tinha alguns tipos ásperos, transitórios. Não era incomum uma luta sair algumas vezes por semana. Eu tinha tentado abordar o assunto de sua segurança. Infelizmente, seu voluntariado era uma das poucas áreas onde ela não iria dobrar. Quando ela tinha cinco ou seis anos, seu pai perdedor saiu, deixando sua mãe com Peyton e outras duas crianças. Sua mãe mal podia fazer face às despesas de dois salários, e com apenas um, ela foi forçada a decidir entre comida e aluguel. Ela escolheu o aluguel, o que significava que foram regulares no banco de alimentos local por alguns anos até que as coisas melhoraram. Um dos visitantes mais frequentes a este abrigo estava sentado na frente quando chegamos. — Ei, Eddie. –Peyton disse. Eu conheci o cara antes. Ele estava provavelmente apenas em seus quarenta anos, mas as ruas o tinham envelhecido. Suas palavras eram poucas e distantes entre si, mas ele parecia bastante inofensivo. Peyton tinha uma ligação especial com ele, ele dizia mais para ela do que para a maioria. — O que aconteceu com sua cabeça? – Eu me inclinei para baixo, cuidando para manter a distância que eu sabia que ele precisava. Ele tinha uma grande ferida perto de sua têmpora. — Como isso aconteceu, Eddie? – Peyton perguntou. Ele encolheu os ombros. — Crianças. Ultimamente tinha havido incidentes de adolescentes batendo sobre as pessoas sem-teto durante a noite nas ruas. Eddie não era grande em dormir em abrigos. Os lugares estavam quase sempre acima da capacidade, e ele tinha problemas com pessoas que chegavam muito perto. — Abriu um novo abrigo na 41st. – Eu disse. — Só passou no outro dia. Pode não ser muito lotado, já que é novo, e o tempo está quente.


— Sim. – Nunca mais do que uma palavra em resposta para mim. — Eu acho que você deveria ir à polícia, Eddie. – Peyton disse. Com todo o tempo em que ela tinha posto nestes locais, ela ainda não entendeu. Os sem-teto não iam à polícia. Eles caminhavam para o outro lado quando os viam chegando. Eddie balançou a cabeça furiosamente e puxou as pernas até o peito. — Isso parece sério. Você provavelmente deveria ter tido pontos. Será que as crianças que fizeram isso vieram a este abrigo? – Ela perguntou. Mais uma vez, Eddie balançou a cabeça. Depois de alguns minutos, eu finalmente a convenci a deixar o pobre rapaz sozinho e ir para dentro para fazer o que ela veio fazer. Quando entramos, o gerente de abrigo, Nelson, estava limpando o serviço de jantar. Peyton imediatamente começou a interrogá-lo. — Sabe o que aconteceu com a cabeça de Eddie? Ele parou de limpar a mesa. — Não. Eu perguntei. Obtive a costumeira resposta, nada. Você é a única a quem ele diz mais do que por favor e obrigado. — Você sabe onde ele dorme à noite? Ele balançou a cabeça. — Sinto muito. A cidade tem mais de quarenta comunidades sem-teto, e que não inclui se estabelecer sob a loja, sob um cavalete do trem em algum lugar por si próprio. Poderia estar em qualquer lugar. Peyton fez uma careta. — Ok. — Eu sei que não é fácil. Mas nós não podemos ajudar aqueles que não tomam a nossa ajuda. Ele sabe que ele é bem-vindo para ficar aqui a qualquer hora. — Eu sei. – Ela apontou para a sala de armazenamento na parte de trás. — Eu esqueci de tirar a lista de inventário. Eu tenho um teste amanhã, então eu vou fazer isso online a partir de casa. Enquanto Peyton tinha ido embora, eu olhei ao redor do abrigo. O lugar tinha sido recentemente pintado, e cada voluntário tinha doado um


cartaz emoldurado com a sua citação favorita de motivação. Havia provavelmente uma dúzia de quadros em preto fosco correndo pela longa parede do refeitório. No primeiro se lia “Mesmo no final da noite mais escura, o sol nascerá novamente”. — Este é um seu? – Eu perguntei quando Peyton voltou com uma pasta. — Não. – Ela me deu um rápido beijo nos lábios. — Você pode lê-los todos em outra vez, e eu vou lhe dar uma recompensa se você encontrar o que eu trouxe. Mas eu quero pegar Eddie de novo antes dele ir. – Ela puxou minha mão. — Então vamos. Eddie não estava mais sentado lá fora, embora ele era bastante fácil de detectar. Até a metade do bloco, ele estava andando a passo lento junto. Ele mancava à direita e um saco de lixo pendurado no ombro esquerdo. Peyton viu pouco antes dele virar a esquina. — Vamos segui-lo. Ver aonde vai. — Absolutamente não. — Por que não? — Porque é perigoso, e uma invasão de sua privacidade. Nós não estamos seguindo uma pessoa sem teto. — Mas se nós soubéssemos onde ele dorme à noite, talvez a polícia iria ajudar. — Não. — Por favor… — Não. — Ótimo. Eu deveria ter sabido que ela não ia deixar isso tão rápido.


Capítulo 4 Reese Meu celular tocou bem cedo esta manhã, e de repente eu tinha um encontro de almoço inesperado para o qual eu estava bastante ansiosa. Chase tinha mencionado que tinha uma amiga que era uma recrutadora, mas ele não conseguiu incluir a parte que a mulher, Samantha, recrutava para as Indústrias Parker, uma empresa que ele possuía. Eu fiquei instantaneamente intrigada, e eu vou admitir eu fiquei um pouquinho decepcionada quando ela sugeriu que nos encontrássemos em um restaurante. Mesmo que fosse de fácil acesso somente a algumas paradas no metrô do meu escritório logo-a-ser-desocupado na Fresh Look, não haveria qualquer chance de correr em Chase desde que nós não nos encontraríamos em seu escritório. Mas o almoço tinha acabado por ser bastante esclarecedor. Havíamos passado duas horas em um restaurante, agora seguido por um longo passeio pelo parque. Depois que nós tínhamos falado sobre a minha experiência eo que eu estava procurando em um empregador, a conversa virou-se para as Indústrias Parker. — Então Chase realmente inventa ele próprio os produtos? – Eu perguntei. Talvez eu devesse ter passado algum tempo pesquisando o homem, em vez de comê-lo com os olhos no Facebook. — Ele costumava fazer isso, embora estes dias ele tem toda uma equipe de pesquisa e desenvolvimento. Mas a maioria das ideias em que trabalham são dele. Acredite ou não, esse menino bonito é a pessoa mais inteligente que eu já conheci. — Qual foi o primeiro produto que ele já inventou?


— The Pampered Pussy14. Eu parei no lugar. — O quê? Samantha riu. — É empacotado como Divine Wax agora que está licenciado em cinquenta países. Mas de volta na faculdade, era The Pampered Pussy. — Ele inventou Divine Wax? Ouvi dizer que esse material é incrível. — Com certeza é. Durante a faculdade, ele viveu em uma fraternidade com um grupo de cabeças de músculos. Alguns deles eram incondicionais para treinar. Seu segundo ano, alguns tinham começado a competir em concursos de fisiculturismo locais. Eles tiveram que encerar seus corpos, e estes caras durões musculosos, usado para cadela que a dor da depilação. Chase trabalhou no laboratório de química da universidade meio período e descobriu como incorporar um agente entorpecente na cera. Assim, após a cera quente foi pintada no peito e costas dos homens, eles não sentiam nada, uma vez que arrancada alguns segundos mais tarde. — E isso se transformou em uma marca agregada familiar para as mulheres? — Demorou um pouco. A notícia se espalhou na Brown que um cara quente poderia fazer depilação sem dor, e que evoluiu para The Pampered Pussy. Ele ia para irmandades e fazia mil dólares em uma tarde, e transava com a garota mais bonita da casa enquanto ele estava lá. Foi inacreditável. – Samantha riu. — Ele sempre foi bom para os olhos e um pouco arrogante por causa de seu cérebro. As mulheres adoram essa combinação. Nós com certeza fazemos. — Isso é bastante surpreendente. Como isso chegou ao próximo nível? — No ano júnior ele estava fornecendo cera e fazendo qualquer outra coisa para Dakota Canning, herdeira da Canning & Canning. — A empresa farmacêutica da Fortune 100? — Essa é a única. Eu acho que Dakota contou a seu pai sobre a cera, e as coisas progrediram a partir daí. Ela foi embalada e vendida sob contrato de licença no prazo de seis meses. Quando Chase se formou na Brown, ele já tinha feito seu primeiro milhão. 14

Na tradução literal: A Boceta Mimada.


— Isso é seriamente inacreditável. — Sim. Ele é como o Zuckerberg de vaginas agora, tem uma dúzia de outros produtos que ele quimicamente melhorou. A maioria está no segmento de saúde e beleza, mas ele também inventou um creme para queimaduras que regenera a pele e diminui a dor, e apenas necessita ser aplicado uma vez por dia. A maioria dos cremes para queimaduras precisa de várias aplicações, e tocar a pele após uma queimadura grave é ao mesmo tempo extremamente doloroso e aumenta as chances de infecção. — Incrível. — Isto é. Só não diga a ele que eu disse isso. – Ela sorriu suavemente. — Então, como vocês se conheceram? Ele mencionou um encontro duplo, mas não entrou em detalhes. Puxar algo pessoal desse homem é como invadir o Fort Knox. E nós nos conhecemos desde o ensino fundamental. — É realmente uma história bizarra. Eu estava em um encontro ruim e me escondendo fora do banheiro do restaurante, deixando uma mensagem para minha amiga me ligar de volta e fingir que havia uma emergência. Chase me ouviu e basicamente me repreendeu por ser rude. Depois que eu voltei para meu encontro, ele acabou vindo com o seu encontro e se juntou a nós. — Ele conhecia o seu encontro? — Não. Ele fingiu que éramos velhos amigos e se juntou a nós, contou estas histórias elaboradas sobre a nossa falsa infância. Algumas delas eram tão detalhadas e reais, que eu comecei a me sentir como se elas fossem realmente verdade. — Essa parte da história soa como Chase. No colégio, ele escreveu um artigo de escrita criativa para a minha amiga Peyton uma vez. Ele entregou a ela logo antes da aula de Inglês, de modo que ela não teve tempo de lê-lo de antemão. O orientador chamou-a para baixo na manhã seguinte porque seu professor de Inglês ficou preocupado com seu bem-estar. Ele tinha escrito alguma história louca por ser atacada por um javali durante uma viagem de acampamento com seus pais, que estavam bêbados demais para ajudar a combater a ameaça. A maneira como ele detalhou a viagem para a sala de emergência e todos os pontos, parecia demasiado explícito para não ser real.


— Sim! Isso é exatamente o que ele fez para mim. Ele contou alguma história louca sobre o nosso primeiro beijo na oitava série e como eu tinha conseguido o nariz sangrando no meio disso. Era tão absurdo que era crível. Ela balançou a cabeça e riu. — Há uma linha tênue entre a genialidade e desequilíbrio. Quando chegamos de volta na saída da rua do parque, Samantha estendeu a mão. — Foi muito bom chegar a conhecê-la, Reese. Eu tenho que dizer, eu estava curiosa quando Chase me chamou em casa ontem à noite para me pedir para olhar para ajudá-lo a encontrar algo. Ele geralmente não mistura sua vida pessoal e negócios. Mas eu entendo por que ele está tão tomado com você agora. Você é pé no chão, esperta, engraçada em um tipo perspicaz, muito como Chase, na verdade. — Oh... não somos... não há realmente uma relação pessoal sobre a qual falar. Apenas aquele estranho encontro duplo, e então corremos um para o outro novamente na academia ontem. Ela me olhou com ceticismo. — Bem, você deve ter feito uma boa impressão sobre ele, então. Ele não costuma me contratar. Minhas sobrancelhas se uniram. — Contratá-la? — Eu deixei a indústria de recrutamento há três anos. Eu normalmente apenas recruto para as Indústrias Parker agora. — Oh! Eu presumi... Chase disse que conhecia uma recrutadora Bulldog... eu achei que você também fosse uma recrutadora corporativa, e não uma exclusiva para a sua corporação. — Isso é o que eu costumava fazer. Mas estou feliz que ele nos colocou juntas. Eu tenho um monte de contatos na indústria de produtos das mulheres das Indústrias Parker. Eu vou colocar algumas antenas para ver quem pode estar contratando. Na verdade, eu conheço alguém que pode estar no mercado para um gerente de marca do produto. É uma posição de nível mais baixo do que o que você está saindo, mas é sopa de nozes de publicidade e marketing para alguns produtos, assim que você começa a fazer uma campanha mudando a imagem corporativa completamente. Embora, eles estão à procura de alguém para começar o mais cedo possível. É algo que você estaria interessada?


— Meu último dia na Fresh Look é próxima sexta-feira, e eu não tenho nada alinhado ainda. Eu não sou o tipo de pessoa que gosta de se sentar ao redor, então eu definitivamente consideraria algo como isso. — Ótimo. Me dê um dia ou dois, e eu vou ver o que posso fazer.

***

Esta noite era o meu terceiro encontro com Bryant, quarto se contasse a tarde na academia. Ele me convidou para a sua casa para uma refeição caseira e um filme, e eu sabia que, dada a privacidade, as coisas eram propensas a progredir fisicamente entre nós. Nós dividimos alguns beijos aquecidos, mas tinha praticamente sido isso até agora. No chuveiro, eu pensei sobre se eu estava pronta para ter relações sexuais com ele. De maneira nenhuma eu era uma puritana, nem havia um certo número de aros pelos quais um cara tinha que saltar, a fim de me levar para a cama. Eu tive primeiros encontros que terminaram em sexo, e eu tinha tido relações de quatro meses, que nunca progrediram até lá. Para mim, era o que parecia certo. Conforme eu raspei minhas pernas, eu tentei envolver meus braços em volta exatamente como eu me sentia sobre Bryant. Ele era um cara legal, trinta e um sem filhos ou ex de bagagem, bonito, realizava um trabalho sólido como um gestor de fundos mútuos, e não tinha medo de mostrar afeição. No entanto, enquanto eu corria a gilete pela minha coxa, me vi pensando em alguém completamente diferente. Chase Parker. Eu tentei dizer a mim mesma que era por causa das histórias que Samantha havia compartilhado hoje no almoço. Sua invenção de cera, eu estava raspando minhas pernas. É por isso que eu estava pensando sobre ele no chuveiro em vez do meu encontro. Quando eu lavei meu torso, pensei no pequeno anel em seu mamilo. Eu poderia ter deixado minha mão demorar um pouco longo demais, conforme eu espumei até meus seios.Eles precisam ser lavados, afinal de contas. E eu só estava pensando em Chase conforme eu fechei os olhos, porque eu estava curiosa sobre como seu lindo rosto poderia parecer se eu levasse o anel entre os dentes e puxasse. Parei minha mão de prolongar em qualquer


outro lugar, mas não foi uma tarefa fácil. Eu tinha Chase no cérebro quando eu deveria ter tido outra pessoa. No caminho até Bryant, eu parei e peguei uma garrafa de vinho que eu sabia que ele gostava. Quando ele abriu a porta, ele estava doce. — Você está maravilhosa. – Ele disse, em seguida, me deu um bom beijo de boasvindas. A campainha estava disparando na cozinha, então ele me disse para segui-lo. Eu verifiquei o apartamento conforme eu andei através dele. Ele era limpo e moderno, até mesmo tinha algumas obras de arte nas paredes. A maioria dos meus namorados anteriores pensava que decorar significava pendurar uma TV de sessenta polegadas. Progresso. Bryant levantou a tampa de uma panela e a colocou de lado. Abrindo uma caixa de massa rigatoni, ele sorriu. — Eu faço dois pratos: rigatoni alla vodca e frango à parmegiana. Você teve massa primavera a primeira vez que saímos, então eu pensei que rigatoni era a aposta mais segura. Era inteligente que ele se lembrou do que eu comi. — Posso fazer alguma coisa para ajudar? — Você pode pegar dois copos de lá. – Seu queixo apontou para um gabinete à sua esquerda enquanto ele derramava o macarrão em água fervente. — Há uma garrafa de vinho na geladeira que eu já abri. Eu vou deixar a massa cozinhando. Você pode derramar. Ele me observou enquanto eu enchia cada copo. — O que? — Eu quero dizer algo, mas pode sair como assustador. — Bem, agora que você tem que dizer isso. – Eu tomei um gole do meu vinho e estendi o copo dele. — Tudo bem. Eu não conseguia parar de pensar em você quando eu estava no chuveiro hoje, como você é linda. Isso deveria ter me feito sentir bem, mas em vez disso, ele me fez sentir como uma merda completa. Enquanto o grande cara que eu estava namorando havia estado pensando em mim... eu estava me tocando para pensamentos de outro homem. Eu forcei um sorriso fraco. — Isso é doce. Obrigada.


Ele se aproximou e colocou uma mecha do meu cabelo atrás da minha orelha. — Quero dizer isso. Eu gosto de você. Você é inteligente, bonita e dirigida. Eu sei que é cedo, mas eu sinto que o que está acontecendo entre nós é uma coisa muito boa. Tem possiblidades. Eu engoli em seco. Eu realmente gostava dele, também. Mas algo me impedia de saltar com os dois pés. Suas palavras eram o que cada mulher solteira de vinte e oito anos de idade queria ouvir de um grande cara. No entanto... Eu não estava lá ainda. Ele leu isso no meu rosto. Puxando para trás, ele disse: — Eu estou enlouquecendo você, não é? Eu odiava fazê-lo se sentir mal, porque eu realmente gostava dele. — Não... não em tudo. Eu também gosto de você. Eu só... Eu só acho que devemos levar isso devagar no início. Eu não tive muita sorte no departamento de relacionamento, o que tendem a ser um golpe de sorte, eu acho. Ele assentiu. E embora ele sorriu, eu poderia dizer que ele estava desapontado com a minha resposta. Inferno, eu estava desapontada com a minha resposta. Eu tinha tentado falar para mim em ficar louca por ele por um tempo agora. Mas isso é o que estava faltando, esse sentimento louco, que eu deveria ter tido. Este logo no início, borboletas deveriam estar batendo suas asas coloridas quando ele disse essas coisas ou me olhou como ele fez quando ele abriu a porta. Eu estava determinada a continuar tentando. Ele parecia valer a pena. Mesmo que Bryant disse que concordava que devemos levar as coisas devagar, um amortecedor foi lançado no resto da noite. Ainda assim, eu fiquei aliviada que eu não teria que fazer a escolha sobre dormir com ele, se as coisas corressem naquela direção. Porque eu percebi que eu não estava pronta ainda. Conforme a noite chegou ao fim antecipado, eu me perguntava se eu alguma vez iria estar.


Capítulo 5 Reese — Eu realmente preciso começar a tomar táxis. – Eu resmunguei sob a minha respiração enquanto eu corria até as escadas do metrô e me dirigia para baixo do bloco para o edifício onde eu já estaria se o meu trem não tivesse ficado preso por vinte minutos. Minha entrevista era às onze, e já era 11:01. Talvez mudar minha roupa oito vezes esta manhã não tinha ajudado a minha pontualidade também. O edifício Maxim era um arranha céu moderno e todo em vidro com mais de cinquenta andares. Dentro do maciço, átrio elegante, me levou um minuto para descobrir onde o diretório da companhia era, tudo era prata e brilhante. Encontrando, eu fiz a varredura para as Indústrias Parker e corri meu dedo pelo vidro para localizar o local correspondente. Trigésimo terceiro andar. Correndo para a entrada do elevador, vi que uma cabine estava prestes a fechar, então eu enfiei meu pé para pará-lo. Funcionou, mas quase arranquei os dedos no processo. — Merda. Ai. – As portas saltaram abertas, e eu manquei meu caminho para dentro, sem saber que prendi o salto fino do meu sapato no pequeno espaço do trilho da porta. Com meu calcanhar preso, meu corpo continuou, contudo, meu pé não fez, e eu oscilei, caindo para a frente. Um braço me pegou e me impediu de aterrissar no meu rosto. — Droga. – Eu amaldiçoei sob a minha respiração, percebendo que meu sapato estava agora completamente fora de meu pé e preso no trilho do elevador. — É bom ver você também, Reese.


Minha cabeça virou-se quando percebi pela primeira vez exatamente quem estava me impedindo de cair. — Você só pode estar brincando comigo. Quantas más impressões podem uma pessoa possivelmente fazer em outra? Depois de me firmar, Chase se ajoelhou e arrancou o meu calçado preso solto do elevador. Ele bateu minha perna para me sinalizar para levantar minha perna nua e depois enfiou o sapato de volta em meu pé. — Definitivamente não é uma má impressão. – Ele disse, demorandose em seus joelhos mais do que necessário. — Você tem pernas ótimas. — Obrigada, por desprender meu sapato, eu quero dizer. Ele se levantou, e suas sobrancelhas subiram. — Então você não está me agradecendo por elogiar suas pernas sensuais? Eu senti um rubor subindo e fiquei aliviada quando ele voltou sua atenção para o painel de botão. — Qual andar? — Hum... trinta e três? – Sua empresa está em mais de um andar? — Você está vindo para as Indústrias Parker? Você está aqui para encontrar Sam? — Sim. E Josh Lange. — Josh? — Sim. É com ele que vou entrevistar, certo? O vice-presidente de marketing? — Certo. Sim. Josh é o vice-presidente de marketing. – Ele concordou, mas eu tinha a nítida sensação de Chase não sabia que eu estava chegando a uma entrevista hoje. Nós subimos no elevador em silêncio desconfortável. Quando as portas se abriram, ele estendeu o braço para mim para sair em primeiro lugar, e nós caminhamos para as portas de vidro duplo das Indústrias Parker juntos. A recepção estava vazia. — Por que você não se senta, e eu vou deixá-los saber que você está aqui? – Ele disse.


— Obrigada. Um ou dois minutos depois que ele entrou, a recepcionista voltou para sua mesa. — Oi. Desculpe, eu tive que fazer algumas cópias. Eu espero que você não esteja esperando há muito tempo. — De modo algum. Na verdade, eu vim com Chase, e ele ia deixar Samantha Richmond e Josh Lange saber que eu estava aqui. — Você deve ser Reese Annesley. Sam me pediu para trazê-la para a sala de conferências quando você chegasse aqui. – Ela acenou de volta. — Vamos, eu vou lhe mostrar o caminho. A sala de conferências tinha uma mesa de mogno longa com uma dúzia de cadeiras ao redor. As paredes do corredor eram de vidro como um aquário, mas as persianas em um trilho foram fechadas parcialmente. Uma vez lá dentro, eu tirei meu gloss15 e tracei meus lábios, adicionando um pouco de batom MAC Rebel no topo. Quando terminei, eu ouvi a voz de Chase a partir do outro lado do vidro. — Eu não acho que é uma boa ideia contratar Reese. Meu coração afundou. Obviamente, ele não me viu. Eu reconheci a voz de Samantha quando ela respondeu. — Por quê? Nós temos uma posição aberta para a qual ela seria perfeita. — Ela não seria uma boa opção. — Isso é besteira. — Não me dê um tempo difícil, Sam. Só não a contrate. Eu não podia vê-la, mas eu imaginei ela dobrando seus braços sobre o peito. — Me dê um motivo. — Porque eu disse isso. — Não. — Não? 15

No original Chapstick que significa brilho e/ou hidratante labial.


— Isso Mesmo. Não. Você está castigando a mulher porque ela é linda e você está atraído por ela. Isso é tão errado quanto punir alguém, porque eles estão velhos ou têm uma certa cor da pele. — Você está totalmente fora da base. — Ok. Então me dê uma boa razão porque não devemos contratá-la. Ela é perfeita para o trabalho, e ela é capaz de começar imediatamente. Com Dimitria saindo em licença maternidade em breve, o momento não poderia ser melhor. Marketing já está escasso de pessoal, e Josh estava pensando em contratar alguém para a equipe de marca de qualquer maneira. Ela pode pegar alguns dos projetos de Dimitria e, em seguida, iniciar novos após Dimitria voltar da licença. — Tanto faz. Faça o que quiser, Sam. A voz de Sam tornou-se mais distante. — Eu planejo. – Ela deve ter começado a se afastar. Eu fechei meus olhos. Eu certamente não queria trabalhar em algum lugar que eu não era desejada. Mas eu precisava agradecer a Samantha pela consideração dela antes de eu sair. Decidindo que seria um desperdício de tempo de todos até mesmo me entrevistar, eu me levantei e comecei a caminhar de volta para a área da recepção. Eu teria a recepcionista chamando Samantha para mim. Claro Chase estava descendo pelo corredor, logo que saí da sala de conferência. Eu rapidamente me virei e fui em outra direção, sem nem mesmo saber onde conduzia. — Reese? Onde você está indo? — Por que você se importa? – Eu continuei andando. Ele me alcançou e caiu no passo comigo. — Qual é o problema? Me irritou que ele estava agindo todo inocente, então parei e olhei para ele para continuar. — Eu ouvi você na sala de conferências. Estou indo embora. Ele fechou seus olhos. — Merda. — Sim. Merda. É assim que você me fez sentir. – Eu comecei a andar de novo, e Chase agarrou meu cotovelo e me guiou em um escritório vazio, fechando a porta atrás de si.


Ele passou a mão pelo cabelo. Seu estúpido, cabelo sexy. — Eu sinto muito. Eu estava sendo um idiota. — Sim. Você estava. Um grande. Chase baixou a cabeça e riu. — Você e Sam vão se dar muito bem. — Eu acho que você não sabia que Samantha tinha me convidado aqui para entrevista hoje? Ele balançou sua cabeça. — Não, eu não sabia. — Bem, eu não quero estar onde não sou desejada. Por favor agradeça a Samantha por mim. — Não é o que você pensa. — Eu não sei mesmo o que eu penso. Você me deixa tão confusa. Chase olhou para mim por um momento, olhando para trás e para frente entre meus olhos. — Confie em mim, eu estou tentando fazer a coisa certa. — Confiar em você? Por que você tem um grande histórico de dizer a verdade quando você está em torno de mim? Ele olhou para mim. Eu olhei de volta. — Ok. Ótimo. Você quer a verdade? Eu cruzei os braços sobre o peito. — Isso seria uma mudança refrescante. Ele deu um passo mais perto de mim, avançando no meu espaço pessoal. — Eu estou atraído por você. Realmente atraído por você. Tenho estado desde a primeira vez que te vi. Tentei ser respeitoso, considerando que você estava vendo alguém. Acabei de fazer isso. Se você trabalhar aqui, eu vou tentar levá-la para a minha cama. Eu abri minha boca para responder. Em seguida, fechei. Em seguida, abri. — Eu não posso acreditar no que você acabou de dizer para mim. Ele encolheu os ombros. — Você queria saber a verdade. Essa é a verdade.


— Você percebe que eu teria que concordar em dormir com você. O que não aconteceria se você fosse meu chefe, por isso não seria um problema. — Oh. Bem, então... Parece que não teríamos um problema depois de tudo. Eu estava preocupado por nada. Se eu desse em cima você, e você ia se demitir. — E... Eu também tenho um namorado. — Baron. Nós nos conhecemos. O estúpido. — Bryant. E ele não é um estúpido. — Então estamos entendidos. Sam estava certa. Você deve trabalhar aqui se Josh quer contratá-la. Não vai ser um problema. Ele se inclinou um pouco mais perto. Eu mantive minha posição. Deus, seu cheiro era incrível. — Então, nós estamos bem? Peço desculpas, você aceita? Você vai chutar o traseiro na entrevista e ser contratada, então eu vou tentar entrar em suas calças, e você não vai me deixar. Eu não pude deixar de rir. O homem era um verdadeiro absurdo. Ele estendeu sua mão. — Combinado? — Eu provavelmente perdi minha mente, mas, ei, por que não? Estou há dias de ficar desempregada. – Eu coloquei minha mão na dele, mas em vez de sacudi-la, ele trouxe-a à sua boca e beijou o topo. Eu senti isso em tudo. Deus, estou em apuros. Ele deu um sorriso de lobo, revelando uma covinha que eu não tinha notado antes. Foi uma coisa boa que ele não tinha tomado essa coisa antes. Perigoso. — Tudo o que temos a fazer é te contratar agora. Quer um pouco de informação interna? — Claro. — Diga a Josh que ele se parece com Adrien Brody. Ele ama isso. Eu sorri com cautela. — Bom saber.


— E para Sam... Nunca diga que você é fã dos Mets, mesmo se você for. Yankees todo o caminho. Eu olhava com desconfiança. — Você acha que baseball vai aparecer na minha entrevista para uma posição de marketing? — Nunca se sabe. — Por que eu acho que você está fodendo comigo? — Uma outra coisa, Josh não está dando em cima de você. Isso é uma contração muscular que ele tem em curso com seu olho. Eu pensei que ele estava afim de mim na primeira semana que ele trabalhou aqui. Eu ri. — Ok. Chase caminhou comigo de volta para a sala de conferências, onde Sam e um homem que eu presumi ser Josh (já que ele parecia exatamente como Adrien Brody) estavam falando. — Mostrei a sua entrevistada o caminho para o banheiro das mulheres. – Chase disse e depois me apresentou para Josh. Depois de nós apertarmos as mãos e os três de nós tínhamos tomado assentos na sala de conferência, Chase permaneceu na porta. Ele levantou uma mão. — Prazer em vê-la novamente, Reese. Boa sorte com sua entrevista. — Gostaria de ficar para a entrevista, Chase? – Sam perguntou. — Não. Eu estou bem. Eu tenho certeza de que vocês dois têm isso coberto. — Qualquer dúvida ou alguma coisa antes de ir? – Ela acrescentou. — Eu não penso assim. – Chase girou para sair e depois parou. — Na verdade, eu tenho algumas perguntas rápidas. Você se importa, Reese? — Nem um pouco. – O que ele está fazendo? — Ótimo. Time de beisebol favorito? Eu olhava para ele, debatendo se eu deveria confiar nele ou não. Ele parecia divertido quando a minha resposta não veio rapidamente. Eu tomei


uma respiração profunda, seguido por um salto de fé. —Eu teria que dizer Yankees. — Boa escolha. – Os olhos de Chase piscaram para Samantha, cujo rosto se iluminou. — Uma outra pergunta. Eu sabia exatamente o que era antes dele perguntar, mas jogando ao longo de qualquer maneira. — Será que Josh se parece com qualquer celebridade especial para você? Eu me virei para Josh e fingi deliberar por um momento, então me voltei para Chase. — Adrien Brody, exceto os óculos. Sam olhou para Chase como se ele tivesse perdido a cabeça, e Josh sentou-se um pouco mais alto. — Boa sorte com o resto da entrevista, Reese.


Capítulo 6 Reese Ainda estava escuro lá fora quando eu cheguei nas Indústrias Parker na manhã da segunda-feira seguinte. Considerando que as luzes do edifício estavam desligadas, e as portas estavam trancadas, eu percebi que eu poderia ter sido um pouco ansiosa demais para o meu primeiro dia. Depois de ficar ociosa alguns minutos na frente do edifício, à espera de alguém para aparecer, decidi caminhar para o Starbucks para um café. Era ao lado do restaurante onde eu conheci o Chase. Enquanto parecia que ninguém estava pronto para ir para o trabalho, no entanto, havia um inferno de uma longa fila para o café. Entrei para a brigada na parte de trás da fila como um bom soldado e segui para atualizar em ler e-mails no meu telefone. Uma mão nas minhas costas me assustou, mas foi a voz sussurrando no meu ombro que enviou um arrepio na minha espinha. — Eu sou o fundo no seu iPhone, também? Eu pulei. — Você assustou a merda fora de mim. — Desculpe. Eu não podia deixar passar a oportunidade de dar uma espiada. Pensei desde que eu sou seu plano de fundo do laptop e tudo, a obsessão pode correr bastante profunda. Eu virei e estendi meu telefone. — Eu posso ver as semelhanças, mas a foto definitivamente não é você. Chase pegou o telefone da minha mão. — Que diabo é isso? — É Tallulah. — Essa coisa é real? — É claro que é real. Realmente feio, não é?


— É um gato? — Sim. É um Sphynx. Um gato sem pelo. Era seriamente o animal de estimação mais feio que eu já vi. Sua cabeça era pequena demais para seu corpo, e seu rosto parecia um diabo. Pele enrugada, pálida, cor de carne a fazia assemelhar-se a um peru antes de você enfiar no forno. — Meu padrasto comprou para minha mãe para seu aniversário porque ela tem alergias ruins, e ela realmente queria um animal de estimação. Acontece que, não é ao pelo que ela é alérgica, é a proteína na saliva e pele dos animais. Então ela chutou a coisa para mim este fim de semana, enquanto ela tenta encontrar um novo dono. Ele pagou dois mil dólares por essa gatinha feia. — Você vê a ironia aqui, certo? – Chase perguntou. — Ironia? — Você tem um bichano sem pelos, e hoje você está começando um trabalho onde o produto carro-chefe é... Eu cobri minha boca. — Meu Deus! Você iria encontrar ironia nisso. — O que posso dizer? Calvo é bonito me fez um monte de dinheiro. Essa gata deve ser a nossa mascote da empresa. Eu ri. — Eu vou manter isso em mente para o meu primeiro projeto de marketing. — O que você está fazendo aqui tão cedo, de qualquer maneira? – Ele olhou para seu relógio. Foi então que percebi que ele estava vestido em roupa de corrida, não uma camisa e gravata como ele tinha vestido no escritório na semana passada. — Eu queria começar cedo. — Edifício não está aberto até seis e meia. Eu estava prestes a ir para uma corrida. Mas eu vou te mostrar como entrar quando ele está fechado depois que nós pegarmos o nosso café. — Tudo bem. Eu posso esperar até abrir. Eu não quero interromper o seu exercício.


— Eu malditamente odeio correr. Vou tomar qualquer desculpa que posso conseguir para protelar. Mostrar a uma mulher bonita o caminho para o meu escritório está no topo da lista de desculpas. – Ele piscou. — Especialmente a quem vai dormir comigo eventualmente. Deus, ele é arrogante. E, aparentemente, arrogante realmente funciona para mim. A fila havia movido alguns lugares, mas eu não tinha notado desde que eu estava virada para falar com Chase. Ele ergueu o queixo para apontar para a diferença entre mim e a pessoa na minha frente, e em seguida, colocou a mão nas minhas costas para me guiar para a frente. Seu toque era tão natural. Quando foi a nossa vez no caixa, ele me disse para pedir primeiro. — Eu vou querer um venti dark roast, preto. Chase sorriu e acrescentou: — Faça dois disso. – Então ele insistiu em pagar por ambos. Cafeína na mão, nós caminhamos uma quadra ao norte e ao redor à parte de trás do edifício, onde ele bateu em um conjunto sem marcação de portas de aço. Um cara abriu um e nos cumprimentou quando entramos. — Senhor P., como vai, cara? — Não tão maltrapilho, Carlo. E você? — Não posso reclamar, não posso reclamar. Esposa é uma cadela, mas eu não posso culpá-la por isso. Ela é casada com um cara gordo, preguiçoso. – O homem com uniforme de manutenção bateu na barriga de cerveja e sorriu. — Carlo, esta é Reese Annesley. Hoje é o seu primeiro dia nas Indústrias Parker. — Prazer em conhecê-la, Sra. A. – Ele limpou a mão fora em sua camisa e estendeu-a para mim enquanto falava com Chase. — Você vai fazer um novo catálogo? Você sabe que esses são os meus momentos favoritos do ano.


— Não esta semana. Reese não é uma modelo, embora ela é bonita o suficiente para ser. –Chase piscou para mim novamente, e eu senti uma vibração na minha barriga. Ele é seu chefe, sua coisa patética. Talvez eu devesse ter relações sexuais com Bryant já, pode ajudar a tomar a borda fora. Chase bateu um código no teclado acima do botão de chamada do elevador, e as portas para o elevador de serviço se abriram. — O código é 6969. — Como é que eu vou me lembrar disso? – Eu provoquei. Conforme eu fui entrar, Chase colocou seu braço em volta da minha cintura. — Não quero que você tropece novamente. — Idiota. — Eu sou seu chefe agora. Você não pode me chamar assim. Eu olhei para o meu relógio e sorri. — Não no relógio ainda, Idiota. — É assim que isso vai ser? — É. — Funciona nos dois sentidos então. Antes e depois do expediente, eu posso dizer o que está na minha mente também. Esse é um jogo que você pode querer repensar em brincar comigo. – Ele apertou o trinta e três e se inclinou mais perto. — Quer saber o que está na minha mente agora? Eu posso fechar meus olhos e descrever o visual em detalhes, se você quiser. O elevador de repente estavamuito pequeno. E quente. Muito malditamente quente. Assim quando as portas estavam prestes a fechar, um homem em um terno as paroue se juntou a nós. Ele resmungou algo ininteligível e apertou o vinte e dois. Chase recuou um pouco e limpou a garganta. — Você vai precisar usar essa porta de serviço antes das seis e meia e depois das oito. — Ok.


No pequeno limite do elevador de serviço acolchoado, Chase estava suficientemente longe que parecia normal, mas perto o suficiente para que eu pudesse sentir o cheiro dele. E ele cheirava incrível, bosque e limpo, o que me deixou pensando... Ele provavelmente não se levantava e tomava banho apenas para ir para uma corrida. Então, esse cheiro é como ele acorda de manhã? Droga. Por alguma estranha razão, eu tenho um visual de Chase no meio do bosque derrubando um carvalho alto. Ele estava vestindo calça jeans (com o botão superior esquerdo aberto, é claro) e botas de trabalho, sem camisa. Estando assim tão perto dele me tinha perdendo minha mente. Eu virei a cabeça. — Você tem uma cabana na floresta, por acaso? Ele parecia divertido. — Eu não. Preciso de uma? — Deixa pra lá. Uma vez que nós chegamos no andar, Chase me deu um rápido passeio. Enquanto caminhávamos, eu podia sentir a paixão que ele tinha por sua empresa, enquanto ele me dava um breve resumo de cada departamento pelo qual nós passávamos. Eu tinha perdido o Chase flertador e conheci o CEO Chase Parker, e eu gostei dele tanto quanto. Ele era tão inteligente e fervoroso que eu não tinha notado que passamos mais de uma hora no laboratório de desenvolvimento de produto até que as pessoas começaram a chegar para começar a sua jornada de trabalho. Chase me mostrou cada produto e me deu a sua história. Quando ele veio para o último produto, Divine Wax, ele deixou de fora alguns dos detalhes que Sam tinha me enchido, especificamente como The Pampered Pussy o manteve ocupado transando durante a maior parte da faculdade. — Você deve levar para casa um de cada produto e testá-los. – Ele disse. — Já comprei todos eles durante o fim de semana e me mimei um pouco. Eu quero usar cada um deles antes de tentar fazer qualquer coisa de marketing relacionados com eles. — E? — Eu acho que é interessante que estes produtos tão adoráveis são desenvolvidos por um homem.


— O que eu posso dizer? Eu estou em contato com meu lado feminino. — Hummm... Eu ouvi que você utilizou seus produtos para entrar em contato com o lado feminino na faculdade. Chase levantou uma sobrancelha. — Eu vejo que eu tenho que mantêla longe de Sam. — Mas ela é uma riqueza de conhecimentos. Sua mão voltou para minhas costas pequena e me guiou para fora do laboratório de desenvolvimento de produtos. — Esse é o problema. Nós caminhamos para o departamento de marketing lado a lado. — Há quanto tempo vocês dois se conhecem? — Ensino fundamental. — Uau. Tanto como nós, né? — Sim, mas não foi ela com quem eu estava chupando a cara naquele corredor fora do ginásio. Um jovem rapaz saiu do primeiro escritório no departamento de marketing, conforme nós passamos. Ele era bonito, no tipo adorável Euapenas-deixei-a-casa-da-fraternidade-e-consegui-meu-primeiro-trabalhoreal. Chase parou e me apresentou. — Reese, este é Travis. Ele é do TI para marketing, faz todo o nosso SEO16 e otimização de web. Ele apertou minha mão com um sorriso pateta. — Por favor, me diga que ela trabalha aqui. — Ela faz. — Droga, eu amo meu trabalho. — Você faz, né? Bem, estale seus olhos de volta nas órbitas, e vá ler a página quatorze do manual do funcionário. — Página quatorze? — A da política denão assediar colegas de trabalho. 16

Abreviação de Search Engine Optimization que é o processo de maximizar o número de visitantes de um determinado site, garantindo que o site aparece no topo da lista de resultados retornados por um motor de busca.


Travis ergueu suas mãos e riu. — Tudo bem. Sem assédio. Talvez apenas alguns elogios sobre a forma de como ela é linda. Este foi definitivamente o tipo de serviço onde todos brincavam ao redor, mesmo com o chefe. Chase se inclinou para mim conforme nós continuamos andando pelo corredor e sussurrou: — Pare de se preocupar. A política de assédio só se aplica aos trabalhadores, não para o dono. Verifiquei esta manhã. O grande escritório no final do corredor era de Josh. Ele estava sentado com uma mulher obviamente grávida quando chegamos. Ela estava largada em sua cadeira e esfregava seu estômago redondo. — Eu encontrei sua nova funcionária tentando entrar antes do sol se levantar esta manhã. – Chase anunciou. — Melhor colocar toda essa energia para uma boa utilização. – Ele olhou para a mulher que eu assumi ser a que ia sair em licença de maternidade em breve. — Parece que Dimitria está prestes a estourar a qualquer momento. Ela parecia seriamente desconfortável, apertando e soltando uma daquelas bolas de estresse preenchidos com gel enquanto falava. — Por que você não inventou um produto que interrompe mulheres grávidas de fazerem um pouco de xixi cada vez que elas espirram ou riem? Ou um produto não deixe nossos tornozelos incharem? – Ela apontou para seus pés. — Estes são os sapatos da minha mãe. Nada meu me cabe mais. Nem meus próprios malditos sapatos. Chase sacudiu a cabeça. — Você tem quaisquer medos, Reese? — Medos? Quer dizer, como aranhas e outras coisas? – Quanto tempo você tem? — Sim. Algo que faz você correr para fora da sala irracionalmente quando você entra em contato com isso porque isso assusta a merda que vive dentro de você? — Eu não sou uma pessoa de pombos. Eu vou atravessar a rua para evitá-los. Chase concordou. — Meu medo são mulheres grávidas. Então eu vou bater o concreto para esse prazo antes que fique muito quente lá fora.


Dimitria chicoteou a bola estresse em Chase, atingindo-o no ombro. — Agora eu finalmente entendi o uso para aquelas malditas coisas.

***

Divine Wax. No final do dia, eu estava sentada no meu novo escritório e girei o frasco em torno na minha mesa algumas vezes. Amanhã eu iria assistir a primeira reunião estratégia think tank17 oficial como o departamento de marketing iniciando um grande projeto de mudar a imagem corporativa para o principal produto das Indústrias Parker. Eu precisava obter o meu cérebro para a mentalidade de um consumidor que fazia depilação caseira. O único problema era, eu não fazia minha própria depilação. Então, eu tinhamarcado uma consulta para oito hoje à noite com minha esteticista regular. Ela estaria fazendo minha depilação brasileira usandotanto a sua habitual e a Divine, para que eu pudesse comparar. A maioria do departamento de marketing tinha ido embora, e eu estava mordiscando uma barra de proteína e bebendo um refrigerante que eu tinha pego a partir da máquina automática de venda na sala de descanso quando Chase apareceu na minha porta. Ao contrário desta manhã, ele estava vestido com traje de negócios. Ele afrouxou a gravata, enquanto falava. — Dr. Pepper, hein? Eu não tinha tido um em anos, mas quando eu o vi na máquina hoje, me lembrou de quando eu corri em Chase na academia, e ele me disse o quanto ele gostava. A memória me estimulou para apertar o botão antes que eu desse qualquer pensamento real. — Meu primo realmente gosta deles. – Eu disse a ele. — Pensei em dar uma tentativa. Ele sorriu naquele tipo de forma que ele tinha Eu-estou-insanamentequente-e-eu-nem-mesmo-tentava-em-tudo. Deus, pare de fazer isso. — Você gosta de trabalhar até tarde? — Eu faço meu melhor trabalho à noite. – Eu disse.

17

É um corpo de especialistas que fornecem conselhos e ideias sobre os problemas políticos ou econômicos específicos.


As sobrancelhas de Chase pularam. — Já passou o expediente agora, então eu não sou o chefe mais. Não é assim que você me disse que isso funcionava esta manhã? Eu me inclinei na minha cadeira. — É depois das seis. Então diga o que está em sua mente. Ele se mudou para se sentar à minha frente e me deu o seu melhor sorriso sujo. — Eu só ia dizer que eu faço o meu melhor trabalho à noite, também. — Tenho certeza que sim. Embora eu estava me referindo para debater ideias de publicidade. Acho que sou mais criativa à noite. Algumas vezes depois que eu subia na cama e desligava as luzes, uma ideia vinha a mim por algo em que eu estava tentando durante todo o dia me concentrar. — Eu sou muito criativo quando eu desligo as luzes e deito na cama também. Talvez devêssemos tentar isso juntos algum dia? Provavelmente produziria alguns resultados surpreendentes, duas vezes como criativo e tudo. Eu balancei a cabeça, mas sorri, divertida. — Você é um pesadelo para o RH18, não é? Aposto que você faz Samantha trabalhar duro pelo seu salário. — Na verdade, eu não sou normalmente. Você só fica dando em cima de mim, e eu não posso deixar de reagir. É um pouco impróprio, considerando que eu sou seu chefe e tudo. Meus olhos arregalaram. — Eu não estou dando em cima de você! Você é o único... — Relaxe. Estou brincando. Eu não acho isso inapropriado em tudo. Continue fazendo isso. — Você esteve cheirando os produtos químicos de cera durante todo o dia? O sorriso de Chase era contagiante. — Então, quão tarde você vai ficar? – Ele perguntou.

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Recursos Humanos


— Eu tenho um compromisso às oito. Pensei em ficar por aqui até então, já que é no meu caminho de casa. — Jantar com Braxton? — Bryant. E não. Eu tenho uma consulta de depilação. – Eu levantei o pequeno frasco do Divine. — Pensei em fazer um pouco de pesquisa do produto. — Eu deveria ir. — Para depilar? — Para assistir você depilar. – Seus olhos brilhavam. — Pesquisa. Quando Samantha apareceu de repente na minha porta, ela nos deu um sorriso estranho. — Eu estive esperando em seu escritório por dez minutos. Ainda estamos agarrando uma mordida? Chase olhou para mim. — Nós estamos indo para o Azuri porfalafel19. Quer se juntar a nós? — Obrigada, eu adoraria. Mas eu tenho esse compromisso.

***

Mais tarde naquela noite, depois de desligar com Bryant, eu estava deitada no escuro, repetindo o meu dia, quando meu telefone tocou. Não era um número que eu reconhecia, e a mensagem parecia enigmática. Liase:Você e Tallulah são gêmeas? Levei um minuto para descobrir isso. Por um momento eu tinha esquecido que dei a Chase o meu número para passar para Samantha no dia em que nos encontramos na academia. Eu fechei meus olhos e sorri para mim mesma, de repente não sentindo sono em tudo.

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Um prato Oriente Médio de grão de bico trituradas temperados ou outros impulsos formado em bolas ou bolinhos e fritos, normalmente consumido com ou no pão pita.


Capítulo 7 Reese Era apenas o segundo dia, mas eu já amava o meu novo emprego. Ele tinha reacendido alguma coisa dentro de mim que eu não sentia há muito tempo. Eu nem mesmo tinha percebido que estava faltando até agora. Paixão. Eu não podia esperar para ir ao trabalho quando eu acordei esta manhã. Eu tinha estado lá em um ponto com meu trabalho anterior, mas onde esse sentimento tinha ido embora? As Indústrias Parker me fizeram sentir viva novamente. Eu passei a manhã toda em uma sessão de consultoria de marketing ouvindo o grupo vir com ideias. Essas pessoas se alimentavam entre si, construindo os pensamentos uns dos outros para chegar com a melhor ideia, em vez de competir com um outro. Desde que eu era nova, eu ouvi mais do que falei. Nós tínhamos voltado do almoço, e Josh estava parado no quadro de comunicações, escrevendo palavras aleatórias para as pessoas presentes, quando Chase entrou no fundo da sala. Ele ficou em silêncio, observando. Sentindo os olhos dele em mim, olhei para trás algumas vezes, e seu olhar estava sempre esperando pelo meu. Havia dois lugares vazios na sala. Um estava ao meu lado. alguns minutos, Chase silenciosamente caminhou até o lado deslizou no assento à minha direita. Nós trocamos um olhar de em seguida, Josh afastou-se do que ele estava escrevendo e garganta.

Depois de da sala e soslaio, e, limpou a

O QUE AS MULHERES QUEREM? Ele tinha escrito na lousa em letras grandes, pretas.


— Antes de começar novamente esta tarde, vamos falar sobre as coisas que sabemos. – Ele contou fatos com os dedos, começando com seu indicador: — Um, nossos clientes são noventa e seis por cento mulheres. Dois, hábitos de compra das mulheres são diferentes do que dos homens. Três, noventa e um por cento das mulheres na pesquisa que fizemos no ano passado disse que os anunciantes não as entendem. – Ele assinalou o dedo mindinho conforme ele começou seu quarto ponto. — Quatro, homens compram para as suas necessidades. Mulheres compram para seus desejos. – Em seguida, ele bateu na placa. — O que as mulheres querem? Se nós estamos indo vender um produto, vamos começar do início. Ele apontou para os cavaletes estabelecidos em ambos os lados da sala. — Nós vamos nos dividir em duas equipes. Há duas lousas. Vamos fazer isso interessante, não é? Todas as mulheres trabalham juntas no lado direito da sala, e todos os homens trabalham em conjunto na esquerda. Quero um mínimo de cinco desejos em cada uma das suas listas. Mais é bom. Eu vou ser o escrivão para os homens. – Ele olhou para Chase, quem ofereceu um único aceno. — Chase será o escrivão para as mulheres. Chase se inclinou para mim e sussurrou: — Você tem um cheiro incrível, como a praia no verão. – Ele respirou profundamente pelo nariz. — Coco, talvez um pouco de madressilva, misturada com um pouco de cítrico. Eu balancei a cabeça, mas sussurrei: — Obrigada. – Então eu apontei para o meu relógio. — Impróprio durante o horário de trabalho. — Oh sim? Adrien Brody precisa de um aumento. Estou prestes a começar um plano que fará eu te conhecer melhor, e eu tenho que chamar isso de trabalho real. Amo este trabalho às vezes. Após a sala ter sido reorganizada e todos estavam confortáveis em seus novos assentos, Chase sugeriu cada mulher levar cinco minutos para fazer a sua própria lista, e então poderíamos ver o com o que o grupo coletivamente aparecesse. Ele tentou espreitar a minha algumas vezes, mas eu cobri meu bloco de notas e sorri. Depois que as canetas de todos tinham abrandado, Chase se levantou, pegou o marcador da bandeja, abriu, e escreveu O que as mulheres querem, com uma barra espessa sublinhando.


— É claro, eu já sei a resposta para isso, mas desde que eu sou o facilitador, eu vou deixar vocês senhoras darem o seu melhor. – Ele sorriu brincando, e havia aquela maldita covinha de novo. Vá embora! Você é como kryptonita para o meu cérebro. A princípio, os desejos sendo atirados ao redor eram típicos, dinheiro, amor, segurança, aventura, saúde, beleza, diversão, simplicidade. As senhoras do grupo discutiram sobre alguns, mas a maioria de suas páginas de anotações estavam cheias de rasuras que tínhamos listados no quadro branco ou ignorado. Eu fiquei principalmente quieta, e minha lista ainda tinha alguns itens não mencionados. Chase olhou e tentou ler minha lista de cabeça para baixo. — O que você quer, Reese? Qualquer coisa restante na sua lista? Eu mordi meu lábio inferior conforme eu olhei para o meu bloco de notas. — Reconhecimento, segurança, poder, família. – Marcando enquanto eu ia, eu achei uma faltando. Eu hesitei, mas, em seguida, olhei para cima e disse: — Orgasmos. Apontando para o amor no quadro branco, Chase perguntou: — Orgasmos não estão cobertos aqui? Eu inclinei a cabeça. — Os dois não são mutuamente inclusivos para a maioria das mulheres, acredite ou não. — É justo. –Chase acrescentou orgasmos à nossa lista. Claro, ele fez isso duas vezes o tamanho dos outros desejos. Ele também acrescentou família, segurança e reconhecimento à lista. — Poder? O que isso significa? Como em força? — Não, significa a capacidade de influenciar o comportamento dos outros. — Para que você tenha poder, você precisa tira-lo dos outros que você está indo influenciar? Então você quer ser uma ditadora? Mulheres querem ser ditadoras? — Não. Você está levando o conceito de poder ao extremo. Um ditador governa pela força e opressão. As mulheres querem governar por influência. Nós gostamos de um toque mais suave.


— Eu não acho que as mulheres querem o poder em tudo. Abbey, uma das gerentes de marca, cacarejou na declaração de Chase. — Isso é porque você é um homem. — Nosso objetivo é chegar à raiz do que as mulheres querem para que possamos ligar o nosso produto a esse desejo. Então, vamos ser honestos com nós mesmos. Há momentos em que uma mulher quer ceder o controle a um homem. – Chase apontou para o grande “O” no orgasmo. — No quarto. Um monte de mulheres gostam de um amante dominante. As mulheres resmungaram e balançaram a cabeça, mas eu falei alto. — Isso é verdade, mas nós ainda queremos manter o poder lá. É a mulher que decide quando é hora de fazer sexo em um relacionamento. É nossa influência que controla se o ato acontece ou não. Mesmo em um verdadeiro relacionamento dominante-submissa, quando uma mulher é submissa ao seu parceiro masculino, ela ainda detém o poder, mesmo quando ela está sendo punida. Ela tem uma palavra de segurança, e isso lhe dá todo o controle. Ela tem o poder e a influência mesmo a partir da posição fisicamente submissa. Sem pensar eu estava torcendo uma das minhas pulseiras, um hábito nervoso que eu tinha, e quando eu olhei para cima, encontrei Chase olhando para os meus pulsos. Ele limpou a garganta e tampou o marcador abruptamente. — Bom trabalho, todo mundo. Eu acho que a nossa lista está completa. Tenho que correr para um compromisso a tarde. Estou ansioso para ver qual desejo vai ser o centro da nossa campanha de mudança de imagem corporativa.

***

Era depois das oito, e a equipe de limpeza da noite estava aspirando, então eu não ouvi Chase vindo pelo corredor até que ele estava na minha porta. — Quatorze horas por dia. Você está mesmo me fazendo parecer mal.


Ele tinha mudado fora de seu terno e em shorts de corrida e uma camiseta. Deus, suas coxas são grossas e musculosas. Eu tinha meu cabelo empilhado em cima da minha cabeça, um monte de lápis saindo dele. Eu peguei o olhar de estranheza no rosto de Chase enquanto ele examinava. — Eu esqueci um laço de cabelo. Até o final do dia, eu preciso do meu cabelo fora do meu pescoço. Os olhos de Chase traçaram o meu decote. Eu senti uma vibração na minha barriga pela forma como ele parecia ser incapaz de parar de olhar. — Então, qual foi o consenso hoje? – Ele perguntou. — A estratégia para a campanha de mudança de imagem corporativa? O que uma mulher deseja? — Nós não estamos lá ainda. Temos de reduzir isso a três, e nós estamos indo mapear ideias para eles e ver qual nos leva na direção certa. — Quais três? — Poder, aventura e orgasmos. — Bem, nós sabemos que esses três combinados fizeram bem para esses livros Cinquenta Tons. — Isso é verdade. Ele inclinou a cabeça. — Você leu esses? — Eu li. — E? — Eu amei. Mulheres adoram uma fantasia. Seus olhos nunca deixaram os meus. — É depois das horas de trabalho, certo? Olhei para o meu relógio. — Eu diria que sim. — Você está nesse tipo de coisa?


A cor no meu rosto respondeu a questão. Eu evitei encontrar seu olhar enquanto eu olhava para baixo, torcendo meu bracelete. — Eu não penso assim. Mas eu nunca realmente tentei fazer isso. Forçando os meus olhos para os dele, eu perguntei: — E você? — Não é algo que alguma vez eu dei qualquer pensamento para mim mesmo. Mas eu podia ver o apelo de amarrar uma mulher, tendo-a vulnerável diante de mim, um certo elemento de poder para as pessoas, de uma forma. Seus olhos caíram para a minha garganta quando eu engoli. — Talvez vendo a marca rosa daminha mão em sua pele pálida... na bunda dela, no interior de suas coxas... – Ele fez uma pausa, olhando para os meus pulsos. — Amarrar, uma venda nos olhos, talvez um brinquedo ou dois. — Eu achei que você disse que nunca deu qualquer pensamento a isso? — Eu não dei.– Ele esperou até que nossos olhos se prenderam. — Até hoje. Não tive a merda feita pensando em seus minúsculos punhos pequenos e quanto estou ansioso para vê-los amarrados à minha cabeceira algum dia. Só então, meu celular começou a vibrar. Olhei para baixo, vendo o nome, e meus olhos piscaram para trás e para frente entre Chase e meu iPhone. Ele não ia me dar nenhuma privacidade. — Desculpe-me um segundo. – Eu agarrei e respondi. — Olá?... Sim, eu estou quase terminando. Por que eu não o encontro lá?... Ok. Eu te vejo em meia hora. — Encontro? — Vou me encontrar com Bryant para bebidas. A mandíbula de Chase apertou. Ele assentiu. — Tenha uma boa noite, Buttercup.


Capítulo 8 Reese Eu tinha sexo no cérebro. Só não era com Bryant que eu queria transar. Nós tivemos duas bebidas. Eu disse a ele tudo sobre o meu novo trabalho, e ele realmente ouviu. Agora estávamos sentados no bar, e ele colocou sua mão no meu joelho. — Eu estava pensando... que tal nós irmos até Jersey Shore neste fim de semana? Um fim de semana na praia, jantar em um bar que vende cerveja gelada e mariscos pelo balde? Meu amigo tem um lugar abaixo na ilha de Long Beach, e ele não está usando neste fim de semana. Eu amava a praia, e um bar de mexilhões e cerveja era totalmente a minha coisa. No entanto... Eu estava hesitante para me comprometer no local por algum motivo. Eu precisava de tempo para pensar sobre isso um pouco mais. — Posso te responder em um dia ou dois? Nós apenas começamos este grande projeto que estou trabalhando, e eles podem esperar que eu venha no fim de semana. Eu não tenho certeza ainda. Como de costume, Bryant se comportou bem. — Certo. É claro. Nós terminamos a noite cedo depois disso desde ambos éramos madrugadores. De volta ao meu apartamento, Tallulah, aquela maldita gata feia, assustou a merda fora de mim quando eu entrei. O som de minha coleção de trancas destrancando havia se tornado sua chamada pavloviano pessoal para agir. A sala estava escura exceto pelos dois globos verdes brilhantes olhando fixamente diretamente para mim. Ela estava sentada no topo do encosto do sofá esperando por mim quando eu acendi as luzes.


— Deus, você é realmente feia como pecado. — Miau. — Eu sei, eu sei, você não pode ajudar. – Eu arranhei minhas unhas em suas costas. Era tão estranho sem qualquer pelo. — Que tal se eu obter para você uma dessas pequenas blusas de gato? Talvez algo elegante e preto? Ou talvez algo com peles artificiais nele, hein? Gostaria disso, menina feia? Você precisa de algumas peles para este corpo de aparência Butterball20. — Miau. Eu a carreguei comigo enquanto eu fazia o meu ritual diário de entrada, abrindo todos os armários e portas, verificando por trás das cortinas e debaixo da cama. Encontrando tudo claro, eu tomei um banho rápido, hidratei meu corpo, e subi na cama. Tallulah pulou e plantou-se no travesseiro ao meu lado. Depois de um dia de catorze horas em um novo emprego, seguido por dois Martinis, eu deveria estar cansada. Mas eu não estava. Eu estava... com tesão. Meu problema poderia ter sido facilmente remediado. Eu tinha certeza de tudo o que eu tinha a fazer era convidar Bryant de volta para minha casa, e ele teria prazer em cuidar das minhas necessidades. No entanto, eu escolhi ficar sozinha. Tallulah ronronou próximo a mim, então me bateu no rosto com sua pata. Quando eu a ignorei, ela fez de novo. Na segunda vez, eu levei uma pata para o nariz. Cedendo, eu estendi a mão e cocei sua barriga rosa carnuda novamente. Ela rolou de costas para me dar acesso completo. Com suas patas puxadas e inclinadas em seus lados, seus braços e pernas pareciam asas. Ela realmente se parecia com um peru não cozido. Estendendo a mão para minha mesa de cabeceira, peguei meu telefone e tirei um par de fotos que eu pretendia enviar por e-mail para a minha mãe de manhã, mas depois eu me lembreida mensagem que Chase tinha me enviado a outra noite sobre Tallulah. Eu digitei um texto, anexei a foto de Tallulah de costas.

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É uma marca de alimentos refrigerados. Tipo a Sadia aqui no Brasil, que vende salsicha, presunto, chester, etc. No caso eu acho que a Reese se refere ao peru congelado, produto mais famoso da marca.


Reese: Certeza que sua irmã gêmea é um Butterball em um freezer de supermercado em algum lugar. Fazia menos de um minuto quando meu telefone tocou com um texto de entrada. Chase: Eu sacudi meu telefone em torno algumas vezes antes de perceber o que eu estava olhando. Isto é seriamente um bichano feio. Reese: LOL. Quem levou mais da metade da minha cama. Ela é também muito exigente e continua me dando patadas na cara se eu parar de coçá-la. Chase: Só vocês duas compartilhando essa grande cama hoje à noite? Ele sabia que eu tinha encontrado Bryant depois que eu saí do escritório. Reese: Yep. Apenas eu e minha gatinha feia. Chase: Bom saber. Reese: Bem, doces sonhos. Chase: Você pode contar com isso agora. Noite, Buttercup.

***

Minha melhor amiga Jules e eu nos encontramos para o café da manhã seguinte antes do trabalho. Tinha sido o mais longo que eu tinha ido sem vê-la desde que ambas começamos na Fresh Look no mesmo dia sete anos atrás. — O lugar é uma porcaria sem você. – Ela fez beicinho quando estávamos sentadas perto da janela com os nossos cafés. — Claro que sim. Você não tem ninguém com quem fofocar. — Eu almocei com Ena da assessoria de imprensa no outro dia e contei a ela sobre o vibrador novo que eu comprei. Eu tenho certeza que eu assustei-a por toda a vida.


— Algumas pessoas são tensas sobre compartilhar esse tipo de informação. Ela encolheu os ombros. Jules era a pessoa mais aberta e não-tensa que eu já conheci. Seus pais eram hippies reais, e ela cresceu com a vibração decompartilhar o amor em sua casa. Uma vez que ela me disse que seus pais tinham quartos separados para quando o outro tivesse companhia. Compartilhando destaques sobre seu vibrador recém adquirido parece inofensivo quando você cresceu com seus pais compartilhando parceiros. — Bem... não que você precise disso desde que você tem Bryant agora, mas LoveHoney21 apenas apareceu com um novo triple-whammy Jessica Rabbit22, e é realmente melhor do que meus últimos dois parceiros. Ele realmente encontra o seu clitóris. — Eu vou ter que verificar isso. — Não me diga que Bryant é um fracasso? Eu tomei um gole do meu café. — Não sei, não dormi com ele ainda. Mas ele é muito atencioso em geral. Então, isso é um bom sinal, eu acho. — Apenas não sentindo isso com ele, ou há outra coisa acontecendo? O fato de que minha mente foi imediatamente para Chase deixou claro que era mais sobre algo mais do que era sobre Bryant. Alguém mais, na verdade. — Ele e ótimo. Ele realmente é. — Mas… — Eu não sei. Algo tem me retendo de levar a nossa relação para o próximo nível. — Algo ou alguém? Jules me conhecia muito bem. — Lembra daquele cara que te falei que eu conheci no restaurante do meu encontro com Martin? 21

Site de sex shop. Triple-whammy Jessica Rabbit é um tipo de vibrador.

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— O gostoso que inventou todas as histórias? — Esse mesmo. Eu meio que corri para ele de novo. — Meio que? — Bem... eu o encontrei algumas vezes. — Onde? Eu hesitei e depois respondi com uma pergunta, como se estivesse experimentando a resposta. — No escritório? Jules colocou seu café na mesa entre nós. — Ele trabalha no novo escritório? Você só pode estar brincando comigo. Você sabe o que aconteceu da última vez que você transou com um colega de trabalho. — Chase não é exatamente um colega de trabalho. – Assim como eu disse as palavras, meu chefe entrou no café. Bem, tecnicamente ele não era meu chefe. Ele era o chefe do meu chefe. Eu não tinha certeza se isso fazia melhor ou pior. Pior, eu tenho certeza. Jules e eu estávamos no canto, então eu esperava que talvez Chase não nos visse. Não que eu não gostasse de olhar para o homem cada vez que uma oportunidade vinha em meu caminho, mas eu sabia que Jules não seria discreta. Ele entrou, ficou na fila, e em poucos segundos virou-se e examinou a sala. Eu me perguntei brevemente se ele estava procurando por mim, embora eu não tinha tempo para deliberar por muito tempo, porque de repente ele estava caminhandodireto em direção a nós. Ao contrário do meu primeiro dia, quando eu o encontrei aqui, nesta manhã ele já estava vestido com um terno. E, merda, ele parecia ainda mais quente do que o habitual. Seu cabelo ainda estava molhado e despenteado naquela forma que dizia que ele não dava a mínima, efuncionava para ele, definindo ele à parte dos outros homens vestindo terno, cabelos penteados para trás. Ele usava uma camisa azul francesa e uma gravata da mesma cor, apenas mais escura. Pendurada desatada em volta do pescoço como se ele a tivesse jogado e corrido para fora da porta em uma corrida. Não havia nenhuma dúvida em minha mente que a camisa foi feita sob medida, pela forma como esticava através de seu amplo peito, ajustado,mas não muito apertado. Insinuava as linhas esculpidas que eu sabia que estavam abaixo, mas não as ostentava em plena exibição.


Enquanto eu discretamente o verificava, ele se aproximou, os olhos de Jules se iluminaram, e ela abertamente o comeu com os olhos. — Bom dia. – Ele sorriu para mim e acenou para Jules. — Como você e a Ugly Kitty23 dormiram a noite passada? Ela deixou você dormir um pouco? — Ela permitiu. Posso ter que mantê-la como companheira de cama. — Vergonha. Jules levantou uma sobrancelha. — Ugly Kitty? E quem é este homem bonito falando conosco? – Como eu disse, Jules veio de uma casa muito aberta. Ela não tinha nenhum filtro. Se ela pensava, isso deslizava direto para baixo numa corrediça íngreme de seu cérebro e batia para fora de seus lábios pintados de rosa. Chase abençoou-nos com o seu completo, sorriso mega-watt com covinhas e estendeu a mão para baixo para Jules. — Chase Parker. Reese e eu trabalhamos juntos. Jules se virou para mim, de olhos esbugalhados. — Chase como aquele Chase, sobre quem apenas estávamos falando? Chase levantou uma sobrancelha. — Falando bem, eu espero? — Olhe para você! O que poderia ser ruim? – Ela disse. Chase riu e balançou a cabeça. — Vocês senhoras querem uma recarga? Eu tenho uma reunião mais cedo para a qual eu preciso correr depois que eu receber minha dose de cafeína. — Eu acho que estamos bem. Mas obrigada. — Te vejo no escritório mais tarde, então. — O destaque do meu dia. – Eu provoquei. Chase tinha acabado de sair do alcance do ouvido quando Jules começou. Ela ergueu a mão, me mostrando sua palma. — Não há necessidade de explicar por que você perdeu o interesse em Bryant. Esse homem é delicioso. Você conhece aquela minha teoria de que os homens bonitos não 23

Na tradução literal gatinha feia. Decidi deixar em inglês mesmo por se tratar de um nome próprio.


são tão bons na cama quanto a multidão não-considerável porque eles nunca tiveram que trabalhar para isso duro o suficiente? — Sim. O que tem isso? — Um olhar para esse homem e eu posso te dizer, ele é a exceção. — Você sabe que ele é bom na cama só de olhar para ele e essa breve conversa? Ela colocou um rosto sério. — Sem sombra de dúvida, eu faço. Jules era maluca, mas eu tendia a concordar com ela. Eu sabia da personalidade de Chase que ele iria aperfeiçoar qualquer coisa que ele focasse. Ele também era naturalmente agressivo, o que eu estava certa se traduziria em dominante na cama. Eu suspirei. — Ele é realmente inteligente, também. — Pobre rapaz. Lindo, inteligente e bom na cama. O que ele faz no novo emprego? Deixe-me adivinhar, vendas. O que quer que ele está vendendo, eu estou comprando. — Eu acho que você poderia dizer que ele faz um pouco de tudo. Jules pensou que ela entendeu. Ela balançou a cabeça. — Assistente administrativo? Tudo bem. Você tem um bom trabalho. Pode ser sua doce mamãe. — Ele é na verdade o CEO. Chase Parker possui as Indústrias Parker. E não da mesma forma que aquele sórdido Derek Eikman um dia vai possuir a Fresh Look. Chase faz por si mesmo. Ele inventou a maioria dos produtos que a empresa vende, e ele executa a empresa ele próprio. — Oh, Jesus. Tudo bem, tudo bem. Deixe-me pensar. – Ela bateu seu dedo indicador no queixo algumas vezes. — Então, você obviamente não deve dormir com ele, porque nós sabemos como isso pode vir a partir do seu pequeno momento de insanidade temporária com Derek. Mas não existe absolutamente nenhuma razão que eu não deveria cair na cama nesse passeio turbinado. – Jules balançou suas sobrancelhas. — Passeio turbinado?


— Eu estou tentando uma nova frase para o tamanho. Como está funcionando? — Não está. — Bem, isso poderia funcionar para nós duas. Na verdade, funciona para nós quatro. Pense nisso. Se eu dormir com ele, você vai pensar que é estranho demais dormir com ele também. Você não é o tipo de pessoa que pode explorar onde seus amigos já plantou suas bandeiras. Então, ele vai se tornar mentalmente fora dos limites para você. Eventualmente você vai olhar para ele como a arte que você admira em vez de um bife que você quer comer, e isso irá liberar o seu apetite para outra comida, como Bryant. Isso vai fazer você e Bryant felizes. E, claro, Chase e eu vamos ser extremamente felizes... porque nós dois vamos ter tido o melhor sexo de nossas vidas. – Ela encolheu os ombros. — Problema resolvido. De nada. Eu ri. — Eu realmente sinto falta de ter você por perto o tempo todo. — Eu também. É realmente um saco sem você. Algum dia nós precisamos começar nossa própria empresa de anúncios. Vamos contratar apenas mulheres poderosas como gestoras e homens gostosos como assistentes. — Soa como um plano para mim. — Então o que você vai fazer com Bryant e o chefão? — Eu preciso dar uma verdadeira tentativa com Bryant. Minha vida amorosa não foi exatamente cheia de solteiros aceitáveis. Eu tive um relacionamento que durou mais de dois meses nos últimos cinco anos. E você sabe como isso terminou. Alec era um cara legal, mas ele ainda estava tão preso a sua ex, e ele me chamava de Allison cada vez que estávamos na cama, geralmente durante o seu grand finale. – Eu suspirei. — Bryant realmente parece ser um grande cara sem bagagem. Eu deveria apenas dormir com ele e acabar logo com isso. — Agora isso parece como eu gostaria que a pessoa que eu namorasse pensasse em ter relações sexuais comigo pela primeira vez. Resolva logo isso.


Capítulo 9 Chase Sete anos atrás. Eddie estava desaparecido de seu lugar habitual por três dias. Após o almoço, Peyton me fez andar ao redor do bairro com ela para ver se ele já tinha aparecido. Eu tinha uma má sensação depois de ver aquele corte em sua cabeça na semana passada. Peyton deveria também. Ao dobrar a esquina, uma sensação de alívio tomou conta de mim quando eu o vi. Só que ele não estava sozinho. Ele estava sendo incomodado por dois policiais. O mais alto, oficial Canatalli, de acordo com o emblema em seu peito inchado, tinha apenas chutado os pés de Eddie. — Boa tarde, oficiais. – Eu chamei. — Nova batida? O policial, que não era muito mais velho do que eu, deu a Peyton um lascivo uma vez mais, em seguida, endireitou seus ombros e ampliou sua postura. — Você tem um problema? — Sem problemas. Apenas costumo ver o Oficial Connolly em torno deste bloco. Eu trabalho ao virar da esquina. – Eu inclinei a cabeça para Eddie. — Este é o Eddie. Peyton adicionou. — Eddie é um amigo meu. Sou voluntária na cozinha aberta da Little East. É um banco de alimentos local... — Eu sei onde é. Uma coisinha pequena como você não deveria estar em torno deste tipo de pessoas. Eles são perigosos. Você pode se machucar. Eu fechei meus olhos, sabendo como Peyton estava prestes a responder. — Eles são perigosos? Você não acha que esta é uma espécie de declaração generalizada? Não é diferente do que falar sobre italianos e dizer que eles são todos um bando de mafiosos, Oficial Canatalli.


Eu tentei moderar onde a conversa estava indo. — Eddie aqui foi incomodado por alguns adolescentes recentemente. É assim que ele obteve esse corte em sua cabeça. Peyton desceu para a delegacia para denunciar, mas nada foi feito sobre isso. — No entanto, outra razão pela qual ele não deve ficar pendurado para fora aqui na rua. Nós estávamos apenas dizendo-lhe que era hora de seguir em frente por hoje. O sargento quer a rua limpa. – O policial chutou o pé de Eddie novamente, e a perna de Eddie recuou quando ele se fechou em uma posição para proteger sua cabeça. — Eddie não gosta de ser tocado. Ele prefere que as pessoas mantenham distância. — Eu também. Foi por isso que não me sentei na calçada onde alguém irá fisicamente me remover se eu não me levantar. Novato idiota. — Vamos, Eddie. Vem comigo. – Peyton estendeu sua mão. Eddie olhou para mim, em seguida, aos oficiais, em seguida, de volta para mim antes de tomar a mão dela para se levantar. Ele ergueu o saco de lixo preto por cima de seu ombro. O saco estava inchado, e depois de dois passos, um pequeno buraco no fundo abriu bem aberto, e tudo o que possuía começou a derramar para a calçada. Os policiais impacientes começaram a reclamar. Eles não tinham nenhuma compaixão. Peyton tinha seu estojo do violão pendurado no ombro, e ela se ajoelhou, colocando-o na calçada, e removeu o instrumento. — Aqui, Eddie. Use isto. O estojo apenas tornou isso pesado de qualquer maneira. – Ela escorregou o cinto do violão por cima do ombro, e Eddie eventualmente dobrou e encheu tudo em seu estojo. Enquanto caminhávamos de volta para o meu escritório, eu sussurrei para Peyton:— O que vamos fazer com ele? Ela deu de ombros e me deu aquele sorriso doce que eu nunca poderia resistir. — Eu não sei, mas há muito espaço nesse seu novo grande escritório.


Capítulo 10 Reese Eu estive ocupada com o trabalho o dia inteiro, embora isso não me impediu de pensar sobre o chefe em momentos aleatórios. Isso meio que me ajudou a quebrar o meu dia em segmentos. Trabalhar em um slogan para o Divine. Sonhar acordada com o chefe. Pesquisar palavras chave de SEO. Sonhar acordada com o chefe. Almoço. Sonhar acordada com o chefe. Não admira que eu ainda estava no trabalho às oito horas com todo o tempo que eu tinha perdido. Quando passos se aproximaram da minha porta, meu pulso se acelerou, antecipando que poderia ser Chase. Eu escondi o meu desapontamento sendo extra borbulhante. — Oi, Josh! — Queimando o óleo da meia-noite de novo, hein? — Eu estou brincando de pega-pega com tantas coisas, e eu quero ser capaz de participar. Sua equipe é incrível. Eles conhecem estes produtos de dentro para fora. — Eles são muito bons. Mas, por vezes, um novo olhar sobre as coisas vence a experiência. Chase me disse que dois dos três conceitos com os quais estamos trabalhando vieram de você. — Foi um esforço de equipe. Ele sorriu calorosamente. — Vou sair. Não fique até muito tarde. — Eu não vou. Assim que ele se virou, eu pensei em algo que eu esqueci de perguntar. — Ei, Josh. Você acha que nós vamos trabalhar neste fim de semana? Um...


amigo me pediu para sair pelo fim de semana, mas eu não tinha certeza se você planejou vir ou não. Lindsey mencionou que, por vezes, a equipe trabalha nos fins de semana, quando eles têm um grande projeto em curso. — Eu acho que não. Mas eu vou verificar com o Chase amanhã, ver se ele tem quaisquer planos. Ele gosta de nos fazer sair do escritório quando fazemos sessões de debate nos fins de semana. — Ok. Obrigada. Tenha uma boa noite. Poucos minutos depois, eu estava fechando meu laptop e arrumando minha mesa quando Chase entrou. Ele estava em roupas de academia, calções folgados e uma camiseta dos Mets desbotada. Deus, ele parece sexy. Eu estava começando a perceber que eu pensava que o homem parecia bom em qualquer coisa. — Você veste essa camiseta em torno de Samantha? — Eu visto esta camiseta por causa de Sam. Deixa ela maluca. — Vocês dois têm uma dinâmica interessante, isso é certo. — Como foi o resto do seu café com sua amiga? Você duas falaram sobre mim um pouco mais depois que eu saí? — Eu estava apenas dizendo a ela a história de como nos conhecemos, isso era tudo. Não deixe que isso vá para a sua cabeça. – É claro que o que estávamos discutindo teria inflado seu ego, mas ele realmente não precisa saber disso. — Isso é decepcionante. Eu estava esperando que talvez você estivesse dizendo a ela quão gostoso você pensava que seu chefe era. — Josh é bonito, embora eu não sou realmente do tipo de Adrien Brody. — Espertinha. — Você está indo para a academia? — Sim. Não tive uma chance de correr esta manhã, por causa dessa reunião mais cedo que eu tinha. Você está saindo?


— Sim. Casa para Ugly Kitty. Eu acho que ela fica chateada quando eu a deixo sozinha por muitas horas. Ela espera por mim perto da porta e assusta a merda fora de mim com seus brilhantes olhos verdes. Chase bateu o dedo contra o batente da porta como se ele estivesse considerando alguma coisa. — Sem Brian hoje à noite? — Bryant. E não, não esta noite. Só eu e a Ugly Kitty. – A menção de Bryant me lembrou deste fim de semana novamente. — A propósito, você já sabe se você está pensando em trabalhar neste fim de semana? — Trabalhar neste fim de semana? — O departamento de marketing, quero dizer. Lindsey disse que por vezes durante um projeto grande todos vão para fora para debate. — Ainda não falamos sobre isso ainda. — Ok. — Você tem planos para este fim de semana ou algo assim? — Na verdade não. Bem... mais ou menos. Um... amigo me perguntou se eu estava livre. Ele olhou para mim por alguns segundos, em seguida, apertou os olhos. — Qualquer coisa boa? — Ilha de Long Beach. Eu tinha certeza que ele realmente queria saber se meus planos eram com Bryant, mas eu intencionalmente continuei a ser vaga. E ele intencionalmente continuou cutucando. Era quase como um jogo. — Tem uma casa lá? — Não. Amigo-de-um-amigo esse tipo de coisa. Ele semicerrou os olhos de novo, olhando para mim, mas eu ainda não desisti. — Fim de semana das meninas? Eu balancei minha cabeça. Ele assentiu. — Vejo você pela manhã. Não fique até muito tarde. — Ok. Boa noite.


Chasese virou como se fosse para sair, depois se virou de volta. — Pensando bem, você sabe o quê? Eu acho que nós precisamos trabalhar neste fim de semana. Eu sorri brilhantemente embora eu não tinha certeza por que diabos eu estava sorrindo quando ele tinha acabado de colocar um fim sobre o meu fim de semana na praia. Talvez porque eu realmente não quero ir com Bryant. Ou talvez porque o pensamento de trabalhar com Chase todo fim de semana era mais emocionante do que um romântico fim de semana na praia com o cara que eu estava namorando. De qualquer maneira, eu estava ansiosa para trabalhar um pouco demais.

***

Depois que eu saí do escritório naquela noite, eu parei no restaurante algumas portas para baixo e peguei uma almôndega parm hero24, sabendo que eu estaria com preguiça de cozinhar quando chegasse em casa. Entre as longas horas no escritório, refeições de fim de noite, e pular a academia, eu definitivamente iria ganhar peso se eu não fizesse algo sobre isso. Talvez eu devesse me juntar a uma nova academia? Iron Horse era boa. E Bryant provavelmente gostaria se eu entrasse. Mas com quem eu estava brincando? Comigo mesma. Já passei metade do dia olhando para cima de observar um certo alguém em torno do escritório. Eu com certeza não precisava de mais distrações desse homem. Meu telefone tocou enquanto eu atravessava a rua no caminho para a minha estação de metrô. O nome de Bryant apareceu na tela. Sabendo que eu só tinha um minuto antes de perder o sinal, eu bati ignorar, imaginando que eu iria chamá-lo de volta quando eu chegasse em casa.

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Tipo de lanche.


Do lado de fora da minha estação de trem, um homem com cabelo grisalho comprido sentou-se no concreto. Ele tinha uma longa barba para combinar. Sua pele era escura e de textura áspera, provavelmente a partir de longas horas assando no sol. Mas era a luz azul de seus olhos que me chamou a atenção quando ele olhou para cima. Eu não tenho ideia por que, mesmo que eu sabia que ele era, obviamente, sem-teto, ele não se parecia com alguém que era suposto ser sem-teto. Ele parecia suave e triste, em vez de bêbado ou assustador como muitas das pessoas que eu tinha aprendido a acelerar ao passar, por crescer na cidade de Nova York. Ele tinha um estojo de violão estabelecido ao seu lado com a tampa aberta, mas estava cheio de pilhas de roupas bem organizada. Eu ofereci um sorriso e continuei. Ele devolveu o sorriso, mas rapidamente desviou o olhar, como se ele não devesse estar olhando para mim. No meio da escada do metrô, eu me lembrei do meu hero de almôndega gigante. Caminhando de volta para cima, eu dividi em dois e dei metade ao homem com os olhos azuis tristes. Ele sorriu agradecidamente e acenou. Eu me senti bem, e minha bunda certamente não precisava de um hero inteiro.


Capítulo 11 Reese Eu tinha esquecido o quanto eu amava o happy hour. Jules e eu costumávamos fazer isso toda quinta-feira à noite quando começamos na Fresh Look, mas como o passar do tempo, uma de nós estava sempre trabalhando até tarde. Nós pedíamos desculpas e prometíamos fazê-lo na semana seguinte, mas, em seguida, a outra pessoa estaria sobre o prazo e não seria capaz de ir. Eventualmente, nós só paramos mesmo de tentar fazer planos. Mas os funcionários das Indústrias Parker faziam tempo para happy hour, e eu tinha conseguido sair do escritório em uma hora razoável, também. Lindsey era a outra gerente de marca no departamento de marketing, e nós batemos isso fora em meu primeiro dia. Estávamos sentadas em um bar, bebendo Martinis de chocolate Godiva e apreciando os aperitivos enquanto ela me enchia com todas as fofocas do escritório. — E Karen na folha de pagamento está noiva de um cara que costumava estar na pornografia. — Pornô? — Era um material suave. Mas se você quiser ver o pau dele, apenas pesquise John Summers. — Seria muito estranho pesquisar o noivo de alguém do escritório para olhar para ele nu. Lindsey enrugou o nariz. — Não é circuncidado. É realmente feio. Mas é enorme. – Ela estendeu as mãos quase trinta centímetros distante. — Como um taco de beisebol. Agora, cada vez que eu olho para ela, eu não consigo parar de me perguntar como essa coisa se encaixa. Quero dizer, ela é tão pequena.


— Você precisa conhecer minha amiga Jules. É sinistro o quanto você me faz lembrar dela. Lindsey jogou para trás o resto de seu Martini e segurou o copo vazio se para o barman. — Então me conte sobre você. Namorado, marido, esposa-irmã? O que está acontecendo em sua vida? Responder deveria ter sido mais fácil. — Eu estive em quatro encontros com um cara que é muito doce. Nos falamos quase todos os dias. — Realmente doce, hein? Vocês são exclusivos? Hein? Nós somos? — Nós realmente não temos falado sobre isso. Mas eu não tenho saído com ninguém mais. O barman veio com um misturador e recarregou os nossos copos. Lindsey olhou para mim por cima dela enquanto bebia. — Você não está assim tão afim dele. — O que te faz dizer isso? — Você não se animou quando você falou sobre ele, você o descreveu como “doce”, você não tem certeza se vocês são exclusivos, e parece que trinta segundos atrás, foi a primeira vez que você sequer considerou a questão. Isso significa que você não se importa se ele não é. – Ela deu de ombros e disse claramente: — Você não está assim tão afim dele. Eu soltei uma respiração profunda. — Eu acho que você está certa. Ele é ótimo, ele realmente é. Mas há algo faltando. — Você não pode forçar isso. Ela estava certa. Embora o pensamento de terminar as coisas com um cara como Bryant, um que não veio junto que, muitas vezes, em Nova York, era muito deprimente. Eu precisava pensar em outra coisa. —Me conte mais fofocas? E quanto a Samantha? — Ela é tudo o que você vê. Está com a empresa cerca de quatro anos agora, eu acho. Casada, sem filhos que eu saiba. Ela e Chase são amigos de infância. Eu ouvi um boato de que ela era a melhor amiga de sua namorada que morreu.


— Sua namorada morreu? — Sim. Anos atrás. Eu acho que ela tinha apenas vinte e um no momento. – Lindsey sacudiu a cabeça. — Trágico. — Como ela morreu? Ela estava doente ou algo assim? — Algum tipo de acidente, eu acho. Foi antes de eu começar. Mas eu ouvi que Chase esteve ferrado por um longo tempo. É por isso que ele licenciou todos os seus produtos originalmente em vez de distribuí-los ele mesmo. Muitas dessas licenças estão expirando, e é por isso que nós estamos no marketing de alguns dos produtos pela primeira vez. — Uau. — Sim. Ele parece muito bem agora, embora. Ele geralmente está de bom humor, de qualquer jeito. – Lindsey sorriu. — Mas eu estaria também se eu acordasse todas as manhãs e olhasse para aquele rosto. O homem é obscenamente quente se você estiver nesse tipo de coisa, que é. Eu ri. — Não é o seu tipo? — Aparentemente eu gosto de meus homens carecas com uma barriga de cerveja e propensão para estar desempregado. Eu estou com Al desde que eu tinha dezesseis anos. — Ele ganhou algum peso, não é? Ela bufou. — Na verdade não. Ele está praticamente parecendo do mesmo jeito. Mas o homem pensa que eu ando sobre a água por razões que eu nunca vou entender. Me trata como uma princesa. — Bom para você. Um par de pessoas de vendas entrou no bar e se juntaram a nós, efetivamente terminando a minha sessão de fofocas com Lindsey. Depois disso, nós misturamos, e eu conheci algumas novas pessoas. Mas eu não conseguia parar de pensar sobre o que eu aprendi sobre Chase. Ele havia perdido alguém. Algo assim tinha que ter um grande impacto em sua vida, não importa o quão inteligente e bem-sucedido você era. Mesmo se isso não quebrar você, deixa rachaduras e pequenas fissuras que nunca podem ser reparadas.


Embora o bar foi ficando mais cheio lá pelas nove, a multidão do escritório tinha começado a sair de fininho. Lindsey foi para casa, e só havia apenas uma outra pessoa do marketing restando. Era hora de encerrar a noite. Eu tentei chamar a atenção do barman, mas ela estava inundada para baixo na outra extremidade do bar. Um homem que claramente estava bêbado espremeu perto de mim e tentou iniciar uma conversa ao estar muito perto. — Essa é a sua cor de cabelo real? – Ele perguntou. — Você não sabe que você nunca deveria perguntar a uma mulher de sua idade, peso, ou se ela pinta seu cabelo? — Não sabia disso. – Ele balançou para frente e para trás. — Então pedir o número de telefone está bem? Eu tentei ser educada. — Eu suponho que sim, se ela não é casada e parece interessada. Sentindo a necessidade de escapar, eu tentei novamente chamar a atenção da barman para que eu pudesse fechar minha conta. Ela ergueu a mão para me deixar saber que ela tinha me visto, mas ela ainda estava ocupada fazendo bebidas no outro lado do bar. Eles realmente precisavam de um outro barman com esta multidão. Desde que eu estava presa ali, o cara bêbado assumiu que significava que eu estava interessada. — Qual é seu nome, ruiva? – Ele estendeu a mão e tocou meu cabelo. — Por favor, não me toque. Ele levantou as mãos em sinal de rendição simulada. — Você gosta de mulheres ou algo assim? Esse cara era divertido. Pela primeira vez desde que ele se aproximou, eu finalmente dei a ele toda a minha atenção, virando meu corpo para encará-lo antes de responder. — Você supõe que eu gosto de mulheres, só porque eu não quero que você me toque? Ele me ignorou. — Me deixe te pagar uma bebida, menina bonita. — Não, obrigada.


Ele se inclinou mais perto, balançando enquanto ele falava. — Você é mal-humorada. Eu gosto disso. O cabelo vermelho deve ser real. Uma voz atrás de mim me pegou de surpresa. — Vai ficar em outro lugar. – A voz de Chase era baixa, mas severa. Ele deu um passo e parcialmente se inseriu entre nós, de frente para o bêbado. — Eu a vi primeiro. – O homem lamentou. — Eu acho que não, amigo. Eu chupei seu rosto no ensino fundamental. Dê uma caminhada. O bêbado resmungou alguma coisa, mas cambaleou fora. Chase se virou para mim, de pé em seu lugar. Uau. Vista muito melhor. — Obrigada. Educada não estava funcionando. É claro que, assim que o bêbado não era mais um problema, a barman veio para entregar a minha conta. — O que posso te pegar, Chase? Ou talvez não. — Eu vou tomar um Sam Adams. Ela se virou para mim. — Você quer que eu feche a sua conta, certo? — Você está saindo? Eu só cheguei aqui. Você tem que ter uma bebida comigo. Eu queria. Eu realmente queria. Mas eu sabia que deveria ir. Chase leu a hesitação no meu rosto. — Feche a conta dela. Traga outro o quer que seja que ela está bebendo, e coloque na minha conta. Nós estamos indo para uma mesa onde é mais silencioso. A barman tomou sua direção, e eu balancei a cabeça, mesmo que eu estivesse sorrindo. — Ninguém nunca diz não para você, não é? – Eu perguntei. — Não se eu tiver algo a dizer sobre isso. Um minuto depois, Chase tinha ambas nossas bebidas em uma mão e usou a outra para me guiar em direção a uma mesa tranquila na parte de


trás. Uma vez instalados, ele tomou um gole de cerveja, observando-me sobre a garrafa. — Obrigado pelo convite esta noite, a propósito. Eu parei com meu drinque meio caminho para os meus lábios. — Eu nem sabia que todo mundo saia nas noites de quintas-feiras. Eu sou a menina nova. Você poderia ter me dito sobre isso. — Eu tentei. Passei por seu escritório, mas vocês já tinham saído. Eu realmente sentei na minha mesa e pensei em parar pelo escritório do Chase para mencionar que todos estavam saindo para bebidas. Mas na minha cabeça, isso parecia como se eu estivesse pedindo-lhe mais do que apenas se juntar ao grupo para a happy hour. — Bem... nós dois estamos aqui agora. – Eu disse. — Você trabalhou até muito tarde esta noite. — Eu tinha planos para o jantar, na verdade. Sua resposta me fez sentir ansiosa... e talvez um pouquinho ciumenta. — Oh. Eu o senti me olhando, mas evitei seus olhos enquanto eu agitava a minha bebida. Quando eu finalmente olhei para cima, seus olhos procuraram por algo nos meus. — Com a minha irmã, não um encontro. É uma coisa semanal regular. — Eu não estava perguntando. — Não. Você não perguntou. Mas você ficou desapontada quando eu disse que tinha planos para o jantar. — Eu não estava. — Parecia assim para mim. — Eu acho que sua presunção nubla seu julgamento do que você vê às vezes. — É mesmo? — É.


— Então isso não iria agitar todos os sentimentos dentro de você se eu dissesse que eu estava atrasado porque eu estava ocupado transando com alguém? Minha mandíbula apertou, mas eu forcei uma máscara no meu rosto e encolhi os ombros. — De modo nenhum. Por que isso me incomodaria? Você é meu chefe, não é meu namorado. Me surpreendendo, Chase deixou passar e mudou de assunto. — Então, o que você está achando até agora das Indústrias Parker? — Eu amo isso, na verdade. Isso me lembra um monte de quando eu comecei na Fresh Look. Todo mundo é tão mente aberta e em contato com as pessoas que realmente usam os produtos. Mesmo embora Fresh Look é uma empresa menor que a Parker, levou os investidores ao longo dos anos, e começaram a controlar mais e mais como Fresh Look comercializava. Eventualmente, a gestão começou a perder a visão de para quem estávamos promovendo, o conselho de administração ou as mulheres que usavam os cosméticos. Chase assentiu como se entendesse. — Definitivamente há um compromisso quando você vai para fora por dinheiro. Controle não é algo que eu alguma vez quero desistir novamente. Iria me deixar louco ter que responder a um monte de fatos que não tinham a menor ideia sobre o que há de importante para as mulheres que compram meus produtos. É por isso que você saiu? Por que você perdeu sua habilidade de comercializar da maneira que você acreditava que precisava ser feito? — Eu gostaria de poder dizer que foi isso. Mas eu sinceramente não percebi quão restringida eu me senti até esta semana com Josh e sua equipe. Chase olhou para mim por alguns segundos. —Às vezes você não sabe o que está perdendo até encontrá-lo. Eu sabia, pelo modo como meu corpo reagiu a assistir o pomo de adão sacudir para cima e para baixo, que eu estava em apuros se eu não redirecionasse a nossa conversa. Eu limpei a garganta e pisquei para desconectar meus olhos de seu pescoço. — Então... como foi o jantar com a sua irmã?


— Ela está muito grávida. Tudo o que ela falou sobre foi hemorroidas e seios vazando. Eu perdi meu apetite. Eu ri. — Este é o seu primeiro? — Certeza que ela acha que é o primeiro bebê do mundo a nascer. Eu podia ver a dor nos olhos de seu marido enquanto ela falava hoje à noite. — Eu tenho certeza que ela não foi assim tão ruim. — Durante o jantar, ela gritou com ele por respirar muito alto. Respirar. Ele também não foi autorizado a pedir o sushi no restaurante japonês que fomos porque ela não poderia tê-lo. — Eu não posso dizer se você está inventando isso ou não, considerando a sua propensão para contar histórias aleatórias. — Infelizmente o suficiente para o meu cunhado, eu estou dizendo a verdade. — A sua irmã mora aqui na cidade? — Upper East Side. Mudou-se do centro da cidade perto do trabalho de seu marido no ano passado para estar mais perto do seu trabalho no Guggenheim. Agora ela pode andar ao museu em três minutos, e a viajem diária do seu marido é três vezes, desde que isso era. Então, é claro, ela deixou seu emprego assim que ela descobriu que estava grávida. — Você está sendo duro com ela. — Ela com certeza como a merda torna isso mais fácil. – Ele terminou o resto de sua cerveja. — Eu vou pegar outra. Você está pronta para uma recarga? — Eu provavelmente não deveria. Ele sorriu. — Uma recarga vindo direto. Enquanto ele estava fora e pegando as nossas bebidas, eu me sentei ponderando quem, exatamente, era Chase Parker. Eu nunca conheci um homem muito parecido com ele antes. Ele era alguém sobre o qual eu não poderia colocar meu dedo... ele não parecia se encaixar em qualquer caixa. Um homem de negócios que dirigia uma empresa de enorme sucesso, mas ele parecia mais como uma estrela do rock com seu cabelo desgrenhado e


frequente sombra de cinco horas. Ternos conservadores sob medida cobriam um corpo esculpido e um mamilo perfurado. Ele namorava loiras peitudas e juntava-se a estranhos para jantar, mas tinha um encontro semanal com sua irmã. Mesmo sem ter em conta o que eu tinha aprendido esta noite de Lindsey, o homem era um pacote complexo. Ele voltou alguns minutos depois com bebidas na mão. — Sentiu minha falta? Sim. — Você estava fora? — Então, onde está Becker hoje à noite? — Bryant. E eu não tenho certeza. Nós não temos planos. Suponho que ele está em casa. — Conte-me sobre ele? — Por quê? — Eu não sei. Estou curioso, eu acho. Eu estou querendo saber em que tipo de homem você está interessada. Você. — O que você quer saber? — O que ele faz para viver? — Ele está em serviços financeiros. Gerencia fundos mútuos e outras coisas. — Qual é o seu filme favorito? — Eu não faço ideia. Nós não estamos nos vendo há muito tempo. — Será que ele ronca? – Ele tentou esconder seu sorriso furtivo. — Será que Bridget faz? – Eu retruquei. — Eu não tenho ideia. Ela não esteve na minha cama. Então, novamente, eu tenho certeza que eu não saberia se você roncava mesmo se você estivesse na minha cama. — Por que isso? Você é um dorminhoco barulhento ou algo assim? — Você não estaria dormindo. Eu ri. — Eu andei direto para isso, não é?


— Você deve se livrar de Baxter e ir direito para o meu quarto. Por que eu estava rindo quando ele tinha acabado de me dizer para despejar o cara que eu estava namorando e pular em sua cama? Este homem me fazia perder todo o senso de julgamento. — Então... quaisquer outros irmãos, além de sua grávida? – Eu perguntei. — Se você está tentando me esfriar, essa é uma maneira de fazê-lo. Mencione Anna. Tomei um gole de bebida. — Bom saber. — É só eu e a grávida. E quanto a você? Irmãos ou irmãs? — Apenas um. Owen. Ele é um ano mais velho. Mora em Connecticut, não muito longe de meus pais. — Vocês dois são próximos? — Nós não jantamos uma vez por semana, mas sim, eu gosto de pensar que somos próximos. Owen é surdo, por isso não é tão fácil como pegar o telefone para realmente falar, mas nós mandamos mensagens de texto o tempo todo. E usamos FaceConnect onde podemos escrever e ver um ao outro. Quando éramos mais jovens, éramos inseparáveis. — Uau. Você sabe a linguagem de sinais ou qualquer coisa? — Na verdade não. Owen perdeu a audição aos dez anos a partir de... uma lesão. Ele passou a ler lábios mais rápido do que sinais. Eu sou muito boa em leitura de lábios. Eu costumava colocar tampões de ouvido e fingir que eu era surda como ele. — Sério? O que estou dizendo? Chase murmurou alguma coisa. Eu peguei isso na primeira tentativa, mas ferrei com ele um pouco. — Humm... eu não tenho certeza. Faça isso novamente. Mais uma vez seus lábios se moveram. Desta vez, ele super acentuou cada palavra, mas ele articulou:Você deve voltar para casa comigo claro como o dia. — Desculpa. Acho que estou enferrujada. – Eu sorri.


Chase inclinou a cabeça para trás numa gargalhada, e sua garganta vibrava. Deus, esse pomo de Adão realmente funciona para mim. A maldita coisa estava me provocando, saltando ao redor, mostrando fora. Eu precisava dar o fora do bar antes que eu fizesse algo que eu me arrependeria por uma infinidade de razões. Terminando a minha bebida, eu me levantei. — Eu tenho que ir. Está tarde. E eu gosto de chegar ao escritório cedo para fazer uma boa impressão com o chefe. — Tenho certeza que você já tem feito isso. — Boa noite, Chase. — Boa noite, Buttercup.


Capítulo 12 Reese Sábado de manhã, eu acordei me sentindo ansiosa. Não ansiosa em um tipo nervosa, era mais parecido com o tipo de ansiedade que eu ficava para um encontro para o qual eu estava esperando ansiosamente. Só que não era um encontro, eu estava trabalhando. Em um sábado. Depois de ir para uma corrida para tentar sacudir minha expectativa, eu tomei uma ducha fria para limpar a minha cabeça. Eu deixei a água do chuveiro sobre meus ombros e fechei os olhos enquanto eu cantarolava. Enquanto sussurrar sempre foi algo que eu fazia para me acalmar, e para acalmar Owen, quando eu percebi que estava cantarolando Can’t Get You Out of My Head da Kylie Minogue, meus olhos saltaram abertos. É claro que eles desembarcaram em uma das meia dúzia de produtos Parker, que agora enchiam meu chuveiro e banheiro. Eu realmente não poderia tirar o homem da minha mente, como ele era tudo em torno de mim, em meus pensamentos, no trabalho, no meu chuveiro. O pequeno recipiente roxo da Divini Scrub espiou para fora atrás de meu shampoo, pegando meu olho. Eu pensei que era possível que houvesse algum significado profundo, Divine Scrub esfregar a pele morta, esfregar os pensamentos do homem. Esfreguei meu corpo por quase 15 minutos, tentando livrar minha mente de Chase. A nova esfoliação corporal, supostamente não só raspava fora a pele morta, mas também incluía algum composto químico que regenerava a nova pele. Quando eu terminei e me sequei, eu estava chateada que a minha pele estava incrivelmente macia em vez de crua e limpa do que eu estava tentando me livrar. Eu joguei um robe curto, sedoso sobre meu corpo nu, deixei desatado, e fui para o meu quarto para pegar um pouco de loção para esfregar na


minha pele nova macia como de bebê. Meu vibrador estava escondido na parte de trás da minha mesa de cabeceira onde eu também mantinha meu óleo favorito para pele. Colocando a mão sobre ele, eu considerei me masturbar. Eu poderia fazer isso? Será que isso funcionaria para obter Chase fora do meu sistema? Talvez isso era exatamente o que eu precisava. Tinha sido um longo tempo desde que eu tinha estado com um homem. Provavelmente cerca de oito meses agora. Eu estava começando a me chatear com um homem bonito por causa de minhas frustrações sexuais reprimidas. Sim, provavelmente era isso.

Mas por que não estava desesperada para perseguir meu orgasmo com pensamentos de Bryant na minha cabeça? Bryant tinha bom aspecto. E doce. E agradável. E me queria. E não é meu maldito chefe. Deixando meu robe cair aberto, eu escorreguei meu homem operado por bateria da minha gaveta e deitei na minha cama, fechando meus olhos. Bryant. Bryant. Pense em Bryant. Uma visão de Chase no dia que eu encontrei com ele na academia surgiu na minha cabeça. Deus, ele é lindo. Não. O que está fazendo? Bryant. Pense em Bryant. Bryant. Bryant. Bryant.Bryant, que me comprou flores na semana passada por nenhuma razão além de me fazer sorrir. Bryant, que me envia pequenas mensagens de textos doces. Pensando em você. Espero vê-la em breve. Como seu bichano está indo?Espera. Não. Essa última era de Chase. Quem envia esse tipo de mensagem de texto para uma mulher, mesmo que ele estava falando de um gato?E por que diabos eu gosto quando ele faz? Bryant. Chase. Bryant. Chase. O zumbido suave do meu vibrador me relaxou conforme eu fechei meus olhos. Bryant.


Bryant. Pense em Bryant. Água escorrendo dos peitorais duros de Chase. Aquele V. Aquele profundo, esculpidoV. Mamilo com piercing. Pare com isso. Bryant. Chase. Bryant. Chase. Chase. Chase. Argh. Eu gemi, frustrada com a minha mente, conforme eu baixei minha mão pelo meu corpo. Eu precisava parar de pensar sobre o homem, livrar o meu sistema de pensamentos sujos com meu chefe. Eu tentei de tudo, por que não tentar convencê-lo do meu sistema? Afinal de contas, pelo menos, este método era mais divertido.

***

O prédio de Chase era um tríplex25 de três andares. Eu tinha assumido que ele vivia em um elegante arranha céu com um porteiro, talvez até mesmo uma cobertura. Mas quando eu desci sua bela arborizada rua, o bairro de alguma forma, cabia-lhe melhor. Nada nesse homem era o que eu esperava. Escadas íngremes subiam do nível da rua até uma entrada quase de segundo andar. A porta da frente era enorme. Tinha que ter, pelo menos, 25

Tipo de residência.


quatro metros e meio de altura com vidro grosso, com chumbo e madeira de mogno escuro. Três campainhas alinhadas do lado de dentro do arco da porta, mas apenas uma era marcadaParker. Eu tomei uma respiração profunda, toquei e esperei. Depois de alguns minutos, eu toquei uma segunda vez. Quando ninguém veio até a porta, olhei para o meu relógio. Três minutos para às onze horas. Eu estava adiantada, mas apenas por um fio de cabelo. Mais tempo passou, e ficou claro que ninguém estava em casa. Recuando alguns passos descendo as escadas, eu verifiquei o número da casa, que estava definido na parte de trás da escada terceiro a partir do topo. 329. Eu estava definitivamente na casa certa. Talvez eu esteja tocando a campainha errada. Apertei a outra à direita da que marcava Parker e esperei um pouco mais. Nada ainda. Puxando meu telefone da minha bolsa, eu rolei através dos meus e-mails para encontrar o que a secretária de Josh tinha enviado para que eu pudesse verificar o endereço, mesmo que eu achava positivamente que estava certo. Eu me lembrei de pensar que era uma grande coincidência que o número da residência de Chase era o mesmo que o número do meu apartamento, 329. Abrindo o e-mail, eu verifiquei e eu estava definitivamente no endereço certo... mas então eu vi o problema. O e-mail lia-se:Vista-se confortavelmente, venha com fome, e só traga a sua criatividade. Te vejo a 1! Merda.Eu tinha olhado para ele muito rápido na primeira vez e li errado o um com um ponto de exclamação como um onze. Estava duas horas mais adiantada. Não admira que ninguém estava aqui ainda. Eu tinha feito isso no meio do caminho de volta para baixo as escadas quando ouvi o barulho de uma fechadura atrás de mim. Olhando para trás quando a porta abriu, eu congelei a meio passo com a visão de Chase vestindo apenas uma toalha enrolada em sua cintura.

***

— Não, realmente, eu posso ir. Tenho recados que eu tenho evitado sempre, e foi meu erro. Estou duas horas adiantada, e tenho certeza que você tem coisas para fazer.


Chase tinha insistido que eu entrasse. Ele colocou as mãos sobre meus ombros. — Você vai ficar. Vou subir e me vestir, e então eu vou fazer algo para nós comermos. – Ele apontou para uma sala enorme a esquerda. — Sinta-se à vontade. Vou descer em alguns momentos. Eu concordei e fiz o meu melhor para não o verificar. Mas ele estava apenas em uma toalha, pelo amor de Deus, e uma garota só tem certa dose de disciplina. Contra o meu melhor julgamento, eu fiz uma verificação rápida do seu peito. Quando avistei uma protuberância visível nessa área de sua toalha, meus olhos demoraram, e Chase notou. Ele arqueou uma sobrancelha. — A menos que você gostaria que eu ficasse desse jeito. Envergonhada, eu balancei a cabeça e entrei na sala de estar para esconder meu rubor. Eu pensei que eu o ouvi rir enquanto ele subia as escadas. Enquanto ele estava fora, tomei a oportunidade de verificar a sala de estar. Havia uma enorme lareira com uma chaminé acima dela. Algumas fotos emolduradas eram exibidas, e eu levantei cada uma para dar uma olhada. Chase e o que deve ter sido seus pais em sua formatura da faculdade, eles sorriam orgulhosamente, e ele usava sua assinatura: cabelo bagunçado e um sorriso torto. Havia algumas outras fotos de família e uma foto dele com o prefeito. Mas a foto na extremidade da plataforma roubou meu coração. Era um ultrassom datado de duas semanas atrás, com o nome do paciente Anna Parker-Flynn. Ele queixou-se sobre a sua irmã para mim no happy hour, mas emoldurou a foto do bebê-a-nascer. Atrás do sofá tinha uma alcova com as janelas mais altas que eu já vi, pelo menos 2,7 metros de altura, e elas começavam a cerca de um metro fora do chão. O vidro tinha painéis com chumbo coloridos e luz entrava, irradiando um prisma caleidoscópio de cores em toda a sala. Sob as janelas estavam construídas estantes. Eu verifiquei os títulos, você pode dizer muito sobre uma pessoa pelo o que leem. Steve Jobs: Gênio americano, Stephen King, David Baldacci, alguns clássicos, e... Nossos Valores Ameaçados: Crise Moral da América por Jimmy Carter. Hein?


Agora vestido, Chase entrou na sala e gemeu quando seu celular imediatamente tocou. Ele pediu desculpas, dizendo que ele precisava atender uma chamada do exterior. Eu realmente não me importava. Eu cheguei duas horas mais cedo, e bisbilhotar em vislumbres de sua vida privada era fascinante para mim. Ele estava latindo para alguém no telefone de outro quarto quando eu peguei um antigo, surradoviolão Gibson acústico que estava encostado no canto da alcova. Eu tocava levemente, e o som trouxe de volta memórias antigas. Owen e eu costumávamos ter o mesmo violão quando éramos crianças. Instintivamente, meus dedos começaram a pressionar para baixo sobre os acordes para “Blackbird” conforme eu tocava. Tinha sido anos desde que eu toquei, mas ainda fluiu da minha memória com facilidade. Quando eu terminei, eu achei Chase de pé no arco, me observando. Seu rosto, que geralmente era fácil de ler, era impassível, quase severo. Ele apenas ficou lá, olhando para mim. Talvez eu ultrapassei meus limites por pegar isso. — Eu sinto muito. Eu não deveria tê-la tocado. – Eu gentilmente coloquei o violão de volta onde eu tinha encontrado, apoiando no canto. — Está tudo bem. – Ele virou-se abruptamente e saiu da sala. Eu abri minha boca para chama-lo, mas não consegui encontrar nada para dizer. Quando ele voltou alguns minutos depois, ele sorria, mas ainda não era o seu habitual de flerte. — Vamos. Vou fazer algo para nós comermos. Eu o segui para a cozinha. A arquitetura histórica do arenito tinha sido cuidadosamente mantida, mas toda a cozinha foi abastecida com modernos aparelhos de alta tecnologia e qualidade e granito. De alguma forma, o velho e o novo se misturavam lindamente. — Uau. Isso é incrível. – Eu olhei para os tetos altos e azulejos trabalhados nas paredes. Havia uma ilha com panelas de cobre e panelas penduradas em um rack acima dela. Chase pegou uma panela e começou a tirar as coisas fora da geladeira. Sem olhar para mim, ele falou. — Paul McCartney ou Dave Grohl?


Ele queria saber qual a versão que eu tinha em minha cabeça enquanto eu jogava “Blackbird”. — Paul McCartney. Sempre. — Grande fã de Beatles? — Na verdade não. Mas meu irmão é. Ele conhece cada palavra de cada música. Chase finalmente virou. Seu rosto se suavizou. — Seu irmão, que é surdo. — O único que eu tenho. — Você toca frequentemente? — Já faz muito anos desde que eu toquei. Eu estou meio chocada por ter me lembrado dos acordes. Meus dedos só começaram a tocá-lo, provavelmente porque eu toquei cerca de dez mil vezes quando éramos crianças. Sei apenas quatro músicas. “Blackbird” era o favorito de Owen antes de perder a audição. Eu aprendi a tocar para ele depois que ele perdeu completamente toda a recepção de áudio. Ele iria segurar a violão e sentir as vibrações e cantar junto. — Isso é legal. — Sim. Curiosamente, a música foi um grande vínculo entre nós enquanto crescíamos. Estamos habituados a jogar este jogo onde eu iria cantarolar músicas, e ele iria tocar meu rosto e tentar adivinhar a música a partir da vibração. Ele era muito bom nisso. Quero dizer realmente bom nisso. Eu só tinha que cantarolar algumas partes, e ele saberia a canção. Ao longo dos anos, tornou-se a nossa pequena linguagem secreta, uma forma de comunicação o que eu estava pensando para ele sem ninguém saber. Como, às vezes a gente ia para a casa da nossa tia Sophie, e ela se esgueirava e despejava gin em uma caneca de café. Ela pensou que nenhum de nós sabia. Mas depois de sua terceira xícara de “cafeína”, ela iria começar a pronunciar um pouco indistinta. Então, quando ela chamou a nossa casa, eu ia responder, dar a nossa mãe o telefone, e entãocantarolar “Comfortably Numb” do Pink Floyd. Owen iria segurar o meu rosto por dois segundos e, em seguida, adivinhar quem estava no telefone.


Chase riu. — Isso é ótimo. — Exceto que eu muitas vezes ainda faço isso, e eu nem sequer percebo. Eu estaria no meio de algo e perceberia que estou cantarolando uma canção que expressa meus pensamentos. — Bem, espero que você não vá sair cantarolando Johnny Paycheck tão cedo. — Johnny Paycheck? — Canta “Take this Job and Shove It26”. Eu prefiro ouvir alguns Marvin Gaye fluindo desses lábios. — Deixe-me adivinhar, “Let’s Get it On27”? — Você sabe que você estará cantarolando isso, também, hein? — Você só tem uma coisa na cabeça. Ele olhou para mim engraçado, parecendo quase perplexo com sua própria resposta. — Ultimamente, eu acho que você está certa. Tenho essa pessoa irascível em minha mente o tempo todo. A sua atitude é tão ardente como seu cabelo. Eu ri disso como se fosse uma piada, mas algo me disse que ele estava sendo honesto, que ele realmente estava pensando em mim o tempo todo. Ou talvez fosse apenas uma ilusão da minha própria mente que pensava na mesma coisa. — Então, como foi que seu irmão perdeu a audição de qualquer maneira? Você mencionou que foi um acidente. Foi uma lesão esportiva ou algo assim? Enquanto eu nunca gostei de contar a história, eu pensei que Chase de todas as pessoas iriam entender, considerando o que eu tinha aprendido sobre sua namorada. Eu estava praticamente obcecada sobre o que Lindsey tinha me dito outro dia. Me fez imaginar se as experiências passadas que Chase e eu compartilhávamos eram algum tipo de conexão não falada entre nós.

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Na tradução literal: Pegue esse trabalho e empurre ele. Na tradução literal: Vamos levar isso adiante.

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— Quando eu tinha nove anos, e Owen tinha dez anos, houve uma série de arrombamentos de casa em nossa vizinhança, na maior parte apenas assaltos, enquanto os proprietários estavam fora. Owen e eu éramos crianças que ficávamos em casa sozinhas. Nossos pais iam trabalhar antes de sairmos para a escola e voltavam para casa depois de nós. Eles também não se davam bem, e meu pai com frequência saia por alguns dias de cada vez, assim que a casa estava praticamente vazia na maioria dos dias. Uma terça-feira, tivemos um meio dia de escola porque os professores estavam tendo algum tipo de conferência de desenvolvimento. Quando viemos para casa mais cedo, nós caminhamos para a nossa casa e fomos assaltados por dois homens. — Merda. Eu não tinha ideia, Reese. Eu sinto muito. Eu não deveria ter assumido. — Está bem. Eu não falo muito sobre isso. Mas isso faz parte de quem eu sou, parte de quem Owen é, para melhor ou pior. Mesmo que Owen tinha apenas dez anos, ele me empurrou de volta para fora da porta e começou a gritar por socorro. Um dos caras estava segurando o nosso Xbox e usou-o como um bastão para fraturar a cabeça de Owen no osso temporal e cortou um nervo que enviou Owen para o hospital com uma concussão durante alguns dias e deixou perda auditiva neurossensorial permanente. — Jesus Cristo. Vocês eram apenas crianças. — Poderia ter sido pior, pelo menos isso é o que Owen sempre diz. Ele ainda era uma criança muito feliz mesmo depois que ele perdeu a audição. — E você? Você ficou ferida? — Eu caí esperando pela ambulância enquanto eu estava tentando cuidar de Owen, cortei minha mão sobre um pedaço de metal serrilhado do Xbox quebrado. – Eu levantei minha mão direita e mostrei-lhe a pequena cicatriz em forma de estrela entre o polegar e indicador. — Nem sequer precisou depontos, curou sozinho. – Eu ri. — É engraçado. Owen levou todos os ferimentos físicos, e ele anda praticamente sem preocupações. Eu, por outro lado, saí ilesa, mas eu sou a única com uma meia dúzia de trancas em sua porta e uma compulsão para verificar o banco de trás do meu carro e atrás da cortina de chuveiro várias vezes por dia. Eu tenho uma espécie de medo da minha própria sombra. — Mas você olha no banco de trás, em vez de não dirigir?


Eu não tinha certeza do que ele queria chegar. — Eu acho. Sim. — Isso não é ter medo. Ter medo é quando você deixar o medo controlar a sua vida, te faz parar de fazer o que você quiser. Quando você está com medo, mas você olha o seu medo nos olhos e vive, isso que é corajoso. E lá estava ele novamente. Essa conexão invisível que eu senti com ele desde a primeira noite que nós conhecemos. Eu não entendo, não podia explicar ou ver isso, mas eu tinha certeza que estava lá. Eu só sabia que ele me entendia, e isso me fez querer entendê-lo, também. Ele não poderia ter escolhido nada mais perfeito para dizer. — Obrigada por dizer isso. Eu não sei por que, mas sempre se sente como você sabe o que eu preciso ouvir. – Eu zombei. — Mesmo quando você me disse que eu estava sendo uma cadela naquele corredor do restaurante, eu suponho. Chase olhou para mim. — Será que eles pegaram os caras que fizeram isso? — Demorou alguns meses, mas, eventualmente, eles fizeram. Eu acho que eu dormi durante vinte e quatro horas no dia depois que eles foram presos. Eu tinha dormido no chão do quarto de Owen, e qualquer pequeno ruído me acordava. — Sinto muito pelo que aconteceu com você. — Obrigada. – Falar sobre issosempre me fez sentir triste, mas de alguma forma, hoje, parecia estranhamente purificante, e eu estava pronta para passar para temas mais leves. — Então, você cozinha, hein? — Eu tenho alguns truques na manga. — Vamos ver o que você pode fazer, chefe. Chase ligou a chapa de seu grande fogão e jogou algumas fatias de pão de trigo integral para grelhar. Ele então tirou uma combinação estranha de coisas... incluindo abacaxi, queijo cremoso, e um saco de nozes. Conforme ele começou a cortar o abacaxi, ele sorriu e estendeu um pedaço para mim através da ilha. — Você é uma comedora exigente? — Normalmente não. Gosto de experimentar.


— Então você vai me deixar alimentá-la com o que eu quiser? Minhas sobrancelhas pularam. — Eu estava falando de surpresa de abacaxi-queijo cremoso-caju. Mas eu gosto do jeito que você está pensando melhor. Os flertes de brincadeira estavam de volta, e a estranheza da sala de estar parecia ter ficado para trás, embora eu ainda sentia a necessidade de discutir isso. Eu olhei para ele e falei em voz baixa. — Sinto muito sobre antes, pegar o violão e tocar. Eu não deveria ter feito isso. Parecia que isso o incomodou. Ele desviou os olhos brevemente. — Está bem. Não se preocupe com isso. Tem estado juntando poeira há anos de qualquer maneira. Alguém deveria tocá-lo. — Você não toca? — Não, eu não. Ele não ofereceu nada mais, então eu deixei isso passar. Os sanduíches bizarros que ele nos fez acabaram por ser deliciosos, e nós nos sentamos na cozinha, falando enquanto nós comemos. — Esta casa é linda. – Eu disse a ele. — Eu admito, eu teria imaginado que você era mais um tipo de cobertura/arranha céu do que um cara de arenito antes de hoje. Mas, vendo isso, você se encaixa. — Ah, é? Eu não estou realmente certo do que isso significa. É bom? Eu sorri. — É. — Diga-me, Brice vive em um apartamento ou um triplex? — Bryant. E ele vive em um edifício de apartamentos normais, eu acho. Como eu. — E é esse o tipo de cara para o qual que você normalmente vai? — Meu tipo parece ser mais os mentirosos, os perdedores, e sanguessugas. Eu não tive a melhor sorte na minha vida amorosa ultimamente... Eu não sei... dúzia de anos ou algo assim.


— Isso é tudo, apenas uma dúzia de anos? É um período de seca. Eu tenho certeza que isso vai esclarecer qualquer dia. Eu ri. — Sim, eu tenho certeza. — Conte-me sobre Barclay. Qual é a dele? Mentiroso, perdedor ou sanguessuga? Eu balancei minha cabeça. — Bryant não é nenhum deles. – Disparando a última parte do lanche que Chase tinha feito em minha boca, achei que era a sua vez de falar. Mas ele não o fez. Em vez disso, ele me viu mastigar e esperou por mim para continuar. — Eu tenho certeza que ele é um cara verdadeiramente agradável. — Então por que você não dormiu com ele? — Eu acho que você tem uma obsessão doentia com a minha vida sexual. Isto é, tipo, a terceira vez que você me perguntou sobre meu relacionamento com Bryant. Chase deu de ombros. — Estou curioso. — Sobre a minha vida sexual? — Ou a falta dela. Sim. — Por que? — Eu honestamente não tenho uma fodida ideia. — Bem... quando foi a última vez que você teve sexo? Chase recostou-se na cadeira e cruzou os braços sobre o peito. — Antes de te conhecer. Eu não tinha ideia de onde a conversa estava indo ou o que significava, mas todos os nervos do meu corpo estavam animados que estávamos tendo isso. — Período de seca? – Eu perguntei. — Você poderia dizer isso. – Ele respondeu. — Eu poderia dizer isso? Que tipo de resposta é essa? Existe alguma coisa que eu poderia dizer?


Chase se inclinou. — Você poderia dizer que eu estou esperando pela mulher com quem eu realmente quero dormir tornar-se disponível para que eu possa fazer a minha jogada. Eu engoli. Nós ficamos em silêncio por alguns minutos, apenas olhando um para o outro. Uma parte de mim queria pegar o telefone e terminar as coisas com Bryant, ali mesmo. Mas a outra, mais sensata, parte de mim se lembrou que aquela bela criatura sentada do outro lado da mesa era meu chefe. — Alguma vez você já teve uma aventura de escritório? – Eu perguntei, inclinando minha cabeça. Eu podia ver um milhão de perguntas correndo pela mente de Chase. Ele não tinha certeza de como responder. Inteligentemente, ele se estabeleceu na verdade. — Sim. — Assim como eu. Não funcionou muito bem. Ele segurou meus olhos, não recuando.— Vergonha. Você conhece o velho ditado, se no início você não conseguir, tente, tente, de novo. – Quando seus olhos se mudaram da minha parte baixa até a minha boca, e ele lambeu os lábios antes de finalmente voltar, eu sabia que era hora para mudar de assunto. De repente, eu me levantei. — Que tal um passeio pela casa? — Absolutamente. Há um quarto em particular que eu gostaria de te mostrar.


Capítulo 13 Reese Eu estava eufórica depois de passar o dia trabalhando, quase alta. Só restavam eu e Josh sentados no deck da cobertura de Chase, e Chase, é claro. Os outros quatro, incluindo Lindsey, tinham ido embora. Josh e eu tínhamos ficado para tomar uma cerveja agora que o trabalho foi feito. Eu estava ostentando um ridiculamente grande sorriso. — Correndo o risco de soar como uma bobona completa, eu preciso dizer, hoje foi incrível. Eu não me lembro quando eu gostei de trabalhar em qualquer coisa tanto assim. Eu não tenho a certeza se eu fiz alguma vez. Josh inclinou sua cerveja em minha direção. — Isso pareceu bem. Malditamente bem. Mas eu acho que você tem muito a ver com isso, Reese. Você sendo nova para o grupo parecia trazer para fora algo em todos nós, Chase, especialmente. – Ele trocou seus olhos para Chase. — Eu não vi você assim inflamado nos últimos anos. Hoje parecia mais um lançamento de produto novo do que uma campanha de mudança de imagem corporativa. Tudo parecia novo outra vez. Chase estava sentado em uma espreguiçadeira. Ele usava óculos escuros, mas eu podia sentir seus olhos em mim, no entanto. Assentindo, ele disse: — Parecia a coisa certa. Já faz muito tempo desde que qualquer coisa parecia tão certa. Depois de mais alguns minutos, Josh bebeu avidamente de volta o resto de sua cerveja. — Tenho que sair. Elizabeth está me fazendo ir a uma festa hoje à noite de degustação de bolo. Desde quando tudo sobre casamentos se transformou em um maldito evento? Eu tive que ir para uma degustação de comida, uma exibição de banda, e uma festa de apresentação floral. Vegas está soando cada vez melhor.


— Apenas espere. – Chase se levantou. —Anna teve um chá de panela, uma festa de anúncio de gravidez, e uma festa de revelação de gênero. Você está apenas começando, amigo. — Que diabos é uma festa de revelação de gênero? — Os futuros pais dão um envelope lacrado que contém o sexo do bebê a uma padaria, e o padeiro coloca glacê rosa dentro dos cupcakes se é uma menina e azul, se é um menino. Então eles têm uma festa, e todo mundo descobre, ao mesmo tempo, incluindo os futuros pais. Pura. Fodida. Tortura. O que aconteceu com o garoto pulando para fora e o médico dando-lhe um tapa e gritando é um menino sobre a coisa chorando? — Obrigado. Mais para ansiosamente esperar. Chase bateu nas costas de Josh conforme nós caminhamos para a escada.— De nada. Chegando no primeiro andar, eu olhei a bagunça que deixamos nas salas de estar e de jantar. Chase teve o jantar entregue, e havia pratos e papéis bagunçados da nossa sessão de trabalho em todo o lugar. — Para onde você está indo, Reese? –Josh perguntou. — Eu vou pegar um táxi para o centro se você quiser dividir um. — Eu estou do outro lado da cidade. Mas eu vou ficar por mais um minuto e ajudar a Chase a arrumar um pouco. Josh olhou por cima do meu ombro, vendo a confusão pela primeira vez. — Porcaria. Obrigado. Te devo uma, Reese. Vejo você segunda-feira. Antes de Chase até mesmo voltar de acompanhar Josh para fora, eu tinha o lugar a meio caminho limpo. Peguei o lixo, e eu estava lavando os pratos e os colocando na máquina de lavar louça quando senti Chase vir atrás de mim. Ele gentilmente colocou a mão no meu rosto, e eu parei o que estava fazendo. — Continue. No início, eu pensei que ele queria dizer para continuar a carregar a máquina de lavar louça. Então eu percebi que eu estava cantarolando. Sorrindo, eu continuei com a minha música. Felizmente, ele não era Owen.


Eu estaria mortificada se ele tivesse adivinhado a música que eu estava cantarolando. — Thinking Out Loud do Ed Sheeran. — Nem perto disso. – Eu ri. — I Don’t Mind do Usher. Eu balancei minha cabeça. — Você percebe que essas duas músicas não soam nada parecidos? Eu terminei de carregar a máquina de lavar louça, enquanto Chase movia a mobília que tínhamos reorganizado de volta. Nós olhamos um para o outro enquanto nós trabalhamos. — Planos para esta noite? – Ele perguntou. — Não. Eu não tinha certeza do tempo em que teríamos terminado. Você? — Não. Quer dividir outra cerveja comigo? — Claro. Por que não? Ele pegou duas garrafas Sam Adams da geladeira, e nos sentamos no sofá da sala. Abrindo uma, ele tomou um gole eme entregou a garrafa, colocando aoutra fechada no final da mesa ao lado dele. Eu peguei a garrafa. — Eu não sabia que você queria dizer, literalmente, dividir uma cerveja. – Eu tomei um gole e depois ofereci de volta para ele. Levantando meus dedos aos meus lábios molhados, meu instinto foi o de limpar os restos de cerveja. Mas então eu percebi que não era apenas cerveja em meus lábios, era Chase em meus lábios. Seus olhos seguiram o caminho da minha língua conforme eu, lambia a mancha molhada fora. A maneira como ele olhou para mim enviou arrepios de excitação através do meu corpo, atingindo alguns lugares mais do que outros. Desejo construiu enquanto nós calmamente terminamos uma cerveja e, em seguida, ele abriu a outra. Eu nunca soube que algo tão inocente poderia parecer tanto com preliminares. Lá se vai minha teoria de tirá-lo do meu sistema desta manhã.


— Estamos fora do expediente agora, não estamos? – Ele me passou a garrafa. — Humm... não sei como fins de semana funcionam. Não é tecnicamente um dia de trabalho, mas nós trabalhamos hoje. Ainda assim, eu teria que dizer que mesmo se sábado conta como parte da semana de trabalho, estamos fora do expediente por agora. — Então eu não sou seu chefe agora, então? — Acho que não. – Eu sorri e tomei um longo gole da nossa cerveja. — Bem, então ... não seria inadequado te dizer que, enquanto eu estava no chuveiro esta manhã, eu fechei os olhos e pensei em você enquanto eu cuidei de mim mesmo. Eu estava na metade de engolir quando o que ele tinha dito registrou. Eu engasguei, cuspindo e pulverizando cerveja em todo o lugar. Tossindo, minha voz estava rouca. — Você o quê? — Desde a sua reação, eu diria que você me ouviu corretamente. – Ele pegou a cerveja da minha mão. — Por que você me disse isso? — Porque é verdade. E eu pensei que eu deixei todas as minhas cartas na mesa. Você não está fazendo sexo. Eu não estou fazendo sexo. Pensei que talvez pudéssemos trabalhar através do nosso problema juntos. — Eu não tenho um problema. — Então por que você não está fazendo sexo, então? — Por que você não está? — Porque eu gostaria de fazê-lo com você, e você não cedeu para mim. Ainda. – Ele trouxe a cerveja aos lábios e me observou enquanto ele bebia. — Eu não posso acreditar que estamos tendo essa conversa. Você sabe que eu estou vendo alguém. — Eu sei. É por isso que nós estamos tendo essa conversa. Se você não estivesse vendo alguém, eu a teria tido na ilha da cozinha te mostrando o que eu quero fazer com você, em vez de te dizer.


— É assim mesmo? Ele se aproximou.— É. — E se eu não estou afim de você dessa maneira? Chase olhou para baixo, os olhos demorando em meus mamilos. Meus mamilos muito eretos. — Seu corpo diz o contrário. — Talvez eu apenas esteja com frio. Ele se aproximou. — É isso? Está com frio, Reese? Porque você realmente parece um pouco quente. Corada, mesmo. — Você é meu chefe. — Agora não. Você mesma disse isso. —Mas... mesmo que eu não estivesse namorando Brice... — Bryant. – Chase me corrigiu com um sorriso. Oh meu Deus. — Bryant. Mesmo se eu não estivesse namorando Bryant. E mesmo que eu estivesse atraída por você ... — Você está. — Pare de interromper. Você está tentando me confundir. Como eu estava dizendo, mesmo sem Bryant na imagem e eu sendo um pouco atraída por você, isso ainda não poderia acontecer. Eu realmente gosto deste trabalho, e eu não quero estragar as coisas. — E se eu te despedir? — Essa provavelmente não seria a melhor maneira de entrar em minhas calças. — Me diga qual é. Eu ri. — Você parece muito desesperado. Embora nós estávamos nos provocando, sua resposta foi séria. — Eu me sinto malditamente muito desesperado agora mesmo. Eu também, mas eu queria que ele realmente entendesse onde minha cabeça estava. — Posso ser honesta com você?


— Eu ficaria chateado se você não fosse. — Eu meio que... tinha uma relação no escritório... Bem... não era realmente um relacionamento. Foi mais como um lapso momentâneo de julgamento causado por bebida excessivana confraternização de feriado. De qualquer forma, você pegou a imagem. — Sim. Infelizmente, eu peguei. Você dormiu com alguém do trabalho. Espere. Eu deveria pegar outra cerveja. Se estou levando que essa história, não está indo para predizer nada de bom para mim. Chase se levantou e pegou mais duas cervejas. Desta vez, ele abriu ambas e me entregou uma. — Eu recebo a minha própria? — A história soa como você pudesse precisar dela. Eu sorri agradecida. — Obrigada. Você está certo. Eu faço. – Tomando uma respiração profunda, eu continuei. — De qualquer forma, eu amava meu antigo emprego. Ele foi praticamente minha vida durante os últimos sete anos. Eu trabalhei meu caminho de estagiária para diretora. Eu namorei, mas não tinha tido um relacionamento sério durante os últimos cinco anos. Fazendo uma longa história curta, eu acidentalmente dormi com um colega de trabalho. — Acidentalmente? — Martinis Peppermint Schnapps na festa de Natal do escritório. Não julgue. Chase parecia entretido, com os olhos brilhando. Ele ergueu as mãos. — Nenhum julgamento aqui. Noite difícil e você se solta. Já estive lá. — O cara acabou por ser um total canalha. Dois dias depois, ele anunciou que tinha ficado noivo durante o Natal com sua namorada de longa data. Ele me disse que era solteiro. — Soa como um idiota. — Ele era. E essa não é a pior parte. Eu disse a ele o que eu achava dele, e saiu da minha maneira de ser um idiota para ser um babaca. Alguns meses mais tarde, ele foi promovido a ser meu chefe.


— Merda. — Sim. E para torná-lo ainda pior, ele não sabe nada sobre marketing. — Como ele conseguiu o emprego? — Ele é o filho do proprietário. O rosto de Chase estava triste, mas ele balançou a cabeça. — Entendi. Eu não vou mentir e dizer que eu não estou desapontado, mas eu entendo. — Você faz? — Claro. Você não quer estragar a sua carreira por uma noite de gratificação física. — Exatamente. — Mesmo que a gratificação física começaria comigo a partir de seus dedos dos pés e trabalhando o meu caminho para cima. Lentamente. Por muitas horas. — Horas? – Minha voz baixa saiu com um tom alto. Chase assentiu com um sorriso sexy. — Eu estou pronto para o desafio. — Que desafio? — Esperar. Ou quebrar você. Um ou outro. — Você vai esperar até que eu não trabalhe mais aqui? E se eu ficar por anos? — Não serão anos. Eu franzi minha testa. — Você vai quebrar antes disso.

***

Bryant: Como foi o trabalho hoje?


Eu tinha acabado de sair do trem na minha parada quando a mensagem de texto chegou. Eu respirei fundo, temendo o que eu estava prestes a fazer, mas sabendo no meu coração que era certo. Reese: Foi bom. Muito produtivo, na verdade. Estou quase em casa, mas poderia ir para uma bebida. Você está afim de se juntar a mim para uma? Talvez no Pony Pub? O pequeno bar era tranquilo e a meio caminho entre nossos apartamentos. Nós nos encontramos lá em nosso primeiro encontro. Bryant: Certamente. Te encontro lá em meia hora? Reese: Perfeito. Te vejo em breve.


Capítulo 14 Chase Sete anos atrás. — Outro Jack e Coca-Cola. – Eu segurei minha mão para o barman. Eu estava geralmente na metade da minha primeira bebida pelo tempo que Peyton aparecia, mas a partir de minha segunda era tarde mesmo para ela. Pegando meu telefone, eu pressionei uma mensagem de texto. Chase: Você está mais atrasada do que o seu habitual. Peyton: Eu estarei aí em dez minutos. Se eu não estiver, leia este texto novamente. Eu ri. Ela apareceu na metade da minha segunda. Seus braços me envolveram por trás. — Posso te pagar uma bebida? — Claro. A minha namorada está a caminho, mas ela está atrasada, então eu poderia usar alguma companhia. Ela bateu em meus abdominais. — Alguma companhia, hein? Eu alcancei, enganchei a mão na cintura dela e a puxei de trás de mim para o meu colo em uma só vez. Ela riu, e qualquer aborrecimento sobre ela estar quarenta e cinco minutos atrasada foi instantaneamente desaparecido. Mais uma vez. — Qual é sua desculpa dessa vez? — Eu tinha algumas coisas que eu precisava cuidar. – Ela olhou para longe quando ela disse isso, o que me disse que eu precisava me intrometer mais. — Que coisas?


Ela encolheu os ombros. —Só algumas coisas. Para o abrigo. Eu semicerrei os olhos. — Como... desembalar caixas de alimentos doados? Ou limpar os pratos após o serviço de jantar? — Sim. Apenas alguns recados. Coisas assim. – Ela rapidamente tentou mudar de assunto. — O que você está bebendo? Isso é um Jack e Coca-Cola? Agora eu sabia que ela estava tramando algo. E eu tinha certeza que eu sabia o que isso era. — Sim. Jack e Coca-Cola. Você quer o seu habitual? Ela pulou do meu colo e puxou o banquinho ao meu lado. — Sim, por favor. Como foi o seu dia? Depois que eu chamei o barman e pedi o Merlot dela, girei sua cadeira em minha direção. — Você o seguiu novamente esta noite, não é? Seus ombros esvaziaram, mas ela nem sequer tentou mentir. — Ele tinha um olho negro hoje. E o corte na cabeça foi reaberto. Ele provavelmente deveria ter tido pontos da primeira vez. Agora é pior, e ele parece estar infectado. — Eu amo o quanto você se importa. Eu realmente faço. Mas você precisa deixar a polícia fazer o seu trabalho. Coisa errada a dizer. — Fazer o seu trabalho? Esse é o problema. Eles não pensam que manter as pessoas sem-teto seguras é parte de seu trabalho em tudo. A única vez que prestam atenção a eles é se eles se estabelecem em um bairro que é muito bom. Sério, eu não ficaria surpresa se o Upper West Side instalasse pontas de metal contra edifícios, como eles fazem sobre cavaletes de trem para manter pombos de fazer ninhos. — Eu não quero que você siga as pessoas sem-teto para parques onde é perigoso à noite. Ela bufou. — Eu só queria saber onde ele estava indo para que eu possa voltar a descer para a delegacia amanhã e pedir-lhes para patrulhar a área melhor. — Para qual parque você o seguiu?


— Você conhece aquela ponte velha que restauraram na parte alta da cidade? A que as pessoas atravessam perto da Rua 155th? — Você percorreu todo o caminho até Washington Heights? — Pode parecer bom a partir da ponte, mas por baixo não foi limpo. Eu acho que os políticos apenas apertaram as mãos e tiraram fotos na parte superior, enquanto debaixo dela estava cheio como um ferro-velho. Você sabia que há toda uma pequena cidade de pessoas embaixo daquele viaduto? — Peyton, você tem que cortar essa merda fora. Eu sei que você quer ajudar, mas é perigoso nesses lugares. — Ainda estava claro, e eu realmente não vou para o campo. — Peyton... — Sério. Tudo vai ficar bem. Vou parar no mais próximo do distrito para o parque amanhã. Esperemos que os policiais lá se lembrem que seu trabalho é servir e proteger todos os cidadãos desta cidade. — Prometa-me que você não vai puxar merda como essa de novo. Ela sorriu e se inclinou para envolver a mão em torno das costas do meu pescoço. Suavemente roçando seus dedos na minha pele, ela disse: — Eu prometo.


Capítulo 15 Reese O escritório não era o mesmo quando Chase não estava lá. Claro, eu estava ocupada e tinha bastante trabalho a fazer por um mês, trabalho que eu amei fazer, mas a expectativa de vê-lo durante todo o dia estava faltando. Ele só tinha ido por dois dias em sua viagem de negócios, mas eu sentia falta dele desde o primeiro dia. Eu estava até meus globos oculares na elaboração de apresentações para um grupo de foco eventual, uma seção cruzada de mulheres que gostaríamos de experimentar alguns slogans de marca e embalagem do produto em maquetes, quando meu telefone vibrou tarde na quinta-feira. Ver o nome de Chase me fez sorrir. Chase: Sente minha falta? Eu sentia, mas ele certamente não precisa de nenhum incentivo. Reese: Você foi a algum lugar? Chase: Fofa. Reese: Eu pensava assim. Chase: Eu estive pensando sobre o nosso pequeno acordo. Reese: Que acordo? Não me lembro de aceitar qualquer coisa. Chase: Exatamente. É por isso que precisamos nos encontrar. Para negociar nossos termos. O homem fez lagartas se transformarem em borboletas que flutuavam em torno de meu estômago. Eu me inclinei para trás em minha cadeira e girei para que a parte de trás da minha cadeira estivesse de frente para a porta do escritório aberta. Era tarde, e havia apenas algumas pessoas ainda


em torno de moagem no chão, mas eu procurava privacidade conforme eu digitei com um sorriso. Reese: Termos? Estamos discutindo uma transação comercial? Eu escorreguei meu sapato direito fora e o balancei de meu dedo do pé enquanto eu observava os três pontinhos pular. Foi lamentável que eu estava ficando impaciente com a espera. Chase: Passar o tempo na minha cama ainda é fora dos limites, porque eu sou seu chefe? Reese: É. Chase: Então eu quero tempo fora do quarto. Reese: Eu vejo você no escritório o tempo todo. Chase: Eu quero mais. Meu coração deu um tamborilar patético. Eu quero mais, também. Reese: Mais como? Chase: Eu acho que isso requer nos encontrarmos para uma conversa pessoalmente. Reese: Como um encontro? Chase: Não pense nisso como um encontro. Pense nisso como uma reunião de negócios onde nós negociaremos condições que levam ao rendimento máximo do contrato no futuro. Reese: E esse rendimento máximo seria... Eu quase caí no meu lugar, ao ouvir a voz de Chase atrás de mim. — Você na minha cama, é claro. Eu afastei minha cadeira ao redor. — Eu pensei que você estava fora até amanhã. — Voltei cedo. Tinha alguns negócios pressionando. — Há quanto tempo você tem estado aí?


— Não muito. – Ele apontou para a janela. — Mas eu podia ver o seu reflexo no vidro, e eu gostei de assistir seu rosto enquanto você mandava uma mensagem. — Voyeur. — Se eu não posso ter, eu não estou acima assistindo. Essa é uma oferta? Chase parecia como se ele não tivesse feito a barba em um dia ou dois. Eu me perguntava como seria a barba por fazer esfregando contra a minha bochecha... e contra o interior das minhas coxas. Sua gravata estava solta, o paletó dobrado sobre um braço, e as mangas da camisa arregaçadas, revelando antebraços musculosos. Eu definitivamente tinha uma coisa para antebraços. Quando eu finalmente puxei o meu olhar de volta para seus olhos, ele parecia satisfeito com o meu ser perturbado. — O que você perguntou? – Eu consegui. Com um sorriso conhecedor, ele disse: — Que tal um jantar? Você já comeu? Eu peguei a barra de proteína na minha mesa da qual eu não tinha chegado perto. — Ainda não. Ele inclinou a cabeça em direção ao corredor. — Vamos lá, me deixe te comprar algum jantar. Eu não posso ter meus funcionários trabalhando doze horas por dia e morrendo de fome. Quando eu não concordei imediatamente, ele suspirou. — Não é um encontro. Estamos compartilhando uma refeição. Associados de negócio fazem isso o tempo todo. Eu puxei minha bolsa fora da gaveta e apertei o botão para colocar o meu laptop para dormir. — Ok. Mas isso não é um encontro. — É claro que não. — Tudo bem, então. Ele piscou. — É uma negociação.

***


Aparentemente, eu decidi tomar essa coisa negociação muito a sério, porque eu nem sequer esperei até chegar ao elevador antes de começar a ser difícil. — Alguma vez você já esteve em Gotham ou em Union Square? – Chase perguntou. — Esses são locais de encontros. Muito romântico. Que tal Legends em Midtown? — Nós temos que comer em um bar simplório para que não se qualifique como um encontro? Vamos para o Café Elm, quarteirão abaixo. — Mandão. – Eu disse sob a minha respiração. Porque foi depois das horas regulares do prédio, nós entramos no elevador de serviço para baixo para a entrada dos fundos e saímos do edifício na Rua 73rd. O Café Elm era a apenas duas quadras de distância. Claro que, quando passamos pela academia Iron Horse Gym, Bryant passou a estar andando em direção à porta naquele momento. Porque essa era apenas a minha sorte. Ele olhou para mim, depois para o homem em pé ao meu lado, e parou. — Reese. Ei. Você está vindo para a Iron Horse? Eu não tinha certeza se era só eu, ou se todos se sentiam estranhos. Talvez tenha sido culpada por correr em meu recente ex ao estar ao lado do meu atual... alguma coisa. — Hum... não. Nós estávamos apenas descendo a rua para pegar algo para comer. Você se lembra do Chase? Bryant estendeu a mão. — Primo, certo? —Primo em segundo grau. –Chase balançou. — Por casamento. Nós não estamos relacionados com sangue. É claro que Bryant não entendeu a insinuação. Mas eu sim. — Sim. – Eu dei a Chase um olhar maligno. — Primo em segundo grau Chase.


Bryant parecia que ele ia dizer alguma coisa, mas mudou de ideia. — Bem... eu estou indo bater a academia. Acho que vou vê-la por aí? — Claro. Se cuide, Bryant. Me surpreendendo, Chase não questionou a troca ímpar ou o meu estado com Bryant, enquanto continuamos para o restaurante. Na verdade, ele estava relativamente quieto enquanto nós andamos a quadra e meia. Uma vez que nós chegamos ao Café Elm, ele pediu para uma mesa para dois, em seguida, acrescentou: — Algo calmo e romântico, se você tiver isso. O anfitrião nos estabeleceu em uma mesa retirada no canto, e Chase puxou minha cadeira. — Essa mesa é romântica o suficiente para você? – Eu perguntei sarcasticamente. Ele sentou. — Eu vou apenas ter que te dizer todas as coisas que gostaria de fazer com você para compensar a falta de romance no ambiente. Eu engoli o meu retorno sarcástico, sabendo melhor do que desafiá-lo. Se eu estava realmente indo para manter isso em um relacionamento platônico, era melhor limitar os efeitos visuais. Eu era muito boa imaginando o que eu gostaria que ele fizesse para mim por mim mesma. Se eu ouvir isso dele, bem, uma menina tem apenas tanta força de vontade. Felizmente, a garçonete veio para pegar a nossos pedidos de bebida. — Eu vou ter um Jack e Coca-Cola, e ela vai ter um Martini Peppermint Schnapps. Eu olhei para ele e falei com a garçonete. — Ela vai apenas tomar uma água. Obrigada. Quando a garçonete se afastou, Chase estava sorrindo. — O que? Funcionou na festa de Natal do escritório. Não pode me culpar por tentar. — Eu acho que a regra número um é que eu vou ficar sóbria se nós estivermos sozinhos. — Não pode confiar em si mesma, não é? Totalmente. — Você é tão cheio de si.


Após a garçonete trazer nossas bebidas, Chase não perdeu tempo em me dizer o que tinha estado em sua mente nos últimos dias. — Então dormir comigo está fora da mesa, mas o que sobre a partilha de uma refeição de vez em quando? — Quer dizer, como namorar? — Não. Você disse que namoro estava fora da mesa, também. — Então, qual seria a diferença entre compartilhar uma refeição e namorar, então? — Você não vai voltar para casa comigo após a refeição. Eu ri. — Você diz isso como se todos os seus encontros acabassem indo para casa com você. Ele me deu um olhar que não necessitava ser acompanhado por palavras. É claro que todas elas faziam. O que eu estou pensando? — Deus, você é um idiota. – Eu revirei meus olhos. — Isso é um sim para refeições duas vezes por semana juntos? — Você tem refeições com todos os seus empregados? — Isso importa? — Importa, sim. — Bem, eu tenho um jantar com Sam ocasionalmente. Eu me inclinei para trás na minha cadeira e cruzei os braços sobre o peito. — Mas não duas vezes por semana. — Não. Não muitas vezes assim. — Bem, então eu não tenho certeza que seria apropriado. Nós provavelmente devemos nos ater a não mais do que o que você faz com outros funcionários. Chase semicerrou os olhos, então me deu um sorriso malicioso e levantou um dedo. Ele começou a sacar seu telefone e fazer uma chamada. Eu ouvi a metade da conversa.


— Sam, você pode jantar comigo duas vezes por semana?... Será que isso importa para que serve?... Ok, então. Eu quero correr as coisas com você para a novacampanha de mudança de imagem corporativa. Eu gosto da sua perspectiva.... – Ele suspirou. — Sim, tudo bem. Mas vamos pedir na noite que comer na sua casa. Eu quase engasguei com essa galinha secacomo-merda que você me obrigou a comer na última vez. Eu não podia descobrir tudo, mas eu ouvi a voz de Sam elevar e uma série de palavras gritaram através do telefone. Quando ela tomou uma respiração, Chase forçou o fim da conversa. — O que você quiser. Boa noite, Sam. – Ele parecia muito satisfeito consigo mesmo quando ele desligou. — Sim, eu tenho jantares duas vezes por semana com outros empregados. Eu fiquei com vontade de ferrar com ele um pouco mais. — Isso é diferente. Sam é sua amiga fora do escritório. Vocês dois têm sido amigos mais do que ela trabalhou para você. — E nós nos conhecemos desde que você sangrou em cima de mim no ensino fundamental. — Eu acho que você é um pouco louco. — Eu estou começando a concordar com você. – Ele tomou um gole de Jack e Coca-Cola. O telefone celular de Chase zuniu, e uma foto de uma mulher apareceu na tela. Eu vi, e Chase sabia que eu fiz. — Você pode atender isso. – Eu disse a ele. — Eu não me importo. Ele bateu rejeitar e, em seguida, prendeu os olhos comigo. — Isso me leva ao meu próximo ponto de negociação. — Tem mais? Talvez eu deveria ter algo mais forte do que a água depois de tudo. Chase estendeu a Jack eCoca para mim. Eu peguei e tomei um gole. — Eu suponho a partir da troca que você acabou de ter com Becker que vocês já não são um casal.


— Nós não éramos realmente um casal. Mas sim, você está correto. Bryant e eu não estamos namorando mais. — Ele parecia ferido. Você disse a ele que você estava quente para o seu primo/chefe quando você quebrou seu coração? — Existe um ponto que você está tentando enterrar sob todas as auto adulações? — Há sim. Uma das coisas que eu tinha planejado para negociar no nosso acordo era que você iria terminar com Bryant. Ele tinha levado a Jack e Coca-Cola volta de mim, e eu peguei de suas mãos novamente. Trazendo para os meus lábios, eu disse: — E ele finalmente pega o nome correto. Chase, é claro, me ignora. — Então nós temos um entendimento, então? Até que você saia ou seja demitida, ou mais cedo se você quebrar, você não vai estar namorando outros homens. — E eu não vou estar namorando você, então, basicamente, eu vou ser solteirona e abstinente? — Tenho certeza que você tem um vibrador. Se não, eu vou pegar um para você. — Você vai para a loja e me comprar um vibrador? – Eu perguntei, incrédula. Chase abruptamente agarrou nossa compartilhada Jack e Coca-Cola da minha mão e engoliu o restante. Sua voz era um gemido. — Eu estou com ciúmes de um maldito vibrador agora. A tensão em sua voz me fez sentir poderosa. Ele também me deu confiança para compartilhar coisas que eu não poderia normalmente ter compartilhado. — Não há nada sobre o que ser ciumento. – Eu me inclinei. — Meu vibrador e eu já aproveitamos vívidos encontros a três com você.


O olhar no rosto de Chase foi inestimável. Eu tinha feito a sua mandíbula preguiçosa. A garçonete estava a algumas mesas além, e ele ergueu a mão para chamar sua atenção. Quando ela chegou em nossa mesa, ele disse: — Podemos obter um Jack e Coca-Cola duplo e dois Martinis Peppermint Schnapps, por favor? Nós passamos as próximas duas horas rindo e compartilhando bebidas. No meio, nós definimos algumas regras básicas. Nós teríamos uma refeição juntos duas vezes por semana, fora do escritório, mas não em um lugar abertamente romântico. Graças a mim, ele também estaria compartilhando refeições frequentes com Sam nos próximos meses. Nenhum de nós estaria namorando ninguém mais, e não haveria beijos ou brincadeiras de qualquer tipo. Se e quando o meu cargo nas Indústrias Parker terminasse, daríamos a um encontro real uma tentativa e veríamos onde as coisas levavam. No escritório, nós nunca nos referiríamos a qualquer tempo privado que passássemos juntos fora do escritório, e ele iria me mostrar zero favoritismo. Essa última parte eu estava apaixonada. Toda a razão para negar minha atração por Chase era para manter as coisas profissionais no escritório. Não havia nenhuma maneira que eu queria alguém para sequer pensar que havia algo acontecendo entre nós. Com o básico estabelecido, só tinha me levado duas horas para quebrar a minha autoimposta proibição de embriaguez. Eu não estava fora de um bom começo, mas eu estava me sentindo bem (e bêbada) no momento em que nós nos levantamos para sair. — Então, como vamos fazer isso? – Eu perguntei. — Como acabamos com nossas noites juntos? — Foda-se se eu sei. Nós já estabelecemos a maneira como minhas noites geralmente terminam. – Chase me conduziu para fora do restaurante com a mão na parte inferior das minhas costas. Enquanto nós caminhamos para a rua, sua mão mergulhou mais para baixo. — Humm... sua mão está na minha bunda. Seus olhos brilhavam. — Ela está? Ela deve ter uma mente própria.


Ele não a moveu, embora, mesmo enquanto ele chamou um táxi. Quando um puxou para o meio-fio, ele me informou que nós estaríamos o compartilhando. — Nós vamos deixá-la em primeiro lugar, para que eu possa ter certeza que você chegou em segurança. — Eu sou perfeitamente capaz de chegar em casa eu mesma. — Eu já me dobrei a tudo o que você pediu, mas levá-la para casa à noite não é negociável. Eu realmente amei seu cavalheirismo; era em mim mesma que eu não confiava. Chase segurou a porta do táxi aberta e esperou. Antes de deslizar para dentro, eu me virei para encará-lo e entrei em seu espaço pessoal. — Ok. Eu vou te dar isso. Mas você precisa me prometer algo em troca. — E isso é? — Que mesmo se eu implorar, você não vai entrar.


Capítulo 16 Reese Sexta-feira, alguns de nós do departamento de marketing tínhamos encomendado o almoço e estávamos sentados em volta da sala de descanso comendo, enquanto nós falamos sobre nossos planos para o fim de semana. — Você acha que nós vamos trabalhar novamente este fim de semana? – Eu perguntei a Lindsey. — Eu não acho. Josh está indo embora naquele retiro de PréCasamento no fim de semana que sua noiva o está obrigando. E eu acho que o chefe tem um encontro quente sábado à noite. — Encontro quente? — Baile de City Harvest. Um grupo de pessoas ricas fazem uma grande festa para arrecadar milhões para alimentos para os desabrigados. É em algum hotel de luxo este ano, e Chase está sendo homenageado. Eu o ouvi dizer a sua secretária para reservar uma suíte com um nome fantasia. Os últimos dois anos ele foi com modelos de nossas campanhas publicitárias. A vida deve ser difícil quando você é rico e lindo. É claro, Chase entrou naquele momento. Eu desviei o olhar, mas senti seus olhos em mim enquanto ele foi para a máquina de café. Ele tinha passado muito tempo e esforço para me conseguir concordar com não namorar outras pessoas, eu não poderia imaginar que ele já estaria violando seus próprios termos. Mas eu também não conseguia parar uma pontada de ciúme de rastejar dentro de mim. — Ei, chefe. – Lindsey chamou. — Nós não estamos trabalhando neste fim de semana, não é?


— Não. Não neste fim de semana. Eu tenho algumas coisas que eu preciso cuidar. — Eu meio que estava esperando que iriamos. É suposto ser agradável, e Eddie quer ir para Jersey Shore para visitar sua mãe. — E isso não é uma coisa boa, eu presumo? — Ela corre ao redor delirando sobre ele como ele é da realeza, sempre me faz sentir inadequada. Chase sorriu. — Você sempre poderia se fazer de atenciosa para se livrar desse sentimento. — Você está louco? Levei quinze anos para conseguir que o homem reduzisse suas expectativas. Por que eu iria estragar isso agora? Chase sorriu. — E você, Reese? Planos para este fim de semana? Jules tinha estado me incomodando para ir a algum novo clube no mês passado. Eu não tinha vontade de ir. Até esse momento. — Noite das meninas no sábado. Minha amiga Jules e eu estamos indo verificar o centro de Harper. Eu peguei a ligeira flexão de sua mandíbula, mas ele respondeu afetado. — Parece divertido. — E você? Encontro quente? Não era exatamente uma pergunta apropriada de perguntar ao seu novo chefe. Mas Chase não era um chefe tradicional de qualquer maneira. Ele estava ligado a seus empregados e sabia o que estava acontecendo em suas vidas. Então, minha pergunta intrometida não levantou qualquer suspeita. — Só um fundraiser28 para o qual doamos. Eu prefiro apenas preencher o cheque, mas de alguma forma eles me convenceram a aparecer a cada ano. Eu sorri. Foi completamente falso, mas ninguém realmente me conhecia bem o suficiente para perceber. Exceto Chase. — Bem, desfrute de seu encontro. – Eu espetei um pedaço de frango da minha salada Caesar e empurrei em minha boca. 28

Uma pessoa cujo trabalho ou tarefa é buscar apoio financeiro para uma instituição de caridade, instituição ou outra empresa.


Eu evitei Chase pela tarde depois disso. Em um ponto, ele veio pelo corredor em direção ao meu escritório, e eu rapidamente pulei no de Josh de modo que não estaríamos sozinhos. Parte de mim sabia que eu estava sendo boba. Certamente amanhã à noite não seria um encontro de verdade, e eu estava construindo alguma coisa na minha cabeça que não existia. Esta foi exatamente a razão pela qual eu evitava romance de escritório. Trabalho precisava ser sobre trabalho, em vez de deixar a minha vida pessoal interferir em locais as quais não pertenciam. Assim, quando Chase apareceu na porta do meu escritório às seis horas, eu estava determinada a manter as coisas estritamente profissionais. — Vamos compartilhar uma refeição juntos na noite de domingo? — Eu acho que não. Vou sair a boate sábado e você... – Eu acenei minha mão como se estivesse dizendo o que seja. — Vai ter seu encontro de sábado à noite. Eu tenho certeza que vamos ambos precisar do domingo para nos recuperar. Ele parecia confuso com a minha resposta. — Está tudo bem, Reese? — Está ótimo. Por que não estaria? — Eu não sei. Parece como se algo está te incomodando. — Não. – Eu respondi, rápida e curta. Talvez muito curta. Chase me estudou com os lábios apertados. Ele estava à procura de pistas, mas eu não estava dando qualquer. — Eu sinto que é sobre sábado à noite. Mas eu achei que você nunca iria para uma noite em que tivesse de usar um vestido como o nosso nãoencontro, e a partilha informal de uma refeição. Eu levantei minha cabeça. — Eu tenho certeza que você terá um melhor tempo com um encontro de verdade de qualquer maneira. Suas sobrancelhas se reuniram novamente, e então seu rosto se transformou com um sorriso de satisfação. — Eu não chamaria exatamente Sam de um encontro real. — Sam?


— É quem eu estou levando. Com quem você pensou que eu estava indo? – Ele se aproximou. — Eu não sei. — Você pensou que eu estava levando um encontro? Depois que nós tínhamos discutido a outra noite no jantar? — Alguém poderia ter mencionado que normalmente você levava uma modelo e se hospedaria a noite no hotel neste fim de semana. — Eu estou levando Sam. Para fazer contatos. Reservei uma suíte para ela e seu marido para ficarem depois. Era parte do acordo que fiz com ela. — Oh. Ele se aproximou novamente. — Você estava com ciúmes. — Eu não estava. — Besteira. — Tanto faz. Não importa. — Importa para mim. — Por quê? — Porque se você está com ciúmes significa que você quer estar comigo tanto quanto eu quero estar contigo. Você gosta de me deixar lá fora, balançando, sem saber o que você está pensando. Ele se aproximou de mim enquanto eu estava sentada na minha cadeira. Colocando uma mão em cada braço, ele baixou seu rosto para o meu. — Eu estou contente que é mútuo. Eu revirei meus olhos. — Tanto faz. — Domingo à noite? Divida uma refeição comigo. — Almoço. — Jantar. — Almoço. É mais casual.


Ele segurou o meu olhar, tentando ceder seriamente, mas eu vi o canto de sua boca a dica de um sorriso. — Ótimo. Mas eu estou levando você a algum lugar romântico para o almoço.

***

Eu nunca fui em boates, para começar, mas eu realmente coloquei esforço extra no sábado à noite. Jules e eu não passamos muito tempo juntas, e eu sentia falta dela e pensei que se alguma vez houve um tempo que eu precisava me soltar, era esse. Entre a minha mudança de emprego e a crescente dependência de pensar sobre Chase Parker, eu precisava me sentir jovem e livre novamente. Nós saltitamos ao redor no início da noite, dançando em lugares antes de se tornarem tão cheios que era impossível fazer qualquer coisa, além de esfregar-se contra as pessoas suadas na pista de dança. No momento em que chegamos ao Harper, eu estava começando a me arrepender de estar usando saltos de doze centímetros. Quando eu vi a fila para entrar, a que se estendia quase um quarteirão de cidade cheia, eu decidi que o pequeno pub irlandês meio vazio que tínhamos acabado de passar não estava parecendo meio ruim. — Olhe para essa fila. – Eu gemi. Jules sorriu e pegou minha mão, me puxando em direção à porta. — Que fila? Um segurança hercúleo envolveu um braço em torno de Jules e levantou-a do chão. — Você apareceu! — Como eu poderia resistir a bebidas gratuitas e nenhuma fila? — E eu aqui pensando que você veio por mim. — Talvez um pouco disso também. – Ela esbarrou seu pequeno ombro em seu peito. — A que horas você sai? Ele olhou para o seu telefone. — Cerca de uma hora.


Jules se lembrou que eu estava em pé ao lado dela. — Esta é Reese. Reese, este é o melhor amigo do meu irmão mais novo, Christian. — Prazer em conhecê-la, Reese. – Ele acenou para mim e voltou sua atenção de volta para Jules. — Que tal você deixar cair a apresentação como o melhor amigo de seu irmão mais novo agora? — Mas você é. — Estive tentando levá-la a me ver como algo diferente no último mês. – Ele se inclinou para baixo. — No caso de você não ter notado. Jules acenou para ele, mas eu poderia dizer que havia uma razão para a qual estávamos no Harper hoje à noite, e não tinha nada a ver com ser capaz de ignorar a fila. — Qualquer chance que você consiga-nos uma mesa? Reese precisa descansar seus cães ou nós não vamos nos encontrar em uma hora. — Você vai ter uma bebida comigo quando eu sair? — Se você estiver comprando. Ele riu e balançou a cabeça. Levantando um walkie-talkie, ele ligou para alguém de dentro e disse que tinha VIPs que precisava ser cuidados. Um minuto depois, uma mulher que tinha que ter 1,82m. de altura, sem seus saltos gigantescos veio para nos cumprimentar. — Jesus. – Jules murmurou. Christian sorriu. — Kiki, estas são Jules e Reese. Você pode encontrar alguns lugares para elas no segundo andar e dar-lhes com algumas bebidas por mim? — Coisa certa, querido. A anfitriã escultural nos levou para o segundo andar e abriu uma mesa amarrada reservada que dava para a pista de dança lotada abaixo. — O que posso enviar mais para vocês senhoras? Nós pedimos Dry Martinis Extras e olhamos em volta com admiração. O clube era enorme, e tudo a partir dos bancos de veludo para os brilhantes, bares de granito preto eram tops de linha.


— Eu me sinto como uma celebridade. – Eu disse. — E você está brincando com o melhor amigo do seu irmão? Como é que Kenny se sente sobre isso? — Eu não estou brincando com Christian. Ainda. E Kenny não sabe. — E como ele vai reagir? — Somos todos adultos. Ele não pode me dizer com quem eu deveria sair. Eu sorri. —Então ele vai ter um ajuste de merda, né? Um sorriso se espalhou em seu rosto. — Bastante. — Dê-me a história antiga. — Kenny e Christian são amigos desde o futebol Pee-wee29. Quando eu tinha treze anos, e Christian tinha onze anos, ele era grande, mas não enorme como ele é agora. Uma tarde, eu entrei e o peguei se trocando, e a coisa era enorme, mesmo naquela época. Quer dizer, enorme que balançava. — E? A garçonete trouxe nossas bebidas. — E o que? — Qual é o resto da história? Ela deu de ombros. — É isso aí. — Então, você tem saudades de ver o seu lixo novamente depois quinze anos. Ela tomou um gole de bebida com um sorriso malicioso. — Bastante. Ele ficou na Califórnia durante alguns anos após a faculdade, em seguida, voltou para o NYPD30. — Ele é um policial? — Sim. Corri para ele na rua, há algumas semanas, e começamos a trocar mensagens de texto. Ele parece tão bom em seu uniforme, a camisa,

29

Nível amador de esportes. Geralmente envolvendo pequenos times de crianças entre 8 e 9 anos.

30

NYPD – Departamento de Polícia de Nova York


as calças. Estou totalmente fazendo ele me algemar e brincar de polícia e ladrão. — Bom para você. Ele parece afim de você, não poderia manter seus olhos fora de você mesmo quando a aquela amazona quente estava ao nosso lado. — E você? Como é esse seu chefe delicioso? Eu levantei o palito de plástico do meu Martini e tirei uma azeitona usando os dentes. — Ainda mais delicioso do que esta azeitona, e você sabe como eu amo os meus condimentos de Martini. – Eu suspirei. — Mas... ele ainda é meu chefe. — Eu absolutamente peguei a razão que você colocou a parede no trabalho de separar negócios e lazer. Por ter lhe custado um emprego que você amava. Eu provavelmente faria a mesma coisa. Mas que droga... eu poderia considerar fazer uma exceção para esse homem. — Bem, ele está definitivamente tentando me fazer uma exceção. De alguma forma ele me levou a aceitar dividir uma refeição duas vezes por semana. — Dividir refeições? Como um encontro? — Não. Compartilhar uma refeição em uma capacidade não-namoro? — Deixe-me ver se entendi... você está compartilhando uma refeição duas vezes por semana, a sós com ele? — Está certo. Em um tipo de não namoro. —E significa o quê? Você não vai transar no final da noite? Eu tomei um gole de bebida. — Exatamente. Jules ficou louca. — Ele falou para você nessa porcaria? — O que você quer dizer? — Você está saindo com ele e nem sequer sabe disso. Eu poderia amar esse homem. Eu não estava o namorando. Eu estava? Nós estávamos apenas compartilhando uma refeição duas vezes por semana. Conhecendo um ao


outro. Não vendo outras pessoas. E pensando um no outro enquanto cuidamos de nós mesmos. OMG. Eu estou namorando com ele! Jules tomou um gole de bebida e me observava, divertida, quando eu vim para a mesma conclusão à qual ela tinha chegado em dois segundos. — Puta merda. Sou realmente uma grande idiota? — Querida, eu conheço você. Você não colocou essa parede para mantê-lo fora. Você colocou para vê-lo quebrá-la para chegar até você. Eu absolutamente precisava de outro drinque. Faça desse um duplo. Para a próxima hora e meia, Jules e eu aproveitamos as bebidas gratuitas. Estávamos em um bar de Martinis de quinze dólares, e eu estava feliz por não ter que pagar a conta. Algum tempo depois da meia-noite, nós tínhamos alcançado o estágio de rir da nossa embriaguez. Estávamos a meio caminho entre sóbrias e falar indistintamente, estabelecendo muito bem no que eu gostava de chamar a fase de confessionário, onde tudo parecia claro como cristal, e dividir parecia libertador. O segurança bem-dotado de Jules ainda não tinha se juntado a nós, então tivemos visitantes frequentes oferecendo-se para nos comprar bebidas ou nos pedindo para dançar. Dois caras bem arranjados pararam por nossa mesa. — Podemos comprar às senhoras uma bebida? – O mais amplo sorriu confiante. Covinhas. Droga. Eu tinha certeza que ele não era recusado muitas vezes. — Obrigada, mas nossas bebidas estão por conta da casa hoje à noite, e eu tenho uma paixão enorme pelo meu chefe. Uma sobrancelha se empertigou. — Patrão sortudo. Que tal uma dança, então? Eu olhei para Jules. — Eu não. – Ela disse. — Eu estive esperando quinze anos, lembra? Christian vai estar fora em breve. Educadamente, eu recusei. — Não, obrigado. Não essa noite.


Depois que eles se afastaram, Jules disse: — O mais alto era quente. Por que não dançou com ele? — Qual é o ponto? – Eu trouxe a minha bebida para os meus lábios para beber, apenas para descobrir depois de inclinar a cabeça para trás que o meu copo estava vazio. — É a dança ou dos homens em geral? Por que minhas respostas seriam muito diferentes. — É dançar com ele. Eu só estou querendo comparar. Jules me deu um sorriso engraçado. — Me diga o que você gosta sobre seu chefe. — Ele é inteligente, arrogante, duro, mas meio que suave ao mesmo tempo. Isso faz sentido? – Eu pensei que ela estava distraída procurando por Christian quando eu pego seus olhos sobre a minha cabeça. — Você está até mesmo prestando atenção em mim? — Eu estou. – Ela jogou para trás o resto do liquido no seu copo fantasia. — Então, o que você estava dizendo? Você gostou da sua persistência? Isso era um tesão? Eu não tinha dito isso, mas ela não estava errada. — Eu juro, se ele me empurrasse contra a porta do meu escritório, eu não teria nenhuma força de vontade. Ele sendo o chefe é por isso que eu estou me mantendo longe dele, mas sua prepotência faz isso totalmente para mim. Jules estava sorrindo como o gato Cheshire. — O que diabos está errado com você? – Quando ela não parava de sorrir, eu sabia. Eu sabia. — Ele está em pé bem atrás de mim, não é? Uma mão quente tocou meu ombro nu. Eu fechei os olhos e murmurei para a minha melhor amiga:— Eu vou te matar. Ela deslizou para fora da cabine e me beijou na bochecha. — Eu deveria verificar e ver se o meu Hulk já está fora do trabalho. Volto daqui a pouco. – Ela mexeu os dedos em um aceno bonito. — Ei, chefe. – Então, ela desapareceu.


Chase não teve sequer a decência de fingir modéstia. Ele escorregou para o assento ao meu lado, em vez de estar através da mesa, como Jules tinha estado. Deus, eu queria bater esse arrogante, cheio-de-si sorriso fora de seu rosto. Seu lindo, perfeitamente esculpido, rosto, Deus, eu quero te beijar ainda mais agora que estou bêbada. — O que você está fazendo aqui, Chase? — Fazendo seus sonhos se realizarem, pelo visto. Eu me virei, encarando-o de frente pela primeira vez, o que era provavelmente um erro. Ele era bonito demais para os meus pensamentos sóbrios; álcool só poderia tornar as coisas menos suportáveis. Hoje à noite ele usava um smoking. Ou, mais propriamente descrito, ele estava com uma nítida camisa branca desabotoada até o colarinho, e uma gravata borboleta pendurada frouxamente ao redor de seu pescoço. As mangas de sua camisa estavam enroladas, revelando antebraços bronzeados, tonificados. Ele realmente tinha grandes antebraços. Eu era uma otária para antebraços. Eu já tinha dito isso? Mesmo que tivesse, justificava repetir. Mas a coisa que me fez era, surpreendentemente, o seu cabelo. Normalmente incontrolável, esta noite se dividia dramaticamente na lateral e penteado para trás. Para que, com sua impecável, pele bronzeada, rosto bem barbeado, e um esculpido, queixo masculino, e ele poderia ter apenas saído do Grande Gatsby. Isso totalmente me desconcentrou. — Você parece... tão diferente. — Diferente bom ou diferente ruim? Eu não podia mentir. Eu tive muito soro da verdade. — Você parece uma estrela de filme antigo, muito classicamente bonito. Eu gosto disso. — Eu vou estar investindo em gel de cabelo adicional na primeira coisa amanhã de manhã. Um pequeno sorriso que eu tentei segurar escapou. Chase passou o polegar pela minha bochecha, em seguida, traçou o canto dos meus lábios. — Talvez uma caixa, se isso traz esse sorriso. – Ele acrescentou. — O que você está fazendo aqui? — Você disse que estava vindo aqui no outro dia.


Eu tinha, mas... — Você não deveria estar no evento de caridade? — Está quase acabado. Além disso, eu não conseguia parar de pensar em você a noite toda. – O braço dele estava pendurado casualmente sobre a parte traseira do assento do banco que nós compartilhávamos, e seus dedos começaram a acariciar a pele exposta dos meus ombros. — Eu não tinha certeza se eu deveria vir, e agora eu estou feliz que eu fiz. — Por que isso? — Você gosta de minha persistência. O que foi que você disse? Minha prepotência te excita? Eu revirei meus olhos. — Eu preciso de outra bebida. — Sim, nós dois. Peppermint Schnapps Triplo? Chase sinalizou a garçonete e pediu ambas as nossas bebidas. Olhando em torno do clube ocupado, ele perguntou: — Então, você faz isso frequentemente? Sair para clubes com seus amigos? — Não muito mais. Gosto de dançar, mas é uma espécie de um mercado de carne. Seu dedo parou o rastreamento. — É isso que você estava fazendo esta noite? Compras para a carne? — Não. Apenas desfrutando de uma noite com a minha amiga. — Porque se é carne o que você está procurando... Eu bati em seus abdominais de brincadeira, mas eu podia sentir o quão duro seu corpo estava debaixo de sua camisa. Nota para mim mesma, manter as mãos em seus lados em todos os momentos, para sua própria segurança. — É assim que você encontra mulheres? Você vai perseguindo em clubes parecendo todo sensual à meia-noite? — Geralmente não. Esta é a primeira vez que eu estive dentro de um clube em anos, a menos que fosse para um evento que eu tinha que participar. — Onde você conhece mulheres, então?


— Vários lugares. — Isso é específico. – Eu levantei uma sobrancelha. — Ok. Vamos ver... A última mulher com quem eu saí eu conheci em um voo da Califórnia. — Essa era Bridget? — Não. — Onde você conheceu Bridget? — Uma festa. — Festa de trabalho? A garçonete trouxe nossas bebidas, e Chase engoliu metade de seu copo. — Com sede? — Apenas tentando tomar a borda fora. — Então... Bridget. Que tipo de festa? — Eu prefiro não falar de outras mulheres quando estou sentado aqui com você. — Ok. Sobre o que você gostaria de falar, então? — Por que não começamos com todas as coisas que eu pensava em fazer com você esta noite? – Seu olhar deslizou pelo meu rosto e tomou seu tempo enquanto apreciava meu corpo no pequeno vestido preto justo que eu usava. Vê-lo olhar para mim com toda essa fome enfraqueceu a minha resistência. Eu engoli em seco. — Chase… Ele respondeu, levantando minha mão a levando aos lábios para um beijo suave. — Quanto você teve de bebida esta noite? — O bastante. — Isso é uma vergonha.


— Por quê? — Porque eu não sou um homem que tira vantagem só porque Peppermint Schnapps relaxou a incerteza de uma mulher. Foi a minha vez de engolir do meu copo. Eu estava me sentindo tonta, e não tinha nada a ver com o álcool. — Então você está dizendo que não importa o que eu diga ou faça, você não vai dormir comigo esta noite... O calor em seus olhos dizia o contrário.— Está certo. Sorri diabolicamente.— Isso soa como um desafio. Dance comigo.


Capítulo 17 Reese Eu acordei com uma mordidela na concha da minha orelha. O que... Noite passada. Noite passada. Oh meu Deus. Será que eu? Em pânico, eu momentaneamente congelo na cama enquanto eu destruo meu cérebro de ressaca, tentando relembrar o final da noite. Nunca fiquei tão aliviada quando uma pata me bateu na mandíbula. — Jesus... – Eu resmunguei, virando para encontrar Tallulah lambendo minha orelha e golpeando meu rosto. Eu puxei o lençol sobre minha cabeça, bloqueando o acesso da Ugly Kitty. Implacável, ela subiu em cima de mim e se estabeleceu no meu peito. — Miau. – Ela encostou seu nariz no lençol me escondendo. Eu tentei levantar minha cabeça, mas doía demais.— O que? O que você quer? — Miau. — Ugh. – Mesmo seu pequeno choro doía. Eu teria jurado que havia uma pequena bateria se aquecendo dentro do meu crânio. Não havia ritmo da batida, apenas um martelo batendo contra o baixo, então o laço, seguido por algumas batidas dos pratos. Ugh. O que diabos eu bebi na noite passada? Eu me lembrei de Chase aparecendo, e arrastá-lo para a pista de dança para que eu pudesse esfregar meu corpo contra o dele e tentar sua força de vontade. Oh Deus. Eu tinha feito um jogo, ver se eu poderia levar Chase a ceder.


Nós tínhamos rido ao longo das doses de nojento Peppermint Schnapps, e Christian e Jules tinham finalmente se juntado. Os dois pareciam muito aconchegantes, eu lembrei. As coisas ficaram um pouco mais confusas depois disso. Houve uma corrida de táxi para casa. Eu me lembrei de estar cansada. Tão cansada. Eu só precisava fechar os olhos um pouquinho, colocar minha cabeça para baixo para descansar enquanto nós dirigimos através da cidade. Minha cabeça. Tão sonolenta. Eu tinha descansado tudo certo. No colo de Chase. Eu me lembrei de que ele me acordou. Quando eu levantei minha cabeça sonolenta, eu tinha escovado contra a virilha de suas calças. Oh Deus. Ele estava duro. E eu fiz um comentário sobre isso. Impressionante. Chase me ajudou a sair do carro e disse ao taxista para manter o medidor de corrida. O elevador tinha demorado muito. Quando entramos, eu me inclinei contra seu peito e respirei fundo, cheirando-o de perto. Oh Deus. Eu disse que ele cheirava bem o suficiente para comer. Eu sugeri que ele comprasse uma cabana na floresta e cortasse madeira sem camisa. Seus braços estavam apertados em torno de mim enquanto caminhávamos em direção ao meu apartamento. Em retrospectiva, eu poderia ter realmente precisado do suporte para andar. Nós chegamos na minha porta.


Eu lembrava vagamente de envolver meus braços em volta do seu pescoço e o convidando para entrar. Ele sorriu e balançou sua cabeça. — Não há nada que eu gostaria mais do que entrar. E eu quero dizer esse entrar em mais de uma maneira. – Ele beijou o topo da minha cabeça. O topo da minha cabeça! — Mas não desta forma. Durma um pouco. – Pegando minhas chaves da minha mão, ele tinha aberto todos os meus bloqueios e esperou por mim até entrar. As últimas coisas que eu me lembrava eram seus braços sobre sua cabeça enquanto ele encostou-se no batente da porta e dizia: — Nós vamos terminar este jogo na próxima semana. As coisas vão ser muito mais divertidas em torno do escritório, isso é malditamente claro.

***

Eu tinha cancelado meu encontro de almoço com o Chase um pouco mais tarde naquela manhã, muita de ressaca para sair da cama. Quando ele tentou me empurrar para reagendar para segunda-feira, eu fui evasiva e, eventualmente, parei de responder aos seus textos. A linha tinha sido cruzada, e eu não sabia como voltar sem cortar completamente. Foi minha culpa, e segunda-feira de manhã eu estava inflexível sobre a consertar o que eu tinha ferrado.

***

— Bom dia. –Chase estava na porta do meu escritório com exatamente a mesma posição que ele tinha na outra noite na porta do meu apartamento. Eu tinha me empolgado durante todo o dia ontem, eu era uma profissional, eu poderia colocar o que aconteceu sábado à noite atrás de mim e trabalhar em torno de Chase como se nada tivesse acontecido. Olhei


para o meu telefone... 7:05 na segunda-feira de manhã, e eu já tinha falhado.Ótimo. Apenas ótimo, Reese. Chase sorriu como se ele soubesse que eu estava pensando pensamentos não profissionais. Eu cruzei as mãos sobre a minha mesa. — Bom dia, Sr. Parker. Suas sobrancelhas saltaram. — É assim que nós vamos jogar isso? — Eu não tenho ideia do que você está falando, Sr. Parker. Chase caminhou até minha mesa. — Eu gosto do som de você me chamando de Sr. Parker. Você vai ter que mantê-lo. Eu engoli em seco quando ele se mudou ainda mais perto. Minha voz mostrou sinais de enfraquecimento. — Sem problemas, Sr. Parker. — Que tal, por favor, Sr. Parker? — Por favor, Sr. Parker, o quê? — Só queria ouvir o quão bom isso vai soar vindo de seus lábios. – Ele fechou a distância entre nós, vindo ao redor para o outro lado da minha mesa e inclinando seu quadril casualmente contra ela. Ele estendeu a mão e esfregou meu lábio inferior com o polegar, falando diretamente para a minha boca. — Por favor, Sr. Parker. Isso vai sair desses lábios... marque minhas palavras. Em que diabos eu fui me meter?

***

Era irônico que eu deveria estar me preparando para um grupo de foco, quando eu estava completamente incapaz de me concentrar. A manhã soprou pela minha mente vaga, eu estava feliz que segunda feira à tarde foi rigorosamente programada de modo que não haveria mais espaço para foder por aí. A primeira das duas reuniões era à uma hora na grande sala de conferência, no lado leste do edifício. Era próximo ao escritório do Chase, e


eu não pude deixar de espreitar para dentro enquanto eu passava. Com as cortinas abertas, seu escritório era um aquário virtual. Ele se sentou em sua mesa, inclinando-se para trás na cadeira executiva de couro com uma mão atrás de sua cabeça; a outra segurava o seu telefone de mesa com fio enquanto falava, olhando para o teto. Momentaneamente distraída, eu parei de prestar atenção para onde estava indo e caminhei direto para Josh. Com o impacto, eu apertei o café de altura na minha mão, fazendo com que a tampa de pulasse fora. Eu, então, saltei o laptop e o bloco de anotações no meu outro lado. Conforme eu me inclinei para frente em uma tentativa infrutífera de parar tudo de cair, eu continuei a derramar o conteúdo todo do meu café em toda a frente da minha blusa, e tudo caiu no chão, seguido pelo meu copo vazio. — Merda! — Me desculpe. Eu ando muito rápido. – Josh disse. — Não. É minha culpa. Eu não estava prestando atenção. Ele olhou para minha camisa. Havia vapor saindo dela. — Isso deve ter sido café bem quente. Você está queimada? Chase saiu de seu escritório com algumas toalhas de papel, entregouas a mim, e se dobrou para pegar o meu laptop e bloco de notas. Entregando o equipamento gotejando para Josh, ele disse: — Por que você não seca o laptop, e eu vou cuidar de Reese. Eu sequei a minha blusa, mas estava inutilizada, eu derramei um uma xícara cheia de café, e a pele por baixo estava quase tão encharcada como o tecido da minha camisa transparente. — Você precisa de mais do que um punhado de toalhas de papel. Vem comigo. – Chase me guiou ao seu escritório. Eu estava hiper consciente de sua mão espalmada para fora na parte baixa das minhas costas, alguns de seus dedos tocando nesse lugar que não é completamente bunda, mas não seria as costas também. Eu tinha certeza que era inocente, mas meus pensamentos não eram nada. Eu estava com raiva de mim mesma, com a forma não profissional que eu estava, e eu projetava minha frustração em Chase. — Isto é tudo culpa sua, você sabe.


— Minha culpa? — Você tem me distraído hoje. Em vez de se sentir mal que ele era a causa da minha bagunça, Chase parecia satisfeito. — Eu não posso esperar para ver a bagunça que você fará quando eu realmente tentar distraí-la. – Ele chegou em um armário e tirou uma camisa branca. — Aqui. Vista isto. — Eu não posso vestir sua camisa. — Por que não? – Ele cintilou um sorriso sujo. — Vai ser uma prática para quando você estiver me fazendo panquecas na manhã seguinte. Eu odiei que eu me visualizei em pé na frente daquele tão grande fogão de aço inox, forno duplo que eu sabia que ele tinha em sua casa,vestindo uma de suas camisas. Eu tinha ido de agir incomodada a quente e incomodada em menos de dez segundos. Chase pegou o olhar no meu rosto e riu. — Há toalhas no meu banheiro privado. – Seus olhos caíram para o meu peito, onde os meus mamilos se levantaram orgulhosamente através da minha camisa encharcada, e resmungou: — Saia dessa camisa molhada, antes de eu ajudá-la a sair dela bem no meio de meu escritório com as persianas abertas. Eu não duvido que ele iria fazer isso nem por um minuto, então eu marchei rapidamente para o banheiro, esperando que eu também gostaria de encontrar minha sagacidade lá, junto com uma camisa limpa. Um minuto depois, eu olhei no espelho, feliz com meu reflexo. Eu devo dizer, eu balançava totalmente a camisa de um homem. Embora era dez tamanhos muito grandes, com alguns botões deixadas em aberto no topo e um nó na cintura, a camisa de Chase realmente parecia tipo bonito com a minha saia lápis preta. Eu estava enrolando as mangas quando houve uma batida leve na porta. — Você está decente? Exceto pelos meus pensamentos sobre você. — Sim. Quando Chase abriu a porta, ele tinha uma camiseta dobrada em sua mão e estava olhando para baixo para isso. — Eu tenho essa velha camiseta


da Brown que está em minha bolsa de ginástica se você quiser tentar... – Ele fez uma pausa, parando seu percurso enquanto ele olhou para mim.— Uau. Parece melhor emvocê. No começo do dia, o homem tinha me dito que ia me fazer implorar, e isso não tinha me feito corar. No entanto, algo simples como parece melhor em você tinha minhas bochechas esquentando. Não era tanto as palavras como a intimidade com o qual ele disse isso. Ele entrou no banheiro e assumiu o rolamento das mangas. — Deixeme. Trocamos alguns sorrisos silenciosos enquanto ele trabalhava na camisa. — Como você está se sentindo hoje? – Ele perguntou. — Melhor. — Fico feliz em ouvir isso. Estamos compartilhando uma refeição de amanhã à noite. — Você está me dizendo ou perguntando para mim? Ele terminou rolando e esperou até que eu olhei para cima. — Dizendo. Você me deve, considerando quão cavalheiro eu estava na outra noite. Ele tinha sido galante. — Obrigada por isso, a propósito. Você foi muito respeitoso, e eu não fiz isso fácil para você. — Não. Você definitivamente tornou duro. Eu empurrei seu ombro de brincadeira. — Vamos, chefe. Já estamos atrasados para a reunião. Elaine Dennis, a vice-presidente da Advance FocusMarket Research31, tinha acabado de começar sua apresentação, quando nós entramos na sala de conferência alguns minutos atrasados. Seu campo detalhava sua experiência na empresa moderando grupos focais na indústria das mulheres, e ela falou muito sobre a importância de grupos de execução em diferentes áreas geográficas.

31

Na tradução literal Foco Avançado Pesquisa de Mercado.


— Indústria de produtos das mulheres é muito diferente em Nova York e Centro-Oeste. A maioria das mulheres querem as mesmas coisas, pele suave, se sentir bonita e mimada, parecer atraente para o sexo oposto, mas o que funciona para a venda de beleza pode ser bastante díspares em várias áreas geográficas. Ficando confortável no meu lugar, eu tentei colocar os últimos quinze minutos atrás de mim e tomei notas enquanto trabalhava através de sua apresentação. Eu tinha feito uma abundância de grupos de foco de marketing durante os meus anos com a Fresh Look, mas havia sempre algo novo para aprender. O mundo dos anúncios mudava a cada minuto, e publicidade para as mulheres era ainda mais um desafio. Vamos enfrentálo, nós, as mulheres usamos o nosso direito de mudar nossas mentes como um distintivo de honra, o que queremos hoje pode ser antiquado até amanhã. Eu estava sentada dois lugares de distância do apresentador no lado direito da longa mesa de conferência. Chase sentou-se meia dúzia de cadeiras longe dela na extremidade da frente oposta da mesa. Não era a primeira vez que eu percebi que ele não se sentou na cabeceira da mesa durante reuniões de marketing. Ele era o tipo de chefe que estava de olho em tudo, e participava, mas não sentia a necessidade de lembrar constantemente as pessoas que ele estava no comando. Segurando minha caneta em meus lábios, eu me perguntava se ele fazia isso de propósito. Quando meus olhos foram de volta para ele, ele estava me observando atentamente. Eu desviei o olhar, mas dois segundos depois, olhei para trás novamente. Ele olhou ao redor da sala para ver se alguém estava prestando atenção nele. Claro que todo mundo estava assistindo à apresentação, como nós dois deveríamos ter estado. Em seguida, ele moveu a boca para mim: eu realmente amo que você leia lábios. Eu sorri timidamente e examinei a sala antes de olhar de volta. Parecia que nós estávamos no ensino médio, tentando não ser pegos colando. Seu olhar estava colado aos meus lábios enquanto sua boca formava palavras sem som. Eu também realmente amo seus lábios. Perturbada, eu me mexi na minha cadeira para encarar a mulher que dava a apresentação. Eu consegui aguentar por menos de cinco minutos


antes de meus olhos vagaram de volta. Desta vez, Chase nem sequer se preocupou para ver se alguém estava olhando. Ele disse com a boca: eu realmente gosto da minha camisa em você. Eu atirei-lhe um olhar de advertência. Isso não o assustou nem um pouco. Ele continuou e como uma idiota, eu não conseguia desviar o olhar. Eu não posso esperar para ver o que está por baixo. Eu queria matá-lo. Eu também queria ouvir o que ele ia fazer uma vez que ele visse o que estava por baixo. Felizmente, meu foco foi forçado a voltar para a sala quando ouvi meu nome ser falado. Josh tinha aberto uma discussão sobre loja testes de colocação de produto na loja vs. grupos de foco e me pediu para compartilhar minha experiência naFresh Look. Eu demorei um minuto para recuperar o meu pé, mas o marketing não era apenas o meu trabalho, era uma paixão. Uma vez que eu comecei a falar, essa a paixão tomou conta. Durante a próxima hora e meia, eu fiz o meu melhor para não me incomodar quando eu encontrei Chase me observando. Em um certo ponto eu estava passando gloss, algo que eu fiz uma dúzia de vezes por dia e Chase estava hipnotizado assistindo eu delinear meus lábios. Isso me fez formigar entre as pernas e eu me contorci no meu lugar. Quando chegou a vez de Chase falar, eu admirei como ele dominava o ambiente com seus pensamentos e ideias. Ele era tão diferente do meu chefe na Fresh Look, um CEO típico cuja presença tinha sido sentida em quase uma espécie de bullying de uma forma. Não havia nenhuma maneira que Scott Eikman não estaria sentado à cabeceira da mesa durante uma reunião como esta. O meu antigo patrão teria estado lá com os braços cruzados sobre o peito, fazendo com que todos ao seu redor se sentassem eretos. O estilo de Chase era discreto, e ele capturou a sala com cérebros e carisma natural. Ele me pegou olhando para ele enquanto ele falava, e o canto de sua boca se contraiu. Felizmente, ao contrário de mim, isso não o fez tornar a língua presa quando sendo observado tão de perto. Depois que todas as perguntas foram respondidas, Elaine entrou para fechar o negócio. — Eu sei que você disse que a sua linha do tempo foi


evoluindo, mas temos dois grupos focais disponíveis essa semana, se você gostaria de saltar. Uma delas é no Kansas e um é aqui na cidade de Nova York. Claro, ela também tinha passado uma boa parte da sua apresentação falando sobre a importância de coletar o parecer do Meio Oeste, além de ambas as costas. E ela só passou a ter dois desses grupos disponíveis para nós nos juntarmos nos próximos dias. Eu tive que entregá-lo a ela, embora, ela deu um bom arremesso de vendas. Josh disse a ela que nós iriamos responder para ela rapidamente, e o projetor não tinha ainda arrefecido a partir de sua apresentação quando a segunda nomeação foi escoltada para a sala. Eu fiquei decepcionada que Chase tinha dito que ele não seria capaz de se sentar na segunda apresentação do grupo de foco, mas também aliviada que eu não tenho nada para me distrair. Quando as reuniões finalmente terminaram às seis, nos reunimos em torno da sala de conferências discutindo as duas empresas. Nós concordamos unanimemente que a Advance Focus de Elaine foi a melhor empresa para lidar com os nossos grupos de foco. Josh olhou para Lindsey e eu. — Acham que podemos reunir o resto das amostras e apresentações a tempo de nos juntar aos grupos que Elaine tem que executam esta semana em Kansas e aqui na cidade? – Ele perguntou. — Nós podemos. – Lindsey disse. — Vai estar perto, mas podemos puxá-lo juntos amanhã, eu acho. Josh assentiu. — Eu preciso estar aqui para uma sessão de fotos que nós temos em curso para o resto da semana na parte alta da cidade. Então, qual de vocês vai ficar em Nova York e qual está se dirigindo para o Kansas? Lindsey olhou para mim, e eu disse: — Eu vou fazer o que você não quer fazer. — Bom. Porque eu odeio voar. Eu prefiro cobrir o grupo de foco de Nova York. — Bem, isso foi fácil. – Josh disse. — Chase pode querer acompanhá-lo para alguns do grupo foco aqui, Lindsey. Deixe-o saber quando você confirmar com os detalhes.


Ela assentiu com a cabeça. — Vou fazer. Enquanto eu ia sentir falta em passar o tempo com Chase, eu sabia no fundo que eu precisava de alguma distância entre nós. Algumas milhares de milhas podem ser a única coisa que poderia nos separar o suficiente para me deixar limpar a minha cabeça.


Capítulo 18 Reese Meu voo foi reservado para início de quarta-feira então eu teria a tarde para configurar a Advanced Focus em Kansas City no escritório de pesquisa de consumidor para a primeira sessão de grupo focal na quinta-feira de manhã. Chase tinha estado fora do escritório toda terça à tarde, então eu lhe mandei uma mensagem porque eu não seria capaz de jantar. Ele tinha respondido com uma palavra. Ótimo. Ele provavelmente pensou que eu estava tentando escapar dele novamente depois de eu deixar as coisas, me deixar, sair da mão neste fim de semana. Agora eram quase seis e meia da quarta de manhã, e eu estava ficando pronta para dirigir ao aeroporto quando ele finalmente se expandiu em seu texto anterior. Chase: Vai ter que ficar para depois. Mas, desta vez eu que estou marcando. Não houve tempo para enviar uma mensagem de texto de volta. Um carro de serviço estava chegando às seis e meia, e meu elevador poderia, por vezes, demorar alguns minutos. Eu fechei minha mala, jogueio meu telefone na minha bolsa, e dei a Ugly Kitty um afago rápido. — Sua verdadeira dona vai cuidar de você enquanto eu estiver fora. Certifique-se de que ela não passe pela minha merda. – Eu acariciava a cabeça de Tallulah. — Você seja uma boa Ugly Kitty e arranhe os tornozelos da minha mãe quando ela começar a vasculhar a minha gaveta de calcinhas. Ok? Uma limusine escura estava esperando na frente do meu prédio quando cheguei lá embaixo. Mesmo que o meu voo não sairia ainda por duas horas e meia, comecei a enfatizar quando bateu um ponto morto em


nosso caminho para o túnel. Respirando fundo, comecei a relaxar quando finalmente conseguimos sair de Manhattan, apenas a entrar em pânico novamente quando o outro lado do túnel estava pior do que a cidade. — O que está acontecendo? – Eu perguntei ao motorista. —Isso é ruim até mesmo para o tráfego na hora do rush. — Construção. Deveria terminar às seis todas as manhãs, mas os trabalhadores devem querer as horas extras. – Ele deu de ombros e apontou para a estrada à nossa frente, que era um mar de luzes de freio conforme três pistas tentava convergir em uma. À medida que avançamos o nosso caminho durante a hora seguinte, me matou ao descobrir que apesar dos cones estivessem por quilômetros, não havia realmente qualquer construção em curso mais. Verificando meu relógio, eu percebi que havia uma possibilidade distinta que eu poderia perder meu voo se o tráfego não limpasse em breve. Em um bom dia, eu era uma passageira nervosa. O estresse de possivelmente estar atrasada fez meu coração acelerar ainda mais. Precisando me distrair, eu tirei meu telefone. Uma nova mensagem de texto tinha acabado de chegar. Mamãe: Você precisa limpar sua geladeira com mais frequência. Você tem pepinos vencidos. Sério? Ela estava escondendo fora em um beco quando eu saí? Simplesmente não podia esperar para ir e começar a sua investigação? Eu tinha deixado a Ugly Kitty com um prato cheio de comida. Não era mesmo necessário para ela parar por lá até amanhã. Eu a corrigiria. Ferrar com ela iria tirar a minha mente do meu próximo voo. Reese: Não jogue fora. Eu mantenho o material vencido para alimentar Tallulah. Seguindo em frente, a próxima mensagem de texto era a que eu ainda não tinha respondido de Chase, sobre o adiamento do jantar que eu tinha cancelado na noite passada. Reese: Não vou voltar até o fim de semana. Meu chefe queria se livrar de mim, então ele me enviou para o Kansas.


Depois de responder a mais algumas mensagens de textos e e-mails, eu levei com sucesso a minha mente o quão tarde eu estava correndo. Eu cheguei no JFK trinta e cinco minutos antes da decolagem e arrastei minha bunda a um quiosque para o check-in. Quando vi o comprimento da fila de segurança à frente, eu quase comecei a chorar. Desesperada, fui até um agente TSA32. — Não há nenhuma maneira que eu vou fazer o meu voo se eu esperar nesta fila. O túnel levou uma eternidade para passar, e não havia construção no caminho. Qualquer chance que eu posso cortar à frente? Estou viajando atrabalho, e eu realmente não posso perder meu voo. — Bilhete. – Ela estendeu uma mão coberta de luva plástica e me olhou como se ela ouvisse a mesma história triste uma centena de vezes por dia. Entregando de volta para mim, ela apontou por cima do ombro. — Fila de primeira classe para a esquerda. Eu deixei escapar uma respiração quando vi que não havia fila onde ela estava me enviando. — Muito obrigada! É claro, meu portão estava na outra extremidade do terminal, mas eu consegui passar pela segurança e para baixo para a área de embarque, bem quando eles anunciaram a última chamada. Como não havia uma pequena fila para embarcar, eu pego minha respiração e caminho até o balcão para ver sobre como alterar o assento do meio que eu tinha sido emitido quando eu comprei. — Existe alguma chance de eu pudesse mudar meu assento do meio? Eu sei que estou atrasada e a última a embarcar, mas achei que não poderia ferir perguntar. — Estamos bastante cheios... mas deixe-me verificar. – A atendente pegou o meu bilhete e socou um monte de números no computador. Franzindo sua testa, ela disse: — Você realmente não tem um assento do meio. Você tem um corredor. – Ela deslizou o bilhete de volta para mim e apontou. — Linha dois. Isso não fazia sentido. — Eu estava na linha trinta e poucos, quando eu comprei o bilhete.

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Abreviação para Transportation Security Administration (Administração de Segurança de Transporte).


— Não mais. Você está em um assento de corredor na primeira classe. Você deve ter tido um aprimoramento. A fila para embarcar tinha diminuído, e quem era eu para discutir sobre estar na primeira classe todo o caminho? Quando eu cheguei a linha dois, eu puxei minha bolsa do meu ombro e a empurrei sob o assento do corredor. O assento da janela estava vazio, mas notei o New York Times dobrado ao meio em cima onde não havia passageiros. Abri o compartimento de bagagem e verifiquei para o quarto para guardar minha bolsa antes de chegar para baixo para pegar minha mala de mão. Uma grande mão me assustou quando cobriu a minha. — Aqui. Deixeme. Minha cabeça virou para o homem em pé ao meu lado, mas eu já sabia quem eu gostaria de encontrar.

***

— O que está acontecendo nessa sua cabeça? –Chase perguntou. Eu tinha estado quieta desde que o encontrei no avião. Eu era uma voadora nervosa para começar, e tendo Chase me surpreendendo a maneira como ele tinha me jogado para um laço. Meu coração estava batendo fora de controle quando começamos a nos mover pela pista. Eu segurei o braço da poltrona entre nós e dei a ele uma resposta sucinta. — Eu odeio a decolagem. E pouso. Todas as coisas no meio são boas. Chase cobriu minha mão com a sua e apertou. Ele não a soltou quando estávamos no ar. Uma vez que a nossa altitude nivelou, eu deixei escapar uma respiração profunda, e meus ombros relaxaram. — Por que você não me disse que estava vindo nesta viagem? — Foi uma coisa de última hora. Eu olhava, imaginando se ele tinha planejado isso o tempo todo. — Quão última hora?


Ele me olhou diretamente nos olhos, e eu podia ver a sua apreensão. — Eu nem sequer tenho uma bolsa de viagem. — O que quer dizer, você não tem uma bolsa de viagem? — Eu saí de casa esta manhã com toda a intenção de ir para o escritório. – Ele fez uma pausa e passou a mão pelo cabelo, murmurando o resto. — Nem mesmo sei como cheguei aqui mais. — Você está falando sério? Balançando sua cabeça, ele disse: — compartilhando sua camisa comigo desta vez.

Você vai

ser

a

única

— Eu não acho que minha camisa iria caber em você. — Então você me quer sem camisa? Eu sabia disto. A comissária de bordo veio e nos deu os menus. — Posso pegar algo para vocês beberem? Chase respondeu sem olhar para o seu menu. — Vamos querer duas mimosas. Eu olhei para ele. — Mal é nove horas da manhã. — É uma ocasião especial. A aeromoça sorriu e pegou os menus. — Vocês estão comemorando alguma coisa? A mão de Chase ainda cobria a minha no descanso de braço. Ele as levantou, ligando meus dedos com os seus, e trouxe a minha mão à boca para um beijo. — É a nossa lua de mel. — Uau. Parabéns! Isso é maravilhoso. Você fará uma conexão em Kansas ou isso é o destino final de hoje? — Nós vamos ficar no Kansas. A nova senhora é uma grande fã do Mágico de Oz e quer visitar o museu. – Ele apontou com o queixo para baixo para os nossos pés. Aconteceu de eu estar vestida toda de preto e usandosaltos vermelhos. — Ela se deixa levar um pouco às vezes. A aeromoça conseguiu manter seu sorriso, mas eu podia ver que ela pensou que eu era um pouco maluquinha. Quer dizer, quem diabos no seu


perfeito juízo iria a um museu quando eles tinham acabado de se casar com um homem que parecia como o que eu estava sentado ao lado? Depois que ela foi embora, eu me virei para Chase. — Fã do Mágico de Oz? Chase sorriu. — É mais um fetiche, mas qualquer coisa em que você estiver. — E quem você seria? O espantalho sem cérebro? De onde você vem com este material? — Estava saindo do banheiro quando você entrou no avião. Vi esses sapatos vermelhos sensuais-como-merda, e eu poderia ter tido uma pequena fantasia. — Eu realmente acho que você precisa de ajuda. — Você pode estar certa. – Ele se aproximou e baixou sua voz. — Mas se você quiser usar esses sapatos, tranças, e nada mais, eu seria um homem de lata feliz. Após a aeromoça trazer nossas bebidas (e me chamar de noiva), Chase e eu tivemos um momento de honestidade. — Quanto tempo você vai ficar no Kansas? – Eu perguntei, estendendo a mão na minha bolsa para pegar o meu gloss para um rápido retoque. Seus olhos seguiram ao longo como eu tracei meus lábios. — Você usa muito esse material, né? — O que, gloss? — Sim. Tenho notado que você o passa algumas vezes. — Eu sou tipo viciada nele. — Eu não gosto da sensação cerosa em meus lábios. Você vai ter que parar de usá-lo em breve. — Deixe-me adivinhar, porque meus lábios estarão o espalhando sobre os seus? — Exatamente.


— No entanto, outra razão pela qual nós nunca poderíamos funcionar. – Eu provoquei. — Um de nós vai superar isso. Eu balancei a cabeça em sua persistência. — Então, quanto tempo você disse que você vai ficar no Kansas? — Isso você decide. — Eu decido? — Eu não menti quando disse que tentei não vir. O minuto que eu ouvi que você estava saindo da cidade, eu queria acompanhá-la. Pensei em te dizer que eu queria assistir às sessões, mas achei que você ia ver através disso. — Então você está dizendo que você veio por nenhuma outra razão além de mim? Ele balançou a cabeça seriamente. — Apenas você. — É este o seu estilo normal? Perseguidor chique? — Não exatamente... o que é provavelmente por isso que eu não tenho nenhuma ideia do que fazer. Evitar isso realmente não tem funcionado. — Então, qual é o seu estilo, em seguida, quando você namora? — Como essa coisa de honestidade vai trabalhar para mim? Eu ri. — Muito bom até agora. Vá em frente, eu não vou julgar. Chase engoliu o resto de sua mimosa. — Eu não tive que trabalhar muito duro para a atenção de uma mulher. — Eu teria imaginado isso. É isso o que a intriga está aqui, então? Um homem que quer o que não pode ter? Isso não é um conceito novo. Seus olhos foram para frente e para trás, procurando os meus, e eu sabia que ele estava deliberando dizer algo. Eventualmente, ele disse: — Você está certa. Eu quero o que eu não tenho. Isso é parte disso. Mas não da maneira que você pensa. Não me peça para explicar, mas quando estou perto de você, eu estou feliz. Isso é tudo que estou procurando.


Sua resposta me pegou totalmente desprevenida. — Uau. Isso é... isso é... incrivelmente doce. Chase levou minha mimosa meio cheia da minha mão e a engoliu antes de falar novamente.— Agora, não me interprete mal, eu estaria fodidamente feliz se você estivesse debaixo de mim durante a noite. Mas você quer manter alguma distância entre nós fisicamente? Eu respeito isso. Embora, eu estarei aqui mesmo... tornando isso duro para você. Foi a minha vez de me inclinar. — Isso é no sentido literal ou figurado? Chase ainda tinha minha mão entrelaçada com a dele. Ele a puxou para seu peito e a baixou para baixo seu abdômen, parando logo acima do topo de suas calças. — Continue, eu vou demonstrar.

***

Após aterrissar, nós pegamos um táxi para os escritórios do grupo focal e passamos algumas horas trabalhando com o facilitador, que iria executar as coisas no dia seguinte. Chase ajudou a montar, mas ele deferiu para mim para as decisões que precisavam ser feitas quando eu tinha mais experiência. Eu gostava disso em um chefe... e um homem. Depois que tínhamos terminado, paramos por um shopping no caminho para o nosso hotel desde que Chase realmente não tinha trazido uma bolsa de viagem e não tinha nada para vestir. Dentro da Nordstrom, eu o ajudei a escolher algumas roupas casuais. Enquanto ele estava no provador, eu continuei a fazer compras em algumas das prateleiras próximas. Ele saiu vestindo um par de jeans e uma camisa polo marinha simples que se ajustou perfeitamente em seu peito largo. Seus pés estavam descalços e os cabelos ainda mais despenteados do que o habitual. Eu caminhei com uma camisa de botão que eu tinha pego, e Chase estendeu os braços e fez um pequeno círculo de rotação. — Bom? — Eu duvido seriamente que há algo que pareça ruim em você. – Eu estendi a outra camisa para ele experimentar.


Ele estendeu a mão sobre a cabeça, puxou a gola da polo, e a puxou dessa forma que apenas os meninos tiram suas camisas. Era impossível não olhar. Seu corpo era tão incrivelmente perfeito. Bronzeado e magro, cada músculo parecia esculpido em seu corpo. Os jeans estavam um pouco folgados na cintura e pendurados baixo, mostrando seu profundo V. Eu tinha certeza que ele tinha o melhor corpo que eu já tinha visto de perto. Eu tinha inadvertidamente lambido meus lábios, e Chase notou. — Você continua olhando para mim assim, nós vamos terminar no provador. Uma visão de nós dois no provador, contra o espelho, passou pela minha cabeça. Quando eu não respondi, Chase sabia, ele sabia, o que eu estava visualizando. Meu braço ainda estava estendido, segurando a camisa. Chase estendeu a mão, mas em vez de pegá-la, ele puxou minha mão e me puxou para perto. — Você está demitida. – Ele gemeu quando ele enterrou seu rosto no meu cabelo. — Tão fodidamente demitida. Eu estava a um suspiro longe de ceder quando uma voz de mulher me trouxe de volta para os meus sentidos. Ela limpou a garganta. — Existe algo que eu possa ajudá-lo a encontrar? Eu pulei para trás, colocando espaço entre nós dois. Mas eu ainda era incapaz de falar. Chase respondeu a ela, falando nos meus olhos. — Não, obrigado. Acho que tenho tudo o que preciso. – O nosso olhar segurou até que ele finalmente disse: — Deixe-me ir me vestir. — Hummm... sim... bem... ok. Vou agarrar-lhe algumas camisetas, enquanto você se troca. Quando ele se virou para ir embora, ainda sem camisa, pela primeira vez notei uma tatuagem em seu lado. Eu não poderia descobrir o que dizia, mas parecia que um monte de escrita indo para cima em suas costelas. Balançando minha cabeça enquanto me afastava, ainda me sentindo quente e incomodada, eu pensei para mim mesma que enigma meu chefe era. Um CEO inteligente com ternos sob medida, um piercing de mamilo e tatuagem, um homem que entra em um avião sem bagagem e admite que ele tentou se manter afastado, mas não conseguiu se conter. A única coisa


que segurava todas essas características distintamente diferentes juntas foi que todos eles disseram que o homem tinha paixão. Eu podia sentir isso na maneira como ele olhava para mim. E tanto como ele me excitou para nenhum fim, ele também assustou a merda fora de mim. Nós ficamos em silêncio por algum tempo depois disso. Chase reapareceu totalmente vestido, e nos levou mais meia hora na Nordstrom de agarrar camisetas, boxers e tênis. Quando nós finalmente acabamos, o sol começava a se pôr, e eu bocejei na caminhada para o carro alugado no estacionamento. — Cansada? — Um pouco. Tem sido um longo dia. Chase abriu minha porta do carro, esperou que eu entrasse, em seguida, jogou as suas compras no banco de trás. Antes de puxar para fora, ele se virou para mim. — Que tal um jantar no nosso hotel, então? O site disse que há uma churrascaria lá. Podemos tê-la alimentada e na cama. — Na cama? — Eu quis dizer para descansar um pouco. Mas se você tem outra coisa em mente... Oh, eu tinha outra coisa em minha mente tudo bem. E foi ficando mais difícil a cada momento de pensar em qualquer outra coisa.


Capítulo 19 Reese O hotel nos deu quartos ao lado um do outro. Depois de pendurar meus vestidos no armário, eu tirei as minhas roupas, puxei meu cabelo em um rabo de cavalo, e tomei um banho rápido. Deixando a água quente massagear meus ombros, eu relaxei e pensei sobre o quanto eu adorava passar o dia com Chase. Trabalhando lado a lado, comprando juntos, sentando no carro enquanto nós dirigimos para o nosso hotel, tudo apenas parecia natural. O que não parecia mais natural era empurrar o homem para longe de mim. Em vez disso, parecia que eu estava me privando de algo que poderia ser realmente especial. Bill e Melinda Gates tinham começado trabalhando juntos. Ele era até mesmo o chefe dela. Michelle Obama era a mentora de Barack no escritório de advocacia onde ambos trabalhavam. Celine Dion se casou com seu gerente, que era mais de vinte e cinco anos mais velho. Algumas coisas funcionavam. Algumas coisas não. Havia mais consequências quando as coisas não duravam e vocês trabalhavam juntos, mas às vezes as possibilidades superavam as consequências. Possibilidades. Quando Chase bateu um pouco mais tarde, eu tinha acabado de me vestir. Meu cabelo estava preso em um coque bagunçado, e eu troquei meu terno preto elegante em favor de um simples vestido de malha de amarrar com uma impressão vívida de verdes e azuis. Meus saltos vermelhos agora eram sandálias de dedo do pé aberto.


Seus olhos deslizaram sobre mim. — Nós poderíamos pular o jantar... Eu empurrei o seu peito e sai do meu quarto sem colocar o colar que eu ia usar porque eu não confio em mim mesma para convidá-lo a entrar enquanto eu terminava de ficar pronta. A maneira que Chase olhou para mim enquanto esperávamos que a anfitriã nos estabelecesse, seus olhos caindo para o meu decote, eu não acho que ele sentia falta do pingente de diamante que eu não tinha tido a chance de apertar ao redor do meu pescoço. Durante os aperitivos, nós falamos sobre o grupo focal e os planos para amanhã antes de passar para conversa mais íntima. Eu estava sem pensar traçando o meu dedo através da condensação na base do meu copo de vinho quando Chase estendeu a mão e traçou a cicatriz na minha mão. — Parece quase como uma tatuagem. Mesmo suas cicatrizes são lindas. Eu me lembrei o que eu tinha notado no corpo de Chase antes. — Falando de tatuagens... Eu não podia deixar de ver a sua esta tarde. É a sua única? Chase recostou-se na cadeira. — Sim. O fato de que ele não ofereceu mais e parecia ansioso para seguir em frente a partir do assunto me fez bisbilhotar ainda mais. — O que ela diz? Elas são palavras, certo? Ele olhou ao redor da sala, em seguida, ergueu a bebida e tomou um gole saudável. — Diz: Medo não para a morte. Ele para a vida. Eu esperei até que seus olhos finalmente se estabeleceram em mim para falar. — Bem, eu posso certamente relacionar com isso. Nós olhamos um para o outro. Eu me esforcei para encontrar as palavras certas de encorajamento para levá-lo a abrir-se enquanto seus olhos deixaram os meus e voltou para a minha cicatriz. Eu não tinha encontrado essas palavras ainda quando ele inesperadamente continuou. — Peyton e eu fomos para a escola juntos. Nós éramos amigos, não ficamos juntos até o meu último semestre da faculdade. Minha vida estava se movendo muito rápida então. Eu tinha patentes, espaço de escritório...


Eu estava contratando pessoal. – Ele fez uma pausa. — Um ano depois que nós formamos, eu propus. Ela morreu dois dias depois. Meu coração quase saltou na minha garganta. Havia dor em sua voz, e eu literalmente senti um aperto no meu peito. — Eu sinto muito. Ele assentiu e novamente levou um minuto antes de continuar. — Eu estava muito ferrado depois por um longo tempo. É por isso que, inicialmente, eu licenciei a maioria dos meus produtos. Eu estava bebendo muito e sabia que eu não estava no estado de espírito certo para fazer tudo o que seria necessário para trazer novos produtos para o mercado eu mesmo. Felizmente, meus advogados estavam no estado de espirito certo. Eles negociaram acordos onde eu tenho um royalty generoso apenas para deixar empresas usar minhas patentes por alguns anos. Eu mantive a minha equipe de pesquisa, então eu tinha algo em que focar, mas não havia muito mais que eu tinha que fazer. — Parece que você fez a coisa certa. — Sim. Em retrospectiva, eu fiz. Eu estava morrendo de vontade de fazer a pergunta, mas não tinha certeza de que palavras usar. — Como é que... sua noiva... quero dizer... ela estava... doente? Ele balançou sua cabeça. — Não. Ela foi assaltada. Sete anos na próxima semana. Nunca pegaram o cara que fez isso. Eu estendi minha mão e peguei a mão dele. — Deus, eu não sei o que dizer. Eu sinto muito. — Obrigado. – Ele fez uma pausa e disse: — Foram alguns anos ásperos. Mesmo quando eu comecei a ir a encontros de novo, eu não sabia o que eu era capaz de fazer nada mais do que... você sabe... – Ele me deu um meio sorriso sexy. — Namorar. — Você quer dizer fazer sexo. Ele assentiu. — Não me interprete mal, eu não quero soar como um total idiota. Eu nunca levei mulheres diante. Eu só não estava interessado em mais do que uma conexão física. Não era intencional. Pelo menos eu não acho que foi. Eu não sei. Talvez eu não estava pronto para seguir em frente.


Ou talvez eu só não tinha encontrado a pessoa certa com quem seguir em frente. — Isso faz sentido. – Meu estômago estava em nós. Ele não foi perdido em mim que ele tinha dito que ele não estava pronto e que ele não tinha encontrado a pessoa certa, como se estas coisas fossem passado. Ele havia deixado claro que me queria fisicamente quase desde o início, isso nunca foi uma questão na minha mente. Eu queria tanto perguntar se ele achava que mais era possível agora, mas eu estava com medo da resposta. Quero dizer, como você segue em frente, se apaixona por outra mulher, quando você nunca parou de amar alguém? Quando eu não disse nada, Chase se aproximou e colocou a mão no meu queixo, levantando delicadamente até que nossos olhos se encontraram. — Eu quero mais com você. Eu não posso te prometer o que é ou onde isso vai, mas é mais do que apenas físico. Eu me sinto atraído por tudo sobre você, você é inteligente, honesta, engraçada, brava, um pouco maluca, e você me faz sorrir sem motivo. Não há como negar que eu quero você na minha cama. Eu acho que você pegou essa parte por agora. Mas eu quero isso também. Eu estou cansado de olhar para trás. Tem sido um longo tempo desde que eu quisesse viver no momento. — Uau. Eu não sei o que dizer. Obrigada. Obrigada por ser tão honesto. Só então, o garçom veio com o nosso jantar. O ar estava pesado, e eu não tinha ideia de como aliviar o clima, mas eu senti que precisava. Se havia uma coisa que eu sabia, era que falar sobre sexo normalmente fazia Chase brincalhão. Eu cortei um pedaço do meu bife e trouxe o garfo à boca. — Você já jogou Você preferiria? Suas sobrancelhas baixaram. — Quando eu era uma criança. — Minha amiga Jules e eu jogamos o tempo todo, geralmente após algumas bebidas. — Ok… Eu tomei um gole de vinho e segurei seu olhar. — Você prefere pagar por sexo ou ser pago por sexo?


Ele levantou uma sobrancelha. — Ser pago. Você? — Eu acho que eu prefiro pagar por isso. — Eu gosto deste jogo. – Chase se recostou na cadeira e coçou seu queixo. — Em cima ou em baixo? — Em baixo. – Eu fiz uma pausa. — Você? — Em cima. – Ele apontou o garfo para mim. — Veja como somos compatíveis. Luzes acesas ou apagadas? — Acesas. Você? — Acesas. Então, eu posso ver o seu rosto enquanto eu afundo dentro de você. Calor arrepiou minha pele. Eu engoli em seco. — Você não deveria dar mais detalhes. Você só deveria dizer a sua escolha. — Por que eu faria isso, quando ao dar uma resposta mais descritiva faz a sua pele virar uma máscara tão sexy de rosa? Nós fomos para frente e para trás assim pelo resto da nossa refeição, partilhando trechos de ambas as preferências sensuais e não tão sensuais. Isso fez o que eu pretendia que fizesse, iluminou o humor, mas também tinha o desejo lutando com a voz da razão dentro de mim. E, no momento, o desejo estava chutando a bunda de razão. Depois do jantar, quando Chase e eu chegamos a nossas suítes adjacentes, eu senti como se estivesse terminando um primeiro encontro no ensino médio. Ele pegou as minhas duas mãos na sua, mantendo alguns pés entre nós enquanto ele falava. — Obrigado por ter jantado comigo. E por me deixar colidir na sua viagem. — Você estava no avião quando cheguei. Não é como se eu tivesse muita escolha. – Eu estava brincando, é claro. — Eu estou indo decolar após o grupo de foco manhã, voltar para Nova York, em um voo da tarde. — Você está indo? Por quê?


— Porque eu continuo empurrando, esperando que você vá ceder. E hoje à noite eu percebi que você precisa chegar lá por conta própria. Eu estarei esperando quando você fizer. – Ele me puxou para ele e deu um beijo na minha testa. — Agora vá para dentro antes que eu mude minha mente e você estará contra a porta, em vez de estar atrás dela em segurança.

***

Eu inclinei minha cabeça contra a porta por sólidos dez minutos uma vez que eu estava lá dentro. Depois de cinco, eu tinha ouvido clique da porta do Chase abrir e fechar, e eu imaginei se ele estava parado no outro lado lutando como eu estava. Não conseguia me lembrar alguma vez de querer outro homem tão mal quanto eu queria Chase. Por um tempo, eu pensei que era porque ele era meu chefe, essa excitante sensação de ser tentada pelo proibido. Mas eu sabia que era mais do que isso. Muito mais, isso assustou o inferno fora de mim. Eu tinha estado usando o fato de que ele era meu chefe como uma desculpa para manter distância. Mas a verdade é que as coisas que eu sentia em torno do homem me aterrorizavam. Eu não tinha tido exatamente sorte no amor. Nem meus pais tinham. Eu poderia encontrar o amor verdadeiro na sombra de outra mulher? Eu estava com medo, e eu também estava cansada de ter medo. Essa constatação me fez pensar em sua tatuagem. Medo não para morte. Ele para a vida. Oito pequenas palavras, ainda que elas mantinham a história de ambas as nossas vidas. Conforme eu respirei fundo, me bateu que eu não tinha ligado as luzes no meu quarto ainda. Isso era totalmente incomum para mim. Normalmente, eu teria realizado minha varredura da sala dentro de dez segundos de entrar de verificar os armários e chuveiro, olhando embaixo da sempre intimidante cama. Suspirando, eu forcei a mim mesma a não olhar, mesmo que isso agora estava roendo em mim desde que eu tinha


mentalmente reconhecido eu tinha sido negligente. Pelo menos havia um medo que eu não ia permitir me controlar esta noite. Deitada no chão do meu quarto de hotel no escuro, eu me senti tonta da minha mente girando. Eu mantive pedaços das conversas que tivemos durante o mês passado repetindo na minha cabeça. Em sua casa: — Se você não estivesse vendo alguém, eu a teria tido na ilha da cozinha te mostrando o que eu quero fazer com você, em vez de te dizer. Eu queria que ele me mostrasse da pior maneira. No táxi após beber demais no clube, minha cabeça sonolenta descansando em suas coxas quentes e escovando contra sua ereção quando me sentei quando chegamos no meu prédio. Eu queria senti-lo. Envolver meus dedos ao redor de sua ereção e assistir seu rosto enquanto eu deslizava minha mão para cima e para baixo. Em seu escritório ... — Saia dessa camisa molhada, antes de eu ajudála a sair dela bem no meio de meu escritório com as persianas abertas. Deus, eu queria que ele rasgasse a minha maldita camisa fora. Fechando meus olhos, minha mão deslizou pelo meu corpo. Ele estava bem do outro lado da porta. Será que ele me ouviria se eu me trouxesse ao orgasmo? Uma parte de mim esperava que sim. Minha mão deslizou sobre a renda da minha calcinha uma vez, em seguida, uma segunda vez, demorando-se sobre a parte dianteira sensível antes de deslizar para dentro. Meu clitóris já estava inchado só de pensar em Chase. Isso definitivamente não ia demorar muito. Dois dedos suavemente circulando, massageando. Imaginando que era a mão de Chase em vez da minha, eu rapidamente aumentei a pressão conforme eu encontrei o meu ritmo. Imagens varriam pela minha cabeça. Chase, finalmente olhando para mim naquela primeira noite no corredor do restaurante. Deus, ele é lindo. Sem camisa na academia, gotas de água escorrendo em seu peito esculpido. Minha respiração acelerou.


Hoje fora da sala de montagem. A maneira como ele olhou para mim, seus olhos despojando qualquer coisa em seu caminho. Suas palavras: — Eu estou atraído por tudo sobre você. Deus. Oh Deus. Tão perto. Tão rápido. Até… A batida forte me fez pular. Jesus. Eu saltei em pé, minha respiração errática como se eu tivesse corrido uma maratona. — Reese? – A voz de Chase chamou. Ele tinha batido na porta interior entre os nossos quartos. Eu limpei minha garganta. — Sim? — Posso pegar emprestado o seu carregador de iPhone? Eu esqueci de pegar um hoje. — Humm... claro. Me dê um minuto para encontrar isto. Minhas mãos tremiam enquanto eu acendi a luz e comecei a abrir minha bolsa de viagem em busca do meu carregador. Que diabos eu estou fazendo? Encontrando, eu respirei fundo e me estabilizei durante trinta segundos antes de abrir a porta entre nós. Eu não podia olhar nos olhos dele. — Aqui está. – Eu disse ao seu ombro. — Obrigado. Minha voz soou estranha, mesmo para mim. O tom era alto e... eu estava falando muito rápido em uma longa corrida, frase sem pontuação. — De nada,você pode mantê-lo. Eu não vou precisar dele até de manhã eu estava apenas indo para a cama de qualquer maneira.


A testa de Chase estava franzida quando olhei para cima. — Você está bem? — Estou ótima. Por que não estaria? Ele não estava comprando isso. — Eu não sei. – Olhando por cima do ombro, ele checou o meu quarto. — O que você estava fazendo? — Nada. – Eu respondi muito rápido. — Nada, hein? Meu rosto estava corado, e eu podia sentir um brilho de suor na minha testa e nas bochechas, mas porra, se eu não estava indo tentar mentir meu caminho através disso. Os olhos de Chase arrastaram para baixo o comprimento do meu corpo, e, em seguida, nossos olhares se encontraram. E eu sabia. Ele sabia. Ele sabia. Eu podia realmente ver suas pupilas dilatar quando ele percebeu isso. Depois de um intenso olhar, durante o qual eu pensei que era perfeitamente possível eu pudesse derreter com o calor, ele simplesmente disse: — Boa noite, Reese. Eu apenas comecei a respirar novamente quando ele parou a porta de fechar no último segundo. Inclinando-se, ele pegou minha mão e a segurou na sua. Em seguida, ele lentamente a trouxe para o rosto e fechou os olhos. Quando ele inalou profundamente, cheirando a mão com a qual eu tinha acabado de me tocar, eu queria morrer. Eu queria morrer. Foi a coisa mais embaraçosa, ainda a mais erótica que eu já vi na minha vida. Meu corpo tremeu, a dor entre as minhas pernas insuportável. Eu não podia me mover, eu não podia dizer uma palavra. Eu só fiquei ali, observando ele respirar meu cheiro dentro e fora. Quando ele finalmente


abriu seus olhos, e um gemido saiu de seus lábios, eu estava acabada. Tão acabada. Eu me lancei para ele, jogando meus braços em volta de seu pescoço. — Eu desisto. Ele envolveu seu braço em volta da minha cintura e, com um engate rápido, ele me levantou. — Já era maldito tempo. Minhas pernas em volta dele, e ele se virou, me apoiando na porta aberta entre os nossos quartos. Uma de suas mãos desemaranhou meu cabelo amarrado para que ele caísse solto, só para ter Chase o envolvendo em torno de sua mão, apertando seu punho firmemente em torno dele. Ele deu um bom puxão forte para a minha cabeça inclinar para trás, e então sua boca caiu sobre a minha. Eu juro que quase gozei bem aí. Nossas bocas abriram, e as línguas freneticamente colidiram. Ele provava insanamente bom, e eu nunca quis subir para o ar. Eu não me importava se eu morresse de asfixia, eu morreria delirantemente feliz. Ele se pressionou mais duro para mim, sua ereção lutando através de suas calças. Desde que eu ainda estava usando um vestido e minhas pernas estavam em volta dele, eu estava efetivamente bem aberta, de pernas e braços esticados quando ele empurrou mais contra mim. Eu gemia quando ele se esfregava para cima e para baixo. O tecido fino da minha calcinha permitiu que o atrito do seu zíper acendesse como uma rocha para pedra de isqueiro, e meu corpo inflamou. Chase murmurou em minha boca:— Você sente o que você faz para mim? O que você fez para mim desde aquela primeira noite? Ele fez um som baixo e rouco que veio do fundo de sua garganta e mordeu meu lábio inferior, puxando-o antes que ele liberasse minha boca. Alcançando atrás de seu pescoço, ele pegou uma das minhas mãos, deslizando-a entre nós até que eu cobria a parte superior do seu pênis. Quando meus dedos apertaram em torno dele, ele rosnou e aprofundou o beijo. Eu amei quão necessitado ele parecia, como se ele estivesse esperando por esse momento para sempre. Deus sabe, parecia que eu havia esperado uma eternidade.


Eventualmente, não estou sequer certa de como, fizemos o nosso caminho para o meu quarto. Chase me deitou suavemente na cama e pairava sobre mim. Quando eu subi e toquei sua bochecha, ele se virou e beijou o interior da palma da minha mão. — Você é tão bonita. Eu não posso esperar para ver você toda. — Ele enterrou o nariz no meu cabelo e sussurrou em meu ouvido: — Mal posso esperar para provar você toda. Eu prendi minha respiração enquanto ele beijava seu caminho de meu pescoço para baixo a pele exposta no meu peito e parou no meu decote. Meu vestido de amarrar tinha um laço no lado direito. Chase se inclinou para a esquerda, arrastando a mão pelo meu corpo para dar um puxão no laço. Ele espalhou o tecido aberto e puxou sua cabeça para trás para dar uma boa olhada no meu corpo. Concentrando-se em meus seios, ele se inclinou e lambeu uma linha a partir do topo do meu peito para baixo em meu decote. Arrepios derramaram sobre mim, e arrepios bagunçaram minha pele. Meus mamilos endureceram e empurraram através da renda do meu sutiã, implorando por atenção. Deus, eu quero a sua boca em mim. Usando seu polegar, ele empurrou para baixo a taça do meu sutiã e sugou meu mamilo esquerdo.Duro. Seus olhos me observavam constantemente, pegando minha resposta aos seus toques. Quando meus olhos esvoaçaram fechados, ele fez isso uma segunda vez antes de voltar sua atenção para o meu outro seio. Depois de alguns minutos, ele continuou sua exploração, sua boca reduzindo a arrastar uma série de beijos ao longo do meu estômago. Mais baixo. Então mais baixo. Ele deu um beijo suave na minha calcinha e falou com os lábios vibrando bem no meu clitóris. — Você estava pensando em mim quando seus dedos estavam dentro de você? – Ele enganchou um polegar embaixo do lado da minha calcinha e começou a desliza-la fora. — Diga isso. Digame que pensava de mim, enquanto seus dedos estavam nessa boceta. Estabelecendo entre as minhas pernas, ele chupou meu clitóris em sua boca, rodando sua língua ao aplicar a quantidade ideal de pressão. Isso era bom demais, e minhas mãos cavaram em seu cabelo, não querendo que ele parasse.


Então, de repente, ele fez. — Diga-me. Eu teria jurado que eu era a rainha Elizabeth se isso significasse que sua boca estaria de volta em mim. Admitindo a verdade sentia como um pequeno preço a pagar. — Você é a única pessoa em quem eu tenho pensado enquanto eu me toco desde o dia em que te conheci. Os olhos de Chase brilharam triunfantes e sua boca retornou. Ele não provocou desta vez. Não. Ele chupou e lambeu até que eu estava suficientemente molhada e, em seguida, adicionou os dedos. Isso tudo construiu tão rápido, tão furiosamente. Dedos bombeando para dentro e para fora, língua chupando e rodando, meu corpo começou a tremer e apertar, meus saltos cavando no colchão, dedos puxando seu cabelo. A subida íngreme até a montanha-russa foi rápida, e eu senti a antecipação em todos os lugares. Deus, era tão bom. Tão bom. Deixei escapar um som que era um cruzamento entre um gemido e um canto de seu nome. Minhas costas arquearam para fora da cama, e Chase usou uma mão para me segurar quando ele empurrou sua boca mais para dentro de mim. Isso tudo é demais. Não o suficiente. Oh Deus. Oh Deus. Eu alcancei o topo da montanha-russa e balancei brevemente por um segundo ante... Eu estava em queda livre. Deslizando. Movendo rapidamente incontrolavelmente. Eu não sentia minhas pernas. Eu não sentia nada no momento, exceto puro êxtase. Foi tão bom, de tirar o fôlego, que os meus olhos, na verdade, começaram a se fechar um pouquinho. Minha respiração ainda era irregular quando Chase subiu em meu corpo e tomou minha boca novamente. O beijo foi tão diferente do frenesi de alguns minutos atrás. Bonito, lânguido, suave. Ele acariciou o meu cabelo


enquanto nossas línguas enroscaram e segurou meu rosto quando ele quebrou o beijo. — Eu volto já. Ele desapareceu por um momento e, em seguida, voltou com sua carteira, retirando uma tira de preservativos e os jogando na mesa de cabeceira. Eu olhei para eles. — Grandes planos? Ele começou a se despir. — Você não tem nenhuma fodida ideia. A maneira como ele olhava para mim enquanto ele derramava suas roupas, determinação em seu rosto bonito, fez meu corpo saciado saltar à vida novamente. Ele não era meu primeiro, não era mesmo o meu segundo ou terceiro, mas algo sobre a maneira como ele olhou para mim me fez sentir como se ele fosse do tipo que ia ser minha primeira vez real, e eu não tinha ideia do porquê. Chase era um homem bonito... tanto que qualquer um poderia ver. Mas enquanto ele tirava suas roupas, eu percebi o quão louco perfeito ele realmente era. Seu peito era esculpido, peitorais firmes acima de um pacote de seis profundamente entalhado, e suas coxas eram grossas e poderosas. E aquele piercing no mamilo. Eu não podia esperar para tê-lo entre meus dentes. Enquanto ele estava ali apertado, cueca boxer preta, eu estava feliz que ele tinha me dado um minuto para me preparar antes que ele revelasse o que estava por baixo. Ele enfiou seus polegares no cós da cueca e se inclinou para sair dela. Quando ele se levantou, a minha boca caiu aberta.Senhor tenha piedade. O homem realmente tinha o pacote completo. E por isso, eu não quis dizer boa aparência, charme e dinheiro... Não, Chase tinha um maldito pacote completo. Seu pênis era ridiculamente espesso e rígido. Já totalmente ereto, ele balançou cheio contra ele, atingindo quase até seu umbigo. Eu lambi meus lábios enquanto ele rasgava um preservativo da faixa, segurando-o com os dentes e rasgando a embalagem. Vendo meu rosto, ele disse: — Você vai ser a minha morte, não é? Ele pegou minhas mãos nas dele enquanto subia em cima de mim, tecendo nossos dedos juntos e puxando-os por cima da minha cabeça. Ele beijou meus lábios suavemente e, em seguida, levantou a cabeça para olhar em meus olhos. O nosso olhar se prendeu por mais tempo, mesmo quando


ele lentamente empurrou para dentro de mim. Eu estava molhada, até mesmo encharcada, tão pronta como eu poderia estar para ele. — Foda-se. – Chase murmurou, e seus olhos brevemente fecharam. — Você está tão molhada. – Ele impulsionou dentro e fora algumas vezes, sendo cauteloso e me relaxando o suficiente para aceitar seu tamanho sem machucar. Uma vez que ele tinha suficientemente me relaxado, ele começou a se mover dentro e fora ritmicamente, com mais intensidade. Os impulsos suaves se tornaram duros. Aliviando tornou-se torcendo profundamente em meu corpo. A única coisa que não mudou foi a maneira que Chase olhava para mim. Ele olhou nos meus olhos como se ele pudesse ver dentro de mim. Me fez sentir exposta, ainda lindamente aceita. Tudo no fundo desapareceu, exceto o som da nossa respiração. Quando eu gemia, ele esmagava seus lábios nos meus, parecendo precisar engolir o som do meu desfazer. Eu puxei o cabelo dele enquanto eu subia mais perto, e sua respiração tornou-se curtos jorros, rasos. — Eu vou... – Eu comecei, mas meu corpo me bateu até o fim. — Oh Deus. Chase mordeu meu ombro, enviando meu orgasmo construindo lentamente na ultrapassagem. Ele veio sobre mim como um tsunami, me agarrando e me puxando para baixo. Meus músculos começaram a pulsar, e meus olhos encapuzados olharam para Chase. Ele viu isso na minha cara, sentiu dentro de meu corpo, e apressou o passo, trabalhando em direção a sua própria libertação. Finalmente, ele moeu para baixo uma última vez, enterrando-se tão profundamente quanto podia, e deixou escapar um gemido quando ele gozou. Ao contrário dos meus amantes anteriores, ele não desabou e rolou abruptamente após a sua finalização. Em vez disso, ele me beijou suavemente até que ele teve que sair, em seguida, levantou-se para dispor da camisinha. Quando ele voltou, ele tinha uma toalha de rosto quente, que ele usou para me lavar. Então ele pegou uma garrafa de água do mini frigorífico, e nós a dividimos, passando para frente e para trás, nós dois ainda nus.


Depois de toda a adrenalina correndo alto por tanto tempo, de repente, comecei a falhar. Eu bocejei, e Chase jogou a garrafa vazia na mesa de cabeceira. Ele me levantou em cima dele e se deitou para trás, me posicionando sobre seu corpo, minha cabeça em seu coração. Seu batimento cardíaco estava suave enquanto ele acariciava meu cabelo. — Durma um pouco. – Ele disse suavemente. — Temos um longo dia amanhã, e nós temos que acordar cedo. Eu gostei da ideia de obter um pouco de sono. Tinha sido há tanto tempo desde que eu me senti assim tão relaxada. Assim segura. Já grogue, eu disse:— Ok. Mas não temos de estar no grupo foco até às dez. Ele beijou o topo da minha cabeça. — Eu sei, mas nós vamos precisar de algumas horas para a segunda rodada.


Capítulo 20 Reese Eu acordei ao movimento na cama. O quarto estava escuro e minha reação inata era medo, até que meus olhos começaram a se concentrar, e eu lembrei onde eu estava. Chase estava se debatendo e resmungando algo em seu sono. A única outra pessoa que eu já testemunhei tendo pesadelos era meu irmão, Owen, após o arrombamento. Ele chorava em seu sono. Algumas noites se tornavam demais, e minha mãe iria acordá-lo e consolá-lo. Eu não tinha certeza se eu deveria deixar Chase dormir por este ou não. Ele estava tão inquieto e parecia tão atormentado. Era difícil vê-lo sofrer, então eu decidi tentar cutucá-lo um pouco. Talvez apenas o suficiente para tirá-lo do que quer que estivesse acontecendo em sua cabeça. Alcançando seu ombro, eu gentilmente toquei. — Chase? Eu quase pulei da cama quando ele abruptamente deu um salto. Ele parecia confuso no início. — O que? O que? Você está bem? – Ele estava respirando, com o peito arfando pesado. Com a minha mão ainda segurando o meu coração batendo rapidamente, eu disse: — Sim! Sim, estou bem. Eu acho que você estava tendo um pesadelo. Chase passou os dedos pelo cabelo. — Eu sinto muito. Você tem certeza que está bem? — Eu estou perfeitamente bem.


Apaziguado, ele soltou um suspiro profundo e escorregou da cama, dirigindo-se para o banheiro. Ele ficou lá muito tempo antes que a porta se abrisse novamente. A cama afundou quando ele voltou, mas ele não se deitou imediatamente. Em vez disso, ele se sentou na borda do colchão com os cotovelos sobre os joelhos, cabeça baixa, e de costas para mim. Eu estendi a mão e toquei-lhe a pele nua. — Você quer falar sobre isso? — Na verdade não. Eu apenas comecei a tê-los novamente. Não tinha tido um em alguns anos antes disso. Não que eu estava ciente de qualquer maneira. — Eles são... sobre sua noiva? Ele assentiu. — Me desculpe. — Não há nada para se desculpar. Meu irmão os teve por um tempo após o arrombamento. Eu não quero empurrar, mas... mas talvez vai ajudar se você falar sobre isso. Chase ficou em silêncio por um longo momento. — Eu finalmente tenho você na minha cama. A última coisa que eu quero fazer é falar com você sobre outra mulher enquanto estamos aqui. Eu me sentei e me arrastei para onde ele estava sentado. Vestindo apenas a calcinha que eu tinha colocado, enquanto ele estava no banheiro, eu montei nele por trás, passando os braços ao redor da sua cintura. Meu rosto pressionado em seu ombro, e os meus seios nus esmagaram contra suas costas. Ele ainda cheirava tão bem, bosque com uma deliciosa masculinidade. — Nós não estamos em sua cama. – Eu disse a ele. — Estamos em meu quarto de hotel. — Não há espaço para mais ninguém quando estamos eu, você e qualquer cama. Meus braços se apertaram ao redor de sua cintura. — Bem, eu estou aqui se você quiser falar. Chase girou seu corpo para me encarar. Uma grande mão envolveu minha garganta enquanto seu polegar acariciava o oco do meu pescoço. Ele


se inclinou para correr sua língua sobre uma veia pulsante. — Eu não quero falar. — Mas... – Eu tentei argumentar, mas seus lábios já estavam no meu ouvido. — Shh. – Ele sussurrou. — Sem falar. Minha boca tem outros planos. Antes que eu percebesse que ele estava se movendo, ele caiu de joelhos e puxou minha bunda para a borda da cama. O que ele fez com a boca depois disso foi muito melhor do que falar de qualquer maneira.

***

Nós chegamos ao grupo de foco antes do previsto e trabalhamos juntos configurando o display. Mais cedo, nós tínhamos comido ovos e frutas nus na cama enquanto discutíamos algumas questões que eu estava considerando a adição à lista moderadora. Elaine veio para nos cumprimentar, e mesmo que eu tinha sido a única a dar-lhe a lista de coisas que tinha decidido mudar, ela ainda endereçava as suas perguntas para Chase. — O que você acha sobre como modificar a questão onze para torná-la uma de resposta sim-não e, em seguida, ter a conversa moderadora sobre a questão em discussão em grupo para obter um parecer oral? Eu amei que Chase dirigiu ela para mim para uma resposta. — Qualquer coisa que Reese pensa. Ela é a chefe. Só me trouxe para carregar suas malas. Enquanto nós trabalhamos através de finalizar as alterações, o celular de Chase tocou, e ele se desculpou, deixando apenas Elaine e eu na sala. — Posso te fazer uma pergunta pessoal, Reese? – Ela disse. — Hum... claro. — Você está vendo alguém?


Eu não tinha ideia de como responder. Quer dizer, eu estava saindo com alguém? Chase e eu tínhamos tido relações sexuais três vezes desde a noite passada, mas não tínhamos colocado exatamente um rótulo nisso. — Meio que. Quero dizer... eu conheci alguém recentemente . — Portanto, não é sério? — Ainda é muito novo. — Bem... meu irmão acabou de se mudar para Nova York, e eu estava esperando que estaria tudo bem se desse a ele o seu número. Talvez deixálo pagar uma bebida ou algo assim? Eu não costumo arranjar as pessoas, mas eu acho que vocês dois se dariam bem. Felizmente, o moderador entrou e interrompeu a tentativa de Elaine de casamenteira. Os participantes dos grupos focais tinham começado a chegar, e as coisas ficaram ocupadas depois disso. Eu passei a manhã toda no outro lado do espelho de um lado, ouvindo, observando e tomando notas. Chase alternou entre telefonemas de negócios, atualizando e-mails, e assimilando em pedaços do estudo. Em um ponto que estávamos sozinhos na sala, e eu estava sentada num banco perto da janela. Chase andou atrás de mim e segurou um dos meus seios. Amassando, ele disse: — Eu amo espelhos de um lado. Eu lhe dei uma cotovelada. — Pare com isso. Alguém pode entrar. Ele moveu meu cabelo em torno de sua mão e puxou minha cabeça para trás para expor meu pescoço. Eu tinha notado que parecia ser sua coisa. Isso também estava se tornando rapidamente a minha coisa, também. — Eu vou trancar a porta. Meus olhos se fecharam, sucumbindo julgamento. — Nós estamos no trabalho.

contra

o

meu

melhor

— Vai tornar isso mais emocionante. Uma batida do outro lado do vidro me assustou, e eu quase cai para fora do banco. Felizmente, Chase me firmou, com as mãos pegando meus ombros e me mantendo em pé enquanto eu saltitei. Ele riu atrás de mim enquanto Elaine levantou cinco dedos, deixando-nos saber que iria pausar para o almoço logo.


— Não tem problema, Elaine. – Ele disse, embora ela não podia ouvi-lo. — Eu posso acabar em cinco minutos. Tenho certeza de que Reese já está molhada, de qualquer maneira. — Você é tão pervertido. Ele girou meu banco para encará-lo e pegou meu rosto em suas mãos. — O que você acha de voltar para o hotel para o almoço? Eu semicerrei os olhos. — Para comer? — Boceta, sim. Eu me contorci um pouco. — Todo esse tempo eu estive preocupada com o que iria acontecer no trabalho quando as coisas terminassem. Eu deveria ter me preocupado com o que iria acontecer no trabalho quando as coisas começassem. — Eu não vejo nada além de coisas boas acontecendo no trabalho em nosso futuro. — É assim mesmo? — É. A primeira noite que voltarmos para o escritório, eu vou dobrá-la sobre minha mesa e te foder por trás, enquanto você assiste a cidade acender no escuro. Eu engoli em seco. — Isso é provavelmente um não-não no manual do funcionário. — Eu vou ter que corrigir isso prontamente. Você sabe o que mais eu não posso esperar para fazer com você? — O que? — Eu quero você de joelhos, enquanto eu me sento na minha mesa. — Enquanto você... senta em sua mesa? Ele acenou lentamente. — Eu quero olhar para baixo e ver a sua cabeça ascender e cair conforme você pega meu pau em sua garganta. – Ele puxou meu cabelo. — Eu vou segurar um punhado de seu cabelo e mantêlo lá até que você engolir a última gota da minha porra.


O que provavelmente deveria ter sido preocupante para mim sobre o estado do meu futuro emprego foi, em vez disso, totalmente funcionava para mim. Sua boca suja totalmente funcionou para mim. — O que mais? – Eu respirei. — A mesa da sala de conferências. Eu quero espalhá-la no topo do vidro e lamber sua pequenavagina suculenta até o escritório inteiro ouvir você gemendo o nome do chefe. Eu deixei escapar uma risada trêmula. — Eu acho que você perdeu, chefe. As costas de Chase estava para porta quando ela abriu, bloqueando a visão de qualquer coisa acontecendo entre nós. Ele vagarosamente desenrolou a mão do meu cabelo. — Vocês dois vão pegar algo para comer ou fazer um pedido? – Elaine perguntou. Chase olhou para mim. Eu tentei esconder meu sorriso coquete conforme eu menti. — Na verdade, Chase tem um telefonema de conferência que ele precisa fazer na hora do almoço, então vamos voltar para o hotel por uma hora. — Você quer que eu peça algo para vocês para quando vocês voltarem? — Não, mas obrigada. Eu vou me certificar de que ele receba algo para comer no hotel enquanto ele está ocupado bancando o chefe.

***

Para o resto do dia, Chase e eu estávamos ocupados, mas trocamos olhares de paquera toda a tarde. Mesmo que uma parte de mim ainda estava preocupada que era estúpido se envolver, eu estava começando a não dar a mínima para as consequências se isso significasse passar meus dias me sentindo assim. Eu honestamente não conseguia me lembrar da última


vez que tinha estado tão vertiginosa ao longo de um cara, e me senti bem. Muito bem. No final das sessões, Elaine nos convidou para jantar com ela. Ela foi insistente e tornou difícil dizer não. Durante as bebidas nos reunimos em torno do bar e conversamos, mas depois as coisas se tornaram pessoais. — Então, você está solteiro, Chase? – Ela perguntou. Meus olhos imediatamente pularam para ele. Ele respondeu a ela, enquanto olhava para mim. — Eu não sou casado, não. Mas eu estou saindo com alguém. Ela assentiu com a cabeça. — Eu juro que nunca banquei a casamenteira, mas eu tinha uma amiga em mente para você, também. — Também? Ela tinha a sua atenção agora. — Sim. Eu estou indo arranjar Reese. Meu irmão recentemente se mudou para a cidade, e eu acho que eles vão se dar bem. As sobrancelhas de Chase levantaram, e ele olhou para mim. Eu não tinha ideia do que dizer, então eu apenas fiquei lá. Eu não podia voltar atrás agora, sem soar como uma idiota. Eu apenas pensei que eu iria escapar de seu irmão se ela tivesse me contatando. Chase tinha uma ideia diferente sobre a abordagem. Ele tomou uma longa tragada em sua cerveja e disse: — Eu pensei que você estava saindo com alguém, Reese? — Humm... Eu estou... bem, mais ou menos. É novo. — Este novo cara... ele não se importa que você saia com outras pessoas? Eu queria bater nele. Ele estava gostando de quão desconfortável a conversa me fez. — Eu não sei, na verdade. Nós não discutimos isso. Ele terminou sua cerveja. — Eu colocaria meu dinheiro nele não tendo planos para compartilhar você. Seu comentário me fez sentir quente, embora eu deveria ter sabido melhor do que esperar que ele pararia por aí.


Ele falou com Elaine com uma cara séria. — Ela está saindo com seu primo. — Seu primo? — Eles são primos em segundo grau. Conheceu no funeral de seu tioavô na semana passada. Elaine não tinha ideia do que dizer. Quando ela olhou para mim, ela deve ter confundido desnorteamento com sofrimento. — Sinto muito pela sua perda. Eu peguei o sorriso de Chase quando ele puxou o celular tocando do bolso. — Desculpem-me por um minuto. Quando ele voltou, ele estava menos brincalhão, quieto até mesmo. Eu não tinha certeza se a ligação que ele recebeu estava em sua mente ou se Elaine me arranjando com seu irmão tinha realmente o incomodado mais do que ele deixava transparecer. Mas algo estava fora. Elaine não pareceu notar isso, apesar de tudo. Falamos sobre marketing pela maior parte do resto da noite, que normalmente era uma das minhas coisas favoritas para discutir, mas eu me preocupava com a falta de participação de Chase. No hotel, as coisas eram praticamente as mesmas. Era tarde, e nós tínhamos tido um inferno de um longo dia, começando às quatro horas da manhã. Chase tomou um banho em seu quarto enquanto eu tomava banho e me trocava. Ele entrou enquanto eu estava escovando meus dentes. — Pode me emprestar o seu carregador de novo? Eu cuspi um bocado de creme dental. — Claro. Deve estar conectado sobre a mesa. Eu não sei por que, mas eu assumi quando ele me pediu o carregador, ele quis dizer que ele estava levando ele para o seu quarto, não passando a noite no meu novamente. Por isso fiquei surpresa quando o encontrei ligando ele em seu lado da cama. Seu lado da cama. Bem, isso aconteceu terrivelmente rápido. Agarrando o meu hidratante, me sentei na cadeira da mesa e bombeei algumas vezes, esguichando o creme branco na minha mão. Eu tinha começado a esfregá-lo em minhas pernas quando Chase disse: — Venha aqui. Me deixe fazer isso.


Entreguei a ele a loção e me sentei na parte inferior da cama, estendendo minhas pernas em sua direção. Ele olhou para elas, enquanto ele esfregava, seus dedos massageando mais do que o necessário para trabalhar na loção. — Está tudo bem? – Eu perguntei. Ele assentiu. Não foi muito convincente. — Você está chateado por causa da coisa como irmão da Elaine? Porque ela me pegou inesperadamente. Eu não estava realmente pensando em sair com ele. Eu, pelo menos, seria franca se eu estivesse pensando em sair com outra pessoa. Ele vinha trabalhando com o polegar na minha panturrilha, amassando um músculo que estava apertado a partir de doze horas em saltos altos, quando sua mão abruptamente interrompeu, e ele olhou para mim. — Você está pensando em sair com outra pessoa? — Não. Bem... eu sei que falamos não sair com outras pessoas. Mas eu não tinha certeza... — Eu tenho certeza. – Ele interrompeu. — Você tem? — Eu não tenho certeza de como chegamos até aqui ou para onde estamos indo. Mas eu estou muito certo que eu não quero dividir você. Ele disse exatamente o que eu sentia. — Eu não quero dividir você também. — Bom. Então está combinado? — Está. – Eu sorri e, em seguida, acenei para as minhas pernas. — Agora esfregue mais... isso é muito gostoso. — Sim, senhora. Embora o ar entre nós estava claro, eu suspeitava que algo ainda estava na mente de Chase quando ele apagou a luz. Puxando-me em seu peito, ele acariciava meu cabelo no escuro. — A ligação no jantar hoje à noite? Era a detetive do caso de Peyton.


Eu me virei, apoiando minha cabeça sobre minhas mãos em seu peito e olhando para ele. — Tudo bem? — Sim. Uma vez que é tecnicamente um caso aberto, ela ainda vem por aí uma vez por ano base e toques. Disse a ela que iria vê-la na próxima semana. — Isso deve ser difícil para você. — Apenas um timing estranho. Tinha sido há alguns anos desde que eu tinha tido um pesadelo. Começou a acontecer novamente há algumas semanas. E, em seguida, esta noite ela ligou. — Será que eles checam com você ao mesmo tempo, a cada ano? Talvez tenha estado na parte de trás de sua mente que isso está chegando, e isso induziu o seu subconsciente de volta em ação. Ele balançou a cabeça como se fizesse sentido. — Talvez. Eu me arrastei até o seu corpo e dei um beijo em seus lábios. — Obrigada por compartilhar isso comigo. Significa muito.


Capítulo 21 Chase Sete anos atrás. Meu telefone tocou na minha mesa. Eu o peguei e lati sem dizer olá. — Você está atrasada. — Você realmente me esperava mais cedo? – Peyton perguntou. Eu sabia que ela estava sorrindo de sua voz. Eu balancei a cabeça e sorri de volta, embora eu não estava feliz que ela estava atrasada. De novo. — Onde você está? — Eu saí mais tarde do que eu pensava e tive que fazer uma parada. Vá em frente sem mim. Vou encontrá-lo no restaurante em vez de seu escritório. Para uma atriz, ela realmente precisava trabalhar em ser menos transparente. — Onde você está indo, Peyton? — Só executando uma missão para Little East. — Executando uma missão ouseguindo Eddie? — Eles não são a mesma coisa? — Não, eles não são. Por favor, me diga que você não está indo à cidade de novo para aquele o acampamento sem-teto. Ela ficou em silêncio. — Droga, Peyton. Pensei que tínhamos concordado que você não ia fazer mais essa merda. — Não, você me disse que eu não ia. Isso não é o mesmo que concordar.


Eu arrastei meus dedos pelo meu cabelo. — Espere por mim na loja de café na rua 151st quando você sair do metro. — Estou bem. — Peyton... — Você está sendo superprotetor. É assim vai ser como quando nos casarmos? Você vai me esperar descalça e grávida, esperando com seus chinelos na porta? Eu tinha proposto há dois dias. Provavelmente não era uma boa ideia dizer a ela que eu adoraria exatamente isso. Pelo menos então eu saberia o que diabos ela estava fazendo. Peguei minha jaqueta do armário no meu escritório e me dirigi para o elevador. — Eu estou no meu caminho, suador na bunda. Fora na calçada, liguei para a minha irmã enquanto eu caminhei até o metrô para lhe dizer que nós nos atrasaríamos. — Você vai se atrasar para sua própria celebração de noivado? — Essa coisa foi ideia sua, não minha. Você procura por qualquer desculpa para uma festa. — Meu irmãozinho vai se casar. É um grande negócio, não uma desculpa. Deus sabe que nós todos achamos que você ia morrer de alguma DST antes de Peyton aparecer. — Esta não é uma discussão que estamos tendo. Nós vamos nos atrasar porque a minha futura noiva pensa que ela é Columbo33. Eu tenho que ir. — Quem? — Esqueça. Vejo você daqui a pouco. E obrigado, Anna. No momento em que saí do metrô em cima na rua 151st, isso tinha começado a chover. Assim que eu consegui o serviço celular, liguei para o telefone de Peyton. Ela não respondeu. — Foda-se. – Eu resmunguei para mim e fui ficar em pé contra o prédio mais próximo. Chuva atirava para baixo na diagonal, e eu tive que 33

Columbo é uma premiada série policial dos anos 1970 estrelada pelo ator Peter Falk.


cobrir meu telefone com uma mão só para mantê-lo seco. Eu bati rediscar e esperei por Peyton responder. Ela não o fez. — Droga. – Eu sabia que a comunidade sem-teto improvisada não estava longe, e eu assumi que Peyton não se preocupou em esperar. Puxando para cima os mapas do Google no meu telefone, eu encontrei a área do parque com o cavalete. Era apenas a três quarteirões de distância, então eu comecei a andar na chuva. A cada trinta segundos, eu bati na rediscagem. Eu fiquei mais e mais ansioso cada vez que o toque foi para o correio de voz. Havia uma sensação estranha na boca do meu estômago, e, após a terceira chamada não atendida, algo me fez começar a correr. Outra rediscagem. Outro correio de voz. Eu virei a esquina e vi a área debaixo do cavalete que Peyton havia descrito na distância. Outra rediscagem. A voz de Peyton veio, me dizendo para deixar uma mensagem após o sinal. Algo parecia fora. Terrivelmente fora. Meu caminhar se transformou em uma corrida. No momento em que o meu telefone vibrou no meu bolso, meu coração estava batendo no meu peito. Vendo o rosto de Peyton lampejar na tela deveria ter me acalmado, mas por alguma razão, isso não aconteceu. — Chase, onde você está? – Sua voz era instável; eu poderia dizer que ela estava com medo. — Onde você está? Ela não respondeu. — Peyton? Maldição. Onde você está? O barulho do telefone celular caindo no chão era alto no meu ouvido. Mas foi o que veio a seguir que me assombraria pelos próximos anos.


Capítulo 22 Reese Eu acordei ao som de Chase com falta de ar. Foi um arenoso, cru, barulho ensurdecedor que senti que deveria vir depois de ser atacada no intestino. Não houve hesitação antes que eu acordasse ele desta vez. — Chase... acorde. – Eu o sacudi vigorosamente. Seus olhos voaram abertos, e ele olhou para mim, mas eu poderia dizer que ele não chegou a me ver. —Você estava tendo outro pesadelo. Ele piscou algumas vezes, e sua visão entrou em foco. — Você está bem? – Ele perguntou. — Estou bem. Mas você... soou como se você não conseguia respirar. Eu não tinha certeza se era um pesadelo ou você estava realmente tendo algum tipo de desconforto respiratório. Chase se sentou. Seu rosto estava molhado de suor, e ele enxugou a testa com as costas da sua mão. — Desculpe ter acordado você. Assim como ontem, ele saiu da cama e passou dez minutos no banheiro com a água correndo. Quando ele voltou, ele se sentou na beira da cama novamente, então eu segui o exemplo e montei-o por trás somente esta manhã eu estava vestindo uma camiseta. — Você está bem? – Eu perguntei. Ele assentiu. — Qualquer coisa que eu posso fazer?


— Você poderia tirar a camisa. Suas tetas pressionadas contra minhas costas faz um monte para parar os pesadelos. Eu apontei o óbvio. — Humm... você já está acordado. Eu não acho que isso iria ajudar com os pesadelos desta manhã. — Talvez não, mas há sempre um amanhã. Eu sorri, me inclinei para trás, e levantei minha camisa sobre a minha cabeça. Pressionando a minha pele nua na sua, eu perguntei:— Melhor? — Claro que é. Nós ficamos assim por uns bons dez minutos, nossas respirações sincronizando no quieto, quarto escuro. — O pai de Peyton foi embora quando ela era pequena, e ela, sua mãe e suas duas irmãs comiam todas as suas refeições em um abrigo por um tempo. Quando Peyton ficou mais velha, ela queria devolver, então ela se voluntariou em poucas cozinhas públicas locais. Ela fez amizade com este cara, Eddie. Ele tinha problemas com pessoas que chegavam muito perto dele, então ele se recusou a dormir nos abrigos. Eddie estava sendo perturbado por um grupo de adolescentes. Eles apareciam durante a noite em um acampamento de sem-teto, onde um monte de gente que não tinha outro lugar para ir, dormiam, e começaram problema. Foi um jogo que jogaram. Todos os dias ele vinha com um corte na cabeça ou contusões. — Isso é horrível. — Sim. Peyton foi à polícia, mas eles não fizeram muito. Eddie não falava mais do que uma ou duas palavras aqui e ali, e Peyton não poderia deixar isso passar. Ela começou a segui-lo à noite para ver onde ele estava ficando, pensando se ela desse à polícia mais detalhes eles poderiam olhar para ele mais. Eu disse a ela que não era seguro, mas ela não deu ouvidos. O dia de nossa festa de noivado, Eddie apareceu no abrigo com um nariz quebrado e dois olhos negros. Peyton tinha descoberto onde ele estava ficando, e desceu lá naquela noite para ver se ela poderia arrancar mais informações de outros, uma vez que Eddie não falava muito. Ela deveria esperar por mim na estação de trem. — Oh Deus.


— Eu a encontrei alguns minutos tarde demais. Eddie estava embalando-a e balançando para frente e para trás, sentado em uma piscina de seu sangue. Feridas de faca. Ela deve ter ficado no caminho do jogo deles de bater nos moradores de rua. – Ele tomou uma respiração profunda dentro e para fora. — Ela se foi antes que eles a tivessem na ambulância. Minha garganta queimou, e lágrimas brotaram dos meus olhos conforme elas deslizaram pelo meu rosto. Chase deve ter sentido a umidade em suas costas. — Você está chorando? A passagem do meu peito aos meus lábios estava entupida. Era difícil falar. — Eu sinto muito que isso aconteceu com você, Chase. Eu não posso sequer imaginar pelo o que você passou. — Eu não te disse para te perturbar. Eu queria que você soubesse então não há nada entre nós. Eu odeio que os pesadelos voltaram, mas esta é a primeira vez que eu senti nada mais do que físico por alguém desde Peyton, e eu não quero estragar tudo antes que ainda tenha uma chance de começar. — Você não vai estragar as coisas, exatamente o oposto. Chase virou, puxando-me atrás dele para o seu colo. Empurrando um pedaço de cabelo atrás da minha orelha, ele disse: — Eu não sou o herói, seu irmão é. Minhas sobrancelhas se juntaram. — Do que você está falando? Ele balançou sua cabeça. — Eu não mantive Peyton segura. — Mantê-la segura? O que aconteceu não foi culpa sua. Como poderia ser? — Eu deveria ter estado lá com ela. — Chase, isso é loucura. Você não pode estar com alguém vinte e quatro horas por dia para protegê-los. Não é como se você tivesse colocado a faca na mão do assassino. As pessoas precisam se responsabilizar por sua própria proteção. É por isso que eu sou do jeito que sou. Minhas próprias experiências me fizeram ainda mais consciente disso.


Chase olhou nos meus olhos, como se estivesse à procura de sinceridade. Quando encontrou,que é claro ele fez porque eu quis dizer cada palavra que eu disse do fundo do meu coração, ele balançou a cabeça e beijou meus lábios suavemente. Ele exalou, e eu realmente senti a tensão deixar seu corpo. Verificando o despertador de cabeceira, ele disse: — Não é nem cinco horas. Por que não tentamos dormir um pouco? Eu não tinha certeza se era apropriado ou não, mas eu queria fazê-lo se sentir melhor, obter a sua mente fora da tristeza do passado. Nenhum de nós podia mudar o que tinha acontecido em nossas vidas, mas podemos deixá-lo lá e seguir em frente e continuar a viver. Meus cílios revoaram antes de falar de debaixo deles. — Eu não estou com sono. — Não? Eu balancei a cabeça para trás e para a frente lentamente. O timbre de sua voz caiu. — O que você tem em mente? — Talvez um pouco disso. – Mergulhando minha cabeça, eu beijei seu músculo peitoral. Trabalhando o meu caminho, eu alternava entre lamber gentil e sugar até chegar à sua mandíbula. Minha língua arrastou do final da boca bonita para a outra, dando um beijo suave no canto dos lábios. Virando sua cabeça para pegar meus lábios com os seus, Chase me beijou profundamente. O beijo pareceu diferente dos outros que tínhamos compartilhado, mais intenso, mais apaixonado, mais significativo. Se os nossos beijos eram cada um uma história, este foi o único em que o herói tem a garota, e subiram no pôr do sol. Durante a hora seguinte, nós compartilhamos mais do que apenas nossos corpos. O sol tinha começado a subir, lançando um tom dourado em toda a sala conforme Chase se movia lentamente dentro e fora de mim. Era bonito e suave, e eu o senti em um lugar que eu nunca soube que outro ser humano poderia tocar, minha alma.

***


Nós tivemos um voo noturno para casa, após o segundo dia de grupos focais envolvidos. Depois de trabalhar lado a lado durante o dia e dormir envoltos nos braços um do outro, um sentimento de melancolia tomou conta de mim enquanto nós dirigimos para o aeroporto. Eu olhei para fora da janela da limusine, perdida em pensamentos, enquanto Chase conversava em uma chamada de conferência no exterior, com um de seus fabricantes. Ele cobriu o telefone e se inclinou para mim, apontando para um grande cartaz à frente. — Você quer ir, não é? Era um anúncio para o Museu do Mágico de Oz. Depois dele desligar, ele me surpreendeu ao me alcançar e me puxar firmemente contra ele. — Você está muito quieta. — Você estava no telefone. — Você estava sentada tão longe de mim como você pode obter, possivelmente, e olhando para fora da janela. O que está em sua mente, Buttercup? — Nada. Apenas um longo dia. — Tem certeza? Eu pensei por um minuto. Eu não estava nem um pouco cansada; não é isso que estava lançando uma sombra de melancolia sobre mim. Então, por que eu estava mentindo? Por que esconder o que eu estava pensando? Eu me virei para encará-lo. — Na verdade não. Estou mentindo. Algo tem estado em minha mente durante todo o dia. Ele assentiu. — Ok. Me diga. — Bem... eu gostei do meu tempo aqui com você. — Eu gostei do meu tempo dentro de você também. Eu ri. — Não exatamente o que eu disse, mas vamos ir com isso. Eu acho que... eu estou preocupada com o que acontece quando voltarmos à realidade. — Eu pensei que já tínhamos discutido isso. Dobrar você sobre minha mesa, por baixo dela em seus joelhos, mesa da sala de conferências, você


tem uma agenda cheia uma vez que voltarmos ao escritório. – Ele puxou o material de sua calça. — Porra. Eu não posso esperar para voltar ao trabalho. Talvez devêssemos ir quando pousarmos esta noite. Eu cutuquei seu ombro de brincadeira. — Eu estou falando sério. — Assim como eu. Eu posso garantir que quero te foder com a maior sinceridade. — Bem, máxima sinceridade ou não, eu não acho que nada disso deveria estar acontecendo no escritório. Seu rosto caiu como se eu tivesse acabado de lhe dizer que não havia coelhinho da Páscoa. — Sem sexo no escritório? — Eu não tenho certeza que é uma boa ideia alguém descobrir. — Vou fechar as cortinas. — Provavelmente seria mais seguro se nós mantivermos a nossa distância no trabalho. Obviamente, nós estaremos em reuniões juntos às vezes, mas sem toque inapropriado. — Mais seguro para quem? Essa foi uma pergunta muito boa. — Eu? — Você está me perguntando ou me dizendo? — Eu sou nova. Eu quero ganhar as pessoas a ouvir o que eu tenho a dizer, e não tê-los acenando com a cabeça, porque eu estou fodendo o chefe. E... quando... você sabe, não estivermos mais juntos, vai ser estranho o suficiente entre os dois de nós. Ter o escritório inteiro assistindo nossas interações iria apenas torná-lo pior. Chase ficou em silêncio. Ele olhou para fora da janela, e a distância entre nós se alargou, embora estivéssemos sentados lado a lado. — O que você quiser. Chegando ao aeroporto, nós caminhamos pela segurança e tínhamos mais de uma hora para matar antes que se embarcar no nosso voo das nove horas, então nós fomos para a sala da primeira classe. Chase tinha ido para o banheiro dos homens enquanto eu pedia bebidas para nós no bar de


cortesia. Um atraente, jovem rapaz aproximou-se ao meu lado enquanto o barman abria uma nova garrafa de Pinot noir. — Posso te pagar uma bebida? Eu sorri educadamente. — Elas são de graça. — Droga. Eu esqueci. Eu vou comprar duas pra você então. Eu ri. — Eu estou bem. Mas obrigada mesmo assim, grande gastador. O barman estabeleceu o meu copo de vinho no bar e foi para o trabalho fazendo a bebida do Chase. Eu estudei a bordo do voo eletrônico pendurado acima do bar para verificar se nosso ainda estava a tempo. Observando-me examinar o gráfico, o cara perto de mim disse: — O meu voo foi adiado por duas vezes. Onde você está indo hoje à noite? Eu estava prestes a responder quando veio uma voz profunda atrás de mim. — Minha casa. O cara deu uma olhada para Chase, que estava perto nas minhas costas, a mão envolta possessivamente em volta da minha cintura, e assentiu. — Entendi. Tomando nossas bebidas, nós nos sentamos em uma cabine tranquila no canto. — Eu não pensei que você era o tipo possessivo. Chase olhou para mim sobre sua bebida enquanto bebia. — Eu não sou normalmente. No entanto, sinto-me muito ganancioso quando eu olho para você. Eu não quero qualquer outro homem sequer chegando perto. Nossos olhos se encontraram. — É por isso que você está com raiva de mim? Por que você está se sentindo territorial, e eu não quero que ninguém no escritório saiba sobre nós? — Não. — Então, o que é? Você tem estado quieto pela última meia hora, desde que nós conversamos no carro.


Chase desviou o olhar, seus olhos vagando pela sala conforme ele recolheu seus pensamentos antes que ele olhou de volta. — Você disse quando, não se. Eu franzi minha testa. — No carro. Quando você estava falando sobre como você não quer que as coisas fiquem desconfortáveis no escritório, você disse quando não estivermos mais juntos... não se não estivermos mais juntos. Você já planejou nossa separação em sua cabeça e como ela irá impactar você no trabalho. — Eu fiz n... – Oh meu Deus. Ele tem razão. Eu pulei direito após a parte de relacionamento e já estava preocupada sobre como nosso rompimento ia me afetar. Fale sobre não dar a algo novo uma chance. — Você está certo. Me desculpe. É só que eu não tenho exatamente um bom histórico com os relacionamentos. E eu deixei um trabalho que eu amei sobre o meu último romance de escritório. Eu acho que eu estou usando o meu passado para definir as expectativas sobre o futuro. Chase me observava atentamente. — Sem expectativas, sem decepção? Eu não sei por que, mas admitindo isso como verdade me deixou envergonhada. Eu olhei para baixo. — Eu acho. Chase se inclinou. Tocando meu queixo, ele gentilmente levantou. — Dê uma chance. Eu poderia ser o único que não vai te decepcionar.


Capítulo 23 Reese

Predatório. Essa foi a única maneira de descrever como Chase olhou para mim quando entrei em seu escritório. Nós tínhamos estado de volta ao trabalho por uma semana, e ele tinha sido bom em manter a sua distância, mantendo as coisas profissionais durante o dia como eu tinha pedido. Mas as borboletas no meu estômago enquanto eu observava seus olhos aquecidos me seguindo, me disse que estava prestes a ir para a merda. Evidentemente cinco dias era o seu limite. Graças a Deus havia outras pessoas na sala. Josh estava falando enquanto ele folheava glossies34 ampliadas da sessão de fotos da semana passada. A mulher nas fotos usava lingerie sexy, branca, rendada com ligas e meias, mas Chase não estava prestando nem um pouco de atenção. Lindsey, que estava sentada à esquerda de Josh, apontou para uma foto e a comparou a uma outra, enquanto Chase monitorava cada movimento meu. Eu coloquei uma pasta que sua secretária tinha me entregue na mesa de vidro no outro lado da sala e colocado alguma distância entre nós sentando no sofá ao lado. Os olhos de Chase estavam travessos quando ele casualmente levantou-se da mesa, foi até a pequena geladeira embutida no armário, e tirou algumas garrafas de água. Ele colocou cada uma em frente de Josh e Lindsey, que continuaram a falar, e depois se aproximou para entregar uma para mim. Seus olhos brilhavam conforme os nossos dedos roçaram. Ele se inclinou, claramente, não se importando se alguém estava prestando atenção.

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Revista impressa em papel brilhante, cara produzida com muitas fotografias coloridas.


— Vi isso no corredor fora de seu escritório. Imaginei que caiu. – Ele me entregou um gloss. O brilho em seus olhos me disse para olhar mais de perto, então eu fiz. Ele me entregou um gloss com sabor de Dr. Pepper35, e seus olhos mergulharam na minha boca. Eu sorri como uma colegial com o quão doce ele era, encontrando uma forma de contornar seu não gostar do meu vício labial. Minha resposta foi esperar até que ele se sentou de volta atrás de sua mesa e, em seguida, abri o tubo e lentamente tracei minha boca. Muito devagar. Quando eu lambi meus lábios tão obscenamente como eu poderia, Chase parecia que ele estava algumas respirações longe de limpar a sala. Seu olhar se voltou feral. Eu tinha acabado de cutucar um touro, e aconteceu de eu estar vestindo um vestido vermelho. Eu me contorci no meu lugar e tentei evitar seu olhar feroz. Mas foi impossível. Ele era muito irresistível, e quando ele tinha esse brilho dominante em seus olhos, ele espreitava todos os meus sentidos. Foi provavelmente por isso que quando não havia mais ninguém olhando e ele murmurou com a boca Vá para o meu banheiro e tire sua calcinha fora, eu estava até mesmo considerando isso. Mas essas eram as minhas regras, se alguém tinha que respeitá-las, deveria ser eu. Eu me sentei mais para trás no sofá e continuei a ouvir à distância, em vez de puxar uma cadeira para sua mesa e me juntar aos três deles. Ontem à noite Chase tinha um jantar de negócios, na noite anterior eu tinha jantado com a minha mãe, e no início da semana um ou outro de nós tinha precisado trabalhar até tarde as noites para recuperar o atraso de ter viajado. Por causa de nossos horários, não estivemos juntos desde nossa viagem, nem mesmo nos tocamos tanto, e eu estava me sentindo tão necessitada como Chase parecia.

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Depois de um tempo, Chase olhou para o relógio e perguntou se gostaríamos de pedir o almoço com ele. — Não é possível. Encontrarei a Noivazilla para o almoço para que ela possa me mostrar amostras de algo sobre o qual eu não me preocupo. – Josh disse. Lindsey recusou também. — Eu trouxe o almoço. Chase olhou para mim. — Com fome? Que tal eu nos pedir a mesma coisa que tivemos no Kansas para almoço em ambos os dias? Josh e Lindsey se viraram na minha direção. Eu sorri para Chase e quis que meu rubor ficasse a baía enquanto eu me lembrava o que ele tinha comido para o almoço. Eu. — Claro, isso parece bom. – Eu ofereci a primeira explicação que me veio à mente. — Eu tenho uma coisa pelo KFC36. Conforme Josh e Chase terminaram de falar sobre modelar alguns anúncios de foto, Chase caminhou até sua parede de vidro e apertou o botão para as cortinas, escondendo seu escritório a partir do corredor do lado de fora. Mesmo que ninguém perguntou, quando elas estavam totalmente fechadas, Chase disse: — Sam comeria minha orelha fora se ela entrasse e nós estivéssemos segurando glossies de modelo seminua. – Ele parou e olhou para mim. — Além disso, eu gosto de comer sem ser visto. Poucos minutos depois, nós pausamos para o almoço. Chase fechou a porta atrás de Josh e Lindsey. Quando ele olhou para mim e trancou a porta, eu senti o som do tilintar audível entre as minhas pernas. Isso não vai ser fácil. Chase disse a Josh para deixar os glossies para que pudéssemos olhar elas durante o almoço, e eu tentei me ocupar examinando enquanto eu estava em sua mesa. Meus olhos se fecharam quando ele veio atrás de mim, perto o suficiente para que eu pudesse sentir o calor do seu corpo e sua respiração no meu pescoço, mas não sem tocar. — Você não tirou sua calcinha como eu pedi. 36

Rede de fast-foods


— Foi isso o que você murmurou? Eu não consegui distinguir as palavras. Ele se aproximou. — Mentirosa. – Agarrando um dos meus quadris, ele me puxou contra ele. — Você quer saber o que eu acho? – Ele sussurrou. — Eu acho que a manteve porque você está molhada, e você está tentando esconder isso de mim. — Eu não estou. — Só há uma maneira de descobrir. – Antes que eu pudesse responder, ele levantou a parte de trás do meu vestido, e apertou a mão contra o laço úmido da minha calcinha. Meus olhos se fecharam. — Chase… Ele enterrou seu rosto no meu cabelo por trás, inalando profundamente, em seguida, enrolou-o em torno de sua mão e puxou minha cabeça para trás. — Você está encharcada. Quanto tempo você vai ficar com raiva de mim por dobrá-la sobre esta mesa e te foder, Buttercup? — Nós não deveríamos. — Sua boca diz que não, mas o seu corpo está gritando sim. – Empurrando tudo sobre a mesa a uma extremidade, Chase gentilmente me guiou abaixo até meu peito pressionar contra a madeira fria. A seguir, ele cobriu a minhas costas com a sua frente, e sua ereção pressionou contra a minha bunda. Eu estava lutando uma batalha perdida, mas não estava indo transar sem pelo menos mais uma tentativa fraca. — E se alguém vier? — Esse é o ponto. – Seus dentes encontraram o lóbulo da minha orelha e mordeu. Ao mesmo tempo, ele levantou as mãos sobre minha cabeça e envolveu meus dedos em torno do outro lado da mesa, me guiando para segurar. Eu tentei novamente. — Eu não acho que posso ficar quieta. — Eu vou cobrir a sua boca com a minha antes de você gozar. – O ar frio substituiu seu corpo enquanto ele se levantou e abriu o zíper de suas calças. Uma de suas mãos rasgou minha calcinha, e ele subiu meu vestido para expor minha bunda nua. Ele espalmou-a na mão. — Esta bunda. Eu


não posso esperar para levá-la. Mas não aqui. Eu não seria capaz de mantêla quieta quando você tem meu pau em sua bunda e meus dedos em sua vagina ao mesmo tempo. Meus olhos rolaram na parte de trás da minha cabeça enquanto seus dedos pressionavam para baixo no meu clitóris inchado. Ele virou a cabeça para o lado, inclinando-se para um beijo, e eu suspirei em sua boca, murmurando seu nome enquanto ele esfregava sua ereção contra a minha bunda. — Chase... – Eu já estava a ponto de gozar, e não havia nenhuma maneira no inferno que ia ficar quieta. — Ok. – Ele abruptamente se levantou, e por um segundo eu queria matá-lo, até que ouvi o rasgo alto da embalagem de alumínio. Eu olhei por cima do ombro, e, eu juro, se eu não já estivesse molhada, eu teria estado depois de pegar um vislumbre de Chase. A embalagem do preservativo que ele tinha rasgado ainda estava entre seus dentes, e ele estava embainhando seu pau totalmente duro com as duas mãos. Eu já estava enfraquecida e instável... foi uma coisa boa que eu estava inclinada sobre a mesa, porque meus joelhos quase dobraram com a visão erótica. Ele não perdeu tempo enquanto alinhava a ampla cabeça de seu pau e afundava em mim. — Pooorra... – Ele gemeu quando ele se inclinou e novamente encontrou minha boca. Ele me beijou longo e duro sem se mover. Agora que ele estava dentro de mim, que ele me trouxe para a beira do orgasmo com os dedos, mas não acabou comigo, eu precisava dele para se mover. O sentimento dele me enchendo por trás era incrível, mas eu precisava do atrito. — Chase... você pode... — Abra suas pernas mais amplas. Eu preciso estar profundamente dentro de você. Eu não o questionei. Eu só ampliei minha postura, me abrindo para o que quer que era que ele precisava. Nesse momento, eu já não me importava que estávamos em seu escritório, que ele era meu chefe, o que as outras pessoas pensavam de mim. A única coisa que importava era ele. Ele


dentro de mim, movendo-se da maneira que eu sabia que ele poderia me fazer sentir... — Chase... — Diga. Diga que você me quer aqui. Agora mesmo. — Eu faço. Eu quero você. Por favor. Por favor mova-se. Eu soluçava enquanto ele recuava e empurrava profundamente. Puxando quase todo o caminho para fora, ele se inclinou para baixo e se curvou para acariciar acima, acertando apenas o local, chegando a novas profundidades dentro do meu corpo. Meu orgasmo não demorou muito tempo para construir de novo, e a segunda vez que ele veio para mim com uma vingança, quase como se a primeira vez que eu tinha irritado não permitindo que tamborilasse o seu caminho através do meu corpo. Desta vez, ele estava indo para ter certeza que era imparável. Meu corpo começou a tremer enquanto ele bombeava mais forte, mais rápido, mais profundo. — Goze, Reese. Sua voz era tão tensa e áspera, foi o suficiente para me empurrar sobre a borda. Assim quando eu comecei a gritar seu nome, ele sufocou o meu som com um beijo. No momento em que o último terremoto havia sacudido pelo meu corpo, eu me senti como se ele tivesse engolido meu orgasmo todo... me engolido inteira. Eventualmente, meus arquejos se tornaram respirações, e a ascensão e queda do peito de Chase, grudado em minhas costas, desacelerou em uníssono. Ele beijou meus lábios gentilmente antes de ir para seu banheiro para limpar e me trazer uma toalha quente. Eu expirei um suspiro de contentamento, me sentindo saciada e relaxada. Mas tudo isso mudou quando bateram na porta.


Capítulo 24 Reese Minhas bochechas estavam vermelhas, meu cabelo estava uma bagunça desgrenhada, e eu parecia exatamente o que era. Fodida. Eu tinha corrido para o banheiro assim Chase podia atender a porta de seu escritório. Olhando no espelho agora, não havia dúvida de que eu tinha feito a escolha certa. Fiquei ainda mais certa disso quando ouvi a voz de Samantha. Ótimo, a vice-presidente de recursos humanos só tinha acabado de entrar no escritório do Chase, e provavelmente ainda cheirava a sexo. A serenidade que eu senti nem a três minutos atrás estava muito longe, substituída pelo seu mau amigo, paranoia. Nós estávamos altos? Eu estava alta? Será que o escritório inteiro ouviu? O que eu estava fazendo? Eu estabeleci regras básicas e prontamente as quebrei na primeira vez que Chase empurrou um pouco. Eu não aprendi nada com os meus erros? Me sentindo vulnerável, eu fui na ponta dos pés até a porta e apertei minha orelha contra ela. — O que você estava fazendo aqui? – Samantha perguntou. — Eu estava no telefone. A voz dela soava desconfiada. Imaginei ela semicerrando seus olhos enquanto falava. — Com quem? — Um fornecedor. Não que isso seja da sua conta. O que você precisa, Sam?


A voz dela se tornou mais distante, e eu tinha que me esforçar para ouvir. Ela deve ter caminhado para as janelas ou a área de estar do outro lado da sala. — Detetive Balsamo me ligou esta manhã. Ela disse que ela está tentando falar com você. — Eu estive ocupado. — É por isso que eu estou aqui fazendo a pergunta. Não é como se você escapasse de qualquer coisa relacionada a Peyton. Houve um tempo em que não poderiam tirá-lo da delegacia, você estava tão envolvido. — Esse foi o mesmo tempo quando eu escapei do meu trabalho e passei a maioria das noites bêbado. Não sei se quero voltar a esses dias. — Entendi. Eu faço. Mas eu queria ter certeza que mais nada estava acontecendo. Você parece... diferente ultimamente. — Diferente? Como? — Eu não sei. Mais jovial, eu suponho. — Jovial? O que eu sou? Um cara gordo velho alegre que monta ao redor em um trenó? — Algo está acontecendo com você. Eu posso dizer. Você está vendo alguém novo? A sala ficou em silêncio por um minuto, e eu me perguntava como ele estava indo para responder. Uma parte de mim queria que ele dissesse que ele estava saindo com alguém, só para ouvi-lo declarar isso em voz alta para um de seus amigos mais próximos. Então, novamente, ele estava falando com a vice-presidente de recursos humanos no meu local de trabalho, provavelmente não a melhor pessoa para quem fazer essa declaração. — Não que isso seja da sua conta, mas sim, eu estou vendo alguém. — Alguém com quem você tenha saído mais de uma vez? — Eu não estou falando sobre isso com você. — Quando eu vou conhecê-la? — Quando eu estiver pronto.


— Então isso significa que você espera que ela esteja em torno por um tempo? Chase bufou. — Você tinha qualquer negócio real que você veio aqui para discutir? Porque eu estava no meio de algo importante quando você interrompeu. — Ótimo. Mas você ama minhas interrupções, e você sabe disso. Eu ouvi passos se aproximar seguido pelo clique da maçaneta, mas depois ficou em silêncio novamente sem o fechamento da porta. A voz de Samantha era séria, da próxima vez que ela falou, e por alguma razão, eu a visualizei parando e olhando para trás por cima do ombro. — Estou feliz que você está seguido em frente, Chase. Espero que isso funcione e eu chegue a conhecê-la. – Ela parou por um segundo e, em seguida, falou suavemente. — Talvez seja a hora de derrubar o santuário, também. Eu esperei alguns minutos antes de hesitantemente abrir uma fresta da porta. Chase abriu janelas para o exterior e estava olhando para o anúncio sobre o edifício do outro lado da rua. Ele não se virou para me olhar quando ele falou. — Me desculpe por isso. — As coisas foram longe demais hoje. Nós não deveríamos ter... – Eu parei. Ele estava quieto. Eu assumi que sua mudança de humor foi por causa do que eu tinha ouvido. Mesmo que eu nunca tinha tido um, eu imaginava que falar de uma ex-noiva morta era uma espécie de uma estraga prazeres. Então ele me surpreendeu quando ele se virou e disse: — Eu quero isso. — Sexo no escritório? O canto de seu lábio se contraiu. — Isso também. Mas não é isso que eu quis dizer. — Não? Ele balançou sua cabeça. — Eu quero isso. Eu e você. Sam só veio aqui para falar sobre Peyton. A detetive responsável pelo caso ligou para ela,


também. É o momento de sua chamada anual, onde ela me diz que eles ainda estão trabalhando no caso, mas nada de novo surgiu. — Eu sinto muito. Ela chamou na semana passada, certo? Isso deve ser duro. Ele assentiu. — Foi sempre difícil. Eu não estou dizendo que é fácil agora. Mas normalmente eu ia para um lugar escuro após a menção do caso de Peyton. Eu esperava muito, muito me sentir miserável depois que Sam saiu pela porta, esperei por isso me bater mesmo. Respirei fundo enquanto eu estava esperando, e você sabe o que aconteceu? — O que? — Eu cheirei você em mim. Eu pisquei algumas vezes. — Eu não entendo. Ele encolheu os ombros. — Nem eu. Mas eu fodidamente amo cheirar você em mim. Ele parecia tão sincero, mesmo que fosse uma coisa estranha a dizer. — E me cheirar te fez sentir melhor? Seu sorriso era torto. — Uhum. — Ok, então. – Eu lutei com um rubor. — Eu realmente deveria voltar ao trabalho. — Jantar hoje à noite? — Eu gostaria disso. Que tal se eu te fazer alguma coisa em minha casa? — Melhor ainda. Então eu não tenho que esperar para chegar em casa para te deixar nua.

***

Ao longo dos anos, eu aprendi a aceitar minhas neuroses. Verificar debaixo da cama, atrás da cortina de chuveiro, e dentro de cada armário


tornou-se parte da minha rotina diária. Eu não tentei mudar isso. Eu deixei isso se tornar parte de quem eu era, em vez de deixar isso me definir. Muitas mulheres eram extra precavidas... especialmente vivendo em na cidade de Nova Iorque. No entanto, enquanto eu estava prestes a entrar no meu apartamento com Chase bem atrás de mim, eu desejava como o inferno que minhas compulsões pudessem tirar a noite de folga. Abri o fecho superior, e minha chave pairou na próxima. Decidindo apenas acabar com isso antes de entrar, eu me virei e confessei ali mesmo no corredor. — Eu tenho uma rotina quando eu chego em casa. As sobrancelhas de Chase se juntaram.— Ok… — Eu te disse que eu tenho problemas com a segurança. Eu verifico atrás da cortina de chuveiro, abro todas as portas do armário, verifico debaixo da cama e do sofá. – Eu fiz uma pausa e mordi a unha do meu dedo indicador. — Eu tenho uma rotina, e eu faço isso em uma determinada ordem. E eu faço isso pelo menos duas vezes, às vezes mais, se eu não me sinto calma após a segunda vez. Embora na maioria dos dias é apenas dois passes. Ele não disse nada por alguns segundos, seus olhos questionando. Enquanto eu estava falando sério, ele assentiu. — Me mostre a rotina, e depois que você acabar com a primeira passagem, eu vou tomar a segunda. Eu não tinha ideia do que eu esperava que ele dissesse, mas essa resposta não poderia ter me feito mais feliz. Ele não zombou ou menosprezou as minhas preocupações de segurança. Ao contrário, ele estava contribuindo. Me empurrando nas pontas dos pés, eu dei um beijo doce em seus lábios. — Obrigada. Tallulah, é claro, estava esperando com os olhos verdes brilhando no escuro. Se eu alguma vez tivesse uma casa, eu poderia colocar o animal na janela para assustar as crianças no Halloween. Eu acendi as luzes, e a Ugly Kitty olhou Chase enquanto ela lambia seus os lábios. Eu sei, Ugly Kitty, eu sei. Ele é muito delicioso. — Jesus, ela é ainda mais feia pessoalmente. – Ele disse.


Eu peguei Tallulah do topo do sofá e me ajoelhei para verificar abaixo dela, começando minhas rondas. Chase seguiu tranquilamente junto. Depois do meu último ponto de inspeção, eu virei para ele. — É isso aí. Ele colocou a garrafa de vinho que ele estava segurando para baixo sobre o balcão da cozinha e tirou Kitty dos meus braços. — Eu estarei de volta. Vê-lo passar por minha rotina foi cômico. Ele deve ter pensado que segurar a gatinha era parte disso. Eu não me incomodei a dizer-lhe porquê... bem, porque estranhamente, eu realmente gostava de assistir o homem de grandes dimensões andar por aí e verificar meus armários por intrusos potenciais enquanto segurava um gato sem pelos. Isso certamente não era uma visão que você vê todos os dias. Finalizando, ele se abaixou, deixando Tallulah ir, e entrou na cozinha, onde ele começou a abrir minhas gavetas, procurando algo. Encontrando um abridor de garrafas, ele falou enquanto desatarraxava a rolha. — Como eu fui? — Perfeito. Você está contratado. Você pode vir fazer a varredurado meu apartamento por criminosos toda noite, se quiser. Ele puxou a rolha da garrafa com um pop alto. — Tenha cuidado. Eu poderia aceitar isso. Desde que a minha geladeira estava ainda mais vazia do que eu pensava, pedimos comida chinesa. Eu peguei o frango kung pao, e Chase escolheu camarão lo mein. Nós nos sentamos no chão na sala de estar, comendo fora dos recipientes com pauzinhos e trocando refeições ao longo do tempo. — Você acha que Sam sabe? – Eu perguntei. — Sobre nós? — Sim. — Não. Ela não é sutil. Se ela soubesse, ela diria isso. — Como você acha que ela se sentiria se ela soubesse? Considerando que eu sou empregada e tudo.


— Não importa. Ela não gosta, eu vou fazê-la mudar a política. — De relacionamentos sexuais proibidos no escritório fortemente encorajados? Ele sorriu. — Certamente. Eu estava pensando sobre as coisas que eu escutei no banheiro durante toda a tarde. Enquanto a conversa, obviamente, não foi feita para os meus ouvidos, eu não poderia não ouvi-la. Parte da minha hesitação com saltar para essa relação com força total com o Chase, mesmo além dele ser meu chefe, estava me perguntando onde a sua relação com Peyton o tinha deixado. Se ele poderia realmente seguir em frente. Que santuário Sam tinha se referido? Eu tinha estado em sua casa, e nada tinha me parecido incomum. Eu olhei nos olhos de Chase quando falei. — Eu ouvi um pouco de sua conversa com Sam hoje do banheiro. Ele engoliu sua boca cheia de comida. — Ok. — Posso te perguntar uma coisa que provavelmente não é da minha conta? Ele largou a caixa na mesa de café. — O que está em sua mente? — Você é... capaz de seguir em frente? Ele me disse que queria tentar. Mas tentar e realmente colocar o passado para trás eram duas coisas muito diferentes. Eu deveria saber. — Para ser honesto, nos últimos sete anos, eu não tinha ideia de que eu não estava seguindo em frente. Pensei que o que eu estava fazendo era seguir em frente. — Você quer dizer dormindo com mulheres? Ele balançou sua cabeça. — Sim. Eu permaneci no lugar há muito tempo. Não deixando ir. — Mas você acha que está pronto para seguir em frente agora? — Eu acho que me levou tanto tempo para perceber o que significava seguir em frente. Isso não significa esquecer o que você deixou para trás.


Isso significa fazer dela uma memória e tomar a decisão de ter um futuro sem ela. — Uau. Isso é triste e bonito ao mesmo tempo. Ele pegou minha mão. — Isso parece certo. Assim, para responder sua pergunta... eu sou capaz de seguir em frente agora? Parece que eu já sou. Chase estava sentado no chão, com as costas contra o sofá. Colocando meu recipiente em cima da mesa ao lado do seu, eu subi em cima dele, abrangendo seus quadris, e beijei suavemente seus lábios. — Essa foi uma resposta muito boa. – Eu sussurrei. — Oh sim? Eu recebo um prêmio pela resposta certa? – O polegar de Chase escovou suavemente ao longo da minha mandíbula. — Você faz. Você obtém a sua escolha de recompensas. Diga-me como você gostaria de receber a sua, e o seu desejo é uma ordem. Eu senti seu pau endurecer debaixo de mim. — Qualquer jeito que eu quiser? Eu me esfreguei nele. — Qualquer jeito que você quiser. Ele agarrou um punhado do meu cabelo e puxou duro, ganhando acesso ao meu pescoço. Inclinando-se, sua língua lambeu seu caminho a partir do topo da minha garganta até a minha clavícula. Atingindo o ponto fraco entre o meu pescoço e ombro, seus dentes afundaram, não rompendo a pele, mas forte o suficiente para que eu suspeitasse que eu teria uma marca amanhã. Eu gemia, e Chase moía, empurrando sua ereção em mim com um gemido. — Será que qualquer jeito que eu quiser inclui amarrá-la na cama por dias? Assim quando ele me puxou para baixo com ele novamente, selando sua boca sobre a minha, seu celular começou a tocar. — É o seu. – Eu murmurei em nossas bocas unidas. — Ignore isto.


Sua mão deslizou sob minha blusa e encontrou meus mamilos impertinentes, o que fez ignorar o celular tocando facilmente. Mas, então, trinta segundos depois que ele parou, começou novamente. Alguém realmente queria alcançar Chase. — Não quer nem mesmo ver quem é? Seus dedos hábeis tiraram meu sutiã.— Não importa. Mas quando o seu telefone parou e começou uma terceira vez, até mesmo Chase não poderia ignorá-lo mais. Ele gemeu e enfiou a mão no bolso para escavar seu celular fora. — Merda. É o meu cunhado. Ele nunca liga. Eu preciso atender. Eu me inclinei para trás e dei-lhe espaço. — E aí? Eu ouvi a voz de um homem, mas não conseguia distinguir as palavras. — Não é muito cedo? – E então:— Sim. Ok. Estou a caminho. Ele bateu para terminar a chamada. — O que está acontecendo? — Minha irmã entrou em trabalho de parto. Ela está um mês adiantada, mas sua bolsa estourou, e disseram que o bebê está longe o suficiente e é seguro para nascer. Parece que ela vai tê-lo muito em breve. — Uau. Isso é emocionante. Mesmo que ele tivesse soado que ele ia sair de imediato, Chase não fez nenhuma tentativa imediata para se mover. Então eu o cutuquei. — Vá. Vou ter que recusar o convite esta noite. Além disso... – Eu provoquei. — Eu não tinha nenhuma corda de qualquer maneira. — Você vem comigo? Me fazer companhia. Conhecer meu novo sobrinho? — Claro. Eu gostaria disso. Me deixe limpar rapidinho então Ugly Kitty não acaba com o resto da comida chinesa, e nós vamos.


***

Evan, cunhado de Chase, tinha acabado de nos dar uma atualização e ido de volta para sua esposa. Ele estava vestido com uniforme azul e um chapéu combinando com botas de papel azuis sobre seus sapatos. — Como é que ele estava usando qualquer roupa de rua diferente?Chase perguntou. — Ele só andou pelo hospital e saiu para a sala de espera vestindo essa roupa. Não é como se ele fosse mais estéril do que eu estou vestindo agora. — Você tem um ponto. – Eu disse. — Talvez eles apenas fazem o pai usá-lo para que ele se sinta como ele fosse parte da equipe. — Talvez. Mas se eu conheço minha irmã, Evan é o único membro da equipe que ela está repreendendo agora enquanto ela está em trabalho de parto. Eu dei de ombros. — Isso parece justo, se você me perguntar. Ele não tem que andar por aí carregando uma bola de boliche por nove meses, e não tem que sofrer com trabalho de parto. O mínimo que ele pode fazer é tomar algum maltrato. Chase sorriu para mim. — É mesmo? — É. Estávamos apenas nós dois na sala de espera, então eu puxei minhas pernas para cima e me aconcheguei nele. Chase me puxou para mais perto e envolveu um braço em volta de mim. — Você quer repreender o seu marido algum dia? Aquela era uma pergunta estranha. — Não em uma base diária, eu espero. Ele riu. — Eu quis dizer na sala de parto. Eu estava perguntando se você queria ter filhos algum dia? — Oh. – Eu ri. — Eu perdi totalmente isso.


— Meio que percebi isso da sua resposta. Eu pensei por um minuto antes de responder. — Eu nunca pensei que eu ia me casar, muito menos ter filhos. Eu acho que os meus pais não nos deram o melhor exemplo. Mesmo antes de tudo o que aconteceu com Owen, tudo o que eles faziam era brigar o tempo todo. Eu me lembro de brincar de casinha com minha amiga Allison quando estávamos na escola primária. Ela fingia ser a mãe e estar fazendo um bolo no forno falso, e eu seria o pai e voltaria para casa e começava uma briga. Sua mãe nos ouviu brincar de brigar um dia e pensou que estávamos tendo uma briga real. Quando dissemos que estávamos brincando de casinha, ela perguntou por que estávamos gritando, e eu disse, porque o pai chegou em casa. Eu me lembro dela apenas olhar para mim, sem saber o que dizer. Chase me apertou. — Eu comecei a ver as coisas um pouco mais claras quando cresci, percebendo que nem todas as famílias eram tão disfuncionais quanto a minha. Mas a essa altura, eu já estava verificando debaixo da cama duas a três vezes quando entrava pela porta. Eu acho que eu não poderia imaginar ter uma família própria quando eu estava com medo de coisas imaginárias que se escondiam no meu apartamento. — Parece que o que você realmente precisa é de alguém para fazer você se sentir segura. O resto só vai se encaixar. Eu puxei minha cabeça para fora do seu lugar confortável na curva do seu ombro e olhei para ele. — Você pode estar certo. Se fosse assim tão fácil.

***

Foi depois das cinco da manhã quando um vozeirão nos acordou. Evan parecia exausto, atordoado, e fora-da-sua-mente de tão feliz quando ele anunciou que tinha um filho. Ele e Chase trocaram abraços e conversaram por uns poucos minutos antes de Evan dizer que era melhor ele ir ver sua esposa.


— Quarto 210. Eu tenho que voltar antes que ela convença o médico a me fazer uma vasectomia sem anestesia. Mas eles disseram que ela vai provavelmente estar em seu quarto dentro de uma hora. Chase foi para o lobby para nos obter alguns cafés, enquanto eu fui ao banheiro para me lavar. Eu tinha alguma baba seca na minha bochecha, e meu cabelo parecia um ninho de rato gigante, embora eu tinha dormido sentada em uma posição. Espirrando um pouco de água no meu rosto, eu percebi que eu estava prestes a conhecer a irmã de Chase pela primeira vez. Ao longo dos últimos dias, parecia que o nosso relacionamento tinha mudado. Não era mais apenas físico. Chase e eu tínhamos compartilhado muito sobre nossas vidas e as coisas que nos tornaram o que nós éramos, e agora eu já estava prestes a conhecer alguns dos seus familiares. Coisas que se movem tão rápido normalmente iria assustar a merda fora de mim. No entanto, eu descobri que eu estava mais ansiosa e animada do que nervosa.

***

Anna era a cara de Chase, apenas de alguma forma suas arestas foram suavizadas, e sua masculinidade tinha sido substituído com a beleza feminina. Eu sorri com a forma como a sua irmã se iluminou quando o viu. — Você está aqui? Ele bicou sua bochecha. — Eu não poderia ouvir você reclamar sobre perder isso pelos próximos cinquenta anos. É claro que eu estou aqui. Evan estapeou Chase nas costas. — Venha, caminhe comigo para o berçário. Eles devem ter terminado de limpá-lo até agora. Chase fez uma rápida apresentação para Anna e eu antes de deixar o quarto com seu cunhado. — Eu tive um sentimento que eu iria te conhecer eventualmente. – Ela disse. Eu fiquei surpresa que ela sabia alguma coisa sobre mim, até mesmo que eu existia.


— Parabéns. Me desculpe se estou me intrometendo. Eu queria fazer companhia a Chase enquanto esperava. Posso esperar lá fora e te dar um pouco de privacidade. — Eu só tive metade do hospital olhando para o meu vestido. Tendo as minhas pernas fechadas pra mim é como privacidade neste momento. – Seu sorriso era genuíno. Eu ri. — Será que você já escolheu um nome para o seu filho? — Sawyer. O nomeamos com o mesmo nome do meu pai. Sawyer Evan. — É bonito. — Obrigada. Estou feliz que Chase te trouxe. Ele fala sobre você em nossos jantares semanais. Eu vou admitir, eu estava curiosa. — Curiosa? Por quê? — Ele não costuma falar sobre mulheres, não em quaisquer eventos familiares e, definitivamente, não as deixa sozinhas em torno de mim. Eu sorri. — Ele tem medo que você vai contar todos os seus segredos? — Sim. E é melhor eu me apressar e fazer isso porque o berçário é apenas no final do corredor. Eu pensei que ela estava brincando, mas então seu rosto ficou sério. — Meu irmão é um grande cara, pergunte a ele, ele vai lhe dizer. – Ela brincou. — Mas a coisa é... por baixo de toda aquela pretenciosa arrogância, eu acho que ele tem medo de um relacionamento. — Por causa de Peyton, você quer dizer? Anna pareceu surpresa. — Você conhece a história toda? — Eu acho que sim. Não posso dizer que o culpo por estar nervoso sobre ficar perto de alguém depois do que aconteceu. As pessoas têm medo por muito menos do que isso. – Assim como eu, por exemplo. Ela assentiu com a cabeça como se estivéssemos na mesma página. — Só não o deixe te enganar. Ele anda por aí como se ele estivesse vestindo


um casaco de armadura, mas a verdade é que, há algumas fendas nesse escudo protetor. — Talvez seja por isso que nos damos tão bem. Minha armadura tem alguns buracos muito grandes de bala. Mas obrigada. Vou tentar lembrar que os meus são apenas mais perceptíveis do que os dele. Chase entrou atrás de Evan, que estava empurrando um carrinho plástico de bebê. No centro da bandeja translúcida havia um pequeno embrulho enrolado em cobertores hospitalares azuis. — Nem sequer tive que olhar para ele para saber qual era o seu. – Chase provocou a irmã. — Ele estava gritando tão alto. Garoto já tem seus pulmões. Seu marido gentilmente levantou o bebê e o colocou nos braços de Anna. Ela arrulhou para ele e então o levantou para que pudéssemos ver seu doce rostinho. — Este é o seu tio Chase. Eu espero que você tenha o seu cérebro dele, mas sua aparência seja minha. Chase se inclinou mais perto. — Considerando que você parece apenas como eu, isso é um desejo inteligente. Anna sacudiu o bebê em seus braços quando ele começou a se inquietar. — Você já falou com a mãe e o pai? Eu disse a Evan para não chamar desde que era tão tarde. — Eu não. Mas eles não teriam sido capazes de obter um voo da Florida até esta manhã de qualquer maneira. Nós ficamos com Anna e Evan mais meia hora até que Anna bocejou. Ela deve ter se esgotado depois de estar em trabalho de parto durante toda a noite. Inferno, eu estava exausta só a partir de cochilar na sala de espera. O tráfego era leve na cidade conforme nós puxamos para fora do estacionamento na esquina do hospital. — Sua casa ou a minha? — Isso é presunçoso da sua parte. – Eu provoquei. — Você me faz manter minha distância no escritório durante a semana. É sábado. Eu acho que o fim de semana é meu.


Eu me lembrei do que havia acontecido ontem, que fomos quase pegos fazendo. — Você não parecia estar mantendo a sua distância ontem quando você me tinha presa para baixo de cara em sua mesa. Ele gemeu e se ajustou em seu assento. — Sua casa. É mais perto. E agora que você acabou de me lembrar de quão espetacular o seu traseiro parecia levantado no ar, essa é a maneira que eu vou levá-la pela primeira vez quando chegarmos em casa. Era apenas uma figura de linguagem, eu sabia, mas eu amei o som de Chase dizendo quando chegarmos em casa. Embora, o que eu amava ainda mais era o que ele fez quando chegou na minha casa. Tomando as chaves da minha mão, ele destrancou meu grupo de fechaduras na porta da frente e entrou primeiro. Ele, então, concluiu minha varredura de entrada ritualística. Duas vezes. Na minha forma neurótica exata, tudo enquanto segurava Tallulah. Depois que ele terminou, ele beijou minha testa. — Bom? Assentindo, eu me empurrei nas pontas dos pés e o beijei nos lábios. — Obrigada. — A qualquer momento. A propósito, eu chamei o cara que fez a segurança no escritório. Estão vindo para instalar um sistema de monitoramento aqui. Eu encaminhei um monte de negócios no seu caminho. Ele me devia um favor, então ele está fazendo a instalação grátis, e o custo mensal será absorvido na conta do escritório. — O que? Não. — Tarde demais, está sendo instalado na próxima semana. Ele vai me dizer qual dia ele pode vir aqui. Vou precisar de uma chave para deixá-los entrar, ou você precisa estar aqui. — Chase, eu não preciso de um alarme. — Você está certa, você não. Mas vai me fazer sentir melhor, especialmente quando estou viajando e fora da cidade. — Mas… Ele abaixou a cabeça e me silenciando pressionando seus lábios nos meus. — Por favor. Deixe-me fazer isso. Isso vai me fazer sentir melhor.


Eu bufei e olhei para ele. Eventualmente, eu cedi. — Ótimo. — Obrigado. Eu cavei o meu jogo extra de chaves de uma gaveta para ele, disse a ele para relaxar, e fomos até a cozinha para nos fazer algumas omeletes para café da manhã. Nós comemos na sala de estar em frente à TV, assistindo Good Morning America, e depois nos aconchegamos no sofá, ele deitado atrás de mim. Embora nós tínhamos dormido por pouco tempo no hospital, tanto de nós tínhamos estado sentados em cadeiras, que não foi sono produtivo de qualquer modo. Eu bocejei. — Sua irmã parece ótima. — Ela é uma dor na bunda. Mas ela é boa pessoa. Ele tomou uma respiração profunda dentro e para fora, e eu senti sua respiração começar a abrandar. Depois de apenas alguns minutos, eu pensei que ele poderia ter caído no sono, mas depois ele falou, sua voz grogue.— Ela vai ser uma boa mãe. O mesmo acontecerá com você um dia.


Capítulo 25 Chase Sete anos atrás. Eu não podia sorrir para outra pessoa. — Obrigado por ter vindo. – Eu balancei a outra mão sem rosto. Próximo. — Sim. Ela era uma mulher bonita. – Próximo. — Eu ficarei bem. Obrigado. – Próximo. Isso só precisava acabar. Era para eu ir com a mãe de Peyton e suas irmãs do serviço de funeral para o cemitério, mas quando a porta de trás da limusine fechou, meus pulmões de repente se sentiram privados de ar. Eu não conseguia respirar.Não podia fodidamente respirar. Meu peito ardia, e eu sabia que eu estava a dois segundos de ofegar por ar. Arremessando a porta traseira aberta, eu engoli em seco respirações frescas antes de me desculpar com uma mentira que eu precisava escoltar os meus pais. Uma leve, enevoada chuva tinha apenas começado, e todo mundo saiu correndo da igreja para seus carros estacionados. Enfiando a cabeça para baixo, eu passava a fila de trechos de espera sem que ninguém percebesse. Então eu continuei andando. Quatro ou cinco quadras depois, a névoa se transformou em uma chuva torrencial. Eu estava encharcado, mas eu não senti nada. Nem uma maldita coisa. No lado de dentro e de fora, eu era osso seco. Meu julgamento não era o melhor, o que provavelmente foi por isso que decidi entrar em um bar decadente meia milha na direção oposta do cemitério e plantar-me num banquinho. — Jack e coca com uma dose extra de Jack ao lado.


O velho barman olhou para mim e assentiu. Eu tirei meu encharcado, paletó escuro e joguei sobre a cadeira vazia ao meu lado. Havia apenas uma outra pessoa no bar, um velho que estava com a cabeça para baixo no bar e um copo de cerveja vazia agarrado em sua mão. — O que há com ele? – Eu perguntei ao barman quando ele trouxe as minhas bebidas. Ele olhou por cima do ombro. Ele encolheu os ombros. — Este é Barney. Ele disse isso como se isso explicasse tudo. Eu balancei a cabeça e peguei minha dose, sugando de volta. O líquido queimou minha garganta da mesma forma que o ar tinha na limusine. Eu deslizei o copo vazio de volta para o barman e apontei os olhos para baixo para ele com um aceno. Ele falou conforme ele derramou. — Apenas dez e meia da manhã. Meu telefone começou a tocar, então eu o escorreguei do bolso e o joguei no balcão, batendo ignorar sem sequer olhar para o nome do autor da chamada. Pegando o copo cheio, eu novamente joguei o líquido para trás. Queimou menos indo para baixo pela segunda vez. Eu gostei do jeito que sentiu. — Mantenha-os vindo. O barman hesitou. — Tem um problema que você quer falar? Olhando para Barney, eu balancei a cabeça. — Eu sou Chase.

***

Um grande monte de terra foi coberto com uma lona verde. As tendas montadas para abrigar os lamentadores ainda estavam de pé, mas as pessoas estavam muito longe. Bem, todos, exceto um homem solitário que estava sozinho. Eu tinha perdido o começo do serviço fúnebre e passou a parte que eu vi de pé na distância onde o táxi tinha me deixado. Preferindo dizer meu adeus em particular, eu percebi que eu iria esperar por quem o retardatário fosse para decolar.


O álcool havia diminuído minhas respostas, por isso demorou quase um minuto completo para a face registrar quando o homem se virou. Chester Morris. O maldito pai de Peyton. Eu nunca o conheci pessoalmente, só vi ele em fotos, mas eu tinha certeza de que era ele, principalmente porque Peyton parecia apenas como o homem. Meu coração, que tinha estado batendo distraidamente no meu peito, de repente martelou dentro da minha caixa torácica. Como ele ousa aparecer aqui? Isso foi tudo culpa dele. Tudo sua fodida culpa. Sem pensar nisso, eu marchei através da grama molhada em direção ao túmulo. Ele estava olhando para baixo e não me viu chegando. — Ela estava seguindo uma pessoa sem-teto. Ele se virou, sem ter ideia de quem eu era, e baixou a cabeça, balançando a cabeça. — Eu li isso no jornal. — Você sabe por que ela estava o seguindo? – Minha voz se levantou. — Por que ela tomou sobre si mesma tentar ajudar todas as fodidas pessoas sem-teto na porra desta cidade? — Quem é você? Eu o ignorei. — Porque depois que você deixou sua mãe e irmãs, ela praticamente viveu em um abrigo durante anos. Eu precisava de alguém para culpar, e seu inútil, pedaço de merda de um pai era tão bom quanto qualquer um. Na verdade, quanto mais eu pensava nisso, mais eu percebi que não era apenas um pensamento bêbado que tinha estalado em minha mente intoxicada. Seu pai realmente era a quem culpar. Pelo menos ele teve a decência de parecer ferido. — Isso não é justo. — Sério? Eu acho que é mais do que justo. As escolhas de um homem são a sua própria. Você acha que pode simplesmente se afastar de sua família e não ser responsável por suas próprias ações? Para as consequências deixadas para trás em sua esteira? – Eu me aproximei, apontando o dedo em seu peito enquanto eu falava. — Você as deixou. Elas


comeram em uma porra de um abrigo todas as noites. Ela morreu tentando ajudar alguém que comia em um. Isso não é uma fodida coincidência. Seus olhos se estreitaram. — Você é aquele noivo rico que ela tinha, não é? Eu não dei uma resposta porque ele não merecia uma. Enojado, eu balancei a cabeça. — Apenas saia. Ele fez o sinal da cruz, deu uma última olhada para mim, e começou a se afastar. Voltando-se, ele parou. — Onde você estava quando ela estava sendo atacada? Você é tão rápido em apontar o dedo para mim por algo que aconteceu há vinte anos. Se você está procurando uma pessoa para responsabilizar, talvez você devesse olhar no espelho.


Capítulo 26 Reese Travis estava empoleirado na mesa da recepção flertando com a recepcionista quando eu entrei na segunda-feira de manhã. Eu tinha dormido na última noite na casa de Chase, e tínhamos chegado ao escritório cedo juntos. Bem, na verdade não para o escritório. Nós tínhamos ido tão longe até Starbucks caminhando lado a lado. Chase não estava feliz quando eu o fiz me dar alguns minutos de vantagem depois que nós escolhemos o nosso café, mas eu não queria entrar juntos e levantar suspeitas. Encontrando Travis na frente da mesa da recepção, eu estava feliz que eu forcei a questão. — Você parece especialmente super quente esta manhã. – Ele caiu no passo comigo, drapeando seu braço em volta do meu ombro. — Quando é que você vai me deixar levá-la para jantar? — Nunca. Travis e eu tínhamos nos tornado amigos. Seu flerte estava acima do topo, mas inofensivo e mais uma piada em curso do que qualquer coisa. — Vamos. Nunca é muito tempo. — Você provavelmente não deve prender a respiração. Ele riu. — Almoço, então? — Eu disse a você, Travis. Eu não me encontro pessoas com quem trabalho. – Isso era mesmo uma mentira? Mais como uma tecnicalidade. Eu não trabalho com Chase, eu trabalho para ele. — Ah... leia o seu e-mail. – Ele piscou. — Você está almoçando comigo hoje.


— Do que você está falando? — Nós estamos tendo uma reunião de equipe ao meio-dia. Josh está trazendo o almoço. Então, você está tendo um encontro de almoço quente comigo quer você goste ou não. Chegando ao meu escritório com Travis ainda a reboque, acendi as luzes e fui até minha mesa. — Se toda a equipe está lá, não é realmente um encontro, é, Travis? — Talvez não. Mas eu vou fingir que é um encontro. Aposto que você secretamente vai, também. Eu acho que por baixo de toda essa vibe negativa você está jogando o meu caminho, você realmente gosta de mim. Eu estava ocupada ligando meu laptop, então a voz que veio em seguida me surpreendeu. — Eu acredito que nós temos uma política de não confraternização. – A voz de Chase foi concisa. Ele estava na porta, uma cabeça mais alto que Travis. Por causa da natureza casual do escritório, Travis provavelmente assumiu que Chase estava brincando. Mas eu vi o tique da mandíbula de chefe. Havia um elemento de outra coisa lá. Ciúmes, talvez? Quer ou não Travis pensou Chase estava sério, ele entendeu a dica para desaparecer quando o chefe entrou no meu escritório. Mas não antes de dizer: — Vejo você no nosso encontro de almoço. Chase levantou uma sobrancelha, uma vez que era apenas nós dois. Em vez de responder, eu tive um pouco de diversão. — Eu pensei que você estava se livrando dessa desagradável política de confraternização, Sr. Parker? — Vou me livrar dela se você me deixar marcar meu território aqui no escritório. — Marcar seu território? São como marcas de mordida ou um chupão? Ele andou mais perto de minha mesa. — Eu estava pensando mais ao longo das linhas de você gritando meu nome enquanto eu enterro meu rosto


em sua boceta bem ali naquela mesa. Mas se você gostaria de algumas marcas de mordida, eu ficarei feliz em fazer. Chase avançou mais perto de mim. Eu coloquei a mão em seu peito, o impedindo. — Mantenha-o ali mesmo, chefe. É apenas segunda-feira. Nós não estamos começando nossa semana como nós terminamos na sextafeira. Apenas nesse momento, na minha visão periférica eu peguei Samantha entrando. Infelizmente, ela tinha nos visto, antes que eu a visse. Parando na minha porta, ela olhou para nós divertida. Eu puxei minha mão, mas estávamos ainda de pé perto. Muito perto. Chase estava no meu espaço pessoal, e ele não recuou. Suas sobrancelhas estavam levemente desenhadas enquanto ela lia as pistas não ditas. — Bom dia. — Ei, Sam. – Chase disse. Eu puxei minha cadeira e me sentei, ansiosa para colocar um pouco de espaço para respirar entre nós. — Bom dia. Ela falou com Chase. — Você tem algum tempo para conversar esta manhã? Eu tenho algumas coisas que eu quero passar por cima com você. — Calendário está aberto até tarde. – Ele disse a ela. Em seguida, virou-se para mim com um brilho nos olhos. — A menos que você estiver pronta para pegar de onde paramos na sexta-feira? Eu falei através de um sorriso forçado. — Não. Definitivamente não estou pronta para isso. Chase virou-se para Sam. — É seu dia de sorte. Eu sou todo seu, então. Ela revirou seus olhos. — Eu vou passar por aqui em meia hora. – Sam estava prestes a ir embora até que Chasea parou. — Oh! Eu esqueci de te enviar uma mensagem. Anna teve seu bebê no sábado. — Ela teve? Uau. Parabéns. Quase um mês mais cedo. Como ela está? — Ela está bem.


— Um menino, certo? Tudo bem? — Sim. Sawyer Evan. Dez dedos das mãos e pés e os pulmões de sua mãe. Ela sorriu calorosamente. — Isso é ótimo. Estou feliz por eles. Vou darlhe uma chamada na próxima semana. Será que a genética Parker domina como de costume? Sawyer parece com você e Anna? Chase olhou para mim para confirmação. — Eu acho que ele faz? Considerando que eles estavam ambos olhando para mim, eu não tinha escolha a não ser responder. Eu queria matar Chase por que ele tinha acabado de revelar. Eu assenti. — Sim, ele parece exatamente como vocês dois. Sam olhou para trás e para frente entre nós e acenou com um sorriso medido. — Eu vou deixar você se instalar. Nos vemos num momento. Assim que ela estava fora do alcance da voz, eu golpeei Chase com meu notebook. — Você está brincando comigo? — O quê? – Ele quase parecia não saber o que eu estava falando. — Você está de pé em meu escritório, no meu espaço pessoal, e apenas disse a vice-presidente de recursos humanos que eu fui com você para o hospital para ver sua irmã. Por que você não apenas envia um e-mail para a empresa anunciando que estamos dormindo juntos? — Eu não estava pensando. Desculpa. — Não, você não estava. Você fez intencionalmente. – Eu bati. Ele franziu a testa. — Eu realmente não o fiz. Mas qual é o grande negócio? Sam e eu somos amigos. Ela não vai se importar. — Não é sobre ela, Chase. É sobre mim. Eu me importo. Eu não quero que as pessoas saibam porque vai torná-lo muito desconfortável para mim quando não estivermos vendo um ao outro mais. A mandíbula de Chase flexionou. Ele estava, obviamente, aborrecido. — Não gostaria de estragar algo que você tem tanta certeza que vai acontecer.


— Chase... — Eu vou deixar você começar a trabalhar.

***

O resto do dia eu me senti uma merda. Chase passou pela nossa reunião de almoço de marketing, olhou Travis sentado ao meu lado através das janelas da sala de conferências de vidro, e não se incomodou em parar. No final da tarde, eu era incapaz de me concentrar. Após Chase expor nosso relacionamento como algo mais do que patrão-empregado para Sam esta manhã, eu tinha sido intencionalmente maldosa. Eu sabia que dizer quando nós terminarmos iria irritá-lo. Isso o havia perturbado pela primeira vez, quando eu disse sem perceber. Tentei me colocar em sua posição. E se ele tivesse dito algo semelhante em um contexto diferente? Como eu me sentiria se eu ouvisse uma amiga perguntando-lhe se ele queria experimentar um novo bar de solteiros e Chase respondesse: "Estou saindo com alguém, mas talvez depois que terminarmos”. Oh. Pelas últimas semanas, eu estive preocupada com as consequências de algo que eu sentia que era inevitável, com base na minha trajetória. Eu tinha medo de acreditar que talvez, apenas talvez, nosso término não era a conclusão precipitada para a nossa história. Mas eu certamente não queria que nós terminássemos. Chase nunca tinha sequer dado a entender que ele queria que nós terminássemos. Exatamente o oposto, ele tinha sido confiante e certo sobre nós desde que as coisas começaram, nada como meu romance de escritório anterior. Então, por que eu estava tão malditamente dobrada em me convencer que iria acabar mal? Eu estava olhando para a tela no meu laptop quando a resposta veio até mim. Era tão claro que eu percebi que há uma razão óbvia e abstraído37 estão tão perto na ortografia. 37

No original as palavras são obvious and oblivious = óbvio e abstraído


Eu tinha sido absolutamente abstraídaao não enxergar mais cedo. Porque era óbvio que eu estava caindo no amor com Chase. O pensamento me aterrorizava, mas reconhecia que isso também trouxe nova perspectiva. E eu devia a Chase tanto um pedido de desculpas como uma conversa adulta sobre o assunto de fazer as coisas públicas entre nós. Eu não tinha certeza se eu estava pronta para isso, mas, no mínimo, deveríamos discutir isso ao invés de ir com a minha decisão unilateral decorrente de minhas próprias inseguranças. Segurando um arquivo então isso faria parecer que minha visita era relacionada a negócios, fui até o escritório do Chase. A secretária dele estava saindo. — Chase já encerrou o dia? — Não. Ele acabou de sair por um tempo. – Ela olhou para o relógio. — Ele deve estar de volta em breve, porém. Quer que eu diga a ele que você parou por aqui? — Humm... na verdade... Eu só vou deixar este arquivo e uma nota para ele, se você não se importar? — Vá em frente. – Sorrindo, ela caminhou de volta para sua mesa onde seu telefone já estava tocando. Dentro do escritório vazio de Chase, eu rabisquei uma nota rápida e estava prestes a caminhar de volta para fora quando eu mudei de ideia sobre a minha abordagem. Meia hora mais tarde, eu estava sentada no meu escritório respondendo a um e-mail de Josh quando eu decidi clicar sobre o nome de Chase. A luz que tinha estado vermelha há pouco tempo, indicando que ele não estava online no momento, agora estava verde. Minhas unhas clicaram a distância no teclado. Para: Chase Parker De: Reese Annesley Assunto: Achados e perdidos Temos um aqui? A propósito, eu sinto muito por ter sido uma idiota esta manhã.


Esperei alguns minutos até que o meu laptop fez um ping, me notificando que um novo e-mail tinha chegado.

Para: Reese Annesley De: Chase Parker Assunto: Venha aqui Não que eu esteja ciente. Desculpas aceitas. Tomou-lhe tempo suficiente. Obtenha sua bunda no meu escritório.

Remexendo em meu assento apenas no tom dominante de seu e-mail, eu digitei de volta.

Para: Chase Parker De: Reese Annesley Assunto: Você realmente precisa de um Sem um achados e perdidos, itens perdidos podem acabar em qualquer lugar. Seu escritório? Existe algo que você precisa de mim?

Imaginei os olhos achocolatado de Chase escurecendo enquanto ele pensava sobre sua resposta.

Para: Reese Annesley De: Chase Parker Assunto: O que eu preciso


O que você perdeu? Eu preciso de um monte de coisas de você, começando com sua boca enrolada no meu pau.

O meu lado sensível deveria ter se preocupado sobre se o departamento TI verificar ou ler e-mails. Mas a minha parte que estava caindo pelo patrão tinha perdido seus sentidos cerca de meia hora atrás. Eu respondi com cinco palavras no campo de assunto.

Verifique sua gaveta superior esquerda.

A porta do meu escritório estava fechada, e eu meio esperava que ela voasse aberta, uma vez que Chase encontrasse minha calcinha em sua mesa. Em vez disso meu e-mail fez ping.

Para: Reese Annesley De: Chase Parker Assunto: Duro Elas cheiram incrível. Obtenha. Sua. Bunda. Aqui. Agora.

Eu parei no banheiro a caminho para o escritório do Chase para me refrescar. Eu tinha decidido que ele ia obter exatamente o que ele disse que precisava em seu escritório, minha boca envolvida em torno de seu gloriosamente espesso pênis. Olhando no espelho, eu encontrei meu rosto já corado com antecipação. Eu dei o meu cabelo uma boa afofada, desabotoei o primeiro botão da minha blusa para mostrar um pouco de decote, tracei


meus lábios com gloss sabor Dr. Pepper, e joguei uma fita de Listerine38 na minha boca antes de ir para o escritório do chefe. Chase estava no telefone quando eu entrei, mas ele não precisou dizer nada para me revelar o que ele estava pensando. Seus olhos seguiram cada passo meu. Mesmo que ele não se mexeu, eu me senti como uma presa sendo caçada. Meus mamilos endureceram. Que talento extraordinário para um homem ter, a capacidade de incitar com apenas um olhar. Eu caminhei para o painel de controle escondido e apertei o botão à bainha o vidro com as cortinas eletrônicas. Os olhos de Chase brilharam enquanto ele continuou sua conversa, sua voz cada vez mais grossa e mais profunda conforme as cortinas em toda a sua faixa, cada polegada bloqueando mais do mundo exterior. Quando eu fechei e tranquei a porta, ele apressou quem estava na linha e desligou o telefone. A chamada terminou, eu levei passos lentos e deliberados em direção a sua mesa, um pé vestido em salto na frente do outro. Assim quando eu cheguei à esquina, houve duas batidas rápidas na porta, e alguém tentou abri-la. Eu olhei para Chase. Nenhum de nós disse uma palavra, ambos na esperança de quem estava do outro lado da porta desapareceria. — Chase? – Samantha chamouconforme ela bateu uma segunda vez. Sem essa sorte. Ele baixou a cabeça e gemeu antes de se levantar. — Não se mova. Eu vou me livrar dela. Essa tarefa não se mostrou tão fácil como ele pensava. Chase abriu a porta, mas tentando bloquear a entrada de seu escritório. Isso só fez Sam mais interessada no que estava lá dentro. — O que você está fazendo aí? 38

Produto para previnir mal hálito.


— Trabalhando. — Você está sozinho? — Não é da sua conta. Ela se abaixou sob o braço de Chase e me viu lá dentro. A voz de Chase indicou que sua paciência estava se esgotando. — O que você precisa, Sam? — Eu estava indo ver se você queria comer alguma coisa hoje à noite, em vez de amanhã à noite. — Eu tenho planos para esta noite. — Com Reese? Ele hesitou, e Sam decidiu que sua resposta por ele. — Isso é o que eu pensava. Vou me juntar a vocês. Que tal às seis? Chase resmungou alguma coisa e soltou um suspiro de frustração. — Ótimo. Fechando a porta, ele se virou para mim, balançando a cabeça. — Eu sinto muito. Eu tentei não parecer em pânico. — Ela sabe. O que nós vamos dizer? Ele estava subitamente sério quando ele olhou nos meus olhos. — Me diz você.


Capítulo 27 Reese Eu não tinha ideia do que eu ia dizer se Samantha perguntasse na lata. Nós fomos encontrá-la no restaurante, um pequeno restaurante italiano a poucos quarteirões do escritório que eu nunca tinha ido antes. Claramente Chase tinha. O gerente, Benito, cumprimentou-o pelo nome e nos mostrou a “mesa romântica especial do Chase”. Era na parte de trás, em um canto escuro ao lado de uma grande lareira de tijolos rústico. Chase puxou minha cadeira. — Acho que você já esteve aqui antes. Ele sentou-se, enquanto o ajudante de garçom configurava um terceiro ajuste de lugar. Nós estávamos poucos minutos adiantados, e Samantha ainda não tinha chegado. — Sam adora este lugar. Certeza que Benito acha que nós somos um casal. Ela gosta de se sentar junto à lareira. Eu fiquei quieta, e estou certa que dúvida registava no meu rosto. Chase se recostou na cadeira.— Ela é minha amiga. E não há muito que possamos fazer sobre isso, se ela não gostar de qualquer maneira. Eu fiz uma careta. — É muito mais fácil para você. Ele se inclinou. — É isso que você acha? — Você é o chefe. Ninguém vai olhar para você de forma diferente ou achar que suas ideias foram aceitas por causa de com quem você dormiu.


— Entendi. Posso até entender. Então, se você decidir que prefere manter as coisas em segredo entre nós, eu vou aceitar isso. – Chase se aproximou. — Mas não ache que isso é fácil para mim.Você é a primeira mulher que tem sido nada mais para mim do que uma casual f... Ele se conteve, parando com falta de pintura visual que tinha estado a ponto de jogar fora. — Nada mais do que uma relação casual em sete anos. E nós estamos sentados em um restaurante, a ponto de ter o jantar com a melhor amiga da minha ex-noiva morta, que também é vice-presidente de recursos humanos para a empresa que eu possuo. A empresa onde eu confiei a ela escrever políticas, tais como a política de não foder no escritório que eu quero violar a cada maldita vez que eu olho para você. Chase desviou o olhar. Eu olhei para ele. Nunca tinha me ocorrido o quão difícil seria para ele confessar tudo para Samantha. Para mim, era um trabalho e erros estúpidos do meu passado que formavam meus medos. Para ele, era muito mais. Ele só fazia tudo parecer tão fácil de fazer. Deus, algumas vezes eu era uma gigante, egoísta idiota. Antes que eu pudesse pedir desculpas e limpar o ar pesado que pairava entre nós, Samantha estava na nossa mesa. Chase se levantou até que ela se sentou. — É bom ver você, Reese. – Seu rosto era amigável e quente quando ela me cumprimentou. — Você também. O garçom rapidamente apareceu para levar nossos pedidos de bebida. Samantha olhou para a lista de vinhos e fez algumas perguntas sobre suas seleções. Eu olhei para ela e para Chase e fui pega em seu olhar perturbado. Ele parecia magoado, irritado e esvaziado. E eu odiava que eu tinha feito ele se sentir assim. Nossos olhos ficaram presos enquanto Samantha terminava de falar para o garçom, e então ela olhou entre nós. — Então, o que há de novo com vocês dois? Tomando a minha decisão, eu estendi a minha mão sobre a mesa para ela. — Não muito, exceto que Chase e eu somos um casal.


***

Sam levou a nossa notícia melhor do que eu tinha esperado, e uma vez que o jantar terminou, Chase e eu decidimos ficar na minha casa naquela noite. Quando chegamos, fiquei surpresa ao encontrar que o novo sistema de alarme tinha sido instalado. Aparentemente, enquanto eu estava ocupada sendo uma cadela vingativa e estufando no meu escritório metade do dia, Chase tinha estado no meu apartamento com uma medida adicional de segurança instalada porque ele queria fazer algo para acalmar meus medos. Meu pedido de desculpas no início do dia não tinha sido suficiente para fazer as pazes com ele. Eu fui para o banheiro para me lavar e sai para encontrar Chase sentado na minha cama com as costas contra a cabeceira da cama. Puxando um joelho para cima, eu me arrastei para ele, dando um beijo em seus lábios. Quando me mudei para recuar, ele me parou, tomando meu rosto entre suas mãos. Olhando diretamente nos meus olhos, ele disse: — Obrigado. Eu sabia o que ele queria dizer, mas fingi que não o fiz. — Eu nem sequer lhe dei qualquer coisa para ser grato. Ainda. Ele sorriu, mas continuou com um tom sério. — Significa muito para mim que você decidiu contar a Sam hoje à noite. — Você sabe. Eu percebi esta noite que não era a Sam que eu tinha medo de dizer, realmente. — Não? Eu balancei minha cabeça. — Depois dos erros estúpidos que eu fiz no passado, é claro que o pensamento de um relacionamento com alguém no trabalho me assusta. Mas eu acho que eu realmente estava com medo de sentir algo forte o suficiente sobre alguém para estar disposta a propositadamente assumir um risco. – Eu sorri. — Eu tendo a ser avessa à riscos, no caso de você não ter notado. Ele tentou esconder seu sorriso. — Eu não tinha notado.


— Obrigada de novo por ter o alarme instalado. Foi muito gentil da sua parte. – Eu o beijei novamente. Inclinando a testa contra a dele, eu sussurrei:— Nós estamos realmente fazendo isso, hein? Vamos ser um casal aberto o meu há muito perdido no ensino fundamental, meu primo em segundo grau, namorado que também é o chefe? Ele empurrou uma mecha de cabelo atrás da minha orelha. — Isso é um bocado. Que tal se nós apenas a chamarmos de minha mulher? — Sua mulher, hein? Seu olhar vagou sobre o meu rosto. — É a verdade. Nós dois estivemos lutando com isso por diferentes razões. Mas você foi minha desde que eu te vi naquele corredor escuro do restaurante. — Você quer dizer quando você me chamou de cadela? Eu não acho que foi assim que você me conquistou. Foi um pouco depois disso, eu diria. — Talvez para você. Mas você estava sob a minha pele desde o primeiro minuto que pus os olhos em você. Eu queria saber o que faria você vibrar. Eu levantei minha cabeça. — E você descobriu isso? O que me faz vibrar? Ele me virou de costas e se sustentou sobre mim. Uma mão arrastou para baixo no meu lado, fazendo com que minha pele formigasse. — Eu ainda estou aprendendo. Talvez devêssemos jogar esse joguinho que você e eu jogamos uma vez antes. — Que jogo? — Ser assistido se masturbando ou ver alguém se masturbando? — Ah... estamos jogando Você preferiria? Chase respondeu, esfregando o nariz ao longo do meu pescoço. — Estamos falando de você que eu estou vendo, ou alguma outra pessoa? Ele endureceu e se afastou para olhar para mim.


— Brincando. Eu estava brincando. – Eu biquei seus lábios. — Ver você. Eu acho que eu realmente gostaria disso. Seu rosto relaxou um pouco. Então eu continuei o jogo com uma questão real. Levemente arranhando minhas unhas abaixo em suas costas, eu disse:— Memorando do escritório ou PDA39? Sua resposta foi rápida. — PDA. — Que tipo? Ele roçou os lábios suavemente contra os meus. — Como isso. — Humm... me mostre de novo. — Isso está rapidamente se tornando o meu jogo favorito. — Meu também. Eu poderia passar o dia todo fazendo isso, mas havia mais premente você preferiria questões para atender. Quando o nosso beijo quebrou, eu perguntei:— Dar ou receber em primeiro lugar? Ele sorriu, mas eu não lhe dei uma chance de responder. Em vez disso, eu abaixei minha cabeça para baixo de seu corpo. Receber.

39

Abreviação de Public Display of Affection (Demonstração Pública de Afeto).


Capítulo 28 Reese Chase não era exatamente bom em seguir o roteiro. No dia seguinte nós viajamos para o escritório juntos mais cedo, como havia se tornado nosso hábito recentemente. Só que desta vez, depois de pegar o nosso café, nós entramos no elevador juntos até as Indústrias Parker. Eu estava ciente de sua mão nas minhas costas conforme nós saímos. Mesmo que me sentisse confortável e natural tê-lo me tocando, fazê-lo no escritório parecia estranho. E não foi um gesto monumental, por qualquer meio. Na verdade, esta manhã, nós tínhamos discutido que íamos evitar qualquer PDA até depois que eu falasse com Josh. Então, eu tinha certeza que Chase não estava fazendo isso intencionalmente. Eu devia ao meu chefe uma certa quantidade de respeito e queria deixá-lo saber o que estava acontecendo antes que Chase e eu saíssemos completamente fora do armário, por assim dizer. O plano era que eu iria falar com Josh, esta manhã, e, em seguida, Chase e eu gostaríamos de sair para almoçar juntos sozinhos. Nós poderíamos ter toques amigáveis, de uma forma mais do que uma relação de patrão-empregada típica, mas não haveria declaração de PDA. Ou assim eu pensava. Depois de eu ter me estabelecido em meu escritório, Travis me encontrou na sala de descanso fazendo a minha refeição de aveia para o café da manhã. — Bom dia, sexy. – Ele flertou. Eu abri o microondas, tirei minha tigela, e mexi a aveia. — Oi, Travis. — Quando é que você vai me deixar te fazer o café da manhã?


Eu estendi a tigela em sua direção. — Você quer mexer minha aveia Quaker? — Na minha casa. Na manhã seguinte. Eu faço uns ovos médios facilmente. — Eu acho que suas cantadas precisam de algum trabalho. Travis inclinou seu quadril contra o balcão ao meu lado. — Oh sim? Me diga o que você gosta. Vou trabalhar no meu jogo. — Bem, para começar, nós não gostamos de você assumir que queremos fazer sexo com você. Então, começando com uma cantada a respeito da manhã seguinte é definitivamente um não-não. — Então, o que é uma boa cantada de abertura? — Que tal sobre algo real? Elogiando algo que você realmente gostou sobre a pessoa. Os olhos de Travis caíram para meus seios, e ele sorriu. — Eu posso fazer isso. Eu revirei os olhos. — Não. Não assim. Um elogio de natureza nãosexual. — Isso não me deixar com muitas partes do corpo. – Ele me olhou de cima e para baixo, em seguida, empurrou para fora do balcão e ficou de pé alto. — Seus dedos do pé sempre combinam com sua roupa. Eu gosto disso. — Muito bom. Mostra que você está prestando atenção aos detalhes e não o faz soar como um pervertido logo de cara. — Entendi. Então, eu vou deixar de fora que eu realmente quero chupá-los. É claro, Chase entrou naquele momento. A partir do olhar em seu rosto, eu entendi que ele tinha pego, pelo menos, a última parte da frase de Travis. “Eu realmente quero chupá-los”. — Travis... –Chase avisou. Travis levantou as mãos em sinal de rendição. — Eu sei, eu sei... sem confraternização.


Chase pegou duas garrafas de água da geladeira. — Na verdade, estamos reescrevendo essa política. — Sério? Já mencionei o quanto eu amo trabalhar aqui? – Travis meditou. Os olhos de Chase se estreitaram em Travis enquanto ele caminhava para mim, oferecendo uma garrafa de água fria. Eu a peguei, mas Chase não a soltou conforme ele falava com Travis enquanto olhava para mim. — Se você gosta tanto de trabalhar aqui, talvez você devesse gastar mais tempo trabalhando e menos tempo assediando mulheres que são comprometidas. — Comprometida? Quem está comprometida? – Travis murmurou. Ao invés de responder à sua pergunta, Chase se inclinou e me beijou na boca. Com um grande sorriso, acrescentou:—Almoço meio-dia está bom, Buttercup? Tanto para sutileza e evitar PDAs.

***

Eu tinha pensado que Sam seria a pessoa que não aceitaria bem a notícia. Eu não estava esperando que fosse Josh. — Isso me coloca em uma posição muito desconfortável, você percebe. – Ele me olhou com severidade. — Eu... eu sinto muito. Eu não tinha intenção que qualquer coisa acontecesse entre nós. Na verdade, era a última coisa que eu queria que acontecesse no meu novo trabalho. Eu realmente gosto de trabalhar aqui. Gosto de trabalhar para você. Josh suspirou. — Eu estive com as Indústrias Parker por cinco anos. Eu comecei onde você está e trabalhei minha maneira acima. Chase é um homem muito inteligente. Tenho certeza que você sabe disso. Ele questiona tudo e tem uma mão forte na gestão deste negócio em todas as facetas. Levei muito tempo para construir uma relação de confiança com ele, uma


onde ele vai contar com a minha experiência, mesmo que ele não necessariamente concorde com a minha direção. Eu não vou ter você destruindo isso. Eu estava completamente chocada. — Eu não vou. Eu não faria isso. Ele franziu a testa. — Espero que não. Nós olhamos um para o outro estranhamente. — Será que Sam sabe? Eu balancei a cabeça. — Ela faz. Depois de alguns segundos, Josh assentiu hesitante. — Eu aprecio você vir para mim, pelo menos. — Claro. Ele colocou seus óculos de leitura de volta, sinalizando que nossa conversa estava encerrada. — Por que você não termina de compilar os resultados dos grupos focais, e vamos discuti-los durante o almoço. Minha assistente vai nos pedir algo. Não havia nenhuma maneira no mundo que eu iria mencionar que eu já tinha planos de almoço. Planos com seu chefe. Eu estaria cancelando com um certo alguém. Minha mensagem de texto deixando Chase saber que as coisas não foram tão bem com Josh como eu esperava não foi respondida, como o fez a seguinte que eu enviei o deixando saber que eu precisava cancelar o almoço. Eu podia ver que tinham sido lidas, mas nem mesmo um rápido K40 voltou em resposta. Eu registrei isso por eleestar ocupado e mergulhei compilando o último dos dados que Josh e eu iriamos rever durante o almoço. Ficou claro que eu tinha danificado a minha relação com meu chefe imediato, e iria levar algum tempo para reparar. Embora nós trabalhamos bem juntos na hora do almoço e durante horas na parte da tarde, as coisas entre Josh e eu pareciam tensas. Era como se ele tivesse colocado uma parede de profissionalismo que não estava lá antes. Eu esperava que o tempo iria desbastar essa a parede quando ele percebesse que eu não tinha intenção de destruí-lo de qualquer forma.

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Abreviação de OK.


À medida que limpamos a papelada que tínhamos espalhado por toda a mesa em seu escritório, Josh disse: — Por que você não atualiza o PowerPoint com os nossos slogans finais e as escolhas de embalagem e me envie por e-mail. – Ele chamou minha atenção. — Eu vou enviar isso para Chase dar uma olhada. Eu assenti. Pouco antes de eu sair de seu escritório, ele acrescentou: — Eu gostaria de manter comunicações através da cadeia de comando no futuro. Eu falei para o Chase sobre isso também esta manhã. Eu assenti novamente. Embora eu achasse desnecessário, eu não poderia culpá-lo por se sentir do jeito que ele fazia. E eu estava curiosa com a forma como a suaconversa com o Chase tinha ido esta manhã. Normalmente, eu ouvia ou via Chase ao redor do escritório algumas vezes durante o dia. Mas suas persianas e porta tinhamestado fechadas sempre que eu passei por lá hoje. Sua ausência foi notada, e pelo tempo que o fim do dia chegou, isso tinha começado a me fazer sentir ansiosa. Eu esperei até depois que o escritório começou a esvaziar, depois de Josh, especificamente, tinha saído para o dia, antes de fazer outra viagem para baixo no corredor do chefe. Conforme eu dobrava a esquina, a porta do Chase abriu e ele saiu com uma mulher. Eu nunca a tinha visto no escritório antes. Ela era atraente, com cabelo loiro puxado para trás em um rabo de cavalo elegante que funcionava com seu olhar profissional casual. Eles apertaram as mãos, e eu achava que tinha sido algum tipo de uma reunião de negócios... até que ela colocou a outra mão em cima de suas mãos unidas. Foi um pequeno gesto, mas muito íntimo. Ela disse algo que eu não podia ouvir, e de repente eu senti como se estivesse me intrometendo enquanto eu caminhava até eles, mas eu não poderia recuar muito bem. Ambos olharam para mim, percebendo em uníssono que alguém estava no corredor. Meu coração começou a bater um pouco mais rápido. — Oi... hum... eu pensei em parar antes de eu sair desde que eu não vi você durante todo o dia.


A mulher olhou para trás e para frente entre nós dois. — É melhor eu correr de qualquer maneira. Foi bom vê-lo novamente. Chase assentiu. Estranhamente, eu me senti ainda mais desconfortável depois que a mulher saiu. No entanto, na minha batalha interna entre desconfortável e curiosa, curiosidade venceu. — Quem era? – Eu perguntei, tentando soar casual. Em vez de responder a minha pergunta, Chase falou secamente. — Eu tenho um monte de trabalho para o qual voltar. Minha inquietação cresceu. — Ok. Eu vou falar com você amanhã, então? Eu acho? Ele não olhou para mim quando ele assentiu, e eu pulei ao som da porta de seu escritório batendo atrás dele. O que diabos está acontecendo? Eu tinha um sentimento de afundamento na boca do estômago que o que quer que fosse, eu estava prestes a me machucar.


Capítulo 29 Reese Chase não apareceu no trabalho no dia seguinte. Minha inquietação tinha trabalhado o seu caminho para uma sensação geral de afundamento, e meu estômago estava chateado porque eu sabia que algo tinha mudado. Eu não tinha ideia se tinha algo a ver com a mulher que saiu do escritório de Chase ontem à noite, ou talvez com a reação que Josh teve de nossas novidades de status de casal, mas a minha ansiedade sobre o desconhecido estava me matando. Não tinha havido nenhuma resposta a minha mensagem de texto o checando também. Mesmo que meu telefone foi estabelecido para fazer um som sempre que uma nova mensagem chegasse, eu me encontrei verificando a cada dois minutos. Eu estava perdendo rapidamente a pouca atenção que eu trouxe comigo para o trabalho. Uma pequena voz na minha cabeça sussurrou: Vê? Isto é o que você ganha por ter um caso no escritório. Você nunca aprende sua lição? Eu tentei ignorar isso. Pelo fim do dia, eu parei pela mesa da secretária de Chase e tentei parecer casual. — Sabe quando o chefe vai voltar? — Ele não disse. Apenas recebi um e-mail de uma linha dizendo que ele não estaria. – Suas sobrancelhas se uniram, e ela deu de ombros. — Não é do feitio dele. Eu fiquei no escritório até depois das sete. Ainda não ouvindo qualquer coisa, de Chase, eu peguei o telefone e liguei antes de eu sair. O correio de voz respondeu ao primeiro toque. Mudando de ansiosa para preocupada, eu mandei outra mensagem de texto. A segunda nunca mostrou entregue. O que quer que estava acontecendo, seu telefone estava desligado, e ele não queria ser alcançado. Eu lutei com o que fazer a seguir.


Aparecer em sua casa sem avisar? Nós estávamos em um relacionamento; que era normal para mim estar preocupada que eu não tinha ouvido falar dele, certo? Então, novamente, se ele quisesse ouvir de mim, eu teria falado com ele até agora. Diferente dele, eu estava exatamente onde eu deveria estar. E completamente acessível em qualquer número e formas, mensagem de texto, voz, e-mail, telefone do escritório. Ele certamente poderia me alcançar. A menos que. A menos que algo estava errado. Oh meu Deus. Algo estava errado. O que diabos eu estava fazendo sentada no escritório? Praticamente correndo para o metrô, eu pulei no primeiro trem e viajei para a parte alta da cidade. Eu toquei a campainha, mas o triplex de Chase estava escuro. A correspondência não tinha sido levada para dentro por um dia... talvez até dois. Não sabendo mais o que fazer, eu relutantemente voltei para casa depois de um tempo. A primeira coisa na parte da manhã, eu iria ver Sam se eu ainda não tivesse ouvido falar dele. Eu me debati e virei a noite inteira. Eventualmente, eu tomei um banho e me aprontei, embora era apenas cinco da manhã eu tinha o meu telefone no carregador, e quando abri a cadeia de texto que tinha com Chase, eu notei que minhas mensagens da noite passada tinham sido lidas recentemente. No entanto, não houve resposta. Eledeve ter conectado seu telefone em algum lugar. Possivelmente em casa? Minhas emoções balançaram para frente e para trás como o pêndulo de um relógio de pêndulo. Ele estava obviamente em algum lugar que ele poderia ligar o seu telefone, então ele poderia ter chamado para me deixar saber que ele estava bem. Ainda... talvez ele não estava bem. Talvez ele precisasse de alguém. Talvez esse alguém deveria ser eu. E assim eu fui de volta para a parte alta da cidade. O sol tinha acabado de começar a subir conforme eu alcancei a parada de Chase. Desta vez, quando cheguei ao seu triplex, havia uma luz no interior. E não havia mais correspondências fora da caixa penduradas ao lado da porta.


Eu toquei a campainha e esperei ansiosamente. Depois de alguns minutos, a porta foi aberta. Eu respirei fundo e esperei para Chase falar. Mas ele não o fez. Ainda mais doloroso, porém, era que ele também não abriu a porta e me convidou para entrar. Em vez disso, ele saiu para o alpendre. Mantendo distância entre nós, ele olhou para algum lugar para baixo do bloco, nenhum lugar em particular. — Chase? – Eu dei um passo para frente, mas parei quando eu cheirei ele. Álcool fervilhava de seus poros. Foi então que eu percebi que ele estava vestindo a mesma camisa e calças que ele estava vestindo a última vez que o vi no escritório. Eles eram uma bagunça amassada agora, e sua gravata estava faltando, mas era definitivamente a mesma roupa. Ele ainda não tinha respondido ou olhado para mim. — Chase? O que está acontecendo? Você está bem? O silêncio era doloroso. Parecia que alguém tinha morrido, e ele não podia dizer isso em voz alta, não podia enfrentar isso. Oh meu Deus. Alguém morreu? — Anna está bem? O bebê? Ele fechou seus olhos. — Eles estão bem. — O que está acontecendo? Onde você esteve? — Eu precisava de algum tempo sozinho. — Será que isso tem algo a ver com a mulher que estava em seu escritório na outra noite? — Isso não tem nada a ver com você. — Então com o que isso tem a ver? – Minha voz saiu alta e esganiçada, e quebrou em um sussurro. — Eu não entendo. Pela primeira vez, Chase finalmente olhou na minha direção. Quando nossos olhares se encontraram, eu vi tanto em seus olhos, sofrimento, dor, tristeza, raiva. Eu arfei. Não tanto porque isso me assustou, mas porque eu podia sentir a dor que ele estava experimentando por qualquer motivo. Meu peito se apertou, e um nó na minha garganta inchou, o que tornou difícil de engolir.


Mesmo que sua linguagem corporal era qualquer coisa menos boasvindas, eu estendi a mão, querendo oferecer-lhe conforto. Ele se afastou como se meu toque fosse fogo. — Chase? Ele balançou sua cabeça. — Eu sinto muito. Eu franzi minha testa, me recusando a entender. — Você sente muito? Por quê? O que está acontecendo? — Você estava certa. Nós trabalhamos juntos. Nada deveria ter acontecido entre nós. Parecia que alguém tinha me atingido no rosto. — O que? Ele olhou para mim de novo, seus olhos encontrando os meus, mas eu senti como se ele ainda não conseguisse me ver. Por que ele parece tão perdido? — Eu espero que você fique. Josh pensa muito bem do seu trabalho. — Isso é uma piada? O que aconteceu? Eu não entendo. A expressão de Chase passou de branco para ferido, e de repente eu queria ver mais disso em seu rosto. Eu me senti usada e insignificante. Envergonhada. E eu odiava que ele me fez sentir assim. Era ele quem deveria estar envergonhado com a forma como ele estava agindo. Ele abaixou a cabeça, não me enfrentando, como um covarde. — Eu sinto muito. — Você sente muito? Eu nem mesmo entendo o que quer que você sente muito. — Eu não sou o homem certo para você. Eu dei um passo mais perto, forçando-o a olhar para mim. — Você sabe o que? Você está certo. Porque o homem certo para mim teria a coragem de, pelo menos, me dar a verdade. Eu não tenho ideia do que aconteceu, mas eu não mereço isso. Eu vi um lampejo de algo em seus olhos, e por meio de um segundo, parecia que ele estava indo me alcançar. Mas ele não o fez. Em vez disso, ele


deu um passo completo para trás, quase como se ele precisasse de distância para se manter de tocar em mim. Eu comecei a me virar, querendo dar o fora de lá para que eu pudesse desaparecer com algum farrapo de minha dignidade intacta, mas então eu voltei. — Você sabe qual a pior parte disso? Você foi a primeira pessoa que me fez sentir segura desde que eu era uma criança.


Capítulo 30 Chase Dois dias atrás. — Há uma detetive Balsamo aqui para vê-lo. O rosto da minha secretária estava desconfiado quando ela entrou no meu escritório. Eu tinha uma reunião às onze horas eu já estava atrasado para depois do meu diretor de marketing tinha interrompido minha manhã para me dizer o que pensava do meu novo relacionamento. Este dia foi ficando melhor a cada fodido minuto. — Você pode chamar R&D e dizer-lhes que eu vou precisar reagendar? — Para mais tarde hoje? — Não. Deixe em aberto por agora. Ela assentiu com a cabeça. — Devo deixar a detetive entrar? — Dê-me cinco minutos, e então ela pode entrar. Eu abaixei as cortinas eletrônicas e abri uma mensagem de texto da Reese cancelando o encontro de almoço. Poderia este dia ser pior? Talvez eu não devesse ter desafiado os poderes com essa pergunta. Nora Balsamo era a detetive responsável sobre o caso de Peyton. Ela tinha trinta e poucos anos, magra, atraente, com cabelo loiro que sempre foi puxado para trás em um rabo de cavalo. A primeira vez que nos encontramos, eu olhei direto por ela, literalmente por cima da cabeça dela, e pedi ao seu capitão por um detetive mais experiente. Eu nunca cheguei a lhe dar uma chance. Esses primeiros dias definitivamente não foram o meu melhor. Olhando para trás, eu queria que todos ao meu redor pagassem,


especialmente a polícia. Eu os culpava por não fazer mais para ajudar Eddie. A intervenção precoce poderia ter mudado tudo. Hoje, no entanto, apesar de Peyton nunca seria um assunto fácil de falar, eu estava em um lugar melhor, aceitando como o passado tinha formado quem eu era hoje. Eu tinha certeza que meu terapeuta estava dirigindo em torno de um Range Rover de suas horas gastas fazendo que a aceitação acontecesse alguns anos atrás. Eu me levantei quando a detetive Balsamo entrou e caminhei ao redor da minha mesa para cumprimentá-la. — É bom ver você, Detetive. Ela sorriu. — É isso? Tenho certeza de que você está me evitando pelas últimas duas semanas. Eu tinha esquecido que ela chamava besteira como esporte. Eu ri. — Talvez eu estivesse. Tenho certeza de que você é uma grande pessoa, por isso não leve a mal, mas eu nunca mais espero ansiosamente a suas visitas. Ela sorriu, e eu apontou para a área de estar perto das janelas. — Posso pegar algo para você beber? Uma garrafa de água? — Eu estou bem. Obrigada. – Ela se sentou no sofá. — Como você tem estado? — Bem. Realmente bem, na verdade. Eu tomei a cadeira em frente a ela e a peguei olhando por cima do meu ombro para fora da janela. Era impossível perder rosto tamanho gigante de Peyton ainda pintado no prédio do outro lado do caminho. Seus olhos voltaram para mim sem ela fazer uma pergunta, verbalmente pelo menos. A mulher tinha uma capacidade furtiva para me fazer oferecer mais do que eu sempre quis. — Estamos realmente no processo de planejamento de uma nova campanha de marketing. – Eu disse. Ela assentiu com a cabeça e ficou olhando para mim pensativamente. Era provavelmente minha própria paranoia, mas eu sempre senti como se estivesse sendo observado em torno dos policiais. — Então, a que devo esta visita em pessoa, detetive?


Ela respirou fundo. — Eu tenho algumas notícias sobre a investigação da Srta. Morris. À princípio, após Peyton ser morta, eu precisava falar sobre seu caso. Tanto é assim que eu frequentemente aparecia na delegacia para correr através de coisas que eu me lembrava ou para exigir uma atualização. Depois que eu comecei a beber pesadamente, essas visitas tornaram-se diárias e foram mais como as tiradas de uma pessoa com raiva. Eu não dormia, não comia, bebia álcool no meu Cheerios41 para o café da manhã, e que frequentemente esquecia de adicionar o cereal. Eventualmente, a Detetive Balsamo apareceu na minha casa às cinco horas da manhã, um dia, esperando me pegar sóbrio, ela disse, e me disse para parar de ir até a delegacia. Eu não a ouvi por um tempo muito longo. Quando finalmente o fiz, ela prometeu se ela alguma vez tivesse notícias sobre o caso de Peyton, ela teria certeza de que eu seria o primeiro a saber. Esta manhã foi a primeira vez que eu a ouvi dizer essas palavras. A Detetive Balsamo limpou a garganta. — Duas semanas atrás, uma mulher foi agredida muito mal. Facada no peito. – Nossos olhos se prenderam. — Aconteceu em um acampamento sem-teto na parte alta da cidade. — O mesmo? — Não, era um diferente. Diferentes distritos, também. É por isso que os detetives que pegaram o caso não fizeram a conexão em primeiro lugar. A mulher estava fora por alguns dias, mas quando ela acordou, descobrimos que ela era uma garçonete. Descobrimos que ela costumava parar no acampamento improvisado após o seu turno e trazia as sobras do dia a partir do local em que ela trabalhava. Ela era uma benfeitora. — Como Peyton. Ela assentiu com a cabeça. — Quando eu soube que durante a instrução específica matutina, algo clicou por algum motivo. Então, eu tive 41

Cereal.


o médico legista comparando as fotos do ferimento do novo caso às do arquivo do caso da Srta. Morris. — E houve uma combinação? — Sim. A lâmina da faca tinha um pequeno entalhe na mesma, de modo que fez uma marca muito distinta. — Então, essas crianças ainda estão nisso? Tem sido sete anos. — Esse era a nossa suposição inicial. O mesmo grupo de crianças que estivemos procurando por sete anos ainda estava aterrorizando campos de desabrigados, e outra vítima foi pega no fogo cruzado. Mas, então, conseguimos falar com a vítima, e descobrimos que não era um bando de crianças que a atacaram. Isso era o que ela precisava me dizer em pessoa, o que era tão importante que ela tinha que aparecer no meu escritório sem aviso prévio. Ela sabia que era algo que eu queria ouvir. Precisava ouvir. A raiva que eu senti por tanto tempo depois de perder Peyton estava de volta e correndo em minhas veias. Minha mão tremia, e eu cerrei meu punho para estabilizá-la. — Quem foi? Ela respirou fundo. — Sinto muito ter que dizer isso, Chase. Mas foi... Eddie.

***

Fazia mais de duas horas, eu fiz a detetive passar por tudo isso comigo, uma e outra vez. Andei para trás e para a frente como um leão enjaulado tentando descobrir o meu ataque. De alguma forma tinha sido mais fácil imaginar que um grupo de adolescentes viciados em drogas de casas ferradas foram responsáveis por algo tão violento. O mundo era um lugar muito mais fodido quando um homem sem-tetoque as pessoas passaram anos tentando ajudar era culpado. Eu não queria acreditar que era verdade.


— Onde ele está? – Eu exigi. — Quem? Eddie? Ele está sob custódia. — Eu preciso vê-lo. — Essa não é uma boa ideia. Eu sabia que isso não ia ser fácil para você ouvir. Mas eu estava esperando que, eventualmente, sabendo que o caso está encerrado e seu assassino será preso imediatamente para o resto da sua vida vai ajudá-lo a seguir em frente. Mas eu tinha começado a seguir em frente. Isso... isso sentia como se eu estivesse sendo roubado da luz que eu só tinha apenas começado a ver depois de anos de andar em um lugar escuro. Eu zombei e então comecei a rir maniacamente.— Seguir em frente. Eu estava seguindo em frente. A mandíbula da detetive Balsamo caiu. — Eu... eu não sabia. Eu sinto muito. — Por quê? Por que ele quis ferir Peyton? Ela engoliu em seco e olhou para seus pés. Quando seus olhos se levantaram para encontrar os meus, sua voz era pequena. — Ele era apaixonado por ela. Aparentemente, quando ele viu que ela tinha ficado noiva, isso o detonou. Ele não é estável. — Ele está mesmo apto para ser julgado? — Nós tivemos dois psiquiatras o avaliando. Ambos dizem que ele é capaz de distinguir o certo do errado. Ele tem problemas de saúde mental obviamente, mas ele encontra o padrão de ajuste para o julgamento. — Ele confessou? — Sim. Não é perfeito, nós temos de juntar doze horas de interrogatório com respostas de duas palavras. Mas deve ficar. — E se isso não acontecer? — Com o testemunho da vítima, ele está descendo por agressão em primeiro grau ou tentativa de homicídio na garçonete. Para o caso da Srta. Morris, o promotor diz que não há evidência física suficiente para colocá-lo fora sem a confissão. Ele foi encontrado com a faca em sua posse, e


entrevistamos os trabalhadores no abrigo. Alguns o tinham visto usando o canivete para cortar sua comida e se lembraram. Aparentemente, era uma antiga edição rara de escritório feito de nogueira. Nogueira. Eu congelei. — Será que tem iniciais nele? — Porque, sim. Tem. Como você sabe? Eu ignorei a pergunta, precisando de minha própria respondida imediatamente. Meu coração estava batendo a mil por hora. Parecia que minha caixa torácica estava indo para quebrar e explodir a partir da pressão. A Detetive Balsamo olhou para mim, suas sobrancelhas desenhadas. Ela obteria sua explicação depois que eu tivesse a minha resposta. Eu precisava de uma resposta. — Quais iniciais haviam nele? – Eu perguntei. Parecendo sentir minha urgência, ela enfiou a mão no bolso e tirou seu bloco de notas. Ela folheou as páginas por um tempo, e eu fiquei completamente imóvel. Cada músculo do meu corpo tinha bloqueado. Eventualmente, ela parou e apontou para seu bloco. — As iniciais eram S.E.


Capítulo 31 Chase Sete anos atrás. Vinte e sete pontos em sua cabeça. Peyton segurou a mão de Eddie o tempo todo, mesmo que eu não era permitido dentro de sessenta centímetros. De alguma forma, ela conseguiu ganhar acesso à zona de nãopessoas que Eddie se cercou com como um escudo invisível. Olhando para ela, eu acho que eu não deveria ter sido surpreendido. Ela era linda e suave, doce e convidativa. Que homem em sã consciência iria rejeitar seu toque? O doutor da sala de emergência que tinha costurado a cabeça de Eddie pediu para falar comigo fora da sala de exame. — Ele tem uma coleção de cicatrizes recentes no rosto e cabeça. – Ele me disse enquanto entramos no corredor. — Este foi definitivamente feito com uma lâmina. A fatia de pele irregular é de uma borda serrilhada. Provavelmente, uma faca de cozinha, se eu tivesse que adivinhar. Se a barra tivesse ido 0,6 centímetros para a direita, ele não teria um olho agora. Eu olhei de volta para o quarto. Os pontos de Eddie corriam da testa até o queixo. Seu olho direito estava inchado, fechado da surra que ele tinha tomado novamente na noite passada. — Eddie não fala muito. – Eu expliquei. — Mas achamos que é um grupo de adolescentes. Aparentemente é um jogo que eles jogam. Eles ganham pontos por danos que causam às pessoas sem-teto. — Eu ouvi sobre isso no noticiário. Me faz sentir medo pelo futuro da nossa sociedade. – O médico balançou a cabeça. — Ele foi à polícia? — Peyton tentou levá-lo. E ela mesma foi algumas vezes, tentou apresentar relatórios em seu nome. Eles não parecem se importar.


— Você pode colocá-lo em um abrigo? — Ele vai para as refeições. Assim é como Peyton o conheceu. Ela é voluntária no lugar que ele geralmente come. Mas ele não vai passar a noite. Quando as mesas para o jantar estão todas cheias, ele leva sua comida e come sentado no canto, longe das pessoas. Camas no abrigo são muito próximos para ele lidar. Não gosta de pessoas muito perto. — Ele vai ser morto lá fora, se isso continuar. Ele deve se proteger, pelo menos. Ele não tem nenhum ferimento defensivo em suas mãos e braços. — Ele não está protegendo a si mesmo? — Não parece desse jeito. Ou ele é o agressor, ou ele está encolhido no canto, enquanto alguém o chuta na cabeça repetidamente. — Ele definitivamente não é o agressor. — Então você pode querer tentar falar com ele sobre se defender. Ou ele vai acabar com um crânio rachado.

***

Eu me senti mal por Eddie, eu fiz. Mas se eu estava sendo honesto, essa não era a razão pela qual eu desci para o abrigo na tarde seguinte. Eu fui por Peyton. Ok, e também por mim. Eu precisava dessa situação melhorasse. Havia uma equipe de construção abrindo paredes para expandir o meu novo escritório, uma sessão de fotos acontecendo em um estúdio improvisado no laboratório de pesquisa, e eu só contratei dois novos funcionários esta manhã. Interesse em meus novos produtos mantinham a recepcionista ocupada durante todo o dia. Eu estava me afogando no trabalho, mas aqui estava eu, indo falar com um cara sem-teto sobre autodefesa. Eu sabia que Peyton tinha um teste e não estaria no abrigo. Imaginando que Eddie iria prestar mais atenção ao que eu tinha a dizer,


sem distrações, cheguei pouco antes do serviço de jantar começar e esperei do lado de fora. Ele mancou para baixo do bloco, bem no horário. — Ei, Eddie. Acha que podemos falar um minuto? Ele olhou para mim, mas não disse nada. Isso ia ser uma conversa realmente rápida com apenas um de nós falando. — Vamos. Vamos pegar algo para comer antes que fique agitado lá dentro, e podemos falar durante o jantar. Eu deixei Eddie liderar o caminho para onde ele quisesse sentar. A seguir obedientemente, com a minha bandeja na mão, eu andei para o canto da sala de jantar de estilo de cafetaria. Não me sentei diretamente em frente a ele, sem saber da proximidade ele estaria confortável. Em vez disso, eu me sentei na diagonal, mesmo que não houvesse mais ninguém em qualquer lugar nas proximidades. — Peyton realmente se preocupa com você. – Eu disse a ele. Descobri que era uma boa maneira de introduzir. Eddie fez contato visual, algo que eleraramente parecia fazer. Desde que eu tinha a sua atenção, eu desci a isso. — Ela fica muito chateada quando você se machuca. Como é que você não se protege, Eddie? Você não pode deixar que essas crianças continuem chutando você e te machucando. Ele cavou em sua comida. Aparentemente, apenas a menção de Peyton era digna de sua atenção. Então eu usei. — Peyton quer que você se proteja. Mais uma vez, isso o ajudou a se concentrar em mim. — Ela quer que você cubra a sua cabeça quando baterem em você. Ou saia de lá quando eles vêm. Você pode fazer isso por ela, Eddie? Ele olhou para mim. — Você tem qualquer coisa para se proteger? Você é um cara grande. Talvez um pedaço de metal? Um cano? Algo que você pode manter em sua bolsa para tentar assustá-los? Eu fui pego de surpresa quando ele falou. — Faca.


— Sim. – Olhando seus pontos frescos, eu acenei. — Eles te pegaram de jeito, não é? — Faca. – Ele repetiu. — É por isso que você precisa se proteger. O médico disse que você não está nem mesmo colocando as mãos para cima. Não se protege de uma faca. Ele repetiu-se de novo. — Faca. Ocorreu-me, então, que ele não estava me contando o que aconteceu, ele estava me pedindo ajuda. — Você quer uma faca? É isso que você está me dizendo? Chocou a merda fora de mim quando ele colocou o braço sobre a mesa, a palma para cima. — Faca. — Eu não tenho uma faca para você. – Eu olhei para suas mãos. Estavam sujas e cheias de cicatrizes. Mesmo que haviam tomado abuso. — Espere. Na verdade, eu tenho. Alcançando meu bolso da frente, eu tirei o pequeno canivete que eu estava carregando por tanto tempo quanto eu poderia lembrar. Era um velho, um canivete suíço com cabo de madeira de nogueira. Eu comprei em uma venda de garagem quando eu tinha uns doze anos. Gravado na madeira estavam as iniciais S.E., e havia uma pequena fenda de estresse ao lado do E que fazia um X perfeito do mesmo tamanho que as iniciais. A coisa era velha, e a lâmina tinha uma lasca. Basicamente, eu tinha comprado, porque dizia SEX42 nele... e eu tinha doze anos. Ao longo dos anos, eu principalmente usei isso como abridor de garrafas. Olhei para Eddie e depois a minha faca, hesitando. Algo sobre oferecer isso a ele não se sentia direito. Mas era o mínimo que eu poderia fazer. Ele me deixou colocá-lo na palma da sua mão e fechá-lo em seu punho. — Tenha cuidado. Não use isso para nada, além de proteção. Ok, Eddie? Ele nunca concor

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Na tradução literal sexo.


Capítulo 32 Chase Agora (Duas semanas pós-Reese). Eu me tornaria Barney. Lembra dele? O cara no bar da manhã do funeral de Peyton, que estava bêbado demais para levantar sua cabeça? “Este é Barney”, o barman tinha dito quando eu tinha perguntado sobre ele. Este é Chase. Eu, o único cidadão no bar às dez e quinze da manhã. Bebendo lentamenteo fim do meu primeiro Jack e Coca-Cola, para evitar a ressaca, mantenha-se bêbado. O barman estava muito ocupado recebendo uma entrega de barril para perceber que eu precisava de uma recarga. O motorista da Budweiser olhou ao redor enquanto o barman assinava a fatura. Seus olhos se estabeleceram em mim, ele franziu a testa e, em seguida, forçou um sorriso triste. Sim, está certo. Eu sou Barney. Vá se foder, amigo. Por volta das quatro, eu estava novamente sozinho. Alguns veteranos tinham dispersado e tropeçado ao longo do dia. Mas a multidão do dia foi quase nula. O que adequava bem. Jack era a minha única escolha para companhia pelas duas últimas semanas de qualquer maneira. Carl, o barman, tentou iniciar uma conversa depois de voltar ao bar com uma caixa cheia com copos molhados da parte de trás. Pelas últimas semanas, todas as minhas respostas tinham sido curtas. Eu pensei que ele teria parado de tentar por agora. — Não há muitas pessoas de manhã cedo pagando com notas de cem dólares a cada dia. – Ele secou os copos com uma toalha de mão e os empilhava sob o bar.


— Eu vou trazer meu cofrinho amanhã. Mudar o jeito de pagamento para que eu me encaixe melhor. Ele apertou os olhos, me examinando. — Você poderia usar um barbeador e um corte de cabelo, se você me perguntar, mas suas roupas são bastante boas, também. — Fico feliz que eu encontrei o código de vestimenta. – Eu olhei ao redor do bar vazio. — Você deve pensar em se livrar disso. Pode angariar alguns negócios. – Eu tomei um gole de bebida. Carl balançou a cabeça. — Tem um bom trabalho? — Possuo minha própria empresa. — O que você é, algum tipo de alto pomposo, o tipo de cara que negocia de ações? — Não exatamente. — Advogado? — Não. Tem uma esposa? – Eu perguntei. — Sim. Mildred. Pássaro velho, mas mantém se mantem em boa forma ainda. — Minha empresa faz cera de preparação das senhoras sem dor. E algumas outras coisas. Mildred é mais minha cliente do que você. Seu rosto torceu. — Cera de preparação? Que diabos é isso? — Remove o pelo em lugares que as mulheres não querem. Linhas de biquíni, pernas... – Eu peguei um maço de dinheiro do bolso e joguei uma centena no bar. — Algumas mulheres gostam de ser carecas láem baixo, se você sabe o que quero dizer. — Você está puxando a minha perna43? Por alguma razão, essa pergunta me fez lembrar de Reese e a primeira noite que nos conhecemos, como ela tinha ido junto com minhas histórias de besteira. De repente, eu não podia me sentar sobre esta banqueta do bar mais.

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No original Are you pulling my leg? Que é uma gíria que pode significar você está mentindo.


— Não. – Eu bati duas vezes no bar. — Amanhã mesma hora? — Estarei aqui.

***

Em casa, eu estava sem Coca-Cola, então eu peguei um copo, com a intenção de despejar Jack apenas em linha reta. Em seguida, me ocorreu, por que diabos eu preciso do copo se eu não estou misturando nem uma merda? Tomei um gole saudável da garrafa e cai no meu sofá. A dor em meu peito que eu poderia normalmente entorpecer no bar retornou quando meus olhos pousaram no violão de Peyton. Por isso, tomei mais um gole. E olhei para a violão um pouco mais. Isso... levou a mais um gole. Talvez dois. Desde que meus olhos estavam aparentemente incapazes de ver qualquer outra coisa, eu os fechei, deixando minha cabeça descansar no topo do sofá. Uma imagem de Reese encheu a escuridão. Ela parecia tão bonita debaixo de mim, sorrindo com suas grandes íris azuis. Então eu abri meus olhos novamente e tomei outro gole da minha garrafa, enquanto olhava para o violão. Enquanto eu engoli, minhas pálpebras se fecharam de novo. Reese dobrada sobre minha mesa, olhando para mim enquanto ela mordia o lábio nervosamente e esperava por mim levá-la. Outro gole. Eventualmente, eu devo ter desmaiado. Porque eu acordei à luz do dia que fluía na janela e o som da minha campainha sendo pressionada repetidamente. A única coisa que poderia ter sido pior do que as duas mulheres que eu encontrei de pé do outro lado da porta às seis da manhã era se minha mãe também estivesse com elas.


Eu hesitei, e minha irmã Anna gritou. — Eu vi você olhar através da parte superior da porta, imbecil! Abra. Gemendo, eu relutantemente abri a porta. Eu tentei impedir a entrada delas após abrir, mas as duas passaram direto por mim. — Entrem. – Eu resmunguei sarcasticamente. As mãos de Sam estavam em seus quadris. Anna me entregou um copo gigante de café. — Aqui. Você vai precisar disso. — Podemos fazer isso mais tarde? — Nós não queremos a chance de você estar bêbado. – Anna se inclinou, deu uma cheirada em mim, e franziu seu nariz. Acenando com a mão na frente do rosto, ela disse:— Você ainda está bêbado da noite passada? Eu balancei a cabeça, caminhei de volta para a sala de estar, e me larguei no meu sofá. Minha cabeça estava martelando, e a última coisa que eu precisava ouvir era o que quer que essas duas tinham vindo dizer. Elas me seguiram. Foi um erro me sentar no meio. Pelo menos se eu estivesse sentado perto de um braço, eu não poderia estar no meio de um sanduíche de estrogênio. Sam começou primeiro. — Esta porcaria precisa parar. — Você está demitida. — Você teria que ser um chefe para me despedir. Agora você está agindo mais como um garotinho. — Foda-se, Sam. — Foda-se, também. Anna juntou-se.— Nós te demos duas semanas. Isso é tudo o que você está recebendo. — Como é que você vai me impedir de pegar mais tempo fora se eu quiser? Sam cruzou os braços. — Nós fizemos um cronograma. — Para quê?


— Para tomar conta de você. Até você voltar ao trabalho e voltar à terra dos vivos, uma de nós vai seguir você de perto. — Eu preciso de Motrin44. – Eu me levantei e entrei na cozinha. Para minha surpresa, minhas sombras não seguiram. Desde que a cozinha estava vazia e não tinha duas mulheres na mesma, eu bebi alguns copos de água e silenciosamente tentei obter meus pensamentos em ordem. Minha paz não durou por muito tempo. Elas se sentaram na mesa e olharam para mim. Anna começou a palestra. — Deixamos as coisas ir muito longe quando Peyton morreu. Você perdeu anos e você não pode voltar a fazer merda como essa. Nós te demos duas semanas para lamentar sua perda de novo, mas é isso. Acabou o tempo. — Eu sou um homem crescido. — Então comece a agir como um. — Você não tem um filho para cuidar? — Aparentemente eu tenho dois. – Anna se levantou e se aproximou de mim. Meus braços estavam cruzados sobre o peito, mas ela estendeu a mão e tocou meu ombro. Sua voz era tranquila. — É uma coisa boa. Pegaram o cara. Eu sei que você se sente traído tudo de novo, descobrir que era um homem que ela confiava e estava tentando ajudar, mas é o encerramento que você precisava, Chase. Realmente é. Se apenas isso fosse verdade. Se eles tivessem apanhado os adolescentes que nós todos pensávamos que fizeram isso, talvez teria sido. Inferno, até mesmo descobrir que era Eddie, teria sido difícil, mas eu acho que eu poderia ter finalmente aceito. Mas descobrir que o que aconteceu com Peyton foi minha culpa? Que eu literalmente dei ao assassino a faca que ele usou para matar a minha noiva? Eu duvidava que eu jamais iria passar por isso. — Eu não recebi encerramento, Anna. Você não sabe o que você está falando. Se você soubesse, você me deixaria em paz.

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Remédio de ibuprofeno. Como Advil.


— Então me diga. Diga-me o que é que está te enviando ao fundo do poço quando eu pensava que você estava finalmente feliz pela primeira vez em muitos anos. Eu olhei nos olhos de minha irmã. Tudo o que vi foi determinação crua. Havia apenas uma maneira de quebrá-la. — Você realmente quer saber? — Claro que eu quero. É por isso que estou aqui. Eu quero ajudar. Eu me virei, abri o armário onde guardo o licor, e tirei a primeira garrafa que minha mão alcançou. Agarrando três copos de outro gabinete, eu levantei meu queixo em direção à mesa da cozinha. — Sente-se.

***

Oito horas depois, eu liguei para um serviço de carro para levar Anna e Sam para casa. Nenhuma era funcional o suficiente para o transporte público. Nós tínhamos passado o dia de luto por Peyton tudo de novo, e depois que elas descobriram sobre a faca, eu acreditei que elas finalmente entenderam por que eu precisava de mais tempo. — Eu te amo, irmãozinho. – Minha irmã colocou os braços em volta da minha cintura e pressionou apertado. — Eu também te amo, sua dor na bunda. – Eu beijei o topo de sua cabeça. Sam esperou nos degraus da frente, enquanto Anna se agarrou a mim. A última vez que nós realmente nos abraçamos assim foi antes do despertar. Tive a certeza que as duas entraram na limusine e assisti se afastarem. Mesmo que eu tinha bebido durante todo o dia, eu não estava me sentindo realmente bêbado. Para uma mudança, eu fui para a cozinha e comecei a endireitar depois de mim mesmo. Quando minha campainha tocou novamente cinco minutos depois, fiquei surpreso ao encontrar Anna e Sam de volta à minha porta.


— O que vocês esqueceram? Seus braços estavam enganchados, e elas não tentaram entrar. — Nada. – Sam disse. — Nós só queríamos lembrá-lo que nós amamos você e te dizer que vamos vê-lo amanhã. — Amanhã? — O que você compartilhou hoje foi horrível. Mas isso não muda nada. Nós não estamos te deixando desaparecer da grade novamente e beber até o coma. Minha mandíbula apertou. Eu sabia que elas tinham boas intenções, mas eu realmente só precisava de tempo. — Não faça isso comigo. — Nós não estamos. – Anna disse. — Estamos fazendo isso por você. Porque te amamos. Eu olhei para elas até que se despediram e começaram a descer os degraus. Sam virou-se quando ela chegou ao último. — Oh, e o último dia de Reese é sexta-feira. Ela se demitiu. Então o que você ferrou lá, corrija essa merda, também.


Capítulo 33 Reese Olhei para minha tela. Era a primeira vez em mais de duas semanas que eu tinha visto ou ouvido uma palavra do Chase, e ele tinha escolhido o meu último dia de trabalho para reaparecer. Você pode vir ao meu escritório por volta do meio-dia, por favor? Eu li essa única linha estúpida de novo e de novo. Cada vez, eu me tornei mais e mais enfurecida. Eu comecei meu luto ridículo sobre a perda de Chase, logo que ele me largou. Sorte para ele, eu estava presa na fase dois: com raiva. Hoje era meu último dia. Eu não tinha nada a perder. Então eu digitei de volta. Vá se foder. Isso me fez sentir muito melhor. Isso também me fez querer comer. Agarrando minha bolsa da gaveta da mesa, eu bati fechada e me dirigi para o escritório de Travis. — Ainda quer me levar para o almoço pelo meu último dia? — Foda-se, sim. — Nós estamos levando Lindsey, também. Não é um encontro. Ele se levantou. — É um pré-encontro. Assim que você ver quão charmoso eu sou fora do escritório, você vai desistir. Eu fingi querer convidar Abbey, a secretária de Chase, apenas para que eu tivesse uma desculpa passar pelo escritório do chefe, embora eu já sabia que ela não estava hoje. As persianas estavam abertas quando passamos. Eu estava morrendo de vontade de olhar para dentro, mas eu


não daria a Chase a satisfação. Eu não tinha certeza de que ele estava lá até que Travis e eu estávamos quase na mesa vazia de Abbey e a voz profunda do chefe me parou nos meus trilhos. — Reese. Eu fechei os olhos, temendo me virar. Mas não havia nenhuma maneira que eu estava fazendo uma cena. Eu não me rebaixaria a esse nível. Eu tinha feito o meu erro de me envolver com alguém do meu trabalho de novo, mas eu, pelo menos, sairia com a cabeça erguida na frente dos meus colegas. Reunindo todo o profissionalismo que pude, eu me virei. — Sim? O que eu achei derrubou o muro que eu tinha construído em torno de meu coração. Chase parecia absolutamente terrível. Sua pele normalmente bronzeada estava pálida, e seu rosto estava afundado. Ele tinha olheiras sob seus olhos, e ele parecia... triste. Eu tive que me impedir de caminhar de volta para ele, minha reação imediata foi a de querer oferecer-lhe conforto. Então eu me lembrei. Onde ele tinha estado para me oferecer conforto nas últimas semanas quando eu estava sofrendo? Ainda assim, era contra a minha natureza chutar alguém quando ele estava para baixo. — Podemos falar um momento? – Ele inclinou a cabeça para a porta do escritório. Eu olhei para Travis em pé ao meu lado e depois de volta para Chase. — Temos planos para o almoço. Pode esperar até eu voltar? Ele balançou a cabeça, parecendo desamparado. — Claro. Nossos olhos se prenderam por alguns segundos, e eu me forcei a olhar para longe. — Pronto, Trav? Durante o almoço, o retorno do chefe foi o tópico da conversa. Lindsey começou com as fofocas. — Você viu que Chase está de volta? Parece que ele foi atropelado por um trem de carga. Travis respondeu. — Parece que ele está doente ou algo assim. Eu tinha dito a Travis que Chase estava apenas brincando quando ele me beijou naquele dia na sala de descanso, e nós éramos realmente apenas velhos amigos. Ele pareceu acreditar.


Duas semanas atrás, um memorando de escritório tinha saído dizendo que Chase estaria viajando a negócios inesperados por uma quantidade desconhecida de tempo. Ele poderia ter estado apenas exausto da viagem, mas parecia mais do que isso para mim. Talvez ele estava doente. Oh Deus. O pensamento me fez sentir doente. Durante o resto do almoço, Travis e Lindsey conversaram, mas eu não podia ter a imagem do Chase fora da minha cabeça o suficiente para me divertir. E se ele estivesse doente? Talvez ele tenha terminado as coisas para poupar meus sentimentos. O que foi exatamente que ele me disse? “Eu não sou o homem certo para você. ” Foi tão vago e distante. Pensando para trás, foi a saída ambígua que realmente fez o nosso rompimento machucar. Enquanto eu tinha caído duro por ele, ele ainda não tinha me dado consideração suficiente para explicar plenamente o que tinha mudado. Porque nós trabalhamos juntos parecia certo de evitar compromisso desde o início. Ele certamente nunca aceitou isso de mim. Fazia mais de duas semanas, mas a dor no meu peito estava de volta com uma vingança. Eu tentei removê-la no caminho de volta para o escritório depois do almoço, mas foi inútil. Sabendo como eu era, quão obsessiva eu poderia ser, eu decidi que precisava ver Chase uma última vez antes de eu sair hoje. Talvez ele tivesse as respostas eu estava procurando. As persianas estavam fechadas em seu escritório quando me aproximei. Lembrando o que tinha acontecido na última vez que eu estava lá dentro com as cortinas nos escondendo, eu considerei me virar em vez de enfrenta-lo novamente. Infelizmente, Chase saiu e me pegou na sala antes que eu pudesse mudar meu caminho. Mais uma vez, eu congelei. Ele olhou para mim e parecia saber que eu estava lutando. — Por favor. Apenas me dê alguns minutos. Cedendo, eu passei por ele e entrei em seu escritório. Ele fechou a porta atrás de mim e a trancou. — Eu não acho que é necessário trancá-la. Mais.


A voz de Chase estava calma. — Isso não é o que eu estava fazendo. Eu só queria um pouco de privacidade para que pudéssemos conversar. Sam tende a se forçar dentro. Eu estava no meio do seu escritório sem jeito. O pensamento de me estabelecer me fazer confortável foi terrivelmente angustiante. Chase caminhou para a área de estar, ao invés de sua mesa. Quando ele se virou e percebeu que eu estava de pé no meio de seu escritório grande, ele me chamou. — Reese. — Não diga o meu nome. – Eu não tenho ideia do porquê, mas me incomodava. Provavelmente porque eu gostava da maneira que soava vindo de sua boca, e eu não quero gostar de coisa alguma sobre ele. Ele olhou para mim. — Ok. Poderia, por favor vim se sentar por alguns minutos? Não vou dizer o seu nome. A contragosto, eu me sentei. Era infantil, mas eu não iria olhar para ele. Mesmo quando ele limpou a garganta, eu olhava para as unhas, fingindo que estava interessada nelas. — Eu não quero que você saia. Você é boa em seu trabalho, e você estava feliz aqui. — Estava era a palavra-chave nessa declaração. Observe a tensão lá. Isso faz toda a diferença. — Eu não posso ter de volta o que aconteceu entre nós. Eu gostaria de poder então eu não teria te machucado. Senti isso como se tivesse me dado um tapa. Ele desejava que nunca tivesse acontecido? — Dane-se. — O que foi que eu disse? Eu estava apenas tentando me desculpar. — Eu não quero o seu pedido de desculpas. Nem quero ouvir sobre o seu arrependimento sobre mim. — Eu não quis dizer isso. — Que seja. – Eu acenei minha mão. — Já terminamos?


— Eu queria dizer que eu lamento ter te machucando. Não que eu lamento que estivemos juntos. — Você terminou? Ele suspirou. — Você pode olhar para mim? Só por um minuto. Eu puxei junto cada partícula de minha raiva e olhei atirando punhais para ele. Mas vê-lo olhar da maneira como ele fez, eu quebrei dentro de cinco segundos. Meus olhos suavizaram, juntamente com a minha voz. — Você está doente? Ele balançou a cabeça e sussurrou: — Não. — Então o que é isso? – Eu odiava o desespero na minha voz. Odiava que bastou um olhar lamentável dele, e eu me tornei suave. Ele me olhou nos olhos por mais tempo. Havia tanta emoção rodando em torno dele, tanto desgosto e dor. No entanto, eu poderia jurar que havia algo mais... a mesma coisa que eu sentia por ele lá no fundo. O homem ainda tinha meu coração, mesmo que ele agora estava em suas mãos, quebrado. Quanto mais ele olhava, mais eu vi dentro dele, e quanto mais isso crescia dentro de mim de novo. Esperança. Eu tinha desistido dela. Mas de alguma forma ela encontrou o seu caminho de volta. Fale comigo, Chase. Diga-me o que está acontecendo. Esperança. É uma coisa incrível. Ela cresce dentro de você como uma videira, e envolve em torno de seu coração, tornando quente. Até que alguém pisa nele. Em seguida, essa vinha aperta isso e segura até que o sangue já não pode bombear completamente, e seu coração morre rapidamente. Chase desviou o olhar quando ele finalmente falou. — Eu não sou o homem para você. – Abruptamente, ele se levantou. Sua voz mudou para


fria e distante. — Mas você deve ficar. Eu sei que o seu trabalho significa muito para você. Lágrimas estavam começando a construir, e eu senti a queimadura de sal para baixo em minhas vias nasais conforme eu as engoli de volta para baixo. Eu precisava sair de lá. — Vá se foder. – Sua porta do escritório bateu contra a parede no meu despertar.

***

Embalar as coisas de um escritório onde eu tinha me estabelecido menos de dois meses atrás, não foi difícil. Todos os meus pertences pessoais cabiam na minha bolsa. Fiz minhas rondas, dizendo adeus para as pessoas com quem eu tinha chegado a ser amiga. Eu disse a todos que outra oportunidade tinha aparecido que eu não poderia deixar passar. Josh tinha perguntado, e eu lhe disse que ia começar meu próprio negócio com alguém que eu costumava trabalhar. Era mais fácil de explicar do que por que eu estava saindo sem emprego alinhado. Eu tinha quase chegado à porta do saguão quando Sam me pegou. — Reese? Você tem um minuto? — Humm... é claro. Ela fez sinal para eu entrar em uma sala de conferência e fechou a porta atrás de nós. — Eu tenho um monte de conexões. Se há uma coisa que posso fazer para ajudá-la a encontrar algo novo... Eu não tinha contado a ela qualquer coisa diferente do que eu tinha dito a todos os outros. No entanto, ela parecia saber que eu não estava saindo para começar meu próprio negócio. Eu assumi que Chase disse algo a ela. — Obrigada. Ela hesitou, então me olhou nos olhos. — Ele se preocupa com você. Eu sei que ele faz.


— Ele tem um jeito engraçado de mostrar isso. — Eu sei. Ele está apenas sofrendo agora. — Por quê? Sam parecia triste. — Não é o meu lugar para compartilhar. Mas eu pensei que era importante que você soubesse. Estando com você foi a primeira vez que eu o vi feliz em anos. Eu tinha esperança. Eu também. — Você é uma boa amiga para ele. – Eu disse. — Eu sei disso. E eu estou feliz que ele tem você, se ele está sofrendo. Mas se ele não pode até mesmo compartilhar por que ele está sofrendo comigo, eu não posso ficar por aqui. Sam assentiu, entendendo. Ela me puxou para um abraço. — Quero dizer isso. Se você precisar de alguma coisa em tudo, você tem o meu número. — Obrigada, Sam. – Eu engoli. — Cuide bem do Chase.


Capítulo 34 Reese Eu finalmente tive um encontro quente. Pelo menos eu achava que meu irmão era bonito. Após uma semana de auto piedade para todos os meus erros com homens estúpidos, eu decidi pegar o único homem em quem eu confiava o meu amor em seu convite para jantar. Nós comemos no Village e entramos o metrô de volta para a minha parada. Mesmo que eu lhe disse que era completamente desnecessário para me acompanhar em casa, ele sempre insistia. Quando nós subimos as escadas do metrô, meu telefone tocou na minha bolsa. Havia cinco chamadas não atendidas, tudo a partir de um número de fora do estado que eu não reconheci. Imaginando que era uma solicitação de venda de spam, eu ignorei. Até que ele tocou de novo enquanto nós viramos a esquina para o meu bloco. Meu coração começou a correr assim que o interlocutor disse que era da minha companhia de segurança, e meu alarme foi disparado. Foi então que percebi um carro da polícia estacionado em frente ao meu prédio. A empresa de alarme me colocou em espera e verificou com a polícia, que disseram que estavam no andar de cima, e que era seguro vir para cima. Dois policiais uniformizados estavam falando com o meu vizinho no corredor quando eu pisei fora do elevador. Eles se viraram para mim. — Senhorita Annesley? — Sim.


— Eu sou oficial Caruso, e este é o oficial Henner. Nós respondemos ao pedido da empresa do alarme, uma vez que não foram capazes de chegar até você para determinar se as coisas estavam bem. — O que aconteceu? — Parece que foi um alarme falso. Seu edifício perdeu a energia por alguns minutos, e a onda quando o gerador de reserva chutou poderia ter enviado um sinal falso. Não é incomum. O seu apartamento ainda está bloqueado, e não há nenhum sinal de arrombamento e invasão. Senti Owen endurecer ao meu lado quando o policial disse arrombamento e invasão. Seu braço estava no meu ombro conforme o oficial falou, e ele me puxou para ele, protetor. Eu me virei para ele. — Você pegou tudo isso? A testa do oficial franziu. — Meu irmão é surdo. – Eu expliquei. — Ele estava lendo seus lábios. O oficial Caruso assentiu. — Se está tudo bem com você, nós gostaríamos de dar uma olhada dentro e apenas nos certificar que tudo está bem. Eles não tinham ideia de quão tudo bem que estava comigo. O oficial pegou minhas chaves e nos pediu para esperar lá fora enquanto eles faziam uma procura. Poucos minutos depois, eles abriram a porta. — Está tudo limpo aqui. Como dissemos, é muito comum para os picos de energia disparar esses alarmes. Nós só precisamos preencher um relatório e ter você assinando isso, e nós vamos estar no nosso caminho. — Obrigada. No interior, mesmo que os oficiais tinham inspecionado o lugar, eu ainda precisava fazer minha própria procura. Enquanto eles se sentaram na cozinha e preenchiam o relatório, eu discretamente fiz a minha rotina habitual. Eu era boa em escondê-la, tendo ocultado de cada encontro que eu já trouxe para casa. Exceto por Chase. Eu tirei meus sapatos como uma desculpa para abrir o armário do corredor, em seguida, me tranquei no banheiro e corri a água para cobrir minha verificação da cortina do chuveiro. Encontrando tudo limpo no


quarto, voltei para a sala de estar, assim quando Owen abriu a porta da frente. Chase estava no corredor, se apoiando contra a parede enquanto seu peito arfava. Ele olhou para Owen e, em seguida, me encontrou por cima do seu ombro. — Chase. O que você está fazendo aqui? – Eu perguntei. — Está tudo bem? – Ele estava realmente sem fôlego. — Sim. Por quê? O que está acontecendo? — A empresa de alarme chamou. Eles não foram capazes de chegar até você, e eu estou listado como seu contato reserva. Eu disse a eles para chamar a polícia e vim assim que eu pude chegar aqui. Tem certeza que está tudo bem? Eu abri mais a porta para que ele pudesse ver a polícia na cozinha atrás de mim. — O policiais inspecionaram, e eles acham que foi um falso alarme de um pico de energia. O edifício é velho e perde a energia ocasionalmente. Há um gerador reserva, mas é preciso alguns minutos para chutar, e, aparentemente, isso pode causar uma onda e um alarme falso. — Você quer que eu faça uma dupla verificação para você? Eu dei a ele um sorriso tranquilizador, embora eu não me sentia muito segura eu mesma nomomento. Sua presença estava fazendo o meu já correndo coração palpitar. — Eu estou bem. Chase olhou para Owen, em seguida, de volta para mim. Sua mandíbula estava rígida. — Se precisar de mim, é só chamar. Faria bem a ele se perguntar, então eu não mencionei que o homem que ele estava olhando era meu irmão. Em vez disso, eu disse: — Nós vamos ficar bem. Mas obrigada por ter vindo. Eu agradeço. E assim, ele se foi. Depois de Owen e a polícia saírem, eu passei a noite me debatendo e virando, tentando descobrir o que o aparecimento de Chase esta noite tinha significado. Não foi nada. Ele provavelmente tinha um senso de obrigação,


porque ele foi listado com a empresa de alarme. Ele teria feito isso para qualquer um, eu tinha certeza. No entanto... não há como confundir o ciúme em seus olhos quando ele olhou para Owen. Ele queria uma explicação. Eu não acho que ele merecia uma. Desde que a minha mente estava girando e não ia me deixar voltar a dormir, eu decidi obter a minha bunda preguiçosa fora da cama. Eu não tinha ido para a academia em semanas, e o sol já estava acima de qualquer maneira. Depois de uma rápida xícara de café, eu puxei meu cabelo em um rabo de cavalo e vesti uma calça de ioga e uma camisa de treino cortada. Peguei um suéter de zíper do armário do corredor antes de sair pela minha porta. Meus olhos dispararam por toda a rua antes de eu sair do meu prédio. Ontem à noite me fez hiper consciente do meu entorno. Caso contrário, eu não poderia ter visto isso. Visto ele. Sentado nos degraus três edifícios a minha esquerda e do outro lado da rua não era outro senão Chase Parker. Ele virou a cabeça quando percebeu que o vi, mas eu conhecia esse rosto em qualquer lugar. Assim que eu comecei a andar em direção a ele, ele se levantou. O ar estava frio, então eu escorreguei no suéter enquanto eu atravessava. — Chase, o que você está fazendo aqui? — Eu só queria ter certeza de que estava tudo bem. Eu não esperava que você saísse tão cedo. Percebendo que suas roupas eram familiares, eu estava confusa. — Você... esteve aqui a noite toda? O olhar em seu rosto respondeu por ele. — Por quê? — Eu achei que você estaria nervosa. Queria ter certeza de que você não precisava de nada.


Minha reação instintiva foi de estalar:Estou bem. Mas ele não estava errado, e suas ações, não importa o quanto eu não gostava dele pela forma de como as coisas tinham terminado, foram muito bem pensadas. Então eu segurei de volta a minha crítica e, em vez disse: — Obrigada. Ele balançou a cabeça, e seus olhos caíram para o meu estômago exposto debaixo do meu suéter de zíper aberto. Foi breve, mas eu o peguei, e ele sabia que eu o peguei me verificando. — Seu encontro saiu logo após a polícia. — É isso que você estava fazendo? Me espionando? Porque você não tem nenhum direito... — Isso não é o que eu estava fazendo. Eu não queria que você ficasse sozinha. Eu queria estar perto no caso de você precisar de alguém. Apertei os olhos para ele e fui recebida com sinceridade. — Bem, mais uma vez, muito obrigada. Por mais que eu quisesse ficar, quisesse dizer a ele que eu não queria estar sozinha, eu queria que ele ficasse comigo, eu sabia que precisava ir. Eu olhei para os meus pés, tentando pensar em uma razão que eu deveria ficar. Então eu fiz um último esforço. — Por que você não é o homem para mim? Ele olhou para mim e, em seguida, fez o que tinha feito toda vez que eu tentei obter a verdade. Ele olhou para longe. — Tenha um bom dia, Chase. – Eu sorri tristemente e me afastei dele. De novo.

***

Naquela noite, eu estava exausta, mas ainda tinha problemas para dormir. Minha ansiedade e constante movimento tinha até mesmo enviado Tallulah para fora da cama para encontrar outro lugar para dormir. Em um ponto, por volta das duas da manhã, fui fazer um chá de camomila e encontrei Ugly Kitty enrolada no parapeito da janela na cozinha. Eu a


levantei e comecei a acariciá-la sem pensar ao olhar para fora. Eu quase a deixei cair quando eu o vi. Mesmo lugar. Ele não tinha estado lá antes, quando eu vim da mercearia. O que diabos ele estava fazendo? Apaguei a luz da cozinha e fui pegar meu telefone. Escrevendo no escuro, eu observava para ver se ele iria responder. Reese: O que você está fazendo aí fora? Chase alcançou bolso e tirou seu telefone. Ele olhou para cima, bem na minha janela, e eu pulei para o lado fora de vista, sugando uma respiração profunda, como se isso o impediria de me ver. Eu me debrucei o suficiente para que um olho pudesse ver o que ele estava fazendo. Depois de um minuto, sua cabeça baixa, e eu olhei para o meu telefone para encontrar os pequenos pontos pulando. Chase: Apenas mantendo meus olhos no lugar. Por que ele se importa? Uma noite, depois de uma chamada a partir da empresa de alarme e sabendo o meu medo, eu poderia entender. Mas, de novo? Não fazia sentido. Reese: Por quê? Eu vi quando ele olhou para a janela por um longo tempo antes de deixar cair sua cabeça para enviar uma mensagem de texto. Chase: Vá dormir um pouco. Eu estarei aqui até o sol raiar. Eu voltei para o meu quarto com meu gato feio e deslizei sob as cobertas. Eu conectei meu telefone e apaguei a luz. Depois de um minuto, eu acendi a luz de volta e estendi a mão para o meu telefone. Reese: Por que você não é o homem para mim? Um minuto depois, meu telefone fez ping. Chase: Boa noite, Buttercup. Eu dormi como um bebê depois disso. Foi depois das oito da manhã seguinte o momento em que meus olhos se abriram. A primeira coisa que fiz foi ir para a minha janela. Havia um vazio no meu peito quando eu descobri as escadas do outro lado da rua vazia.


Mas eu não teria que esperar muito tempo para o meu guarda-costas reaparecer. Ele estava lá na noite seguinte, quando o sol se punha. E a noite depois dessa, e na noite seguinte, e na noite depois dessa. Cada noite nós trocamos uma mensagem de texto ou duas. Elas foram até crescendo mais amigáveis como o passar dos dias. Mas sempre acabava da mesma maneira... eu perguntando por que ele não era o homem para mim. E ele não me dando uma resposta. Depois de uma semana, eu finalmente decidi que precisava de respostas, e se ele não estava indo para me dar, eu as obteria em outro lugar.


Capítulo 35 Reese Ele arrulhou para mim com aqueles grandes olhos achocolatados que tanto me faziam derreter e quebrava meu coração. Sawyer se parecia com seu tio. Bem, tecnicamente, ele se parecia com sua mãe. Apenas sua mãe era a imagem cuspida de seu irmão. Desnecessário dizer que todos os três tinham sido abençoados por seu conjunto de genes. — Ele é absolutamente lindo, Anna. Ela pegou o bebê Sawyer dos meus braços e o posicionou para pegar uma mamadeira. — Ele se parece com Chase. Vamos esperar que ele receba o cérebro de seu tio e não sua atitude. Nós tínhamos nos encontrado em um pequeno restaurante grego a uma curta distância do apartamento de Anna e Evan. Eles devem ser regulares porque o proprietário levou Sawyer dos braços de Anna no minuto em que entrou e sufocou-o de beijos. O restaurante também enviou uma meia dúzia de pratos de comida mesmo sem o nosso pedido. Eu tinha debatido se ia chegar a Sam ou Anna, mas finalmente decidi sobre Anna. Sam estava trancada como um cofre de banco quando se tratava de Chase. Entre trabalhar para ele e ser a melhor amiga de Peyton, sua lealdade era profunda. Isso não quer dizer que Anna não era extremamente leal ao Chase. No entanto, eu tinha uma sensação de que ela faria o que ela achava que era melhor para ele, não importa o que, mesmo se isso significasse contar uma história que ele não poderia ter querido que fosse contada. — Eu espero que você não se importe que eu procurei por você e liguei. — Me importar? Me ligue todos os dias. Eu amo este rapazinho, mas eu estou começando a falar com voz de bebê até mesmo para adultos. Eu


poderia usar uma desculpa para sair mais vezes, para me fazer sair do meu moletom e lavar meu cabelo antes das oito da noite. Nós conversamos um pouco por um tempo, sobre o bebê, os planos para o outono, e até mesmo alguns dos produtos que as Indústrias Parker estava trabalhando. Eu pensei que eu teria que trazer desconfortavelmente o que eu queria perguntar, mas Anna chegou antes de mim. — Posso te perguntar uma coisa pessoal? – Ela disse. — É claro. — Será que o meu irmão fez alguma coisa que te magoou? É por isso que vocês não estão mais juntos? — Sim, na verdade. — Eu imaginei. O que é que o idiota fez? Eu brinquei: — Ele terminou comigo. Ela parecia genuinamente chocada. — Por quê? — Eu não tenho ideia. Essa é parte da razãoque eu queria falar com você. Ele terminou comigo, e ainda assim ele está sentado e vigiando meu apartamento todas as noites. Anna franziu o rosto. — O que ele está fazendo? Eu dei a ela a história completa, mas mesmo que eu dissesse em voz alta, pela primeira vez, parecia que as peças estavam faltando. O que me deixou ainda mais certa que várias partes eram... Grandes partes. Quando terminei, o bebê tinha acabado de dormir, e Anna gentilmente o colocou para baixo no carrinho de bebê. Eu fiquei surpresa ao ver lágrimas nos olhos quando ela se sentou em seu assento. — Tudo faz sentido agora. — O que faz? Gotas grandes deslizaram pelo seu rosto, manchando sua face. — Ele sente por não conseguir manter Peyton segura, e sua maior preocupação é a segurança. Ele não se sente digno, mas não pode deixar de ir.


Os portões se abriram depois disso. Anna me encheu com tudo o que eu tinha perdido, da Detetive Balsamo, o canivete de nogueira de Chase, e tudo sobre Eddie no meio. No momento em que ela acabou, nós duas estávamos chorando. Meu coração se partiu por Chase. Já era ruim o suficiente ele ter perdido alguém que ele amava, mas descobrir que foi a sua faca, uma faca que ele voluntariamente deu ao homem que a matou, fez ele se sentir como se tivesse sido a causa da morte de Peyton. Como ele não tinha protegido ela. Oh Deus. Anna e eu andamos com os nossos braços dados enquanto ela empurrava o carrinho de volta para seu apartamento. — Você quer entrar? Ter um copo de vinho? – Ela perguntou. — Eu adoraria. Mas outro dia, talvez? Ela assentiu. — Eu vou te segurar nisso. — Você não terá. Vou manter contato aconteça o que acontecer. Nós nos abraçamos como amigas há muito perdidas. — O que você vai fazer? – Ela perguntou. — Eu não sei. Eu preciso dar a isso algum pensamento. É muito para assimilar agora. — Eu entendo. — Você poderia... me fazer um favor? Quando você conversar com seu irmão, não o deixe saber que você me disse? Eu ainda estou segurando a esperança de que ele vai me dizer por si mesmo. Eu acho que eu fui apenas pelo caminho errado para levá-lo a se abrir. — É claro. Espero que tudo se resolva para você dois. Eu realmente espero. — Obrigada, Anna. Por tudo. Eu me afastei, finalmente, entendendo por que Chase achava que ele não era o homem para mim. Agora eu só precisava que ele percebesse que ele era.


***

Chase chegou às nove naquela noite. Eu imaginei se ele estava mesmo indo trabalhar. Ele estava passando a noite toda vigiando meu prédio de apartamentos. Ele não poderia estar trabalhando o dia todo. Eu o deixei lá fora por uma hora enquanto eu obtinha as coisas prontas e, em seguida, desci as escadas sem aviso. Quando me aproximei dele, ele se levantou. — Tudo certo? — Eu... só não estava tendo uma boa noite. Se importa se eu acompanhá-lo por um tempo? – Eu levantei o prato que eu carregava. — Eu fiz cookies. Ele procurou em meu rosto, claramente sem saber o que eu estava fazendo. Encontrando sinceridade, eu estava tendo uma noite ruim, ele assentiu. — Claro. Nossa conversa foi lenta no início, nenhum de nós sabia o que dizer. Eu perguntei a ele sobre o trabalho, e ele me perguntou sobre perspectivas de emprego. Eu dei algumas respostas vagas sobre considerando minhas opções, e eventualmente, eu trouxe o assunto ao redor para o que eu tinha saído para compartilhar. Houve uma pausa na conversa, e eu respirei fundo e exalei audivelmente. — Eu não sei se eu tranquei a porta. — Hoje à noite? Eu balancei minha cabeça. — Não. Quando o nosso apartamento foi arrombado. A chave estava em uma fita longa, vermelha que eu gostava de usar no meu pescoço. Eu fui a última a sair, e eu era suposta para trancar a porta. Mas eu não me lembro se eu fiz. É por isso que eu sempre verifico três vezes antes de eu sair. — Você era uma criança. — Eu sei. E o bairro teve uma dúzia de arrombamentos nas semanas que antecederam o nosso. Alguns não tinham sinais de entrada forçada. Outros tinham janelas e portas quebradas. Isto provavelmente não teria importado de qualquer maneira. Eles ainda estariam dentro quando


chegamos em casa. A polícia disse que se eles queriam entrar, eles teriam conseguido de uma forma ou de outra. – Eu dei de ombros. — Mas hoje eu estava tentando lembrar se eu tinha trancado de novo. Eu costumava repetir esse dia mais e mais na minha cabeça, tentando lembrar. Chase colocou o braço em volta de mim e apertou. — O que eu posso fazer? — Nada. Apenas falando com você me fez sentir melhor, na verdade. Seu aperto em torno de mim apertou. — Venha a qualquer hora. Estou aqui entre pôr do sol e nascer do sol. Eu ouvi o sorriso em sua voz, e eu me virei, querendo vê-lo. Eu tinha sentido tanta falta disso. Por um breve segundo, a maneira como ele olhou para mim, eu podia ver que tudo o que ele sentia por mim ainda estava lá. Ele tinha acabado de enterrar isso tão profundamente, eu só podia vislumbrar pedaços disso antes que ele estivesse fora do alcance novamente. Imaginando que eu tinha empurrado tanto para uma noite como eu provavelmente deveria, eu me forcei a me levantar. — Eu estou indo para ir para a cama. Obrigada por me ouvir, Chase. — A qualquer momento. — Eu vou te deixar o prato. Eu acho que polícia pegam donuts grátis, o mínimo que eu podia fazer era dar ao meu guarda-costas alguns cookies. Eu comecei no meu caminho e, em seguida, me virei de volta. Eu estava tão excitada para pegar seus olhos na minha bunda, que eu quase esqueci o que eu queria dizer. — Por que você não é o homem para mim, Chase? Algum dia, eu pediria para ele para me dizer. Hoje apenas não era esse dia.

***


Nós fomos por esse caminho por mais uma semana. Eu trazia a ele um lanche, e nós sentávamos e conversávamos por uma ou duas horas nos degraus de um prédio de apartamentos aleatório em frente à minha casa. Cada manhã quando eu acordava, o prato que eu tinha deixado para trás estava estabelecido fora da minha porta do apartamento. Enquanto foi ótimo para o meu sono, eu nunca dormi melhor, sabendo que alguém estava olhando por mim como um falcão, eu comecei a pensar que ele nunca viria ao redor. Chase parecia contente com a nossa recente amizade. Eu, não tanto. Então eu decidi empurrar um pouco mais duro. Era uma noite enevoada, e eu tinha feito cupcakes para ele. Eu saí para oferecer-lhe o seu lanche diário. Ele estava vestindo um blusão com capuz, e a loucura dele sentado fora na chuva proporcionou a oportunidade perfeita. Eu abri meu guarda-chuva tamanho de golfe45 e o segurei sobre nós enquanto eu me sentava nos degraus molhados. — Ei. — É grosseiro aqui fora esta noite. – Eu disse. — Tinha que acontecer eventualmente. Nós tivemos bom tempo nas últimas semanas. Uma brisa excepcionalmente quente pegou o cheiro de sua colônia e me fez lembrar de nossas noites juntos. Seu peito iria brilhar com suor, e o perfume que ele tinha colocado naquela manhã subiria para a superfície. Eu queria me inclinar e tomar uma respiração profunda. Mas eu não podia. Isso era frustrante como o inferno. Perdendo minha paciência, meu convite saiu diferente do que eu tinha planejado. — Basta entrar. – Eu soltei. — Você não precisa sentar-se aqui a noite toda. Parecia que minha sugestão foi completamente inesperada. Chase apenas olhou para mim. Ele poderia realmente ser tão cego? Será que ele pensava que nós apenas iriamos continuar com isso para sempre com ele 45

Tamanho de golfe quer dizer gigante.


sentado em frente à minha casa toda a noite e eu entregando produtos assados? Quando ele ainda não tinha respondido, eu me repeti. — Entre. Isso é bobo. Está chovendo aqui fora, e eu tenho um apartamento perfeitamente seco a poucos passos de distância. Você pode ficar de guarda do sofá toda a noite, se quiser. Basta entrar. O rosto bonito, simpático que eu viria a esperar para as minhas visitas noturnas se transformou, substituído pelo rosto de pedra e distante que ele tinha usado quando ele me largou. Eu sabia o que estava por vir, e eu não estava aceitando mais. — Eu não acho que é uma boa ideia, Reese. Eu me levantei. — Bem, eu acho. — As coisas entre nós estão boas. Eu não quero te dar a ideia errada. Ele não podia realmente acreditar nessa porcaria, poderia? — As coisas entre nós estão boas? O que somos nós mesmo, Chase? Diga-me. Sua mandíbula flexionou. — Nós somos amigos. Eu podia vê-lo desligar, e eu não me importava. Minhas emoções tinham estado em todo o lugar ultimamente, e eu precisava de uma saída. Infelizmente, a saída seria Chase esta noite. — Eu não quero que sejamos amigos! – Eu gritei. — Nós nunca fomos amigos. Eu não tinha saído planejando dar-lhe um ultimato esta noite, mas de alguma forma eu estava lá. Já era tempo. — Eu não posso te dar mais nada, Reese. Eu te falei isso. — Talvez. Mas suas palavras e ações contradizem muito umas às outras, e eu sempre fui ensinada a acreditar no que as pessoas te mostram, não o que elas dizem.


Chase passou os dedos pelo cabelo molhado. — Você quer algo que eu não posso te dar. — O que eu quero é você. É isso aí. Eu não preciso de alguém de fora para me proteger e ser meu amigo. Eu preciso de alguém para ficar comigo. — Eu não posso. — Não pode ou não quer? — Existe uma diferença? Ambos acabam com o mesmo resultado. — Isso é realmente o que você quer? Você está indo se sentar aqui noite após noite? O que acontece quando eu começar a trazer para casa os homens que eu pretendo foder? – Eu podia ver a raiva fermentando em seus olhos, e eu pensei que talvez isso iria quebrá-lo. — Como vai funcionar isso, exatamente? Vocês vão apertar as mãos e perguntar a ele a que horas ele acabar comigo para que você possa fazer uma pausa de seu posto? —Pare com isso, Reese. Eu estava além de frustrada que eu não podia chegar até ele. — Você sabe o que? Eu vou parar com isso. Porque eu terminei. Você não me quer, tudo bem. Mas não diga que eu não te avisei. Fique em torno daqui por muito tempo, e eu vou estar levando para casa um homem para ficar durante a noite. – Eu me inclinei para mais perto e pregou meu ponto casa. — Eu vou deixar a janela aberta para que você possa ouvir.


Capítulo 36 Chase Mesmo perseguidores acabam por se instalar em uma rotina. Depois que Reese deixou seu apartamento de manhã, eu fui para uma corrida. Foi 6,4 km. de volta para o meu lugar, e eu normalmente corria metade dele, alimentado pela frustração de vê-la partir todas as manhãs. Os lanches de fim de noite tinham parado há uma semana. Ela nem mesmo olhou na minha direção mais. Suponho que deveria ter sido grato que ela só estava me tratando com indiferença. Sua ameaça tinha sido tudo que eu conseguia pensar recentemente. O que diabos eu faria se eu a observasse entrar em seu prédio com outro homem, e ele não saísse? O pensamento me fez correr mais rápido. Quanto tempo isso levaria? Porra. Isso não levaria muito tempo. Mesmo que eu normalmente corresse a mesma rota em toda a cidade, hoje eu não o fiz. Não foi uma escolha consciente; meus pés apenas mostraram o caminho, enquanto minha mente estava ocupada com pensamentos de Reese. Quando eu bati na avenida Amsterdam, eu percebi o quão afastado eu estava. E onde o meu subconsciente tinha me levado. Cozinha aberta de Little East. O abrigo onde Peyton tinha sido voluntaria. Onde Eddie tinha comido todos os dias. Eu não tinha descido este bloco em quase sete anos.


Eu olhei para a janela por um longo tempo, meus olhos caindo abaixo para o local vazio onde nós frequentemente encontrávamos Eddie sentado. O lugar tinha envelhecido, mas não tinha mudado muito. Eu odiava a visão disso. Isso me deixou com raiva e trouxe de volta aquela sensação de desamparo que eu tinha quando eu tinha chegado a esse último telefonema de Peyton. Impotente e fraco. Isso me fez sentir como uma vítima. No entanto, eu perambulei dentro, sem saber o que eu estava procurando. Era cedo, e o lugar estava praticamente vazio. Apenas um casal e seus dois filhos estavam tomando café da manhã. Alguns voluntários se mantinham ocupados indo e voltando, carregando bandejas de metal de comida para fora da cozinha e soltando-os em seus respectivos lugares na linha de montagem. Olhando ao redor, eu não tinha ideia do que diabos eu estava fazendo lá dentro. Em seguida, as imagens emolduradas na parede chamaram minha atenção. Quando o interior foi redecorado todos esses anos atrás, cada voluntário tinha doado um cartaz de uma citação inspiradora. Peyton nunca conseguiu me mostrar a dela. Eu andei ao redor da sala, lendo alguns deles. “Você não precisa subir toda a escadaria. Basta dar o primeiro passo.” “Você tem duas mãos, uma para ajudar a você mesmo e uma para ajudar os outros.” A próxima me fez pensar. “Se você não mudar a direção, você pode estragar o seu destino.” Onde diabos eu estava seguindo? Graças a Frick e Frack46, eu não estava sentado em um bar qualquer mais do amanhecer ao anoitecer. Em vez disso eu estava sentado fora do apartamento de uma mulher do anoitecer ao amanhecer. Eu possuía uma empresa de sucesso onde eu não tinha estado em semanas, e eu tinha perdido uma mulher que era a melhor coisa que tinha acontecido comigo nos últimos anos. Talvez perdido não era exatamente a palavra certa. Desistido, infelizmente, era mais parecido com isso.

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Apelido pejorativo se referindo a intervenção da sua irmã Anna e da Sam como se elas fossem duas intrometidas.


Minha raiva foi fortemente atada com pesar. Eu odiava por me sentir tão pouco digno de tudo o que tinha, e que por causa disso que eu tinha sabotado as coisas que mais significavam para mim. Mas eu não tinha ideia de como mudar o que eu sentia. Certo ou errado, as emoções eram reais. — Eu fico olhando para esse a cada manhã, quando eu entro. – Nelson, o gerente de abrigo, me deu um tapa nas costas quando ele veio para ficar ao meu lado. — Como tem passado, Chase? — Pendurado por aí. –Por um fio. — Você? — Nada mal. Nada mal. Eu sinto muito, homem. Alguma merda louca, policiais descobrindo depois de tanto tempo que era Eddie, hein? Eu fiquei tenso, mas de alguma forma consegui acenar com a cabeça. — Infelizmente, muitos dos nossos clientes têm problemas de saúde mental. – Ele apontou com o queixo para a família terminando o seu café da manhã. — Famílias para baixo em sua sorte porque alguém perdeu o emprego são uma pequena parte do nosso serviço nos dias de hoje. Todos os dias vemos mais e mais pessoas que deveriam estar recebendo tratamento de saúde mental. Mas mesmo quando o fazem, os cospem depois de alguns dias de observação porque o seguro não vai pagar por mais ou eles não têm o seguro em primeiro lugar. — Como alguém deveria se sentir seguro aqui? — Aqui é onde é seguro. É quando eles andam fora destas paredes que não podem gerenciar as coisas acontecendo em sua cabeça. Perdemos uma dúzia de facas e uma meia dúzia de garfos cada semana. Me faz perguntar o que eles estão fazendo com eles na rua. Eu olhei para ele. Ele não poderia saber que a faca que Eddie tinha usado era minha. Detetive Balsamo veio até mim depois que ela entrevistou os trabalhadores abrigo. Além disso, se havia uma coisa que eu sabia sobre ela, ela não daria qualquer coisa que não era necessária que as pessoas soubessem. — Nelson! – Um homem chamou da cozinha. — Tenho que terminar o café da manhã. Bom ver você, Chase. Não seja um estranho.


Ele me deu um tapa nas costas e começou a se afastar. Voltando-se, ele me chamou. — Tenho uma foto emoldurada de Peyton na parte de trás. Acho que estou indo pendurá-la lá ao lado da citação dela. Ele ergueu o queixo na direção do cartaz emoldurado na minha frente. A de Peyton era a última na linha de citações inspiradoras, a única que eu não tinha lido. “Não foque nos e se. Foque no que é.”

***

Naquela tarde, eu me senti como um estranho aparecendo em meu próprio escritório, como se eu devesse ter chamado à frente para que as pessoas soubessem que eu estava vindo, embora eu possuísse a empresa e não há ninguém além de mim para responder. No início, as pessoas estavam hesitantes em se aproximar de mim, o que trabalhou para o meu benefício desde que eu realmente não tinha desejo de fazer uma pequena conversa fiada. A pilha de mensagens e e-mails que eu encontrei levaria uma semana para retornar. Eu especificamente deixei as cortinas fechadas para atrair a menor atenção quanto possível, enquanto eu trabalhava, mas, é claro, que isso não parou Sam. A mulher era um cão de caça com o meu cheiro no nariz. — Você parece uma merda. Ela deveria ter me visto antes de eu tomar banho e raspado um tempo atrás. — É bom ver você, Sam. — Você está de volta pra valer? — Estou trabalhando em algo à noite. Eu não tenho certeza de quanto eu vou estar. — Oh? Um novo produto?


Anos de namoro tinham me ensinado a arte da evasão ao ser encurralado. — Você já encontrou alguém para o cargo vago de diretor de TI ainda? — Eu tenho alguns candidatos. Mas eu estive ocupada... tentando preencher uma posição aberta de marketing. Ela poderia abrir a porta tudo o que ela queria. Eu não estava entrando. Hoje não. — Bom. Fico feliz em ouvir isso. Não estou te pagando para se sentar em sua bunda durante todo o dia. — Eu não posso acreditar que eu vou dizer isso, mas eu gosto do desagradável, sóbrio Chase mais do que do bêbado, agradável Chase. Nós conversamos por mais dez minutos. Sam me encheu dentro em algum material pessoal e as taxas que ela estava negociando com uma nova operadora de seguro. Quando meu telefone tocou na minha mesa, eu peguei a hora. Eu estava indo para estar atrasado para Reese se eu não entrasse em movimento. Me surpreendendo, Sam tomou a dica quando eu comecei a desligar meu computador e arrumar alguns arquivos. Eu tinha assumido que ela estava indo para tomar um outro prazo para a minha vida pessoal. — Bem, eu vou deixar você ir. — Obrigado, Sam. Eu estou no tipo em uma corrida para sair daqui. Ela deu alguns passos na direção da porta e, em seguida, se virou.— Oh. Uma outra coisa. Lá vai. — O que é? — Cosméticos Pink quer uma referência sobre um ex-funcionário. Eles pediram para falar com você pessoalmente. John Boothe da Canning e Canning é o VP agora. Se lembra dele? — Eu lembro. Bom rapaz. Claro, eu vou dar-lhe uma chamada. — Eu vou te enviar uma mensagem com o número. — Obrigado. Eles estão em Chicago, certo? — Sim. Downtown.


— Quem deixou Nova York e mudou-se para Chicago? — Ninguém... ainda. Nós prendemos os olhos. Os meus fizeram a pergunta, embora eu já sabia a resposta.

***

Naquela noite, eu estava sentado nos degraus do outro lado da rua do apartamento de Reese. O sol quente de um dia de verão indiano tarde se foi, mas o calor ainda era opressivo. Era úmido, quente como o inferno, e meu coração estava batendo rapidamente. Antes de hoje, eu tinha estado chafurdando em auto piedade e culpa, mas desde que Sam me disse que Reese estava considerando deixar Nova York para um trabalho, uma nova emoção tinha assumido: medo. Eu odiei isso. Eu tinha considerado parar na loja de bebidas no caminho para cá para acalmar a minha ansiedade. Mas não havia nenhuma maneira que eu estava bebendo no trabalho. Mesmo se fosse minha própria missão insana que eu tinha criado, e Reese não me queria mais aqui. Foram cerca de uma hora no meu turno quando um homem que parecia familiar se aproximou de seu prédio e entrou. Demorou um minuto para me colocar de onde eu oconhecia. Meus punhos fecharam quando me lembrei que ele era o cara que tinha estado em seu apartamento na noite em que o alarme disparou. Um segundo encontro. Eu sabia como meus segundos encontros sempre terminavam. Porra. Porra. Porra.


Quinze minutos mais tarde, os dois saíram do edifício. Reese usava um vestido halter-top47 com um pequeno suéter sobre ele e sandálias de salto alto. Seu cabelo estava para baixo, e a umidade o tornou mais cheio e mais sexy. Ela nunca pareceu mais bonita. Parando quando chegaram à calçada, Reese levantou a mão e abanou seu rosto. Estava quente como o inferno. A dor em meu peito cresceu quase insuportável quando ela deslizou a pequeno suéter fora, revelando uma quantidade saudável de decote e costas quase completamente abertas. Gotas de suor escorriam da minha testa enquanto eu observava isso tudo se desenrolar na minha frente. Eu estava no meu próprio inferno privado. Ele estava atrás dela e tomou o suéter de seus braços. Meu coração bateu descompassado, e era tudo que eu podia fazer para não passar por cima e dizer-lhe para colocar as malditas mãos longe dela. No entanto, eu me sentei e não fiz nada além de triturar uma camada de esmalte dos meus dentes. Eu não tenho o direito de impedi-la de fazer mais nada. Embora parecia que ele estava tocando algo meu. Algo que eu tinha muitos direitos. Observei-os descendo a rua, eu fiquei congelado no degrau até eles alcançarem à esquina. Então eu resmunguei uma série de maldições e me levantei para segui-los. Novas funções adicionadas à minha equipe de segurança. Aparentemente, eu estava tomando essa merda de perseguir muito malditamente a sério. Eu andei no outro lado da rua por quatro blocos, mantendo uma distância segura atrás dele conforme eu me concentrei em sua linguagem corporal. Eles caminharam de perto, como duas pessoas que tinham um certo nível de conforto um com o outro, mas eles não deram as mãos ou se tocaram. Quando eles entraram em um pequeno restaurante italiano, eu pensei que eu teria que esperar em torno de uma ou duas horas antes da continuação do show. Para minha sorte, a anfitriã os estabeleceu à direita na frente da janela panor��mica.

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Tipo de gola alta.


Depois de alguns minutos, eu não tinha certeza se era uma bênção ou uma maldição que eu teria que vê-los durante toda a noite. Independentemente disso, eu me encontrei em uma porta na diagonal do outro lado da rua. Ela me escondia, mas ainda permitia uma visualização confortável. Eles pediram vinho e aperitivos, e parecia que não havia escassez de conversação. Cada vez que Reese riu, me senti feliz vendo seu belo sorriso. Em seguida, uma sensação de esmagamento iria bater em cima da alegria momentânea quando me lembrei que não era eu que ia colocar esse sorriso em seu rosto. Em um ponto, eu assisti em câmera lenta, como seu encontro estendeu a mão e tocou-lhe o rosto. Sua mão segurou seu rosto em um gesto íntimo, e por um segundo, eu pensei que ele poderia inclinar-se sobre a mesa e beijá-la. Foda-se, eu não aguento mais isso. Eu tive que desviar o olhar. Minha cabeça caiu em minhas mãos, e eu lutava para descobrir como eu estava indo seguir em frente com isso. Como eu poderia deixá-la sair da minha vida? Eu precisava me libertar dela. Eu tinha tentado por semanas, mas algo continuava me segurando. De repente, isso me bateu. Era o meu coração. Ela já estava dentro do meu maldito coração. Eu poderia fisicamente me afastar dela, mas ela já estava dentro de mim. Distância não mudaria isso. Ela estaria em meu coração, mesmo se ela não estivesse na minha vida. Como tudo poderia ser tão claro quando cinco minutos atrás eu não conseguia ver nada disso? Tinha que ser a ameaça de perdê-la. Até agora, eu não tinha realmente acreditado que ela iria seguir em frente. Mas ver isso com meus próprios olhos era uma chamada de despertar.


Agora era uma questão do que eu ia fazer sobre isso. E se estivéssemos juntos e algo acontecer com ela? E se eu não estiver lá para protegê-la? E se eu falhar com ela? Falhar conosco? E se... ela me deixar um dia como Peyton tinha feito? Eu desejaria ter as respostas. Desejaria que eu soubesse como as coisas acabariam. Minha mente correu por mais tempo, indo para frente e para trás entre todas as razões que eu deveria pedir a ela para me levar de volta para todas as razões que eu deveria deixá-la ir. E se eu falhar com ela? E se ela precisava de alguém mais forte do que eu? E se... ela já estivesse começando a seguir em frente? Eu olhei para cima, assim quando Reese jogou a cabeça para trás numa gargalhada em algo que o idiota sentado em frente a ela havia dito. Conforme eu fechei os olhos de dor física, algo de mais cedo do dia brilhou em minha memória, a citação enquadrada que Peyton havia escolhido para pendurar no abrigo. Por sete anos eu não tinha estado dentro da cozinha aberta de Little East. Por que hoje, de todos os dias, eu decidi vaguear lá? Isso tinha que ser um sinal. Bem, foi um sinal no sentido literal. Agora eu só tinha que compreender o seu sentido figurado. Não foque nos e se. Foque no que é.


Capítulo 37 Reese

Eu o tinha empurrado longe demais. Vendo os passos vazios do outro lado da rua quando eu virei a esquina, a tristeza tomou conta de mim. Meu coração aglomerado na minha garganta, deixando meu peito sentir-se oco. Na semana passada eu tinha dado a Chase um ultimato e ameacei seguir em frente sem ele. Eu esperava que plantando o visual de eu dormir com outro homem poderia sacudi-lo. Se ele realmente se importava comigo, sentisse uma fração do que eu sentia por ele, não havia nenhuma maneira que não iria afetá-lo. Quando outra semana se passou e ele ainda estava sentado do outro lado da rua com nenhum sinal de voltar para mim, eu pensei que talvez a realidade pode ter definido se ele me visse sair em um encontro em pessoa. Que é por isso que quando Owen me pediu para jantar e um filme outra vez esta noite, eu vi isso como a oportunidade perfeita. Chase não tinha ideia que o alto e bonito de 30 anos de idade era meu irmão. Infelizmente, meu plano parecia ter saído pela culatra. Meu guardião tinha desaparecido. Por toda a caminhada pela minha rua, eu não conseguia parar de olhar para os passos. Quando ele estava lá, eu tinha esperança. Agora vago, essa luz da esperança havia sido extinta. As escadas eram uma metáfora para como eu me sentia, vazia. O pensamento de voltar ao meu apartamento, dormindo na cama onde nós tínhamos passado noites fazendo amor, me fez temer ir para casa. Eu enrolei meu braço através do meu irmão conforme nós caminhamos o resto do caminho. Ele ainda usava os óculos de Acesso do


filme que tínhamos ido depois do jantar. Quando o teatro IMAX começou a mostrar filmes que podem ser apreciados pelos surdos com os óculos legendados especiais que projetavam o diálogo do filme três metros em frente a quem usava, eu tive que comprar-lhe o seu próprio par. Os espetáculos pareciam um cruzamento entre óculos plásticos de filme 3-D típicos e BluBlockers old-school48. No entanto, ninguém olhou duas vezes conforme nós caminhamos pela rua à meia-noite em Nova York. Eu não me incomodei em dizer a Owen que não era necessário me acompanhar. Ele sempre fazia isso, e ele cobre a inspeção interior para mim, também. Chase foi a única pessoa que tinha descoberto que isso era tão importante para mim e insistia em lidar com isso. Eu suspirei audivelmente no elevador com o pensamento. Esta noite não iria ser fácil. Parecia como se eu perdi Chase novamente, agora que ele se foi. Eu saí do elevador com passos pesados e Owen logo atrás de mim. Mas eu congelei, logo que eu virei para minha porta, deixando meu irmão andar bem na minha direção. O coração que estava preso na minha garganta deslizou até meu peito e começou a bater de novo. E parecia estar reconciliando o tempo perdido porque estava martelando. — Chase? Ele estava encostado na parede ao lado da minha porta do apartamento, olhando para baixo. Quando ele olhou para cima, eu tive que tomar uma respiração profunda para me equilibrar. Mesmo desgastado e cansado, ele ainda era o homem mais bonito que eu já vi. Seus olhos estavam vidrados, e me perguntei se ele estava bêbado. É por isso que ele está aqui? Aparecendo no meu apartamento só porque ele esteve bebendo? Eu tinha esquecido que Owen estava atrás de mim até que eu senti a mão no meu ombro apertar. Aparentemente Chase notou o homem atrás de mim pela primeira vez, porque eu assisti seus olhos subir ao longo do meu ombro e sua mandíbula apertar. — O que você está fazendo aqui? – Eu perguntei. Eu ainda não tinha me movido, deixando estranhos 4,5 metros entre nós.

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— Podemos conversar? – Chase perguntou. — Humm... claro. – Levou mais alguns segundos antes que eu pudesse descobrir como fazer o meu pé se mover. Então, hesitante, eu dei alguns passos. Quando cheguei à porta, Chase chamou minha atenção. — Sozinhos. – Ele esclareceu. Alcançando em minha bolsa, peguei minhas chaves e as ofereci a ele, inclinando a cabeça em direção à porta. — Vá em frente. Dê-me alguns minutos. Por um segundo, ele olhou para Owen, e eu pensei que algo horrível estava indo acontecer. Mas, eventualmente, ele balançou a cabeça, abriu a porta e entrou. Demorou alguns minutos para garantir ao meu irmão mais velho que eu ficaria bem. Eu já disse a ele sobre Chase, mas sendo super protetor, ele achou difícil ir embora. Eu o beijei na bochecha e prometi enviar uma mensagem de texto dentro de uma hora. Caso contrário, ele me assegurou, ele estaria de volta à minha porta. Quando eu estava finalmente sozinha no corredor, eu levei algum tempo para me recompor. Eventualmente, eu alisei meu vestido, convoquei minha coragem, e entrei no meu apartamento. Chase estava sentado no sofá quando eu entrei. A criatura de hábitos, eu imediatamente me virei para o armário de casacos e saí do meu suéter, mesmo que eu não o mantinha lá. — Eu já fiz isso. Duas vezes. – Ele ofereceu um sorriso, mas eu podia ver a tristeza que aparecia atrás dele. Deus, por favor, não quebre meu coração. De novo. — Você gostaria de um copo de vinho? – Eu fui até a cozinha para me servir algum.Até a borda. Talvez até mesmo beber da garrafa. — Não, obrigado. Eu senti seus olhos em mim enquanto eu manobrava o meu caminho através da cozinha. Quando eu terminei, eu gaguejei antes de escolher um


assento. Decidi sobre a cadeira, ao invés do sofá ao lado de Chase, eu sentei e tomei um gole de vinho. Ele esperou pacientemente até que eu lhe dei a minha atenção. — Venha aqui. Eu fechei meus olhos. Não havia nenhum lugar que eu preferiria estar do que bem ao lado dele, mas eu precisava saber por que ele estava aqui. O que era isto. — Por quê? – Eu tomei um gole de vinho novamente para que eu tivesse uma desculpa para desviar o olhar. — Porque eu preciso de você perto de mim. Eu olhei para ele. Ainda debatendo, ainda incerta. — Porque eu sinto sua falta. Eu sinto malditamente muito sua falta, Reese. Eu tive que engolir porque as lágrimas de felicidade estavam começando a ameaçar. No entanto, eu ainda estava com medo. Havia algo que ele ainda precisava fazer. Eu não podia me permitir ser sugada de volta a menos que ele me desse tudo. Ele era um tudo-ou-nada para mim. Eu me mudei para o sofá, e Chase pegou o vinho da minha mão, colocando sobre a mesa. Ele passou os braços a minha volta e puxou meu corpo mais pertocontra o seu. Eu mal podia respirar, ele me abraçou tão apertado. No entanto, era tão bom estar de volta em seus braços. Tão certo. — Eu sinto muito, Reese. Sinto tanto que eu te machuquei. – Ele murmurou em meu cabelo. Depois de um longo tempo, ele se afastou para que pudéssemos enfrentar um ao outro. Seus olhos procuraram os meus, procurando alguma coisa. Certeza, talvez? Encontrando tudo o que ele precisava, ele limpou a garganta e falou suavemente. — Quando eu tinha doze anos, eu comprei um velho canivete suíço em uma venda de garagem. Carregando a coisa comigo por anos. – Ele fez uma pausa e olhou para baixo. Tomando minha mão direita na sua, ele correu o polegar sobre a minha cicatriz repetidamente. Quando ele olhou de volta para mim, havia lágrimas em seus olhos. — Eu dei a Eddie. O


mendigo que Peyton tentava ajudar. – Sua voz quebrou. — Eu pensei que ele poderia usá-lo para se defender em caso de emergência. A dor em sua voz era insuportável. Eu queria fazer algo para acalmálo, trazer conforto a ele. Mas eu sabia que ele precisava colocar para fora. Isso não era apenas um obstáculo para nosso relacionamento; era um passo monumental para sua cura. E eu queria isso mais do que qualquer coisa. Eu apertei sua mão e lhe dei um pequeno aceno de cabeça. — Todos esses anos, nós pensamos que era um grupo de adolescentes batendo nas pessoas sem-teto que mataram Peyton, que ela foi pega no fogo cruzado de um ataque em Eddie. – Ele respirou fundo e liberou com um assobio.— Não era. Foi Eddie quem a matou. – Ele olhou para baixo e apertou minha mão, então seus olhos voltaram aos meus. — Com a faca que eu lhe dei. Foi a minha faca que a matou. Eu não poderia ter sido a esfaqueada, mas eu me senti eviscerada, no entanto. Lágrimas escorriam pelo meu rosto. — Eu deixei a porta aberta, e meu irmão não pode ouvir. Chase enxugou minhas lágrimas com os polegares enquanto ele pegou meu rosto em suas mãos. — Não é sua culpa. Eu olhei em seus olhos. — Não é a sua também.

***

Horas mais tarde, eu estava fisicamente e emocionalmente esgotada. Uma vez que a rolha tinha saído da garrafa, Chase se abriu completamente. Falamos mais sobre Peyton e Eddie, e eu disse a ele detalhes da noite que Owen e eu tínhamos entrado em nossa casa sendo roubada. Eu admiti coisas a ele que eu mal tinha admitido para mim mesma, como a culpa tinha me afetado, e como eu tinha passado por crises de depressão enquanto crescia. Foi importante para ele saber que ele não estava sozinho, e eu não esperava que ele se curasse durante a noite. Eu tinha acabado de ir ao banheiro, respondido a uma chamada de vídeo FaceConnect do meu irmão, a quem eu tinha esquecido de enviar uma mensagem de texto e voltei a me sentar no sofá. Antes de minha bunda


bater no travesseiro, Chase me agarrou e me puxou para o seu colo. O sorriso em seu rosto era bonito e real. Ele apertou seus lábios juntos, em seguida, encostou sua testa na minha. — Será que você realmente tem que ir para Chicago? — Chicago? Para quê? — Cosméticos Pink. O trabalho ao qual você se candidatou? Eu franzi minha testa. — Eu não tenho ideia do que você está falando. Eu não me candidatei para um trabalho com a Pink. Na verdade, eu não me candidatei emqualquer lugar. Tenho dinheiro guardado e decidi tomar um pouco de tempo antes de tomar qualquer decisão profissional. Eu estou chutando em torno de começar minha própria pequena empresa de marketing com minha amiga Jules, que você conheceu. Nós conversamos sobre isso no ano passado antes de eu sair da Fresh Look, e eu não estava pronta. Mas meio que parece certo agora. – Eu fiz uma pausa. — O que fez você pensar que eu estava indo para Chicago? — Eles pediram uma referência. — Isso é estranho. Chase fechou seus olhos e riu, sacudindo sua cabeça. — Sam. — Sam? — Eu nunca realmente falei com eles. Sam me disse que eles tinham chamado para uma referência enquanto eu estava me preparando para sair no outro dia. — Eu não entendo. — Ela estava acendendo um fogo sob a minha bunda. Sabia que ia me empurrar para superar meus problemas. — Oooh... e eu pensei aqui que era meu encontro quente que empurrou você sobre a borda. — Eu quase enlouqueci no restaurante italiano, vendo-o colocar suas mãos em todo o seu rosto. Meus olhos se arregalaram. — Você me seguiu?


— Só hoje à noite. Eu ia ficar louco vendo você sair com esse cara de novo. Você se lembra o que você me disse na semana passada antes de você parar de falar comigo? Claro que eu faço. — O que? — Que você estava indo para trazer um cara para casa e abrir a janela para que eu pudesse ouvir. – Ele golpeou minha bunda de brincadeira. — Você tem uma raia cruel em você, Buttercup. Eu comecei a rachar e rapidamente me encontrei levantada no ar e depois de costas. Chase pairou sobre mim, agarrando minhas mãos e as prendendo em cima da minha cabeça. — Você acha que isso é engraçado? — Eu faço, na verdade. Ele esfregou o nariz contra o meu e sussurrou: — Você não teria realmente dormido com ele, não é? — Definitivamente não. Mas isso não tem nada a ver com você. Chase puxou sua cabeça para trás e fez beicinho. Foi adorável. — Não é porque você está tão a fim de mim, que você não poderia tocar outro homem? — Bem, isso é verdade em geral. Mas meu encontro hoje era meu irmão, Owen. Chase baixou a cabeça e riu. — Você está falando sério? — Eu estou. O que você viu no restaurante italiano? Ele tocando meu rosto? Eu estava sussurrando uma música para ele. — Bem, então eu acho que eu não tinha nada com que me preocupar, afinal de contas. – Chase sussurrou contra os meus lábios. — Embora nunca se sabe. Você está prestes a ser fodida por seu primo favorito. — Oh, eu estou? A confiança arrogante normal de Chase estava de volta, mas, de repente, vacilou. — Você pode me perdoar? – Ele perguntou. — Eu prometo não a empurrar para longe de novo e fazer tudo em meu poder para protegê-la.


— Há apenas uma coisa que eu preciso que você guarde para mim. — Diga. — Você tem meu coração. Prometa que vai mantê-lo seguro. — Só se você prometer que nunca vai devolver o meu. Meu coração esteve batendo o seu nome desde aquela primeira noite no restaurante. Ele nunca precisaria se preocupar comigo devolvendo seu coração, porque eu tinha percebido que em algum lugar lá no fundo, ele era meu para manter, mesmo quando ele não tinha percebido ainda. — Faça amor comigo, Chase. Ele chegou de volta com uma mão e puxou a camisa sobre a cabeça. — Eu vou, mas não agora. Eu prometo, fazer amor com você lento e doce depois. Te mostrando como me sinto com meu corpo. Mas agora, toda essa conversa sobre você me deixar e estar com outro homem me fez me sentir territorial. Ele se levantou de joelhos e olhou para mim. A forma como seus olhos correram sobre o meu corpo era realmente tudo o que eu precisava de preliminares. — Eu quero ir para dentro de você. Eu posso fazer isso, Reese? Eu engoli em seco. —Sim, estou tomando pílula. — Bom. Eu não quero nada entre nós mais. Nem nosso passado, nossos segredos, ou até mesmo um pedaço maldito de látex. — Ok. Ele arrastou os dedos para baixo do lado do meu corpo sobre o meu vestido, seguindo minhas curvas languidamente. — Primeiro eu vou enterrar meu rosto nessa boceta que eu senti muita falta até você gozar em todo o meu rosto. Ele alcançou a pele nua das minhas coxas, e sua mão desapareceu sob a saia do meu vestido. Eu engasguei quando o senti colocar suas mãos em conchas entre minhas pernas. — Então eu vou te foder duro e rápido, me enterrar tão profundamente dentro de você, que minha porra não vai sair por alguns dias.


Ele levantou a saia do meu vestido, empurrou minha calcinha para o lado, e correu dois dedos abaixo do meu comprimento. Ele gemeu. — Tão molhada. Eu o observei enquanto ele olhava, fascinado quando um dedo escorregou para dentro de mim. Depois de alguns golpes, ele acrescentou um segundo dedo e bombeou mais e mais rápido. Eu quase gozei quando ele lambeu os lábios. — Eu não aguento mais isso. Quando seus dedos me deixaram, e ele trouxe a sua boca, lambendo e chupando, meu corpo começou a cantarolar. — Chase... De repente, ele se abaixou, e sua boca estava sobre mim. Guiando as minhas pernas sobre os ombros, levantou minha bunda para me posicionar onde ele me queria. Eu gemia quando ele achatou sua língua e lambeu seu caminho até o meu clitóris. Quando ele chupou com força e quase me fez terminar, mesmo que mal tivéssemos começado, eu me contorcia em volta, tentando movê-lo a partir desse ponto. Chase agarrou minhas coxas, me segurando no lugar enquanto ele me consumia, me levando no seu próprio ritmo, alternando entre a língua pelos cantos e chupando duro no meu clitóris. Meu orgasmo bateu tão forte, eu não vi nada, além de preto, uma vez que tomou conta de mim. No momento em que a minha visão clareou, Chase estava de volta em seus joelhos conforme ele desfez suas calças. Seu pênis estava tão inchado, ele inchou contra o material, o que tornou difícil puxar o zíper para baixo. Foi a minha vez de lamber os lábios. Ele enterrou a cabeça no meu pescoço e começou a chupar duro na pele sensível abaixo da minha orelha, imitando o que ele tinha acabado de fazer ao meu clitóris. — Eu vou pedir desculpas agora, porque isso não vai ser fácil. – Ele disse. — Eu não tenho nenhum constrangimento restante quando se trata de você. — Faça. Eu quero que seja assim. Tudo que eu sempre quis era você. Como é.


Chase não teve que ser solicitado duas vezes. Ele alinhou sua cabeça incrivelmente inchada com a minha abertura e cobriu minha boca com a sua enquanto ele se empurrou para dentro. Me beijando como se eu fosse o ar que ele precisava para respirar, ele se estabeleceu profundamente dentro de mim. Eu podia sentir seu corpo tremer enquanto esperava que meus músculos relaxassem em torno dele. Então ele começou a se mover. Realmente mover, puxando quase todo o caminho para fora e batendo de volta, uma e outra vez. Minhas unhas cravaram em suas costas enquanto meu corpo avidamente se apertou em torno dele. Cada vez que ele se retirou me fez querer ele mais e mais, até que meu corpo estava implorando pelo clímax. — Porra, Reese. – Ele se afastou o suficiente para olhar para mim. — Eu quero encher seu corpo com a minha porra. Cada parte de você. Sua boceta, sua boca, sua bunda. Quero possuir tudo isso. Eu estava indefesa enquanto prazer caiu através de mim. Eu me ouvi chamando seu nome, mas era mais como uma experiência fora-do-corpo enquanto eu pulsava ao redor dele. Ao longe, ouvi Chase resmungar uma série de maldições enquanto ele afundou em mim profundamente. Então eu senti o seu incrível corpo estremecer quando ele liberou. Mais tarde, minha cabeça repousava sobre seu peito enquanto eu ouvia seus batimentos cardíacos. Ele acariciou meu cabelo enquanto nós deitamos contentes e saciados. — Eu realmente sinto muito pelas últimas semanas. – Ele disse. — Eu agi como um total idiota. Eu olhei para ele, descansando meu queixo na minha mão sobre seu coração. — Você fez. Mas tudo bem. Eu perdoo você. Bem, você estará fazendo as pazes comigo por um longo tempo. Mas meu coração já absolveu seus pecados. Eu estava brincando, é claro, mas Chase respondeu sério. — Obrigado. Eu bocejei. — Então isso foi bom, o ciúme antiquado que fez você vir a seus sentidos, hein? Se eu soubesse disso, eu teria levado Owen para fora em um encontro quente semanas atrás e poupado a nós dois uma dor de cabeça.


— Na verdade, ver você com outro homem poderia ter me empurrado sobre a borda, mas foi outra coisa que me fez perceber o que você significava para mim. — Oh? O que é que foi isso? — Foi um cartaz. Ele dizia:Não foque nos e se. Foque no que é. — Significa focar no que você tem e não o que poderia ter sido? Ele assentiu. — Exatamente. Eu dei um beijo diretamente sobre seu coração, nervosa para fazer a pergunta, mas a necessidade de saber a resposta. — O que nós temos, Chase? Ele me puxou para cima por isso estávamos olho a olho.— Tudo.


Epílogo Reese Quase um ano depois. Eu me perguntei se ele sabia que dia era hoje. Chase não me viu imediatamente quando ele caminhou para o restaurante. Eu estava sentada no canto do bar, parcialmente escondida por um casal sentado em uma mesa de bar. Eu roubei o momento para apreciar a beleza do homem sem ele saber que eu estava olhando. Meu homem. Eu não acho que eu jamais vou me acostumar com o quão incrivelmente bonito ele era. Você sabe como depois de um tempo até as coisas mais surpreendentes se tornam familiares e você começa a esquecer aquela visão que uma vez tirou o fôlego? Coisas brilhantes perdem o esplendor em nossos olhos, embora eles ainda brilham? Sim, bem, isso nunca aconteceu comigo com o Chase Parker. Mesmo depois de um ano, ele ainda me tira o fôlego e brilha a cada momento. Eu observei enquanto seus olhos penetrantes esquadrinharam a sala. Por um segundo, pensei em me mudar no meu lugar para me esconder, apenas para que eu pudesse ter mais tempo para apreciá-lo adequadamente. Meu futuro logo companheiro de quarto namorado era o epítome do alto, moreno e bonito. Ele estava bem ciente disso também. Sua atitude arrogante, confiante apenas adicionava a lista de coisas que faziam dele atraente. O fator de ser rico, brilhante, e excepcional na cama (para não mencionar em seu escritório, no carro, no chão da cozinha, em cima da máquina de lavar, e mais recentemente na mesa da sala de conferência no meu novo escritório) e não era de admirar a anfitriã estava atualmente espumando pela boca enquanto ela disputava sua atenção. Me encontrando do outro lado da sala, seu rosto lindo suavizou, e ele me deu o sorriso sexy, com covinhas que eu sabia que eram só para mim.


Ele atravessou o restaurante, totalmente zoneada em seu alvo pretendido. Arrepios bagunçaram meus braços enquanto eu observava seu rosto determinado. Me alcançando, ele não disse nada, em vez me cumprimentando da maneira como ele fazia com frequência quando ficamos mais do que um dia sem ver um ao outro. Enrolando meu cabelo em torno de sua mão, ele deu-lhe um puxão suave e levou minha boca em um beijo profundo que não era realmente apropriado para um bar de restaurante, apesar de que nunca iria impedi-lo. Eu ainda estava tonta quando ele se afastou e falou com a voz tensa. — Da próxima vez, eu vou com você. — Você poderia ter vindo neste momento. Eu te falei isso. — Você também me disse que estaria fora dois dias, não cinco. Eu tinha acabado de voltar da Califórnia esta tarde. Jules e eu tínhamos esperado estar em San Diego por duas noites para laçar um novo cliente. Mas depois que assinamos essa nova conta, o VP de marketing nos ofereceu obter uma reunião com uma empresa irmã em Los Angeles, por isso a nossa viagem de dois dias acabou sendo uma de cinco dias. — Eu não posso fazer nada se as pessoas nos querem. — As pessoas querem você bem aqui. A fila se forma atrás de mim. O barman veio e pegou o nosso pedido de bebida, assim como um casal mais velho aproximou-se ao nosso lado. — Estes assentos estão ocupados? – O homem perguntou. Havia dois lugares vagos ao meu lado no bar. Chase respondeu: — Todo seu. Eu vou ficar em pé assim eu me mantenho perto dela de qualquer maneira. A mulher mais velha deu-lhe um sorriso que dizia que apenas tinha derretido seu coração um pouco. Eu sabia, porque eu usava o mesmo. Ela sentou-se à minha esquerda e seu marido sentou ao lado dela. — Eu sou Opal, e este é o meu marido, Henry. — Prazer em conhecê-los. Eu sou Reese. Este é Chase. — Hoje é o nosso quadragésimo aniversário de casamento.


— Uau. Parabéns. Quarenta anos. Isso é bastante extraordinário. – Eu disse. — Há quanto tempo vocês dois estão casados? — Oh, nós não somos... Chase interrompeu. — Casado com qualquer outra pessoa desde que seja com você. Mas hoje é nosso aniversário também. Cinco anos de felicidade conjugal. Eu olhei para ele, incrédula, embora eu não sei por que eu fiquei surpresa. Eu conhecia sua inclinação para histórias, e hoje era meio que o nosso aniversário. Há um ano atrás, nós tínhamos nos sentado neste restaurante juntos. Apenas que da última vez, meu encontro tinha sido Martin Ward e Chase tinha sido o arruinador de encontro. Parecia uma vida atrás. Assim como eu tinha feito naquela fatídica noite, eu apoiei meus cotovelos, dobrei minhas mãos, e descansei meu queixo em cima delas. — Sim. Cinco anos atrás, hoje. Você deve dizer-lhes a história de como você propôs, querido. É realmente muito boa. – Eu sorri docemente e bati meus cílios. É claro, Chase sendo Chase, ele não estava surtando em tudo pelo que eu tinha acabado de colocá-lo na berlinda. Em vez disso, ele parecia satisfeito que eu estava jogando junto. Ele estava atrás de mim e apertou meus ombros. — A Sra. Parker é sentimental, então eu a levei para o lugar que nós encontramos pela primeira vez para o jantar. Eu estava planejando propor a ela por um tempo, mas ela estava ocupada com sua nova empresa, de modo que o momento certo não se apresentou. Nós tínhamos acabado de descobrir que ela estava grávida, e eu decidi o momento certo ou não, eu estava indo para estalar a pergunta. Minha boca caiu aberta. Não porque ele estava tecendo ainda uma outra mentira louca, mas porque ele não poderia saber a ironia da história que ele estava dizendo. A tarde antes que eu fosse para a Califórnia, eu tinha descoberto que estava grávida. Eu só não tinha tido a chance de dizer a ele ainda, e aqui estava ele inventando como parte de sua história maluca. Eu decidi que tinha de acrescentar ao seu conto. Seria divertido mais tarde, quando ele descobrisse que a minha adição à sua história não era ficção


como a dele. Tomando sua mão, eu trouxe-a para o meu estômago. — Estamos, na verdade, esperando outro filho agora. Chase sorriu, satisfeito eu estava jogando junto, e esfregou minha barriga enquanto ele continuou. — De qualquer maneira. Quando chegamos pela primeira vez juntos, ela nos fez manter isso em segredo porque eu era seu chefe. Eu sou um pouco territorial quando se tratada Sra., e isso nunca me agradou. Mas, em seguida, ela foi e se demitiu, isto é uma outra história toda, e começou sua própria empresa bem-sucedida, então eu percebi que estava tudo bem em fazer uma declaração pública. Enquanto ela não estava prestando atenção, eu tinha todos os nossos amigos e família deslizando no restaurante. Você vê, naquela época, antes que as duas primeiras crianças vieram, ela só tinha olhos para mim. As pessoas podiam ir e vir, e ela não notava a maior parte do tempo quando estávamos juntos. Opal sorriu. — Eu não acho que isso mudou. Eu vejo o jeito que ela está olhando para você agora. Sua esposa ainda é bastante afetada. Chase olhou para mim. — Eu sou um inferno de um cara de sorte. — Então você propôs na frente de todos os seus amigos e família no restaurante onde você teve seu primeiro encontro? Isso é lindo. – Opal disse. — Henry não era tão romântico. Ele estava prestes a entrar no ônibus para ir para sua segunda turnê no exército, e ele me perguntou se eu queria me casar. Nem sequer tinha um anel. — Considerando que tem sido quarenta anos, eu estou pensando que tudo funcionou muito bem de qualquer jeito. – Eu olhei para Chase. — Não é a proposta que é importante. É o homem com quem você passa os próximos quarenta anos. Eu teria sido feliz com qualquer proposta deste homem louco. Chase resmungou: — Agora você me diz. A anfitriã veio dizer a Opal e Henry que sua mesa estava pronta e disse que a nossa estaria em apenas mais alguns minutos. — Foi bom conhecê-los, Opal, Henry. – Eu disse a eles. — Eu espero que vocês tenham um ótimo aniversário. — Você também, querida. Depois que eles desapareceram, Chase me beijou novamente.


— Eu senti sua falta. – Ele gemeu em minha boca. — Eu também senti sua falta. — Você deve voltar e trabalhar para mim. Eu gosto de ter você no escritório todos os dias. — Você gosta de me ter em sua mesa, você quer dizer. — Isso também. Mas o lugar não é o mesmo sem você. — Eu vi o seu novo letreiro no meu caminho. Ele ficou ótimo. Uma semana depois de reatarmos, Chase tinha pintado sobre o existente anúncio das Indústrias Parker que tinha estado no prédio do outro lado da rua do escritório dele por anos. Nós nunca conversamos sobre ele mudá-lo, mas eu sabia que era monumental que ele tinha se livrado de um anúncio com Peyton. Esta semana, enquanto eu estava fora, uma imagem de sua nova campanha publicitária tinha finalmente sido colocada sobre ela. Embora eu não fosse a única que tinha criado o anúncio final, eu tinha sido parte do último debate nessa campanha, e me aqueceu saber que um pedaço meu estava lá em cima agora onde ele podia vê-lo do escritório. Ele realmente estava seguindo em frente. É por isso que quando estávamos limpando seu lugar para dar lugar a algumas das minhas coisas, e eu observei que o violão de Peyton tinha sido embalado, eu tinha insistido em mantê-lo. Ela fazia parte de sua vida, parte do homem que ele era hoje. Eu não queria substituir essas memórias. Eu queria fazer novas com ele, fazer parte dos sonhos que o libertou dos pesadelos. Eventualmente, a anfitriã veio e nos disse a nossa mesa estava pronta, e nós seguimos de volta para a sala de jantar. — Esta é a mesa certa? – Ela perguntou conforme nós chegamos no mesmo local onde tínhamos sentado um ano atrás hoje à noite. Chase olhou para mim. — Isto é. Certo, Buttercup? Eu fui tocada que ele realmente lembrou. — Você sabe que era exatamente um ano atrás quando nós nos sentamos aqui, certo?


— Eu faço. Ele puxou minha cadeira antes de tomar seu assento. Nós nos sentamos exatamente onde nós sentamos naquela primeira noite. — Você se lembra em qual mesa eu me sentei antes de me mudar para a sua? – Chase perguntou. — Eu faço. – Meus olhos procuraram do outro lado do restaurante, e eu apontei, lembrando daquela noite. — Você e seu encontro estavam sentados bem... – Eu olhava, com certeza meus olhos estavam pregando peças em mim. — Exatamente, espere... aquele é? Oh meu Deus. Aquele é, aquele é Owen? Meu irmão sorriu, ergueu uma taça de champanhe, e a inclinou em minha direção com um aceno. Chase não se virou. — É. Não havia nenhuma surpresa em tudo em sua voz. Olhei para ele, confusa. Ele sorriu maliciosamente. — Vê mais alguém que você conhece? Pela primeira vez, eu olhei ao redor da sala, e foi como se todos os rostos de repente entrassem em foco. Havia meus pais a esquerda. A irmã de Chase, Anna, e sua família a direita. Na verdade, todo o restaurante estava cheio com a nossa família e amigos. Meu antigo chefe, Josh, e sua nova esposa, Elizabeth. Minha melhor amiga e parceira de negócios, Jules, e seu namorado, Christian. Travis, Lindsey, e todo o departamento de marketing das Indústrias Parker. Chase se inclinou e sussurrou: — É realmente o aniversário da minha tia Opal e tio Henry. Essa parte foi apenas uma coincidência. Eu estava confusa como o inferno. Por que todo mundo estava aqui? E por que todos estavam sorrindo e olhando para mim?


Minha mente estava uma bagunça confusa. Eu não poderia mesmo adicionar dois mais dois e ver que todo mundo estava lá, era quatro pra mim. Até... Chase se levantou. O restaurante, que estava estrondoso, de repente silenciou. Tudo depois disso aconteceu em câmera lenta. Toda a nossa família e amigos desapareceram enquanto o homem que eu amo desceu em um joelho. Eu não ouvi e vi nada além dele. — Eu tinha essa coisa toda para dizer planejado na minha cabeça, mas na hora que eu vi seu rosto, eu esqueci completamente cada palavra. Então, eu estou apenas indo improvisar aqui. Reese Elizabeth Annesley, desde a primeira vez que pus os olhos em você naquele ônibus no ensino fundamental, eu fiquei louco por você. Eu sorri e balancei a cabeça. — Você louca.

certamente tem uma parte

Chase pegou minha mão, e foi então que notei que a sua tremia. Meu arrogante, chefe sempre confiante estava nervoso. Se fosse possível, eu me apaixonei por ele um pouco mais naquele momento. Eu apertei sua mão, oferecendo segurança, e ele se estabilizou. Isso é o que nós fazíamos um para o outro. Eu era o equilíbrio à sua instabilidade. Ele era a coragem para o meu medo. Ele continuou. — Talvez não fosse um ônibus escolar ou no ensino fundamental, mas eu caí duro por você no hall, isso eu tenho certeza. A partir do momento em que vi seu belo rosto iluminar aquele corredor escuro um ano atrás, eu estava acabado. Eu nem sequer me importo que estávamos ambos em encontros com outras pessoas, eu só precisava estar mais perto de você de qualquer maneira que eu podia. Desde então, você me distraiu todos os dias se você está perto de mim ou não. Você me trouxe de volta à vida, e não há nada que eu quero fazer mais do que construir a vida com você. Eu quero ser o homem a olhar debaixo da sua cama toda noite e acordar ao seu lado em todos as manhãs. Você me mudou. Quando eu estou com você, eu sou eu mesmo, somente uma versão melhor, porque você me faz querer ser um homem melhor. Eu quero passar o resto da


minha vida com você, e eu quero isso para começar ontem. Então, por favor me diga que você vai ser minha esposa porque eu já estive esperando por você toda a minha vida, e eu não quero esperar mais. Eu pressionei a minha testa na dele, enquanto as lágrimas escorriam pelo meu rosto. — Você sabe que eu vou ser ainda mais louca, uma vez que vivermos juntos, e provavelmente ainda pior quando tivermos a nossa própria família. Três fechaduras podem virar sete, e fazer minha verificação naquela sua grande casa vai levar um longo tempo. Isso pode ficar velho e cansativo. Eu não sei se eu nunca vou ser capaz de mudar nada disso. Chase chegou por trás de mim e apanhou meu cabelo em sua mão, colocando-o junto com a minha nuca. — Eu não quero que você mude. Nada disso. Eu amo tudo sobre você. Não há uma única coisa que eu mudaria se eu pudesse. Bem, exceto seu sobrenome.

FIM!


Bossman (Livro Único) - Vi Keeland