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Disponibilizado: Juuh Alves Tradução: Ju Oliveira Revisão Final: Ari Cerqueira Leitura Final: Karoline e Regina Formatação: Regina


Meu coração bate contra o meu peito enquanto assisto as lágrimas escorrendo pelo seu rosto e luto para processar o que ela acabou de dizer. Eu odeio lágrimas. Eu odeio a minha namorada, Misty, pelo que ela acabou de dizer, as palavras ainda estão soando em meus ouvidos. “Evan, eu só não quero filhos. Eu não quero ser mãe. Meus próprios pais com certeza não eram pais modelo e apenas não é algo que eu quero”. “Eu vou sair daqui”, diz ela em meio às lágrimas. "Não tenho uma palavra a dizer sobre isso? Essa é a minha carne e sangue”. Eu aponto para sua barriga. "Este é o meu bebê, também." Minha voz está suplicante. Ela só deixou cair uma bomba em mim. Foda-se! "Evan, eu só... Não quero isso”. “Isto não é apenas sobre você”! Eu rujo. “Este bebê é uma parte de mim, porra. Por favor, não faça isso”, eu imploro a ela. Eu não sou contra implorar para salvar o meu filho ainda não nascido. "Evan", ela soluça. “Como é que isso aconteceu? Eu usei camisinha cada maldita vez. Você está tomando a pílula?” Eu digo como uma pergunta, embora ela sempre me assegurasse que ela está, de fato, no controle de natalidade. “Nada é 100 por cento. Eu não sei o que aconteceu. Eu tomo minha pílula religiosamente. Tudo o que sei é que estou grávida e eu não quero estar!”, ela grita.


Tenho vinte e quatro anos de idade. Idade suficiente para ser pai, embora não seja como eu tivesse planejado. Eu sempre achei que estaria casado com o amor da minha vida quando eu começasse uma família, mas o ponto da questão é que eu não estou. Misty e eu estamos juntos há quase um ano. Eu sabia que ela não era o amor da minha vida, mas eu não me importava ─ até agora. Sempre achei que estávamos nos divertindo juntos e eu tinha tempo. Tempo para descobrir uma menina que me consumisse e fazê-la minha. Construir uma vida juntos. Eu até pensei que, com o tempo, Misty poderia ser aquela garota. A vida tem outros planos, ou talvez eu devesse por a culpa em meus nadadores e na maldita empresa de preservativos, ou mesmo na empresa farmacêutica, mas eu sei que ela está certa. Nada é 100 por cento. “Evan, você sabe que eu quero sair desta cidade, a vida da cidade pequena não é para mim. Eu tenho economizado. Nós já conversamos sobre isso”. Ela está certa; conversamos. Eu acho que é uma grande parte da razão pela qual ela nunca foi a única. Eu amo estar na fazenda, vivendo em Kentucky. Esta é a minha casa. Misty sempre foi honesta sobre seus planos para se mudar. Seus pais são ambos grandes magnatas da Shot Business1, que nunca lhe deram atenção real. Para ouvi-la dizer isso, ela nunca foi boa o suficiente para eles. Corro os dedos pelo meu cabelo, eu tomo uma respiração profunda. "Por favor, não faça isso." Minha voz falha em meu apelo. “Eu só... Não quero ser uma mãe”. Ela chora mais. "Há quanto tempo você sabe? Dê-lhe algumas semanas para se acostumar. É um choque com certeza, mas esse é o nosso bebê”.

1.

Negócios de tiro. Armamento


"Eu descobri há quatro semanas. Estou de dois meses. Eu pensei sobre isso, Evan, e é sempre a mesma resposta. Eu não quero isso". "Eu quero", eu digo com convicção. Esse bebê é uma parte de mim. Minha mente corre para uma solução e antes que eu saiba o que está acontecendo, as palavras estão caindo dos meus lábios. "Dê-me a custódia." "O quê?" Ela está olhando para mim como se eu tivesse ficando louco. "Tenha o bebê, em seguida, passe os direitos para mim. Eu nunca vou pedir-lhe qualquer coisa. Você não tem que ser uma parte de sua vida, apenas... por favor, Misty.” Silêncio cresce entre nós. O único som é do seu choro suave e a rápida batida do meu coração contra o meu peito. Eu sei que ela precisa processar o que eu acabei de dizer, então eu mordo minha língua, dando-lhe tempo. "Você realmente quer isso tanto assim? Nós nunca falamos sobre ter filhos.” "Sim, e eu sei que nós não falamos, mas isso não muda o fato de que agora você está carregando uma parte de mim e eu quero tê-lo, mais do que jamais imaginou ser possível. Por favor, não faça isso.” "Então, como é que isso funcionaria? Você pegaria o bebê e o quê? Continuar com sua vida?", ela pergunta. "Sim. Vou me certificar de que você tem o que você precisa durante a gravidez. Podemos ir a um advogado e tê-lo escrito. Você me passa todos os direitos e é isso. Você pode sair e ir para onde quiser. Eu não vou te pedir qualquer outra coisa. Por favor, Misty”. Minha voz é suave e suplicante. Eu quero gritar com ela e exigir que ela não faça isso, mas eu não posso. Isso só vai irritála. Misty tem uma mente própria. Eu preciso que ela chegue à conclusão de que esta é a melhor opção. "Meus pais concordam comigo. Eu não sou talhada para a maternidade."


Que porra é essa? Eu só conheci seus pais uma vez. Eles vivem em Tennessee. Misty se mudou para cá para ficar com seu primo, Heather, para frequentar a faculdade. Ela saiu, mas nunca voltou para casa. A primeira e única vez que eu os conheci, eles tiveram certeza de dizer a sua filha o quão decepcionante ela era, enquanto nos esnobavam. Eu não comento. Se você não tem nada agradável para dizer, não diga nada. "Por favor, eu posso chamar o advogado agora, iniciar o processo. Eu vou ter certeza de que você tenha qualquer coisa que precise." "Evan, haverá contas médicas, roupas, coisas para o bebê. Meus pais, eles não vão ajudar." "Eu sei e eu vou lidar com isso ─ tudo isso." Eu seguro o olhar enquanto eu digo as palavras, desejando que ela mantenha o meu bebê. "Se eu concordar com isso, estou indo embora assim que eu puder. Eu não quero esta vida, Evan.” Eu concordo. "Eu sei, e eu não vou te impedir. Contanto que você assine todos os papéis, você é livre para ir e viver a sua vida. Você não vai ouvir falar de mim outra vez". Eu enxugo minhas palmas das mãos suadas contra as minhas coxas. Ela está considerando isso, mas não tenho ideia de qual caminho ela vai. "Precisa estar claro nos papéis que eu não quero ter nada a ver com o bebê. Eu sei que soa duro, mas eu só... não posso.” "O que você quiser. Nós podemos ir para o advogado juntos." Ela caminha até a janela e olha para fora no pasto verde, os braços cruzados sobre o peito. "Ok", ela sussurra. Eu solto a respiração que eu não sabia que estava segurando. Ela disse que tudo bem. "Obrigado, Misty. Vou ligar para ele agora e obtê-lo organizando tudo. Você já foi ao médico? Quando é a sua próxima consulta? Eu quero estar lá para tudo isso." "Sim, eu fui. Eu deveria ir todo mês para check-ups e, em seguida, mais frequentemente perto do nascimento. Tenho uma


consulta esta tarde. Eu estava indo para dizer-lhes para.... Você sabe. Eu só queria dizer a você primeiro". Ela se vira para olhar para mim. "Eu nunca esperei essa sucessão de eventos." "Obrigado por falar comigo primeiro e concordar com isso." Eu vou ser um pai. Pai solteiro, por opção. Sou grato que ela concordou com isso, mas ao mesmo tempo, eu quero ela fora da minha vida. Assim que as palavras „cuidando disso‟ saíram de sua boca, eu a odiei. "Eu quero estar lá para as suas consultas. Qualquer outra coisa que você precise você me avise. Eu estou indo chamar o advogado. Quando precisamos sair?" Eu não lhe dou espaço para me dizer não. "Eu tenho que estar lá em uma hora." "Ótimo, apenas deixe-me fazer esta chamada, e depois podemos ir". Vou para o meu escritório, deixando-a sozinha na sala de estar. Acabei de me mudar para esta casa há seis meses. Quando eu a construí, tive a certeza que fosse grande o suficiente para uma família em crescimento. Isso sempre esteve na parte de trás da minha mente, mas nunca imaginei que seria tão cedo. Entrando no meu escritório, eu fecho a porta e sento na cadeira da mesa. Celular na mão, eu mexo na tela, encontro o número do advogado da família, e aperto em ligar. Minha chamada vai para o correio de voz. “Sr. Fields, oi, é Evan Chamberlin. Ouça, eu tenho um assunto urgente que precisa da minha atenção, vou precisar de seus serviços para isso. Quando você receber essa mensagem, por favor, me dê uma chamada". Eu não me incomodo de deixar o meu número; ele tem. O Sr. Fields foi advogado dos meus avós durante anos. Quando assumi a fazenda, eu continuei essa relação. Acho Misty ainda de pé perto da janela. Estando tão perdida em seus pensamentos, ela não me ouviu chegando. Eu mordo de volta o pânico de que ela mudou de ideia. Eu aperto meu celular um pouco mais apertado, desejando que ele toque. Eu preciso desses papéis elaborados e assinados antes que ela mude de ideia.


"Pronta?" Ela se assusta um pouco ao som da minha voz. Virando-se para olhar para mim, seu rosto é vazio de qualquer emoção. É apenas.... Em branco. "Sim", é tudo o que ela diz, enquanto ela pega sua bolsa e caminha em direção à porta. Em silêncio, eu sigo atrás, fechando-a. Ela caminha devagar até minha caminhonete e fica no lado do passageiro. Pelo menos ela não está tentando fugir. A viagem de vinte minutos de carro é monótona. Nós não falamos, com exceção da minha pergunta sobre qual consultório ela vai. O silêncio é bem-vindo. Eu ainda estou furiosamente bravo com o pensamento dela „cuidando disso’, mesmo que eu esteja aliviado que ela concordou em me passar todos os direitos. Assim que eu estaciono a caminhonete, Misty está saindo e indo para a porta. Eu chego bem a tempo de andar ao redor do carro para abri-la. Ela não diz nada enquanto nós caminhamos para dentro e eu a sigo até a mesa da recepcionista. Eu não sei se ela tem seguro de saúde, mas eu preciso ter certeza de que eles saibam que todas as contas devem vir para mim. "Boa tarde, como posso ajudá-la?", pergunta a garota tagarela sentada atrás da mesa. "Misty Newman aqui para a minha consulta com o Dr. Combs". Seu tom é plano. "Ótimo, vamos ver. Diz aqui que você tem Medical Mutual 2 como seguro. Ainda está em vigor?”, a recepcionista pergunta gentilmente. "Isso é correto", ela responde. "Você pode, por favor, certificar-se de qualquer coisa não coberta pelo seguro será cobrado para mim? Meu nome é Evan Chamberlin." A recepcionista excessivamente amigável olha para Misty para orientação, e ela assente com a cabeça. Eu digo meu endereço.

como se fosse um plano de saúde, tipo Unimed.


"Eu tenho tudo o que preciso. Vocês podem se sentar e eles vão chamá-los em breve”, ela diz. Misty não a agradece, enquanto ela se vira e vai embora. Eu sorrio para a recepcionista, tentando cobrir a grosseria de Misty. Seu sorriso ofuscante em troca me deixa saber que ela está acostumada. Eu me sento ao lado de Misty e pego o meu telefone. Abrindo meu e-mail, vejo uma mensagem do Sr. Fields. Ele está no tribunal, mas vai ligar assim que ele tiver uma pausa. Eu respondo que eu não estarei disponível para a próxima hora ou mais, mas a qualquer hora depois disso, não importa quando, ele pode me chamar. Eu não quero atrasar a obtenção de sua assinatura. "Misty", uma enfermeira loira baixa chama seu nome a partir da porta que conduz para as salas de exame. Enquanto Misty passeia em direção a ela, eu sigo atrás como um cachorrinho. "Você pode esperar na sala de exame três enquanto eu a levo para ser pesada", a enfermeira me diz. Concordo com a cabeça, a deixando saber que eu entendi, e tomo um assento em uma das cadeiras vazias ao lado da mesa de exame. Misty e a enfermeira se juntam a mim nem um minuto mais tarde. "Suba na mesa de exame. Eu preciso checar seus órgãos vitais". Ela começa a medir a pressão arterial, temperatura e pulso de Misty. Ela então entrega a ela um copo. "Precisamos de uma amostra de urina. Deixe o copo na porta de prata atrás do vaso sanitário. O médico estará aqui em breve.” "Eu já estive aqui e já fiz um teste. Por que eu preciso de outro?”, pergunta Misty. Sua voz é plana, indiferente. "Sim, vamos fazer isso a cada visita para verificar os níveis na urina". A enfermeira sorri e sai da sala, fechando a porta atrás dela. Misty resmunga baixinho enquanto ela, também, sai da sala. Inclinando-me, eu descanso meus cotovelos sobre os joelhos e enterro meu rosto em minhas mãos. Meu mundo foi virado de cabeça para baixo nas últimas duas horas. Eu vou ser pai.


Pai solteiro. Misty volta para a sala, e desta vez, o médico a segue. "Você é o pai? Sou o Dr. Combs". Ele estende a mão para eu apertá-la. "Sim, senhor", eu respondo. Eu vou ser pai. Eu engulo o nó na parte de trás da minha garganta. Dr. Combs se senta em um banquinho e abre seu laptop. Depois de um minuto ou mais de descendo a página e clicando, ele olha para cima. "Misty, sinais vitais com bom aspecto. O peso é o mesmo que na última visita. Certifique-se de que você está comendo três refeições completas por dia. É bom adicionar um lanche saudável entre os dois. Você está comendo por dois agora”, ele sorri. Misty apenas olha para ele. "Certo, bem, você está de oito semanas e, às vezes, neste momento, podemos ouvir os batimentos cardíacos. Deite-se sobre a mesa e levante sua camisa.” Ela faz como instruído, ainda mostrando nenhuma emoção. Eu, por outro lado, sinto como se meu coração estivesse prestes a pulsar fora do meu peito. "Nós podemos realmente fazer isso? Podemos ouvir os batimentos cardíacos?", eu questiono. Mesmo eu posso ouvir a emoção na minha voz. "Claro. Oito semanas são, às vezes, um pouco cedo, por isso não se assuste se não pudermos. Mas definitivamente podemos em sua próxima consulta", explica. Enxugando as palmas das mãos suadas no meu jeans, eu não me incomodo olhando para Misty. Eu sei que ela está usando a mesma expressão sem graça, e eu não vou deixá-la tirar este momento de mim. Em vez disso, eu mantenho meus olhos treinados em Dr. Combs. Eu vejo como ele puxa para fora um pequeno dispositivo que ele chama de Doppler 3 e coloca uma extremidade contra a barriga de Misty. Enquanto ele gentilmente move para trás e para frente, eu prendo a respiração, não estou disposto a fazer um som; eu não quero perder isso. Ele move a 3Máquina

de ultrassom


máquina um pouco para a esquerda e um som com um ritmo firme saiu da caixa na mão do médico. Eu exalo ao som, e o nó na garganta cresce junto com o poço de lágrimas nos olhos. Ao ouvir esse som, pela primeira vez percebo que este é o momento mais incrível da minha vida até agora. "Puta merda." As palavras sussurradas caem dos meus lábios. Isso faz com que Dr. Combs ria. "Isso é geralmente a reação que recebo de pais de primeira viagem". Ele sorri para mim e olha para Misty. "É o bebê dele. Eu vou desistir dos meus direitos assim que nascer”, ela deixa escapar. O Dr. Combs não comenta. Ele apenas balança a cabeça em compreensão quando ele coloca o Doppler de volta na gaveta. A sala fica em silêncio enquanto ele mede sua barriga e faz algumas perguntas sobre enjoo matinal e dieta. "Tudo parece ser bom. Vamos vê-la de volta aqui em um mês. Você pode fazer seu agendamento no caminho para fora". Ele então se vira para olhar para mim. "Você tem alguma pergunta?" Parece que ele entende muito bem que Misty não quer fazer parte disso. "Honestamente, eu ainda estou... sobrecarregado", eu digo. "Talvez depois de eu pensar sobre isso; depois que eu me acostumar. Eu só descobri a um par de horas atrás." Dr. Combs acena novamente, deixando-me saber que ele entende. "Bem, chame a qualquer momento. Nós vamos ver vocês em quatro semanas". Com isso, ele pega seu laptop e foge do quarto. A viagem de volta para o meu lugar é silenciosa. Não tenho nada a dizer-lhe, o que é bom, e estou com medo como o inferno de que se eu a irritar ela vai voltar atrás em sua palavra. Eu estaciono em frente da garagem e desligo o motor. "Então o que eu posso fazer? Você precisa de roupas? Dinheiro?", pergunto. Eu pretendo manter a minha parte do negócio. "Ainda não. Estou bem". Ela torce as mãos no colo. "Eu acho que vou vê-lo mais tarde". Ela pega a maçaneta.


"Espere!" Eu pego seu pulso delicadamente. "Eu quero estar lá para tudo isso. Se você precisar de mim, você me avisa? Eu acho que nós deveríamos ficar juntos algumas vezes por semana e jantar ou algo assim. Manter contato". Eu pareço desesperado, mas eu fodidamente não me importo. Eu preciso assumir a liderança. Eu não quero perder um minuto desse tempo mesmo que não estamos mais juntos. "Sim, soa como um plano. Ligue para mim”, diz ela enquanto ela salta da caminhonete e rapidamente caminha para seu carro. Eu olho para ela, observando-a enquanto ela dirige para baixo na pista. Meu celular tocando me assusta. Olhando para baixo, vejo que é o Sr. Fields no identificador de chamadas. Perfeito.


Eu sou oficialmente uma graduada da faculdade. Eu gostei do meu reinado na Universidade de Miami, mas não há lugar como o lar. Eu queria ir para a escola, ver como o resto do mundo vive, fora do estado de Kentucky. Eu experimentei, e eu estou feliz que eu fiz, mas é tão bom estar em casa. Aaron, meu irmão mais velho dois anos, deve me pegar no aeroporto. Nossos pais estão no Tennessee para uma venda de gado. Minha Mãe ligou três vezes oferecendo para cancelar, mas eu assegurei-lhe que está tudo bem. Eu vivi longe de casa por quatro anos. Eu acho que Aaron e eu podemos manter a casa de pé por alguns dias sozinhos. Eu tenho vinte e dois anos, apesar de tudo. Enquanto eu estou em pé na esteira de bagagens, eu pego meu celular da minha bolsa e o ligo. Um texto vem através de Aaron. Aaron: Hey. Estou alguns minutos atrasado. Fiquei preso no transito. Eu sorrio para mim mesma. Aaron odeia estar atrasado para qualquer coisa, então eu sei que isso está matando-o. Ele é como nosso pai: sempre preparado e sempre a tempo. Ambos levam o seu tempo e pensam sobre as coisas, nunca tomando uma decisão precipitada. Eu, eu sou mais parecida com a nossa mãe. Nós vivemos com o nosso coração nas mangas, muitas vezes aceitando voluntariado em demasia apenas para ajudar os outros. Não que meu pai e Aaron não estejam ajudando aos outros, é só que eles sabem quando dizer não. Minha mãe e eu, por outro lado, nem tanto. Na faculdade, eu não sei quantas vezes eu tinha me amarrado para ajudar com os eventos em torno do campus, quando eu tinha meus próprios projetos e estudos para fazer. Parte disso poderia ter sido culpa da minha companheira de quarto, Lisa. Ela podia ser muito persuasiva.


Batendo meu pé, impaciente, eu vejo as malas passarem, continuo procurando a minha. Eu só fiz check-in de uma, mais minha bagagem de mão. Eu enviei o resto para cá. Eu só mantive o que eu precisava para me manter até o último par de dias. Lisa e eu dividimos um apartamento. Ela é uma garota Alabama, e assim como eu, mais do que pronta para ir para casa. Vou sentir falta dela como louca, mas depois de sermos companheiras de quarto e melhores amigas, durante os últimos quatro anos, eu sei que já formamos um vínculo incrível e vamos ficar em contato. Foi difícil dizer adeus, mas sempre é. Finalmente, vejo minha mala e a levanto para fora da esteira. Foi quando eu ouvi meu nome sendo gritado atrás de mim. Virando-me para procurar a fonte, eu o vejo. Aaron está correndo em minha direção com um sorriso gigante em seu rosto. Sabendo que ele está prestes a me atacar, eu solto a alça da minha mala e deixo minha bagagem de mão e bolsa cair no chão, apenas a tempo para Aaron envolver seus braços de Hulk em volta de mim. "Eu senti sua falta, irmã mais nova", diz ele enquanto ele me abraça apertado. Eu não posso respirar, assim não é possível formar palavras. Eu espero até ele me liberar para que eu possa responder. "Também senti sua falta. Faz muito tempo". Eu lhe dou uma cotovelada levemente. "Sim, sim", ele resmunga com bom humor. Eu amo provocá-lo; é simplesmente muito fácil. "Vamos sair daqui." Aaron chega para minha bagagem de mão, me dá a minha bolsa, e, em seguida, agarra a minha mala grande. Eu não me incomodo em protestar, porque eu sei que não vai fazer nenhum bem. Mamãe e Papai o criaram direito. Ele vai fazer um inferno de um marido um dia, por várias razões. Primeiro de tudo, é a verdade; segundo, eu só gostaria de vê-lo enrolado. Aaron é um pensador. Ele processa tudo, inclusive com quem ele sai. Ele não vê o ponto em sair com alguém que ele não pode ver a si mesmo passando o resto de sua vida junto. Se ele


não está se sentindo assim, ele termina. O único problema é, como é que ele vai conhecer alguém? Mamãe e eu tentamos explicar isso, mas ele é malditamente teimoso. Quando ele se apaixonar, ele vai cair duro e eu vou aproveitar cada segundo de vê-lo tropeçar em torno de mares inexplorados. Sigo atrás dele, esperando ele me levar a sua velha batida Ford. Em vez disso, estamos em pé na frente de uma brilhante Ford F-350 nova, um monstro de quatro portas. Eu tenho certeza que tem um nome mais técnico para isso, mas é malditamente enorme, portanto é um monstro. "Essa coisa é enorme!" "Eu sei certo?" Ele sorri para mim. "Só a peguei na semana passada. Eu decidi aposentar a outra.” "Já estava na hora. Você esteve dirigindo aquela caminhonete velha desde que tinha dezesseis anos." "Sim, e comigo tomando conta da fazenda, não posso depender de empréstimos do papai o tempo todo". Ele dá de ombros. "Era hora de ser homem e ter a minha própria. Uma que poderia realmente puxar o reboque do cavalo até as colinas e não levar seis dias para fazê-lo". Nós dois rimos com isso. Meu irmão é muito simples. Ele não tem uma necessidade de novos brinquedos brilhantes. Ele pode pagar, porque ele é um parceiro na fazenda com meus pais, mas você não saberia dizer que ele pode. Ele é modesto e tão parecido com o nosso pai. "Como está indo?", pergunto. "Bem. Os papéis estão elaborados. Perguntei-lhes um milhão de vezes se eles estão certos de que eles estão prontos para passá-la adiante, e ambos concordam que é hora. Papai diz que ele quer relaxar e me ver suando”, ele ri. "É um trabalho duro, Aaron. Eu sei que você ama a fazenda, mas você já viu as longas horas que o pai gasta nela. Tem certeza que isso é o que você quer? Ninguém iria julgá-lo se você não quiser". Eu faço a pergunta, apesar de eu já saber a resposta. Um retumbante sim. A fazenda da família está em seu sangue, e seu sonho sempre foi assumi-la. A família de seu melhor amigo é dona da fazenda que está paralela a nossa. Ele e


Evan têm sido amigos durante o tempo que me lembro, e eles sempre falaram sobre assumirem e trabalharem juntos. "Sim!", ele diz enfaticamente e eu sorrio. Conheço o meu irmão. "Então, o que aconteceu com Evan? Como ele está? Como está seu pai?" "Ele está bem. Se ajustando. Seus pais se mudaram para Alabama. Há um oncologista lá que é especialista em seu tipo de câncer. O clima mais quente também ajuda. Ele está sempre congelando". Aaron carrega as minhas malas no caminhão, enquanto eu escalo para o banco do passageiro. Realmente, eu escalo, porque essa coisa é muito grande. Graças a Deus por ter estribos. "Eu não posso imaginar como isso é difícil para ele. Tenho certeza que ele sempre imaginou seu pai e avô estando lá quando ele assumisse”, eu digo suavemente. "Sim, ele está... Ok, eu acho. Ele não diz muito. Evan apenas salta de cabeça e faz às coisas, você sabe o que quero dizer?" Eu concordo. Evan é exatamente o oposto do Aaron. Ele toma decisões por um capricho e rola com ele. O baile de formatura foi um grande exemplo. Aaron estava agonizando sobre quem chamar. Ele não queria que seu par pensasse que era mais do que isso, apenas um encontro. Evan, por outro lado, tinha aceitado o primeiro convite que recebeu. Outra maneira que eles se diferem ─ Aaron pensou que era o trabalho do homem convidar a menina. Evan só rolou com a vida. Essa característica particular só intensificou a queda já maciça que eu tinha por ele. A menina que lhe pediu para ir ao baile, ela não era popular, ela não era a mais bonita, mas ela pediu e ele concordou. Ele não fez isso por pena ou para jogar com ela. Evan a tratou como se fosse uma rainha da beleza. Ele é apenas um cara muito bom e meu coração adolescente não poderia aguentar, e não se apaixonar por ele. "Falando no diabo". Aaron mantém seu telefone para que eu possa ver o nome de Evan iluminando a tela. "Ei, cara, o que


foi?", ele pergunta em saudação. Eu bloqueio a conversa e olho pela janela, apreciando a terra aberta passando rapidamente. É tão bom estar em casa. "Terra para Kinley". Aaron acena sua mão na frente do meu rosto, me trazendo de volta ao presente. "Aí está você." "Desculpe, apenas me perdi na paisagem. É tão bom estar de volta. Eu não posso esperar para cavalgar na terra e tirar algumas fotos". Eu me formei em fotografia e eu quero começar o meu próprio negócio. Os pastos abertos de Kentucky têm a minha mente correndo com possibilidades de fotografia. "Entendo. Ouça, era o Evan, como você sabe. Ele diz que precisa falar comigo. Você se importa se a gente parar no seu lugar? Ele parecia um pouco.... Eu não sei, fora." "Claro, ele sabe que eu vou estar com você? Talvez eu devesse te deixar e voltar para te buscar mais tarde”, eu ofereço. Evan pode não se sentir confortável falando na minha frente. "Nah, eu disse a ele que acabei de te pegar no aeroporto." "Bem, tudo bem então. Tem sido sempre assim desde que eu o vi. Quando eu estava em casa para o Natal, ele estava no Alabama com seus pais.” Aaron ri. "Isso é muito engraçado, na verdade". Ele sorri. "O caminho da vida." "Sim. Então me diga o que anda acontecendo”. Aaron passa os próximos vinte minutos me informando sobre os prós e contras dele tomar conta da fazenda e nossos pais se gabando sobre não ter tanto trabalho. Eu ri quando ele me disse que tanto a mamãe quanto papai dão dicas sobre o fato de quererem ser avós. "Você é o mais velho apesar de tudo", eu o repreendo. "Sim, sim. Precisa ser uma virada de jogo, irmãzinha", ele responde. Esta não é informação nova para mim. Eu só queria que ele aliviasse um pouco. Temo que ele nunca vá dar a si mesmo a


oportunidade de se abrir e conhecer alguém, realmente conhecêla e se apaixonar. Claro, essa é a romântica em mim. À medida que puxa para a longa viagem que leva a Evan, nós viramos à direita em vez de dirigir para a casa principal. "Onde estamos indo?" "Evan acabou de se mudar para o seu novo lugar há alguns meses", diz Aaron. "Oh, isso é certo. Estou animada para vê-lo.” "Bem, aqui estamos nós". Aaron para em frente de uma casa de dois andares. É linda. A frente é de tijolo, uma mistura de marrons claros e escuros, com tapume bege no resto. Venezianas verdes escuras adornam as janelas e tem uma varanda, que atravessa a frente e ambos os lados. "Será que a varanda envolve ela toda?", pergunto enquanto eu olho para a bela estrutura. Eu amei esta casa. É a minha casa dos sonhos, mas eu gostaria de ter um porão e uma varanda para percorrer toda a casa. "Sim, quatro quartos, porão completo. É enorme para um cara, mas você conhece Evan. Ele diz que isso vai ser sua casa e ele quer ser capaz de ter uma família dentro dela”. Ele balança a cabeça, como se ele não entendesse o seu melhor amigo. Aaron é o tipo de cara que iria precisar de sua futura noiva para estar no processo de construção, discutindo e analisando cada quarto, cada equipamento. "Uau!" É tudo que eu consigo dizer enquanto eu alcanço a maçaneta e saio da besta. Eu encontro Aaron na frente do caminhão, e ele joga o braço em meus ombros enquanto nós caminhamos até a varanda da frente. Evan abre a porta quando nós a alcançamos. "McKinley, bem-vinda em casa". Ele envolve seus braços em volta de mim e eu vou de bom grado em seu abraço. Só uma pessoa louca deixaria passar um abraço sincero de Evan Chamberlin. Ele é alto ─ com 1,95 para ser exata ─ com ombros largos, e ele é... Definido. Passaram-se alguns verões desde que eu o vi sem camisa, mas eu tenho uma memória muito viva dos


planos rígidos de seu estômago. Não é uma imagem que uma menina esquece rápido, especialmente uma menina com uma paixão adolescente tão grande quanto o estado de Kentucky. "Obrigado. É bom estar em casa”, eu digo, afastando-me. Não que eu quisesse, mas é a coisa certa a fazer. "Entre". Evan se move para trás e nos permite entrar. "O que aconteceu, cara?" Aaron vai direto ao ponto. Eu assisti de perto quando Evan puxa o sempre presente boné do Alabama de sua cabeça e passa os dedos pelo cabelo antes de colocá-lo novamente. Ele está nervoso. Eu começo a entrar em pânico. Aconteceu alguma coisa com seu pai? "Você pode querer sentar-se para isso", diz-nos. Faço o que me disseram. Eu tiro meus chinelos, e enrolo minhas pernas debaixo de mim enquanto me sento em um assento no sofá. Aaron se senta na cadeira. Evan permanece de pé, olhando pela janela. A casa é tranquila enquanto nós o deixamos organizar seus pensamentos. Olhando por cima do ombro, ele respira fundo antes de caminhar até o sofá e sentarse ao meu lado. Puxando uma perna para cima, ele enfrenta nós dois. Meu coração está batendo como um tambor enquanto esperamos. "Eu recebi algumas notícias esta manhã". Ele faz uma pausa e aperta os olhos fechados. Digo a mim mesma para não entrar em pânico, mas então uma lenta dica de um sorriso aparece em seus lábios enquanto ele abre os olhos. "É uma notícia que me chocou, mas eu não posso ficar chateado com isso. Bem, não agora de qualquer maneira”, diz ele. "Porra, cara, você está me matando aqui. Desembucha”, reclama Aaron. Eu concordo, mas mantenho para mim mesma. "Misty passou por aqui esta manhã". Lembro-me de Aaron me dizendo que ele estava vendo alguém. "Ela está grávida."


"Uau, parabéns, cara". Aaron se levanta para lhe dar um abraço homem. Depois que ele está sentado, eu me inclino do meu lugar no sofá e o abraço também. É rápido e eu caio de volta para o meu lugar. "Sim", ele diz timidamente. "Eu vou ser um pai." Sua voz diminui e um olhar assombrado cai sobre os olhos. "E?" Pergunta Aaron. Evan ri sem graça. "Deixe-me dizer-lhe sobre a minha manhã". Ele diz-nos os detalhes de sua conversa com Misty ─ Como ela queria interromper a gravidez e ele pediu para ela não fazer, e ela finalmente concordou em lhe passar todos os direitos do bebê. Enquanto eu sento e escuto, eu posso ver o quanto isso está machucando ele. Como o pensamento de Misty fazer algo para prejudicar o bebê ou pior, interromper a gravidez, está pesando em sua mente. Eu sento mais perto dele e coloco minha mão sobre a dele no sofá, oferecendo o pouco de conforto que posso, enquanto ele continua a falar. "Eu liguei para o nosso advogado. Ele está colocando os papéis juntos enquanto nós falamos. Eu não quero dar-lhe tempo para mudar sua mente.” "Bom", responde Aaron. "Tem mais. Ela está de dois meses e hoje ela tinha uma consulta médica. Ela estava indo para dizer-lhes para terminá-la, mas ela queria me dizer em primeiro lugar. Graças aos anjos lá em cima que ela fez. Eu fui capaz de convencê-la, e depois fomos para a sua consulta”. Meus olhos seguem cada movimento dele quando ele inclina a cabeça para trás contra o sofá e fecha os olhos. Seu peito suavemente sobe e desce com cada respiração. Mais uma vez, vamos esperar por ele para recolher seus pensamentos. "Eu o ouvi", diz ele em voz baixa. Virando-se para o lado, ele abre os olhos. Grandes olhos castanhos, vidrados e cheios de emoção, colidem com os meus. "Eu ouvi os batimentos cardíacos do meu bebê."


Eu não posso evitar o sorriso largo que toma o meu rosto. "Isso é incrível." "Sim", diz ele. "Porra, cara. Isso é intenso”, Aaron acrescenta. Evan tira os olhos dos meus para olhar o meu irmão. "Você não tem ideia. Estávamos sentados nesta sala de exame, tensão no ar. O quarto era tão silencioso que você pode ouvir um alfinete cair, em seguida, lá estava ele, soando através deste pequeno alto-falante. Foi incrível." "E agora?", pergunta Aaron. "Bem, esperançosamente, os documentos estarão prontos em um ou dois dias. Uma vez que ela assinar, vou me preparar para ser pai. Eu disse a Misty que eu quero estar lá para todas as consultas e gostaria de pagar por qualquer coisa que ela precise roupas e coisas assim”. Ele olha para mim. "Cara, como você sabe o que um bebê precisa?", pergunta Aaron. Eu quero bater nele. Tenho certeza de que Evan está nervoso o suficiente sem ele adicionando combustível para o fogo. "Não é assim tão difícil de descobrir", eu digo. "Sério?", pergunta Aaron. "Talvez não para você. As mulheres nascem com isso ou algo assim. Para os homens, é diferente." "Eu não tenho a menor ideia. Eu sei que vou precisar de uma cama, e os sites que eu estive dizem que o quarto de um bebê é chamado de berçário”, Evan oferece. "Sim, ele é chamado de berçário. Você precisa de uma cama, trocador, armário, e os pequenos cabides de bebê, pequenos porque as roupas são demasiadamente pequenas para caber nos nossos”, eu digo. “Vovó disse que iria ajudar. Eu não chamei minha mãe e meu pai ainda. Eu sei que vai ser difícil para eles, uma vez que eles estão no Alabama e eu estou aqui. Eu vou ser um pai solteiro. Eu preciso aprender como lidar com esta merda."


"Eu posso ajudar". As palavras caem dos meus lábios antes de eu perceber isso. Não que eu me importe. Evan é um grande cara e melhor amigo de Aaron, então é claro que eu vou ajudá-lo. Admiro-o pelo o que ele está fazendo. Não sei se muitos caras fariam o que ele está fazendo. "Sério?", Evan pergunta com esperança na voz. "Kinley pode comprar o melhor deles. Você está em boas mãos”, diz Aaron. "Obrigado. Posso usar toda a ajuda que puder conseguir.” "De nada." "É melhor nós irmos". Aaron levanta-se da cadeira. "Eu acabei de pegar Kinley no aeroporto. Eu quero levá-la para casa, para que ela possa se instalar.” "Claro, obrigado pela visita. Eu não queria dizer-lhe no telefone”. Evan caminha com a gente até a porta e os dois fazem planos para se reunir mais tarde. "Uau", Aaron diz que uma vez que estamos no caminhão. "Sim. Ele é um grande cara. Não são muitos que seriam tão inflexíveis e dispostos a fazer o que ele está fazendo.” "Você conhece Evan. Ele é um cara com moral”, Aaron diz defensivamente. "Eu sei disso. Eu só queria dizer, eu realmente acho que é ótimo o que ele está fazendo para a sua criança que vai nascer.” Aaron permanece quieto até que para no nosso caminho. "Obrigado por se oferecer para ajudá-lo. Tenho certeza de que Misty será de nenhuma ajuda em tudo. Sua avó não vai ser de muita ajuda, e com os seus pais que vivem no Alabama, ele vai precisar de uma perspectiva feminina.” Eu apenas aceno e sorrio, encerrando a conversa. Aaron carrega ambas as minhas malas para o meu antigo quarto e me deixa para desempacotar.


Finalmente, depois de uma semana de idas e vindas, hoje é o dia que Misty e eu assinaremos os papéis no escritório do meu advogado. O Sr. Fields os tinha elaborados no prazo de vinte e quatro horas; ele será bem recompensado. No entanto, me levou mais quatro dias para obter Misty respondendo o maldito telefone. Eu dirigi até seu lugar, deixei mensagens com Heather ─ seu primo e companheiro de quarto ─ e nada. Esta tem sido a semana mais longa da minha vida, temendo que ela tenha mudado de ideia e resolvido "Livrar-se dele", como ela disse, sem me dizer. Ontem, ela finalmente chamou. Sua desculpa para não retornar minhas chamadas era que ela "estava ocupada." Ocupada fazendo o quê, eu não tenho ideia. Ela muito rapidamente me fez lembrar que só porque ela está "dando-me a criança" não significa que eu posso controlar o que ela faz. Estes próximos sete meses vão ser desgastantes. Vou me sentir um pouco melhor, uma vez que ela assinar os papéis. No entanto, isso ainda não significa que ela vai comer direito e não beber álcool. Ela nem sequer deveria estar levantando, pelo menos é o que o livro que estou lendo diz. Como é que eu vou ser capaz de relaxar sem saber se ela está tomando conta de si mesma e do bebê?


Eu contemplei pedir a ela para morar comigo. Até mesmo conversei com Aaron. Ele fez um ponto válido de que não tenho intenção de continuar a minha relação com ela. Como eu poderia? Fazê-la se mudar pode levá-la a confundir a situação e ela pode tentar mudar sua mente. Sim, ele tem um ponto, mas se fosse isso que ela quisesse, ela poderia ter tido isso. Não, ela não é "a única", mas eu me importo... Me importava com ela, eu acho que eu ainda me importo e sempre será por causa do bebê. No entanto, eu poderia nos fazer uma família. Eu poderia tê-la se mudando e o resto teria sido história, mas não é isso que ela quer. O dia em que ela veio até mim, ela estava decidida ─ ela não queria ser mãe. Eu sabia que era um pensamento louco. Aaron apenas me ajudou a lembrar disso. Estou desesperado para ter o meu filho seguro e me mata que eu não posso estar lá. Parando no escritório do advogado, eu coloco a caminhonete em um estacionamento, mas deixo o motor funcionando. Pegando meu telefone, eu verifico a hora. Estou dez minutos adiantados. Eu não vejo o jipe de Misty, então eu vou esperar. Tentei convencê-la a deixar-me pegá-la, até mesmo disse a ela que poderia pegar algo para comer depois. Ela foi inflexível sobre ela poder conduzir e ela ser capaz de alimentar-se. Mulher frustrante! Já estou vendo que vou ter que lutar contra ela com unhas e dentes, a fim de estar envolvido. Eu quero estar lá para as consultas, especialmente o ultrassom. Eu li ontem à noite que eles têm ultrassom 4D. Liguei para o escritório do médico de Misty e eles não o fazem, mas eles me deram o número de um lugar que faz. A enfermeira fez questão de me dizer que eles geralmente não são cobertos pelo seguro. Vale a pena. Eu vi algumas fotos on-line e os detalhes são incríveis. Estou animado e assustado como o inferno. Vão ser longos sete meses. Vinte minutos depois, Misty estaciona ao meu lado. Ela está dez minutos atrasada e eu quero repreendê-la por isso, mas eu mordo minha língua. Eu não quero fazer nada para impedi-la de assinar esses malditos papéis.


Pulando rapidamente para fora da caminhonete, eu corro para a porta e abro para ela. "Hey". Eu mantenho a minha voz leve. "Eu posso abrir as minhas próprias portas, Evan. Eu não sou uma inválida, estou grávida”, ela responde grosseira. Respirando fundo, eu respondo, "eu sei disso. Eu só estava tentando ser legal”. Eu coloco minha mão na parte inferior de suas costas e a levo para o escritório. "Como você tem se sentido?" Eu pergunto, mantendo a voz suave. Ela suaviza um pouco no meu tom brando. Não era uma questão de fazer uma conversa casual. Eu realmente estou interessado. "Bom, ainda não há sinais de enjoos matinais". Ela encolhe os ombros. "Eu devo ser uma das sortudas." "Bom. Estive lendo, e para a maioria das mulheres já começariam a acontecer, então para você pode não acontecer. Nove semanas certo?”, pergunto. Ela para e olha para mim. "Você tem lido?" Eu seguro seu olhar enquanto eu respondo. "Sim, eu só tenho alguns meses para aprender o que eu preciso. Eu vou fazer isso por minha conta e eu preciso estar preparado. Eu também quero estar lá para você. A leitura me ajuda a entender o que você está passando. Eu não quero perder nada disso, Misty. Eu sei que nós não estamos juntos, mas este bebê é uma parte de mim.” Ela balança a cabeça uma vez e vira-se para se aproximar da recepção. "Evan Chamberlin, nós temos uma reunião", ela diz a senhora na recepção. Ela é casual, como se o que ela está prestes a fazer não fosse um momento de mudança de vida. Ela está desistindo dos direitos de seu bebê, aquele que ainda está crescendo dentro dela. "Claro, o Sr. Fields está esperando você". Ela aponta para a porta no final do corredor. "Você pode ir em frente."


Eu aceno em saudação e sigo Misty. Minhas mãos estão suando. Este dia tem me consumido desde o minuto em que eu consegui que ela concordasse com isso. "Oi, Evan". O Sr. Fields levanta do seu assento e estende a mão. Estendo a minha também e nós as chacoalhamos. "Esta é Misty Newman. Misty, este é o Sr. Fields”, eu os apresento. "É bom conhecê-la, Sra. Newman", o advogado diz. Misty não responde. Em vez disso, ela toma um assento em uma das duas cadeiras diretamente na frente dele. "OK. Então, Evan me deu detalhes no telefone, mas eu tenho que lê-lo com você primeiro, para que você entenda o que você está assinando.” "Eu confio em Evan. Eu não preciso lê-lo. Apenas me diga onde assinar”, ela responde. "Senhora Newman, eu aconselho que a senhora não faça isso. Eu preciso ter certeza de que você entende o que é que você está fazendo hoje.” "Confie em mim, eu sei o que estou fazendo. Se fosse qualquer outro cara, eu não estaria sentada aqui. Evan quer este bebê. Ele é um bom homem, então é por isso que estou aqui. Eu não quero nenhuma parte da vida desta criança. Eu não quero ser mãe”, ela termina calmamente. "E sua família? Já discutiu isso com eles?" Misty zomba. "Sim, e eles concordam que, para nós, os Newman, essa criança não existe. Ele ou ela vai ser uma Chamberlin e Evan será o único pai. Eu pretendo me mudar assim que o bebê nascer. Já esgotei meu tempo em Kentucky." "Misty", eu digo o nome dela, mas ela me corta. "Não, Evan! Você não pode mudar minha mente. Eu não quero ter nada a ver com isso. Eu quis dizer o que eu disse. Para qualquer outro cara, eu nunca teria concordado com isso. Estou fazendo isso para você. Eu sei o que isso significa para você e seus pais.”


Meu peito aperta com a menção de meus pais. Liguei para eles no dia depois que eu descobri e tínhamos falado ao telefone por mais de uma hora. Ambos estavam tão malditamente animados. Minha mãe ligou no dia seguinte dizendo que ela não viu o meu pai neste bom estado de espírito desde seu diagnóstico inicial. Eu quero isso para eles e para mim. Eu quero que ele veja os meus filhos, ou, pelo menos, este bebê. "Senhora Newman, eu vou ler isso rapidamente. Minha estagiária”, ele aponta para o canto da sala para uma menina teclando, que eu ainda não tinha visto se juntar a nós, “irá documentar a sessão. O que você disse pode voltar para assombrá-la mais tarde...”. "Não, não vai. Eu quero isso documentado que nem minha família nem eu queremos algo a ver com esta criança”. Ela aponta para a barriga. "Eu quero passar toda a custódia para Evan Chamberlin." O Sr. Fields olha para sua estagiária e ela acena seu reconhecimento tácito de que ela tinha, de fato, obtida as palavras de Misty gravadas. "Tudo bem, em resumo, você, Misty Newman, está passando quaisquer e todos os direitos de custódia para o pai, Evan Chamberlin. Evan vai assumir a responsabilidade financeira no que diz respeito a todas as contas médicas, roupas e quaisquer outras despesas incorridas durante a gravidez.” "Sim, tudo bem, onde eu assino?" Ela se senta na borda do seu assento e pega uma caneta do suporte sobre a mesa. O Sr. Fields instrui cada um de nós sobre onde temos de assinar. Assim que ela rabisca o seu nome em todos os locais necessários, sinto-me um pouco de alívio do peso nos meus ombros. Eu vou ser pai. Estou feliz que eu estou sentado porque há um ligeiro tremor nos joelhos. Misty passa-me a caneta e eu vejo o mesmo tremor em minhas mãos. Estou com medo da porra, mas eu quero isso.


Este bebê é uma parte de mim. Como eu poderia não querer isso? Eu rabisco o meu nome na linha e empurro os papéis de volta na direção do Sr. Fields. "Misty, o que a sua família acha disso?", pergunta o Sr. Fields. "Eles? Eles me disseram para me livrar dele.” Sua voz é plana, nenhuma emoção, nenhum sentimento. Minhas entranhas torcem com as suas palavras e os meus olhos se fixam sobre os papéis com ambos os nossos nomes neles. Este dia não poderia ter vindo rápido o suficiente. "Assim como precaução, insisto, uma vez que o bebê chegar haverá um teste de paternidade para confirmar que Evan é o pai." A cabeça de Misty levanta e ela olha para ele, processando o que ele acabou de dizer. "Eu não quero ser mãe. Este bebê é melhor sem mim, e vice-versa. No entanto, eu não traí Evan. Este é o seu bebê. Se fosse de qualquer outra pessoa, ele não seria um problema." Mais uma vez, suas palavras fazem o meu estômago embrulhar. Ela é calma, seu rosto vazio de qualquer emoção. Será que eu realmente a conheço? "É justo, mas como proteção para o meu cliente, é melhor fazer isso o mais rápido possível. Isso evita surpresas depois de anos e de vínculos emocionais estabelecidos.” "Que seja", Misty zomba. "Contanto que a criança compreenda que eu não estou, nem ninguém da minha família, vai estar envolvido, não me importa o que você faz." Eu cerro os punhos. Como é possível que esta é a mesma garota que eu passei os últimos meses junto? Eu quero o meu filho tendo uma mãe, mas, neste momento, eu tenho que concordar que meu bebê estará melhor sem ela.


Tem sido uma semana desde que eu voltei, e Dorothy estava certa ─ não há lugar como o lar. Passei a manhã montada em Savannah, meu cavalo, percorrendo a propriedade. Eu levei a minha câmera e fotografei o nascer do sol. Eu amo estar por trás da lente, capturando pequenos momentos da vida. Meu plano é começar meu próprio negócio de fotografia. Meus pais estão a bordo para me ajudar, tanto quanto possível. Ontem à noite, papai até se ofereceu para me alugar um estúdio na cidade, mas eu realmente não acho que é o ângulo que eu quero levar ainda. Em vez disso, eu estou indo para configurar um mini estúdio aqui na fazenda. Temos um apartamento em cima da garagem que tem uma entrada exterior. Vou limpá-lo e começar a recolher adereços. Estou animada para colocar o meu diploma em uso e começar o próximo passo. Estou sentada na varanda da frente com meu laptop, passando pelas imagens desta manhã, quando ouço uma


caminhonete parando. Eu sei de quem ela é sem sequer olhar. Evan tem essa coisa velha desde que ele tinha dezesseis anos. Ela já tinha sido bem usada quando ele a conseguiu. Eu ouço o ranger da porta quando ele abre, e eu não posso deixar de sorrir. Você sabe que você sentiu falta de casa quando o som de uma porta da caminhonete velha e deteriorada consegue trazer um sorriso ao seu rosto. Eu ainda estou olhando para tela do meu computador, folheando as imagens, quando seus passos se aproximam. Eu não olho para cima, assumindo que ele vai andar para a direita passando por mim e entrar na casa como ele sempre faz. Só que ele não faz. Olhando para cima, vejo que ele não está usando seus habituais empoeirados, desgastados jeans, aqueles que se penduram certinho. Estes jeans são mais.... Eu não sei formal, eu acho que você poderia dizer. É óbvio que ele não foi trabalhar hoje. Sua camisa de flanela está passada e pra dentro das calças, com as mangas enroladas até os cotovelos. Ele é sexy como o inferno, não importa o quê, e é com esse pensamento que eu percebo que estive olhando para ele. "Ei, você está chique". Eu sorrio grande, esperando para encobrir a minha secada. O canto dos lábios dele se contorce em diversão, mas não é o sorriso megawatt que eu estou acostumada. "Mau dia?", pergunto hesitante. Eu sei que ele tem muita coisa acontecendo com o bebê e Misty. A última vez que ouvi, ele ainda estava tentando localizá-la para se encontrar com seu advogado e assinar os papéis da custódia. "Sim e não." Ele sobe o último passo e toma assento ao meu lado. Inclinando-se, ele olha para tela do meu computador. "Você é muito boa." Eu posso sentir minhas bochechas ficando vermelhas. "Como você sabe que estas são minhas?" Ele me dá aquele olhar, aquele que diz eu não sou um idiota. "Não são?"


Eu olho para a tela, evitando olhar fixamente. Meu rosto está em chamas. Eu exibi meu trabalho centenas de vezes na faculdade, e eu nunca tive esse tipo de reação a um elogio. Só com Evan. "Obrigada", eu digo, encontrando a minha voz. Estamos ambos em silêncio e eu solto um suspiro de alívio quando consigo me manter sob controle. Finalmente, volto meu olhar para ele. "Você quer falar sobre isso?" Fechando os olhos, ele descansa a cabeça para trás contra a cadeira. "Eu acabei de deixar o escritório do meu advogado. Misty assinou os papéis.” Eu espero por ele para dizer mais, mas ele não faz. Eu não posso sequer começar a imaginar como ele está sentindo. Ele vai ser um pai ─ pai solteiro. Isto não é como alguém planeja para se juntar às fileiras da paternidade. Meus olhos ficam colados a ele. Eu gostaria que houvesse algo que eu pudesse fazer ou dizer, mas não há nada. Isso tudo é uma situação ruim. A única coisa boa é o milagre de uma nova vida, o seu bebê. Virando a cabeça, ele abre os olhos e as piscinas castanhas olham para mim. "Nem sequer a perturbou, Kinley. Ela foi casualmente lá e fez com que se soubesse que ela não quer fazer parte da vida dessa criança e assinou na porra da linha pontilhada.” Instintivamente, eu chego mais perto e coloco minha mão em cima da dele. É uma tentativa idiota para confortá-lo. "É como se ela nem sequer fosse a mesma pessoa. Como...", ele para e engole em seco. "E se eu não conseguir fazer isso?", ele pergunta. Sua voz é suave e triste. Ele faz uma careta. "E se eu falhar com esta criança? E se eu não conseguir ser o que ele ou ela precisa?" Antes que eu possa responder-lhe, minha mãe abre a porta da frente e sai. "Oh, Evan, eu não sabia que você estava aqui. É bom vê-lo”. Ela pega a cadeira no lado oposto de mim e se inclina


para frente. "Como tem passado?" Seus olhos piscam para minha mão ainda segurando a dele. Relutantemente, eu a deixo ir e coloco as minhas mãos de volta no meu colo. "Ei, mãe". Evan passou tanto tempo aqui crescendo como Aaron e eu. Ele sempre chamou a meus pais de mãe e pai. Ele olha para mim para avaliar se ela sabe. Eu balanço minha cabeça. Soltando um suspiro pesado, ele solta a bomba. "Eu estou bem, muita coisa acontecendo". Ele engole em seco. "Eu descobri cerca de uma semana e meia atrás, que eu vou ser pai." Os olhos de mamãe ampliam e ela olha para trás e para frente entre os dois de nós. "Hoje foi um... um agridoce”, ele passa a explicar. "Misty, ela não quer o bebê. Eu argumentei com ela para mantê-lo”. A última parte é sufocada. "Esta manhã, assinamos os papéis de custódia para mim. Eles ainda têm de ser apresentado ao tribunal, mas quando o bebê chegar, eu vou ser o único poder paternal. Misty não terá direito algum.” "Oh meu." Minha mãe se levanta e caminha até Evan. Inclinando-se, ela coloca a mão em seu rosto. "Você é um rapaz incrível, Evan Chamberlin. Este bebê é sortudo de ter você”. Ela bate em sua bochecha e volta para sua cadeira. "Então, o que acontece agora?", eu pergunto a ele. "Eu não sei. Estou fora do meu elemento aqui. Quer dizer, eu estou animado sobre o bebê. Estou com medo como o inferno e não é como eu imaginava, mas eu quero isso ─ Ele ou ela. Eu odeio chamar meu bebê de isso." Mamãe ri. "Bem, por que não tentar algo diferente como amendoim?", ela pergunta. Evan sorri carinhosamente para ela. "É isso que você fez?" Ela sorri. "Sim. Nós não queríamos saber com qualquer um deles. Queríamos ser surpreendidos.” Eu olho para Evan. "Você quer saber?", eu pergunto a ele. Ele não respondeu a princípio, e posso dizer que ele nunca realmente pensou sobre isso. “Eu não sei”. Apoiando os cotovelos


sobre os joelhos, ele enterra o rosto nas mãos. "Eu sempre imaginei ter „a única' do meu lado durante tudo isso." "A única?", pergunta mamãe. Evan vira a cabeça para olhar para ela. "Sim, a única mulher que fará meu coração disparar, que consumirá meus pensamentos. A que eu passarei o resto da minha vida junto. Eu nunca imaginei este cenário, e eu estou em uma encruzilhada”, confessa. Meu coração derrete e sofre ao mesmo tempo. Evan é um ótimo cara, qualquer mulher seria sortuda de tê-lo. Eu odeio que isso está acontecendo. Não é o fato de que ele está tendo um filho fora do casamento, ou mesmo o fato de Misty não ser 'aquela‟, mas o fato de ele ter que fazer isso sozinho. Seus pais estão em Alabama enquanto seu pai batalha contra o câncer pela terceira vez e ambos os conjuntos de avós estão com a idade avançada. "Bem, nós queríamos ser surpreendidos. Claro, era difícil de fazer compras. Tivemos muita coisa amarela e verde”, mamãe ri. "Eu suponho que você vai estar lá para todas as suas consultas?" "Sim, eu não quero perder nada. Eu já ouvi as batidas do coração”. O sorriso deslumbrante que eu estou acostumada ilumina seu rosto. "Bem, de quanto tempo ela está?" Minha mãe pergunta. "Nove semanas ou mais. Tudo acontece em semanas”, ele murmura. Mamãe e eu rimos com isso. "Sim, algumas semanas são marcantes. Normalmente, é em cerca de metade do caminho ─ mais ou menos 20 semanas, quando eles fazem um ultrassom e determinam o sexo do bebê”, mamãe explica. "Ei, o que está acontecendo aqui?", meu pai diz quando ele e Aaron vêm caminhando do celeiro. "Apenas apreciando o dia", Mamãe diz, sem perder uma batida.


Aaron e Evan batem os punhos, e papai assente em cumprimento. "Então, no que você está se metendo?" Aaron pergunta a Evan. "Acabei de voltar do escritório do advogado." "Ela assinou?", pergunta Aaron. "Sim", suspira Evan. "Bom. Dê-me dez minutos para me banhar e nós podemos ir buscar algo para comer”. Aaron não espera por uma resposta. Ele corre para a casa e voa até as escadas. Mamãe e papai ambos apenas balançam a cabeça e sorriem. Aaron e eu temos vinte e dois e vinte e quatro anos de idade, ambos com idade suficiente para estar vivendo sozinhos. Aaron ama a fazenda e um dia no futuro próximo tudo será dele. Ele está com pressa de viver por conta própria. Ele está contente. E também ajuda que os nossos pais sejam impressionantes. Pelo menos eu tenho a desculpa. Eu acabei de me formar na faculdade. "O chuveiro está chamando meu nome também." Papai se inclina e beija mamãe rapidamente. "Eu tenho um bolo no forno." Ela se levanta e olha para Evan. "Estou orgulhoso de você. Se você precisar de alguma coisa, me avise.” Evan assente com a cabeça e vê como meu pai mantém a porta aberta para ela e eles desaparecem dentro de casa. E então havia só nós dois. "Isso vale para mim também", digo a ele. "Sim?", ele pergunta. Sua voz é suave e os olhos castanhos estão me observando atentamente. "Sim". Eu bato meu joelho no dele. Aaron vem andando rápido para fora de casa, tendo tomado o mais rápido banho de sempre, o cabelo ainda molhado, puxando sua camisa sobre a cabeça. "Pronto?"


Evan se levanta, mas não tira os olhos de mim. "Vejo você por aí, Kinley." Eu aceno e vejo como os dois sobem na caminhonete velha de Evan e saem para a estrada.

Enquanto nos dirigimos para a cidade, eu digo a Aaron sobre os acontecimentos do dia. "Isso aconteceu para te mostrar, que você nunca conhece alguém", diz ele. "Eu concordo até certo ponto. Mas, realmente, eu só posso me culpar. Eu não tentei conhecer Misty. Éramos exclusivos, mas era apenas diversão para nós. Nós dois sabíamos o que isso era e estávamos bem com isso.”


"Sim, vocês dois pareciam um tipo de um casal estranho. Especialmente com ela sempre dizendo que ela estava indo embora, e isso foi apenas um desvio na estrada para ela.” "Mesmo que eu soubesse disso, eu nunca teria imaginado ela sendo tão indiferente em relação a seu futuro filho." "Está tudo bem agora, meu homem. Ela assinou os papéis e isso é o que importa. Você tem um filho para pensar agora.” "Sua mãe e Kinley disseram que iriam ajudar", eu digo a ele enquanto paramos no restaurante local. Nós deslizamos em uma cabine perto da parte traseira e a garçonete aparece assim que sentamos, então já fazemos nosso pedido. Temos o cardápio memorizado. "Você sabe que elas amariam. Inferno, mamãe vive me dizendo que eu preciso me estabelecer e dar-lhe alguns netos. Ela está indo para enlouquecer sobre seu bebê, cara.” "Verdade. Vou precisar de toda a ajuda que conseguir.” "Kinley também. Mulheres têm um talento especial para essa merda. Ela não teria oferecido se não quisesse ajudar. Ela está desocupada agora, enquanto ela obtém seu estúdio pronto. Eu digo para pedir ajuda a ela.” A garçonete traz a nossa comida, e assim quando eu estou prestes a morder o meu cheeseburger, a porta da lanchonete se abre e Misty entra com Tom fodido Harris. Ele é notícia ruim para caralho e todos sabem disso, até mesmo Misty. "Filho da puta!", digo, colocando o meu cheeseburger de volta no prato, o meu apetite de repente desapareceu. Aaron olha por cima do ombro para seguir o meu olhar. "Merda, o que ela está fazendo com aquele idiota?" "Eu não tenho ideia do caralho”. Eu fecho meus olhos, desejando que eles sejam uma invenção da minha imaginação. Conto lentamente até dez e depois os abro novamente ─ Não tenho tanta sorte. Misty e Tom estão sentando numa cabine no lado oposto da lanchonete. Ela se senta primeiro e, em vez de


ficar sentado em frente a ela, Tom desliza ao lado dela, jogando seu braço em volta dos ombros. "Porra, cara, ela precisa manter uma melhor companhia." Não brinca! "Sim, enquanto ela está carregando meu bebê, ela malditamente precisa. É melhor eu não descobrir que seu traseiro está tomando qualquer coisa", eu fervo. "Ela está tentando fazer ciúmes?", pergunta Aaron. Eu balancei minha cabeça. "Não, nem uma vez desde que ela me disse que estava grávida indicou que ela quer que estejamos juntos. Eu ofereci cara. Ela me recusou friamente.” Aaron me estuda, tentando ver se sua rejeição me incomoda. Não me incomoda. Ele não vai encontrar nenhum remorso em mim para ela, só para o meu filho que ela está carregando. Há uma porra de um cigarro atrás da orelha. Ela não precisa estar em torno dessa merda. Sem pensar, eu estou de pé e caminhando em direção a eles. Eu alcanço seu estande e os olhos de Misty bloqueiam nos meus. "Evan", ela me cumprimenta. Ela não está sendo cruel ou odiosa. Ela me cumprimenta como se eu fosse apenas um cara que ela conhece. Indiferente. "Misty", repito o gesto. Eu estou tentando não perder a minha merda sobre sua escolha de companhia. Eu decido fazer a conversa curta. Talvez Tom não soubesse sobre o bebê. "Quando é a sua próxima consulta? Esqueci-me de perguntar mais cedo.” Nada. Nenhuma mudança na expressão. "Eu não agendei ainda. Te mando uma mensagem.” Tom puxa o cigarro apagado de trás da orelha e coloca-o na boca. Ele permite que pendure lá apagado. "Isso não é bom para o bebê”. Eu não me preocupo em elaborar. Eu sei que ela sabe do que eu estou falando. "Não está aceso”, ela responde.


"Você não pode fumar em torno dela", eu digo a Tom. Ele ri. "Como se eu fosse te escutar.” Colocando minha mão sobre a mesa, eu me inclino para baixo, cara a cara com ele. "Você irá. Você vê Tom, Misty aqui está carregando meu bebê. Apenas poucas horas atrás, ela assinou a custódia para mim. No mesmo acordo, ela concordou que ela não iria colocar-se no caminho do perigo, por sua vez, não colocar o meu filho em uma situação prejudicial”. Eu me levanto de volta à minha altura. Misty continua sentada lá sem ser afetada. Tom se vira para ela. "Você está carregando seu filho?", pergunta ele. Que idiota do caralho. "Sim.” "Ele está dizendo a verdade? Você assinou aqueles papéis?” "Assinei. Eu não os li. Eu passei lá para me certificar de que o bebê seria sua total responsabilidade e assinar.” Terminando com esta conversa, eu estendo a mão e agarro o cigarro da sua boca. Eu esmago em minhas mãos, em seguida, o coloco sobre a mesa. Eu sei que há mais de onde isso veio, mas eu quero mostrar o meu ponto de vista. "Espero que você siga o contrato. Eu odiaria saber que você está o desonrando”. Eu ando de volta para Aaron, deslizo na cabine, e pego o meu hambúrguer agora frio. Tenho de me forçar a comer. Aaron pede a conta enquanto eu como rápido a minha comida. Ele paga a conta e saímos. Sinto-me mal com o pensamento de que tipos de situações que ela está se metendo.


Eu passei as últimas seis semanas trabalhando no meu estúdio. Pintei cada uma das quatro paredes com uma cor diferente. Fui pegar adereços em mercados de pulga e vendas de garagem. Tudo está realmente começando a ficar pronto. Aaron é suposto para me ajudar a pendurar cortinas hoje. Às vezes eu vou precisar da luz natural e outras não. Vou pedir para me ajudar a configurar o meu fundo verde e as luzes quando ele está aqui também. Para que irmãos se você não pode usar seus músculos?


Voltando atrás, eu examino o quarto grande. Está melhor do que eu esperava. Eu tenho a minha primeira sessão de fotos em dois dias. Eu não posso esperar! Não querendo perder a minha agitação à espera de Aaron, eu arrasto a escada para a parede oposta, reúno meus ganchos de adereços, e subo. Quero que os ganchos fiquem altos o suficiente para que as crianças não sejam capazes de chegar até eles. Eu sei como pequeninos gostam de explorar novos lugares. Levantando os braços para martelar no primeiro prego, eu sinto a oscilação da escada. A próxima coisa que eu sei, é que eu estou caindo para trás. Nada além de piso de madeira dura espera por mim abaixo. Eu me preparo para o impacto. No entanto, não é com o piso duro eu colido ─ é com braços fortes. "Eu peguei você", uma voz profunda, rouca, sussurra no meu ouvido. Evan. Ele gentilmente coloca meus pés no chão, segurando em meus braços para ter certeza que tenho o meu equilíbrio. "Obrigada”. Murmuro. "De nada. Por que não esperou por Aaron para fazer isso?”, ele pergunta. "Eu estava fazendo tudo certo. Eu tenho a minha primeira sessão de fotos em dois dias e estou animada para começar com tudo finalizado”. Meu cérebro finalmente registra que ele está aqui. "O que você está fazendo aqui? Não que eu não aprecio o seu timing impecável.” "Aaron está preso no trânsito voltando para casa a partir do curral. Ele ligou e perguntou se eu tinha tempo para vir aqui e ajudá-la. Eu acredito que ele disse, 'Kinley mal pode esperar para conseguir isso pronto‟.” "Estou animada", eu defendo. Ele ri. "Eu posso ver isso, mas não posso ter você se machucando. Agora, mostre-me o que precisa ser feito. Podemos


obter este lugar totalmente arrumado”. Ele se abaixa e pega o gancho do chão. "Eu ia... Um... Pendurá-los para aqueles”. Eu aponto para a caixa de chapéus e lenços que eu adquiri para acessórios. Evan assente com a cabeça e começa a subir a escada. "Por que tão alto?" "Eu pretendo fazer um monte de fotos de família e filhos. Por uma questão de fato, a minha primeira sessão é com meninos gêmeos em seu primeiro aniversário. Gente pequena gosta de explorar novos lugares. Eu queria os adereços fora do caminho da tentação para eles. Além disso, haverá menos uma distração e será mais fácil para eu manter a atenção”. Eu olho para ele e tudo o que vejo é a sua bunda, em toda a sua glória bem na minha frente. Deixe-me apenas dizer-lhe, Evan Chamberlin pode preencher um par de gastas Levi‟s. Minha boca enche d‟água e eu sinto meu rosto corar. Droga! Eu rapidamente olho para baixo para me ter sob controle. "Pode me passar o próximo?", pergunta Evan. Merda! Inclinando-me, eu pego outro gancho e tento entregá-lo a ele, sem olhar. "Kinley," sua voz profunda ressoa meu nome. Eu me perco no som e esqueço que estou escondendo o meu rosto vermelho, o que só me faz corar mais difícil. "Você está bem?", ele pergunta. Eu estou bem? Hum, o inferno sim, eu estou bem. Vire e deixe-me voltar a encarar sua boa bunda. "Sim", eu digo ao invés. "Por que você não está trabalhando hoje?", eu pergunto para obter minha mente fora de sua bunda. "Misty teve seu checkup de quatro meses hoje.” "Como foi?" "Bom. Ela não ganhou muito peso. O médico disse que ela precisa comer mais. Ela foi bem avaliada, mas o médico está apenas preocupado com ela recebendo calorias suficientes.”


"O que ela disse sobre isso?" "Hmph. Nada como de costume. Ofereci-lhe dinheiro para comprar roupas e outras coisas e ela recusou. Disse que ela não precisa de nada de mim. Ela está começando a mostrar. Eu coloquei minha mão em sua barriga quando eu a vi”. Ele desce da escada. "Ainda é difícil para eu compreender o fato de que meu bebê está lá dentro, sabe?" Gah! Evan é um dos caras mais doces lá fora e quente como o inferno também! Misty é uma idiota. "Sim, é realmente um milagre, quando você pensa sobre isso.” "Eu estava pensando, se conseguirmos isso tudo pronto, talvez você gostaria de ir às compras comigo? Eu só tenho cinco meses e eu preciso de... bem, tudo." "Absolutamente! Estou feliz em ajudá-lo”. Eu não me preocupo em esconder minha emoção. É difícil não ficar animada sobre um novo bebê, não importa de quem é. "Obrigado”. Eu posso ouvir o alívio em sua voz. "Eu li alguns livros e pesquisei on-line, mas não tenho a menor ideia sobre o que esse garoto vai precisar.” "Bem, podemos começar com as coisas fáceis. Você vai precisar de um berço, cômoda, trocador”. Eu assinalo cada item, um por um. "Você tem uma cadeira de balanço?" Seus olhos ficam enormes quando ele balança a cabeça negativamente. "Adicione a lista." Ele faz um gesto para a minha mão onde eu tenho meus dedos levantados. Em vez disso, eu estendo minha mão. "Deixeme ver o seu telefone". Evan pega no bolso de trás dessas Levi‟s que eu estava babando em cima e me entrega. "Você tem uma lista de tarefas?" Eu pergunto, embora eu já esteja procurando em seu telefone. Encontro o que eu preciso, eu toco no ícone e faço uma nova lista. O título é "Baby Chamberlin”. Isso traz outra questão. "Você decidiu? Você quer saber o que você está tendo? ”


"Eu não tenho preferência por nenhum dos dois. Só quero que, ele ou ela, seja saudável. Eu não posso pedir muito mais do que isso.” Sua honesta, sincera confissão me tem desmaiando. Misty é uma idiota, pura e simples, não há outra maneira de descrevê-la. Eu toco sobre o aplicativo, adicionando uma lista de itens que eu sei que ele vai precisar. Quando eu termino, há pelo menos vinte itens brilhando na tela enquanto eu entrego de volta para ele. Eu vejo como ele lê através da lista e, finalmente, seus olhos encontram os meus. "Você disse que iria me ajudar, certo?" "Sim, mas eu preciso de meu estúdio pronto primeiro.” "Vamos fazer isto. Qual é o próximo?” Eu o instruo sobre as cortinas e ele começa a trabalhar. Eu adoraria dizer que eu trabalhei tão bem junto dele, mas estaria mentindo. Em vez disso, fiz um trabalho meia boca. E passei o resto do tempo roubando olhares para ele. Eu acho que é um rito de passagem que todas as irmãzinhas têm uma queda por melhor amigo de seu irmão. O tempo tem sido bom para Evan. Ele vai fazer um inferno de um marido para uma garota algum dia. Este bebê é sortudo em tê-lo. Mesmo com meu pouco trabalho, Evan e eu somos capazes de terminar todos os projetos de última hora no estúdio. "Este lugar parece ótimo", Evan diz enquanto pendura a cortina final. "Obrigado. Tenho a sorte de ter o espaço. Estou animada para começar, mas eu não queria um estúdio na cidade. Eu não quero ter horário agendado. Eu quero ser capaz de planejar fotos na hora. Na próxima semana, eu estarei fotografando uma festa de aniversário de oito anos de idade. Seus pais estão comprandolhe um cavalo e eles querem que eu esteja lá para capturar tudo”. Eu paro o meu divagar para virar e olhar para Evan. Ele está me observando com muita atenção, um sorriso iluminando seu rosto. "Isso é o que eu amo sobre a fotografia, capturando momentos da vida. Trabalho de estúdio é grande e necessário para algumas fotos, mas eu não quero que seja o meu foco


principal. Eu quero ser capaz de estar lá para capturar memórias para os meus clientes.” Evan ainda está me olhando e eu posso sentir o calor de vergonha no meu rosto. Eu apenas divagava e ele deixou. Ele dá alguns passos para frente e, de repente, ele está de pé em frente a mim. Eu tenho que inclinar a cabeça para trás para olhar para ele. Seus olhos cor de chocolate estão fixos em mim quando ele levanta a mão, como se ele fosse me tocar, mas depois ele a deixa cair. "Você vai fazer isso por mim? Ajudar-me a capturar memórias para o meu bebê. Vou ser tanto a mãe e o pai, e eu não quero esquecer-me de tirar fotos e vídeos enquanto me enrolo em ser ambos os pais. Eu vou precisar de você lá para me ajudar a pegar tudo.” Eu sei que ele está falando de eu tirar fotos, mas a partir do olhar intenso em seu rosto, ele se sente como algo mais do que isso, algo que não posso descrever e não sei se eu realmente quero. Hoje tinha sido preenchido com simples toques e olhares. Obviamente, eu estou atraída por ele. Como eu poderia não ser? Dando um passo para trás, eu aceno. "Absolutamente. Eu adoraria tirar fotos para você”. Dando mais um passo para trás, a distância melhora a espessura do ar entre nós. "Obrigado por sua ajuda hoje”. Eu ofereço-lhe um sorriso. "De nada. Como você se sente sobre ir à loja? Eu não sei se eu vou comprar algo hoje, mas eu gostaria de, pelo menos, olhar. Eu nunca estive na seção de bebê. Eu comprei todos os meus livros on-line.” "Certo. Deixe-me correr e refrescar-me um pouco. Dê-me dez minutos?” Evan assente, e eu viro e corro pelas escadas. Eu não quero deixá-lo esperando.


McKinley corre porta afora como se o rabo estivesse em chamas. Por que não ela? Eu não sei o que diabos deu em mim. Ela é uma deusa, mas ela é irmã de Aaron. Para não mencionar, que eu estou prestes a ser um pai solteiro. Ela não precisa do meu drama. Eu sou apenas grato que ela estará me ajudando. Estou sobrecarregado com tudo isso.


Eu não posso foder isso. Examinando o pequeno estúdio, eu posso vê-la aqui. Ela colocou um grande esforço para torná-lo seu próprio. Depois de ouvir a sua palestra sobre fotografia com fogo e paixão em seus olhos, eu queria ter certeza que ela fará isso por mim, capturar momentos do meu bebê. Não vou negar que havia uma insinuação no meu pedido, algo que não tem nenhum sentimento de negócios ou até mesmo quero. Eu tranco e decido esperar por ela na minha caminhonete. Assim que eu atinjo o último degrau, eu a vejo vindo saltando para fora da casa. Ela sempre foi assim, cheia de vida, tendo um dia de cada vez. Eu costumava achar que era por ela ser jovem, mas ela ainda é aquela mesma garota. Só que ela não é uma menina, ela é toda mulher agora. "Pronto?", ela pergunta enquanto ela puxa aberta a porta do passageiro. Seu entusiasmo é contagioso e eu não posso deixar de sorrir. "Então, onde devemos ir?" Eu pergunto a ela. "Há uma Babies R Us 4 na cidade. Vamos lá primeiro”, ela sugere. "Soa como um bom lugar para começar como qualquer outro.” "Assim... você já pensou sobre a possibilidade de se livrar desta coisa velha?”, ela pergunta enquanto ela passa a mão carinhosamente no painel. "O que? O que há de errado com minha caminhonete? Este bebê tem estado comigo desde o começo.” Riso escapa de seus lábios. "Sim, eu estou bem ciente. Você e Aaron estão ambos ligados às suas caminhonetes. No entanto, você está indo transportar sua carga preciosa em apenas alguns meses. É mais seguro para os bebês estarem no banco de trás.”

4Loja

especializada em bebês


Merda! Eu deixei suas palavras afundarem. "Ok, então parece que eu tenho algo a acrescentar à lista”. Eu entrego-lhe o meu telefone. "Não fique tão triste", ela brinca, entregando o telefone de volta para mim. "Não é tristeza, tanto quanto... apreensão. Estou fazendo isso sozinho, Kinley. Isso não é como eu imaginava que iria acontecer.” "Talvez não, mas esta é a sua realidade, Evan. A vida é confusa e não planejada. Muito raramente as coisas funcionam exatamente como queremos." "Eu sei disso. Confie em mim, eu sei, mas eu sinto como se estivesse girando fora de controle aqui. Eu não tenho nenhuma ideia de como cuidar de um bebê. Vovó e Vovô não estão com boa saúde. Papai está... nada bem. Além disso, ele e mamãe precisam ficar no Alabama para estar perto de seus médicos. Eu estou fodidamente morrendo de medo que eu não possa fazer isso". As palavras saem em uma corrida. Sinto-me envergonhado por admitir isso em voz alta, mas é o que é. Atingindo mais, ela coloca a mão no meu braço. "Evan, desde o minuto em que você descobriu que Misty estava grávida, você queria o bebê, certo?" Com um rápido olhar para ela, em seguida, movendo os olhos de volta a estrada, eu respondo: "Sim”. "Isso é tudo que você precisa se lembrar. Este bebê é uma parte de você. Você vai amá-lo incondicionalmente e fazer o seu melhor. Você acha que os nossos pais tinham tudo planejado? Nem um pouco. Você vive um dia de cada vez. Você enfrenta os desafios que a vida te jogar. Você se certifica que seu filho sabe o quanto você o ama. Todo o resto vai encaixar no lugar.” "Eu espero que você esteja certa", murmuro as palavras. O resto da viagem é gasto em silêncio. Não é estranho ou desconfortável. McKinley me dá o espaço que eu preciso para processar o que ela disse. Espaço para trabalhar através deste medo que tenho de arruinar a vida do meu filho.


Eu puxo para o estacionamento de Babies "R" Us e desligo o motor. É cheio de SUV e minivans. Eu não consigo me ver dirigindo uma minivan. "O que está errado?" Eu aponto para a van prata estacionado em frente de nós. "Eu não acho que eu sou um pai minivan.” Kinley joga a cabeça para trás e ri. "Claro que não. Você será o pai legal com uma grande caminhonete de quatro portas. Isso é o mais prático para o seu trabalho, você sabe”. Ela pisca para mim e meu jeans aperta um pouco. Apenas o suficiente para que eu saiba que meu corpo responde a ela; para me lembrar de que ela é irmã de Aaron e está apenas aqui para me ajudar; para trazer de volta o que a mãe do meu filho não quer ter nada a ver com qualquer um de nós. "Vamos, meu velho. Temos algumas compras para fazer.” Kinley pula fora da caminhonete e espera por mim pela porta traseira. Eu lentamente saio e me junto a ela. Ligando seu braço no meu, ela me orienta para a loja. Uma vez lá dentro, ela para, para obter um carrinho. "Apenas no caso de encontrarmos todas as coisas”. Ela sorri e novamente eu me encontro sob seu feitiço. Kinley empurra o carrinho, olhando para cima e para baixo nos corredores. Eu ando ao lado dela, absorvendo tudo. Ela nos leva a parte de trás da loja onde um enorme sinal de leitura "Mobiliário" pende do teto. "Ok, então você terá de decidir o mobiliário de cor desejada. Gostaria de sugerir indo com a cor da guarnição de sua casa. Fazer tudo combinando.” "Sim, isso soa bem", eu digo, tirando o chapéu e correndo os dedos pelo meu cabelo. "Há diversos projetos. Eu acho que você também deve decidir como você está indo decorar o quarto.” "Humm..." Decorar o quarto? Merda! Eu estou perdido. Kinley deve notar porque o olhar em seu rosto é de compreensão.


"Sim, normalmente há um tema, sabe ─ carros, aviões, personagens de filmes, coisas assim. A menos que você vá completamente unissex, você provavelmente deve esperar para descobrir o que você está tendo antes de fazer quaisquer grandes decisões”, ela divaga. "Sim, nós, uh, podemos descobrir em sua próxima consulta. Ela não se importa de qualquer forma, e no começo, eu estava em cima do muro. Mas, vendo tudo isso, eu acho que saber apenas poderia me ajudar a preparar melhor”. Eu decido. "Eu concordo”. Uma mulher com um bebê no colo e muitos itens em seus braços passa. "Senhora, você gostaria deste carrinho? Nós estamos apenas olhando”, Kinley oferece. "Sim! Obrigado. Eu vim para algumas coisas...”, ela encolhe os ombros. "Você sabe como isso termina.” "Sempre", Kinley oferece-lhe um sorriso amável e pega os itens dos braços da mulher, colocando-os no carrinho. "Obrigado novamente". A mulher ajeita tudo e empurra o carrinho para baixo o corredor. "Isso foi legal da sua parte." "Sim, ela parecia que poderia usá-lo mais do que nós. Vamos verificar as roupas”, McKinley novamente vincula os braços no meu e me puxa para o outro lado da loja. Ela balança em aproximadamente bodys, macacões, fraldas, mamadeiras, e um milhão de outras coisas que fazem a minha cabeça girar. Eu engulo em seco. "Os bebês precisam de um monte de coisas." Ao ouvir o desespero na minha voz, ela para e se vira para olhar para mim. "Sim, mas você vai ter um chá de bebê. É um pouco não convencional com a mãe não estando junto, então talvez nós devêssemos planejá-lo para depois que o bebê nascer. Talvez uma boas-vindas à casa para que todos possam conhecer o bebê? " "Não, muitos germes."


Kinley ri. "Já soando como um pai", ela repreende. "Bem, eu vou cuidar disso. Vou recorrer à ajuda da mamãe.” "Sim", eu digo. sobrecarregado.

Minha

mente

está

correndo;

estou

"Eu acho que você já se assustou o suficiente por um dia. Vamos pegar um pouco de comida, eu estou morrendo de fome.” Eu a deixei me levar de volta para o caminhão, meus pensamentos sobre tudo o que está por vir nos próximos meses. "O que parece bom?", eu pergunto a ela, forçando-me para fora da minha própria cabeça. "Eu sou fácil. Nós podemos simplesmente pegar uma pizza se quiser. Tenho certeza de que Aaron vai estar em casa no momento em que voltarmos.” Concordo com a cabeça em acordo. Kinley pega seu telefone e pede pizza. Ela me surpreende quando ela diz para entregar na casa dela. Eu posso sentir-me relaxar um pouco. Sua casa foi a minha segunda casa, ao crescer. Aaron tem sido o meu melhor amigo durante todo o tempo que me lembro. Seus pais são minha segunda família. Com meus próprios pais vivendo tão longe, estar com eles é exatamente o que eu preciso.

Sentada à mesa da cozinha trabalhando em edições é como eu passei o meu dia. Durante o mês passado, eu fiz pelo menos duas sessões por semana, o que é mais do que eu poderia ter esperado apenas começando. Todos foram indicações. A palavra falada é realmente a melhor propaganda.


"Como está indo?" Mamãe pergunta enquanto ela carrega para dentro uma carga de roupa que estava pendurada no varal de fora. Ela adora o cheiro de roupa seca ao ar fresco. Eu tenho que admitir que eu adoro também, que é outra coisa que eu nem percebi que eu tinha sentido falta até que eu fui para a faculdade. "Bom. Pequeno Robbie é um fofo. Ele foi divertido para fotografar”. Minha sessão no início desta semana foi de um garoto de dois anos de idade. Era seu álbum de aniversário e ele era muito fofo. Eu amo fotografia. Eu só espero que isso nunca comece a se parecer com um trabalho. Espero que continue a ser divertido. Não são muitas as pessoas que eu conheço que podem alegar se divertir no trabalho, mas eu posso. Mamãe coloca a cesta no outro lado da mesa e caminha até onde estou sentada. "Oh meu Deus. Ele é um diabinho muito lindo. Olhe para aquele sorriso”. Ela ri. "Sim, seus pais vão ter as mãos cheias com ele. Ele já tem um jogo”, eu brinco. Antes que ela possa responder, Aaron vem correndo através da porta. "Hey," ele nos recebe com um sorriso. "O que fez você ter um humor tão bom?", pergunto-lhe. "Evan acabou de ligar e vamos sair hoje à noite." "Oookay, e por que isso te transformou em um Aaron 'sorrindo tão grande que meu rosto poderia rachar'?" Ele bagunça o cabelo em cima da minha cabeça. "Bem, aparentemente Misty apareceu para a consulta de hoje depois de perder a de segunda-feira. Ele foi capaz de descobrir o sexo do bebê”, explica ele. "Yay! Diga-me”, eu exijo. Todos nós estamos morrendo por semanas. Não saber é muito estressante. "Não sei”. Ele dá de ombros. "Ele disse que eu tinha que encontrar ele hoje à noite no Mike Tavern e ele vai dizer-me então.” Ele se vira e vai para as escadas. "Eu não posso esperar tanto tempo. Eu preciso para fazer compras”, eu falo atrás dele.


Parando, ele olha por cima do ombro. "Estou saindo em vinte. Esteja pronta”, diz ele. Eu olho para o horário no meu laptop. Eu estive nele durante todo o dia. Eu poderia usar uma pausa. Felizmente, eu só preciso trocar de roupa e adicionar um pouco de brilho labial. Meu cabelo está em uma trança lateral hoje e é um estilo mais do que apropriado para Mike Tavern. Salvando o meu trabalho, eu desligo o laptop e corro para o meu quarto. Eu mudo as minhas calças de yoga para shorts jeans e uma regata. Agarrando um par de meias, eu corro de volta no andar de baixo. Minhas botas ou como gosto de chamá-las, botas de vaqueira, estão perto da porta, onde deixei. Enquanto eu as calço, os passos pesados de Aaron chegam mais perto. "Pronta?", pergunta ele, puxando a camisa sobre a cabeça. Seu cabelo ainda está molhado, mas ele ainda vai conseguir fazer as meninas desmaiarem. Homens, eles não sabem como é bom ser homem. Sorte para mim, eu não vou na esperança de pegar um companheiro do sexo masculino. Eu só quero ver o rosto de Evan quando ele nos disser o que ele está tendo. Eu preciso saber uma vez que é essencial para minhas futuras expedições comerciais. Eu sigo Aaron para fora da porta e ouço Mamãe gritar: "Estejam seguros vocês dois, e se divirtam”. Eu posso ouvir o riso em sua voz. Tendo dois anos de intervalo, Aaron e eu temos uma relação próxima. Não me interpretem mal, eu irritei o inferno fora dele e Evan, quando eu era mais jovem. Os segui em todos os lugares, mas quando eu precisei, meu irmão mais velho estava sempre lá para mim. À medida que se tornou mais velho, ele não pareceu se importar muito. Isso é, a menos que seus amigos estivessem dando em cima de mim. Mike, o proprietário de Mike Tavern, tentou muitas vezes. Aaron e Evan avisaram que eu estava fora dos limites. Não é que Aaron não me queria tendo encontros; ele simplesmente não me queria namorando seus amigos. Caras falam, e ele não quer ouvir ou ver qualquer coisa que tivesse a ver comigo, sua irmã mais nova, "nesse tipo" de relacionamento. Pelo menos essa foi à desculpa que ele me deu.


Obviamente, Evan, sendo seu melhor amigo, o apoiou em todas as coisas. Mike é um cara de boa aparência. Quando eu era adolescente estava interessada, mas sabia que não devia empurrar Aaron quando ele falava sério. Tudo o que ele teria de fazer era dizer e papai iria acabar com isso de qualquer maneira. Aqueles dois tinham algum tipo de acordo. Se Aaron aprovava, tudo estaria bem. Se não, não haveria nenhuma chance de eu tentar namorar o cara. Ele teria o pai usando o seu poder de veto. Eu poderia ter me rebelado, mas não o fiz. Eu amo os dois e sei que Aaron estava apenas cuidando de mim. Para ser honesta, ele provavelmente me salvou de muita dor de cabeça. Dentro de minutos, estamos empilhados em seu novo caminhão e em nosso caminho. "Então, eu sei por que eu estou animado para descobrir, mas eu não esperava que você estivesse", eu digo. Aaron joga uma mão sobre o peito, como se agarrando seu coração. "Irmã, você me machuca. É claro que eu estou animado, meu melhor amigo vai ser pai”, ele responde. “Você apenas nunca foi aquele que estava ao redor das crianças.” "Bem, eu realmente não estou em torno de muitos. Não é que eu não gosto de crianças, mas homens são diferentes das mulheres. Você quer abraçar, segurar e beijá-los, não importa que criança seja. Mas, eu vou ser tio Aaron para esse garoto. É claro que eu estou animado. Eu vou ser da mesma forma quando você tiver filhos.” "E quanto a você?" Ele nunca mencionou realmente querer crianças antes. Eu sei que ele está esperando por "aquela". Ele tem sido vocal sobre isso. No início, eu costumava pensar que era apenas uma desculpa para não ficar sério com ninguém, mas ao longo dos anos, ele me convenceu da sua maneira de pensar. "Sim, quero dizer, não é como eu estou ansioso para eles ou qualquer coisa, mas quando for a hora certa.”


"Você sabe, o que aconteceu com Evan poderia acontecer a qualquer um. Não são muitos que lidariam com isso da maneira que ele lidou”. É verdade. Evan tem lutado por sua criança desde o momento em que ele descobriu sobre ele ou ela. Gah! Eu não posso esperar para descobrir o que ele está tendo. Este negócio de "ele ou ela" é chato. Evan tentou chamar o bebê de amendoim, mas parece estranho para eu usar o apelido e eu odeio quando as pessoas dizem isso. É um bebê, gente! "Você está certa, poderia. Eu sei que não existem muitos caras por aí que teriam lutado tão duro como ele fez.” "Você?", pergunto-lhe. Eu vejo como ele franze a testa. Ele está realmente considerando a minha pergunta contundente. "Eu gostaria de pensar que sim", ele finalmente diz. "É difícil se colocar no lugar do outro embora. Ande a mil milhas e todo esse jazz.” Só assim, estamos no estacionamento de Mike. Minha excitação ferve de volta à superfície; quer dizer, até Aaron transformar o questionamento sobre mim. "E se fosse você? E se você estivesse no lugar de Misty? ”, ele pergunta. "Nunca!" Eu digo com convicção. "Nunca que eu iria dar meu bebê. Pode ser uma luta difícil, se o pai não quisesse estar por perto, ou se a minha família não apoiasse. Não que vocês iriam virar as costas para mim; mas eu posso te dizer com toda a certeza que eu nunca iria fazer as escolhas que ela fez. Eu não conheço muitas mulheres que fariam”. Eu termino a conversa ao descer da caminhonete. Eu paro na porta da frente e espero por Aaron. Assim que ele me alcança, ele joga seu braço sobre meu ombro e me puxa para perto. "Você é gente boa, McKinley Rae.” Não posso deixar de rir "Igualmente, irmão mais velho.”

enquanto

eu

o

acotovelo.


Depois que eu disse aos meus avĂłs, liguei para meus pais para lhes dar a notĂ­cia. Hoje foi de.... Mudar a vida. Eu sabia que


Misty estava grávida por um tempo agora, e eu vi o ligeiro inchaço de sua barriga com meu bebê. No entanto, hoje foi uma experiência que eu nunca vou esquecer enquanto eu viver. Já ouvi mulheres ─ minha mãe, e minhas avós também, falando sobre ultrassons e todas sempre pareceram ser tão animadas por eles. Como um cara, eu nunca realmente dei muita atenção. Isso não me afetaria, então por que daria atenção? Eu não tenho palavras para o aparecimento de emoções que me inundaram no minuto em que meu bebê apareceu naquela tela. Misty manteve os olhos fechados e fones em seus ouvidos. Ela literalmente não quer ter nada a ver com isso. Eu ainda estou lidando com isso, especialmente depois de hoje. Dez dedos, dez dedos do pé, e um batimento cardíaco forte. A tecnologia me assegurou que o bebê é saudável. Ainda é um pouco pequeno, mas Misty não ganhou muito peso também. O médico aconselhou-a mais uma vez sobre comer mais, uma vez que ela está comendo por dois. Levou esforço extremo para morder minha língua e não brigar com ela. Ela perdeu a sua consulta desta semana. Levei dois dias para conseguir que ela me ligasse de volta e obtivesse a consulta remarcada. Ela não parecia como se tivesse usando drogas, apenas estava magra. Dei-lhe um pouco de dinheiro hoje, após a consulta. Ela tentou argumentar que ela não precisa de nada de mim, mas eu a fiz pegar. Eu quis dizer isso quando eu disse que queria cuidar de tudo o que ela precisasse. Aaron era a minha próxima chamada. No entanto, eu não lhe disse. Em vez disso, eu disse que ele tinha de me encontrar aqui para uma bebida. Tem sido uma longa semana e eu poderia usar um pouco de tempo livre com meu amigo. Para não mencionar que mesmo que eu estou em êxtase por ter visto meu bebê, eu não posso ajudar, mas sinto que estou sentindo falta de algo. Eu deveria estar compartilhando esta noite com minha companheira, você sabe aquela que eu não tenho. Esse pensamento faz com que o pânico se construa dentro de mim. Eu quero meu bebê, mas eu não tenho ideia do caralho no que eu estou me metendo. Vivendo e aprendendo, como as pessoas dizem.


Eu escolho um estande na parte de trás do bar. Eu não quero responder perguntas sobre Misty e eu, ou o bebê nesse momento. Eu quero ter um bom tempo com o meu amigo mais antigo e comemorar. Sou puxado dos meus pensamentos quando Aaron desliza para dentro da cabine em frente a mim. Ele está ostentando um sorriso gigante. Meu irmão. "Gah! Diga-me agora”! Eu ouvi aquela voz doce do sul, que só pode pertencer a uma pessoa. McKinley Mills. Ela desliza para dentro da cabine ao meu lado, me observando, esperando. "Evan! Você está me matando aqui”. Ela inclina seu ombro para o meu. Ela e eu passamos algum tempo juntos, desde que ela voltou para casa da faculdade. Ela sempre foi uma parte da minha vida, mas apenas recentemente eu aprendi a valorizar sua amizade, tanto quanto eu faço com seu irmão. "Hey agora, eu só poderia fazer você esperar até eu terminar esta cerveja". Eu sorrio. McKinley olha para a garrafa na minha frente e sorri. Inclinando-se, ela pega a garrafa, trazendo aos lábios. Eu presto atenção com fascínio enquanto ela inclina a cabeça para trás e vira tudo. Passando o dorso da mão sobre os lábios, ela coloca a garrafa de volta na minha frente. Um sorriso genioso ilumina seu rosto. "Agora, desembucha, Chamberlin", ela exige. Aaron joga a cabeça para trás rindo, o que me dá alguns segundos para me ajustar. Kinley é bonita e sua pequena demonstração, os lábios ao redor da minha garrafa de cerveja têm a minha mente e pau pensando nela de uma maneira que eu não deveria. "Você venceu”. Eu estendo a mão e pego o pequeno saco de papel marrom que nem um deles tinha notado. Ela o agarra de minhas mãos e rapidamente abre, retirando dois charutos cor de rosa. "Uma menina!", ela grita e joga seus braços em volta de mim. Estamos no estande e é estranho, mas eu devolvo o abraço o melhor que posso. Sua resposta eleva meu espírito.


"Isso aí! Parabéns, cara. Você sabe todos os seus encontros vão ter de conhecer o tio Aaron primeiro”, brinca Aaron. "Que diabos? Ela não estará namorando até que ela tenha trinta”, eu rio. "Você não pode mantê-la trancada numa torre", argumenta Kinley. "O inferno que eu não posso", Aaron e eu dizemos ao mesmo tempo. Kinley só rola aqueles lindos olhos castanhos dela, o sorriso nunca saindo de seus lábios. Sinto-me um pouco do estresse da semana desaparecer. Eu sei sem dúvida que estes dois vão estar com a minha menina e eu a cada passo do caminho. "McKinley é você?" Mike, o proprietário deste lugar e meu amigo de longa data, diz enquanto ele se aproxima da cabine. "Hey!" Kinley remove o braço em torno do meu ombro e se levanta fora da cabine para dar-lhe um abraço. "Quando você voltou para a cidade?", pergunta ele, enquanto seus olhos a devoram. Eu quero ficar puto, mas encontro-me fazendo a mesma coisa. Ela está vestindo um top que faz com que os peitos dela fiquem incríveis, um par de shorts azuis de brim e um par de botas de cowboy. Foda-me. Eu sabia que olhar era uma má ideia, mas mesmo assim eu fiz. Focando minha atenção em Mike, eu pergunto: "Ei, você pode nos obter toda uma nova rodada?" Eu levanto a minha garrafa de cerveja e dou-lhe uma pequena sacudida. "Claro, homem”. Ele aponta para o pequeno palco em toda a sala. "Esta noite banda ao vivo. Kinley, você precisa salvar uma dança para mim”. Ele pisca para ela e vai embora. Olho para Aaron e ele está me observando. "Você vê aquele cara?", pergunto. "Humm", é tudo o que ele diz.


Kinley toma seu assento ao meu lado na cabine. "Então, agora que sabemos que você está tendo uma menina, podemos começar com o quarto. Isto é, se você ainda quiser minha ajuda.” "Definitivamente. Eu não tenho ideia de por onde começar”, eu confesso. "Bem, nós olhamos móveis, então agora você só precisa decidir sobre o conjunto que deseja. Você está pensando no quarto de menininha, ou você está indo para fazer um quarto de moleque?”, ela ri. Eu penso sobre a sua pergunta. Foda-me, eu estou me perdendo aqui. "Honestamente, eu só quero que ela seja feliz e saudável. Se ela quer ser um moleque, eu estou bem com isso. Se ela quer todo o material de menininha, estou bem com isso também”. Eu estou fora do meu elemento. "Ahh você já tem essa coisa de ser pai sob controle", diz ela. "Deixa eu te dizer. Por que você não decora o quarto ou o berçário ou do que seja que é chamado. Eu estou bem com o que você decidir. Podemos ir às compras, ou melhor, ainda, eu posso dar-lhe o meu cartão de crédito e você pode tê-lo entregue para a casa.” "Sério? Eu posso fazer o que eu quiser?”, ela verifica. "Sim. Eu confio em você e não tenho ideia por onde começar. Você estaria me fazendo um favor. A única coisa que eu quero escolher é a cadeira de balanço. Pelo que tenho lido, eu vou passar muitas noites naquela coisa e eu quero que seja confortável.” "Feito. Quando posso começar?” Alcançando em meu bolso de trás, eu retiro meu cartão de crédito e o entrego a ela. "Quando você quiser”. "Porra, cara, você percebe que você acabou de dar a minha irmã seu cartão de crédito? Ela adora fazer compras”, Aaron questiona minha sanidade. "Sim. Eu estou contando com isso. Misty está no meio do caminho. Vinte semanas. Cinco meses, até minha filha chegar ao


mundo. Eu tenho uma tonelada de coisas para fazer e eu confio em Kinley para me ajudar.” Ela mostra a língua para Aaron. "Veja, ele confia em mim", diz ela, deslizando meu cartão de crédito em sua bolsa. "Uh-huh", diz Aaron. A garçonete traz nossas bebidas e a conversa sobre minha filha desaparece, quando Aaron e eu contamos a Kinley sobre quem está com quem em nossa cidade. Eu estou bebendo minha segunda cerveja quando eu ouço um grito alto. Isso faz com que os três de nós virassem nossas cabeças. A melhor amiga do colégio de Kinley, Olivia, que também acontece de ser a irmã mais nova de Mike, está praticamente correndo em nossa direção. Kinley grita quase tão alto e salta para cima, a encontrando no meio do caminho. "Gah! Eu senti tanto sua falta”. Ela abraça a amiga apertado. "Por que você não me disse que estava de volta na cidade?", Kinley pergunta uma vez que atingem a cabine. Olivia desliza ao lado de Aaron e coloca um beijo rápido na bochecha. Ela sempre tinha essa coisa por ele. Aaron parece ser afetado. "Só cheguei ontem", explica Olivia. "Eu ia ligar para você hoje à noite, mas eu queria parar e verificar meu irmão mais velho. Ele tem feito um bom trabalho com este lugar.” "Ele realmente tem", Kinley concorda. Mike se junta a nós e define quatro garrafas de cerveja sobre a mesa. “Livvy, eu não sabia que você estaria passando por aqui.” "Mamãe e papai estavam aqui por perto. Então, eu decidi vir verificar o lugar. Você fez um bom trabalho, irmão." A banda sobe ao palco e Olivia salta do estande. "Vamos lá mostrar nossa animação", diz ela, estendendo sua mão para Kinley.


Kinley fica de pé e meus olhos a seguem. Aqueles shorts short-ass 5 , pernas longas e bronzeadas, e botas de caubói são fodidamente sexys como o inferno. Prazer sulista. "Você pode dizer isso de novo", diz Mike. Sua voz traz-me para fora do meu transe com Kinley e eu tiro meus olhos dela. Mike agora está sentado ao meu lado. "O quê?" Eu pergunto a ele. "Eu concordo, ela é totalmente um prazer sulista do caralho.” Fodido Mike! Olhando através do estande, vejo que Aaron não está lá. Não admira que ele não esteja fora de seu assento chutando as nossas bundas. Meus olhos digitalizam a multidão e eu vejo as costas dele enquanto ele entra no banheiro. Virando-me para enfrentar Mike, eu vejo que seus olhos estão colados à pista de dança. A partir do olhar em seu rosto, eu sei que não é sua irmã mais nova que ele está assistindo. Meus instintos protetores aparecem, só que desta vez eles são diferentes. "Não irá fodidamente acontecer", eu rosno. Mike lentamente tira os olhos dela e me enfrenta. O sorriso no rosto faz-me querer bater nele como um burro chutando a porta de um celeiro. "Ela é uma menina grande, Chamberlin. Ela já tem um irmão mais velho, ela não precisa de outro.” Minhas mãos, que estão apoiadas sobre a mesa, se apertam em punhos. Eu sempre considerei Mike um amigo, mas agora, eu só... "Além disso, você não é o único que a apelidou de prazer sulista?", ele me instiga. Estamos sentados no mesmo lado da cabine, o que torna o meu próximo passo bastante fácil. Eu agarro o colarinho da camisa e trago sua face meras polegadas da minha. "Não está 5É

um modelo de short que aparece a beirada da bunda.


fodidamente acontecendo", repito minha ameaça de mais cedo. "Fique longe dela caralho." Eu libero sua camisa com um empurrão, e empurro seu corpo de volta. "Ei, esta é a minha?" A voz doce de Kinley passa por mim. Eu ainda estou com os punhos enrolados e apertados, meus olhos nunca deixando Mike. Eu assisto um sorriso lento deslizar em seu rosto. "Claro que é, querida. Não esqueça que você me prometeu uma dança". Ele pisca para ela. Eu aperto minha mandíbula apertada para não fazer uma cena. "Sim, eu vou ter que deixar para depois. Eu tenho uma sessão de fotos no início da manhã. Esta é a minha última”. Ela levanta a cerveja, enquanto ela se vira para me encarar. "Evan, você acha que você poderia me levar para casa? Aaron disse que estava indo para ficar por mais algum tempo”, ela aponta por cima do ombro. Vejo Aaron e uma loira ficando amigáveis na pista de dança. "Eu posso te levar para casa", Mike oferece. "Uh, obrigado, Mike, mas Evan está indo pelo mesmo caminho". Ela lhe dá um sorriso educado, mas não é o seu sorriso, aquele que ilumina seu rosto, o sorriso que eu vim a gostar de ver nela, durante as últimas diversas semanas. Cavando a minha carteira do meu bolso para trás, eu jogo algumas notas em cima da mesa e empurro o braço de Mike. Relutantemente, ele se levanta e me permite deslizar para fora da cabine. Eu coloco minha mão na parte inferior das costas dela. Kinley se inclina para dar Olivia um abraço, então se vira para sorrir para mim. Meu sorriso. "Vamos para casa", eu digo, curvando-me para falar ao lado de sua orelha. Ela balança a cabeça e, com a minha mão guiando-a, nós vamos para a minha caminhonete.


O mês que passou foi uma loucura. Eu estive ocupada com sessões em meu estúdio. O negócio está grande; eu não poderia estar mais feliz. Fui fazer compras online para o quarto perfeito para o bebê Chamberlin. Evan diz que não sabe de que ele vai chamá-la ainda. Eu quero essa menina tendo o quarto dos sonhos. Mesmo que Evan tem que jogar de mãe e pai, eu quero ajudá-lo ─ todos querem. Eu quero ter certeza que essa menina sabe que ela é amada, porque ela é. Evan é da família, por isso às vezes quando eu penso nele como algo diferente disso, eu me sinto culpada. Eu tento; eu realmente tento. Eu tento difícil não notar o quão incrível seu corpo é. Eu tento difícil não fantasiar sobre passar minha língua no seu abdômen definido. Encontro-me falhando em minhas tentativas, mais frequentemente do que não. É difícil impedi-lo quando passamos tanto tempo juntos. Hoje é um exemplo perfeito. Eu estou indo para o seu lugar em algumas horas para iniciar a pintura. Peguei a tinta e todo o material de ontem. Eu estive dando o seu cartão de crédito um treino. Eu fui encontrar pechinchas para salvar-lhe algum dinheiro, mas ele precisa de tudo! "Bom dia", Mamãe diz quando eu entro na cozinha. "Bom dia. Algo cheira bem.” "Biscoito. Você acabou de perder seu pai e Aaron. Eles estão ajudando Evan com alguma marcação hoje”, ela me diz. Embora meu pai e Aaron, Evan também, criem e procriem cavalos puros-sangues, eles também têm gado. Marcar gado é demorado. É um trabalho que precisa de todas as mãos disponíveis. Evan tem uma pequena equipe que trabalha para ele, mas com seu avô incapaz de ajudar, o meu pai e Aaron foram emprestando-lhe uma mão no último par de anos. Ele faz o mesmo para eles. "Evan mencionou isso na noite passada. Ele me ligou para dizer onde ele deixaria a chave. Vou depois da minha sessão da manhã para começar a pintar o berçário.”


"Você sabe que eu estava querendo te perguntar. Seu pai e eu queremos levar algo especial. Eu sei que ele vai recusar um chá de bebê, embora ele não devesse”, diz Mamãe. "Sim, isso é uma coisa de orgulho, eu acho. Homens simplesmente não entendem que um chá de bebê é uma parte importante de ter um bebê. Claro que, em sua defesa, se a mãe do bebê estivesse envolvida, ela aceitaria de bom grado um chá. Ele está tão fora de seu elemento.” "Ele tem sido um lutador embora. Ele realmente quer fazer direito por este bebê”, Mamãe acrescenta. "Sim ele quer. Ele é um ótimo cara.” "Hmm." "Hmm o que?" Eu pergunto a ela. "Nada. Então, você tem alguma ideia do que podemos fazer?” "O mobiliário está comprado, tudo, exceto a cadeira de balanço, mas ele quer comprar ele mesmo. Na verdade, roupas, mamadeiras, tudo”, eu rio. "Queria tanto que ele nos deixasse fazer um chá de bebê. Eu estava falando com Ethel na igreja no domingo e ela está preocupada com ele.” "Por que não fazem um „chá de avós‟? É uma maneira de contornar isso. Eu sei que as senhoras na igreja iriam entender o significado do que você está fazendo. Vocês todos podem dar a Ethel os presentes para sua nova bisneta.” "McKinley Rae, é perfeito! Você, minha filha, é um biscoito esperto.” "Oh, vá em frente", eu a provoco. Isso faz com que ela ria. Eu amo meus pais; eles estiveram lá para mim e Aaron cada passo do caminho. Temos sorte de tê-los. "Obrigada pelo café da manhã. Eu tenho que ir para o estúdio. Minha sessão é suposta a começar em vinte minutos”. Eu dou-lhe um beijo na bochecha e corro para fora da porta. Eu tenho que caminhar apenas uma centena de pés para chegar ao


meu estúdio, mas eu quero deixar as luzes acesas e minha câmera configurada. Eu acho que um pouco da atitude de Aaron "Eu não quero estar atrasado para qualquer coisa" tem passado para mim ao longo dos anos. Quando começo a arrumar minha câmera meu telefone me alerta para um texto. Evan: Eu coloquei a chave reserva, onde combinamos. Eu

também disse a Gram e Gramps6 que você estaria lá. Fique à vontade. Kinley: Obrigado! Eu não posso esperar para começar. Evan: Sinto-me culpado que eu não vou estar lá para

ajudar.

Kinley: Eu lido com isso, Chamberlin. Evan: RI MUITO. Ok basta ter cuidado. Não suba na

escada até eu chegar lá.

Kinley: Sim, sim. Você não tem gado para marcar? Evan: Estou marcando. Assim que eu estou deslizando meu telefone de volta no bolso, ele toca. Olhando para o identificador de chamadas, vejo que é meu cliente da manhã. "Olá." "Kinley, oi, é Beth. Thomas acordou com febre hoje, então eu vou ter de cancelar a sessão. Eu sinto muito ter que fazer isso em tão pouco tempo. Eu tenho estado ocupada com o médico e esqueci tudo sobre isso." "Beth, está tudo bem. Não se preocupe. Espero que Thomas se sinta melhor. Apenas me dê uma chamada e podemos remarcar.” "Muito obrigada." 6É

o jeito que ele chama os avós.


Eu termino a chamada e embalo a minha câmera de volta na bolsa. Desligo as luzes, e volto para a casa. Parece que eu vou começar a começar a pintar mais cedo do que eu pensava. Em casa, acho mamãe ao telefone. Ela levanta as sobrancelhas questionando. "Sessão cancelada", eu sussurro. Ela balança a cabeça e levanta um dedo, me pedindo para esperar. Eu pego uma garrafa de água da geladeira e pego um assento à sua frente na mesa. "Ótimo, Kinley acabou de entrar. Eu vou dizer a ela e depois te conto", Mamãe diz antes de desligar. "O que aconteceu?" "Beth ligou e Thomas está doente. Ela vai remarcar. Eu estava apenas entrando para colocar algumas roupas velhas antes de ir para Evan para iniciar a pintura.” "Eu estava apenas conversando com Mabel da igreja. Ela concorda que ter um chá para Ethel é uma ótima ideia. Ela está começando a espalhar pelo telefone enquanto falamos. Estamos planejando para um mês a partir de agora, depois da igreja num domingo.” "Essa é uma ótima ideia! Vai ser bom para Ethel sair da casa e Evan pode usar o suporte, com certeza.” "E tudo se ajeita. Você precisa de alguma ajuda com a pintura?”, ela pergunta. "Eu acho que vou ficar bem. Evan já limpou o quarto. Então eu só preciso estabelecer a lona e colocar fita nas paredes. Isso vai levar algum tempo. Ele já me mandou uma mensagem e disse que eu tinha que esperar por ele para mover as coisas.” "Ele é protetor". "Ele esteve ao lado de Aaron por muito tempo quando se trata de mim", eu respondo. "Se você diz. Desde que você não precisa de qualquer ajuda, eu acho que vou até a cidade e olhar algumas decorações para o chá.”


"Parece bom. Te vejo mais tarde." Eu corro para o meu quarto para me trocar. Eu não posso esperar para começar a arrumar o quarto.

Doze horas. Demorou doze horas para trabalhar com o novo rebanho. Aaron e seu pai eram salva-vidas. Eles ajudaram a


instruir a tripulação sobre o que fazer. De maneira nenhuma isso poderia ser feito em um dia sem eles. Eu estou contente de tê-lo feito, mas decepcionado que eu perdi Kinley. Ela começou o berçário hoje e eu estava ansioso para passar o tempo com ela, mas eu me recuso a pensar sobre o que isso significa. Abro a porta, e vejo o brilho de uma luz no andar de cima. Kinley deve ter esquecido de desligá-la. Mesmo que eu esteja morto em meus pés, eu corro até as escadas para ver o quanto ela fez. Com certeza, a luz para o berçário está ligada e eu estou chocado ao ver que ele está pronto. As paredes estão pintadas em uma cor que Kinley informou-me ser lavanda médio. Para mim, apenas se parece com roxo claro. O quarto parece como se um profissional entrou e fez isso. A lona que eu coloquei para ela se foi, assim como todas as fontes da pintura. Cabeça-dura como sempre, é óbvio que ela ignorou meu aviso de 'espere por mim para subir na escada„. Eu engulo o caroço na minha garganta. Isso é real. Em apenas quatro curtos meses, minha menina vai estar aqui. Eu nunca vou ser capaz de agradecer Kinley suficiente para tudo o que ela fez. Retirando meu telefone, eu deslizo a tela e vejo que é apenas depois das nove. Ajudei a alimentação da equipe e dei água a todos os cavalos antes de ir para casa. Certamente, ela ainda está acordada. Eu decido enviar-lhe um texto em primeiro lugar. Evan: está acordada? Eu escuto um sinal sonoro de um telefone celular. Ela deixou seu telefone aqui? Eu sigo o som através do corredor para o meu quarto. Abrindo a porta, eu permito que a luz do berçário ilumine o quarto. Foi quando eu a vejo. Kinley está enrolada na minha cama, telefone preso em suas mãos. Examinando o quarto, eu vejo um saco de aparência floral colocado no chão. Meus olhos vagueiam sobre ela e vejo que seu cabelo está úmido. Ela deve ter trazido roupas para trocar. McKinley estava molhada e nua no meu chuveiro, no meu quarto.


Foda-me. Mesmo tão cansado como eu estou, o meu corpo responde a apenas o pensamento de seu corpo molhado e nu. Movendo-me para dentro do quarto, eu lentamente sento na borda da cama, cuidando para não acordá-la. Não há ninguém aqui para me testemunhar cobiçar a irmã do meu melhor amigo, minha amiga. Ela tem sido um pilar de força para mim nesses últimos meses. Eu honestamente não sei o que eu faria sem ela. O telefone emite um sinal sonoro de novo, lembrando-me do texto que enviei a ela. Eu congelo, esperando para ver se o som a acorda. Isso não acontece. Uma mecha de cabelo está pendurada para baixo em seus olhos. Sempre muito gentil, eu coloco para trás da orelha. Isso não a acorda e estou aliviado que eu possa vê-la assim mais um pouco. Eu sei que deveria acordá-la, mas sento memorizando como ela se parece no momento enrolada na minha cama, é errado. Eu simplesmente não consigo encontrar a vontade de me importar com isso. Seu telefone chama de novo, e desta vez ela se mexe, fazendo que a mecha de cabelo que eu tinha acabado de tirar se mude para obstruir mais uma vez meu ponto de vista. Na hora que a minha mão vai para movê-la, os olhos lentamente abrem. Ela me reconhece de imediato, e um leve sorriso enfeita seus lábios. "Hey", ela diz, sua voz cheia de sono. Minha mão tem uma mente própria, quando eu encontro-me colocando em sua bochecha. "Ei, você se cansou hoje." Não é uma pergunta. Ela fez um inferno de um monte de trabalho hoje para minha filha e eu. Seus olhos brilham com as minhas palavras. "Você viu isso?", ela pergunta. "Eu vi. É perfeito”. Você é perfeita. "Me saí melhor do que eu esperava", ela confessa.


Minha mão ainda está em sua bochecha e eu sei que são todos os tipos de errado. Eu corro o meu polegar em sua bochecha e relutantemente libero o meu domínio sobre ela. Eu não posso trazê-la para todo esse drama. Ela merece tudo do melhor, mais do que eu poderia dar a ela. Para não falar, que eu tenho certeza de que o meu melhor amigo iria chutar a minha bunda se eu tentasse sair com sua irmã. Eu só preciso aprender a controlar meus hormônios, quando estou sozinho com ela. "Estou feliz que você escolheu móveis brancos." Sentando-se, ela se inclina contra a cabeceira. "Sim, com os móveis brancos e a cor das paredes, eles realmente vão se destacar. Eu não posso esperar até que você possa colocar todos juntos”. Eu gemo com o pensamento. "Vou começar neste fim de semana". Eu sei que ela está ansiosa para decorar agora que a pintura está feita. "Bom. Vou dizer a Aaron que ele tem que vir ajudar. Então nós três, devemos ser capazes de terminar rapidamente.” "Você já fez o suficiente", eu digo a ela. "Este é o meu projeto, senhor. De maneira nenhuma estou perdendo isso.” "A que horas você terminou?" Piscando, ela olha para seu telefone. "Aproximadamente uma hora atrás. Desculpe eu cochilei”. Eu mal posso ver a tonalidade de vermelho cobrindo seu rosto na pouca quantidade de luz no quarto. "Você já comeu?" Meu palpite é que ela trabalhou durante todo o dia para obter o quarto concluído. Sua barriga ronca, sem lhe dar tempo para responder. "Tudo bem então. Deixe-me tomar um banho rápido e nós podemos ir pegar algo para comer”. Me levanto da cama. “Combinado". Seu sorriso se transforma em um bocejo enquanto ela estende os braços acima da cabeça. A t-shirt que ela está usando sobe e mostra sua barriga tonificada. Eu forço


meus olhos a se fecharem e afastarem-se dela. Eu me ocupo em puxar roupas limpas fora da minha cômoda. "Eu vou ser rápido." "Bom, eu estou morrendo de fome. Eu estou indo verificar minhas habilidades loucas de pintura. Vou esperar lá embaixo.” Ouço-a sair da cama, seus pés tocarem o chão, e o clique da porta do meu quarto enquanto ela fecha atrás dela. Eu solto um suspiro que nem percebi que eu estava segurando. Tenho que conseguir minha merda junta. Corro através do meu chuveiro e encontro Kinley no andar de baixo em menos de quinze minutos. "O que você está querendo?" Eu pergunto, empurrando minha carteira e meu celular no bolso. "Estou aberta a qualquer coisa; apenas nada que vai levar muito tempo.” "Eu acho que posso lidar com isso.” O caminho para a cidade é preenchido com a conversa sobre montagem de móveis e ideias de decoração. A pressão que eu sinto quando penso em tudo o que precisa ser feito, antes de minha filha chegar diminui, enquanto Kinley fala. Ela está disposta a assumir a liderança e eu vou deixá-la. Quero estar envolvido, mas merda, eu estou perdido. Estou morrendo de medo da minha filha. Encontramo-nos no Subway. "Excelente escolha", Kinley diz enquanto ela dá a primeira grande mordida em seu sanduíche de almôndega. Ela é refrescante. Ela nunca tem medo de falar o que pensa ou ser ela mesma. A maioria das meninas pediria uma salada e quase não comeria. Eu não sei se é porque eu a conheço toda a minha vida, ou se é porque ela é realmente apenas uma menina-confiante e segura. Eu estou apostando no último. "Então, eu estou pensando em ir visitar meus pais e avós antes de o bebê nascer.” "Essa é uma ótima ideia. Tenho certeza que você sente falta deles. Como está o seu pai?”


Misty nunca perguntou como meu pai estava. Eu nunca percebi o quão desconectado realmente éramos, até agora. "Igual. Minha mãe diz que ele começou uma nova quimioterapia. Até agora, ele parece estar se adaptando bem a ela.” "Quando você estava pensando em ir vê-los?" "Em poucas semanas. Eu tenho muito a fazer antes do bebê chegar aqui, mas preciso vê-los, entende?” "Você deveria ir. A família é importante”, diz ela. "Sim. Acho que vou voar. Isso vai me dar mais tempo com eles. Eu não vou vê-los por aqui qualquer momento em breve. Papai realmente gosta de seu oncologista.” "Eu tenho certeza que é difícil estar longe deles, especialmente com todas as mudanças acontecendo em sua vida.” Eu concordo. Ela me entende. Ela é tão fácil de conversar. Eu nunca fui de me abrir, a menos que fosse para Aaron. Não há nada que ele não saiba sobre mim. Bem, há uma coisa. Se ele soubesse os pensamentos que eu estou tendo sobre sua irmãzinha, ele iria chutar a minha bunda.

O voo para o Alabama é monótono. Passei o tempo todo pensando em tudo o que ainda precisa ser feito. Estou tentando muito duro para não surtar em apenas um pouco mais de três meses, eu vou ser pai. Eu vou ser responsável por um minúsculo ser humano e todas as suas necessidades. Eu estou um pouco sobrecarregado. Eu viajei tranquilo com apenas uma bagagem de mão, para que eu pudesse evitar todo o estresse com esteira de bagagens. Estou procurando na multidão pela minha mãe. Ela insistiu em me pegar. Eu a escuto antes de vê-la. "Evan!" Ela já está correndo para mim, então eu paro e deixo cair a minha mala no chão, preparando-me para o impacto. Quando ela me atinge, eu envolvo meus braços em torno dela e a


envolvo em um abraço apertado. "Eu estava com saudades de você.” "Senti sua falta também", eu digo, colocando-a de volta em seus pés. "Como está o papai hoje?" "Ele está se sentindo bem. Esta nova químio não faz dele tão doente”, explica. "Vamos levá-lo para casa.” Eu aceno em acordo e pego minha bolsa de volta. Jogando meu braço por cima do seu ombro, deixamos o aeroporto. "Como estão vovó e vovô?", pergunto uma vez que estamos na estrada. "Bom, é difícil viver em casa com meus pais depois de todos esses anos”. Ela ri. "É como se eles não se importassem que eu tivesse quarenta e oito anos de idade, casada e com um filho meu. Estou começando a me sentir como uma adolescente de novo." "Vovó sempre foi protetora," eu concordo. "Sim, ela reclama sobre o seu pai constantemente e há dias em que o deixa maluco. Ele só quer ser deixado sozinho. Nós pensamos em comprar uma casa ou alugar um apartamento, mas ele fica louco quando são apenas os dois naquela casa grande e velha. Para não falar, é bom ter ajuda, especialmente nos dias ruins.” Nós realmente não falamos sobre os "dias maus”. Eu sei que eles estão lá, mas eles tentam e me protegem deles tanto quanto possível. Como a minha avó, minha mãe, muitas vezes se esquece de que eu sou um adulto, que ela pode se apoiar em mim para buscar apoio. Inferno, eu estou prestes a ser pai. Minha mãe e eu passamos o resto da viagem apenas recuperando o atraso. Antes que eu perceba, nós estamos encostando na entrada da garagem. A primeira coisa que eu vejo é o meu pai e os pais da minha mãe sentados na varanda da frente esperando por nós. Até este momento, eu não tinha percebido o quanto eu sentia falta deles.


"Evan", meu pai diz assim que subo o degrau final da varanda. Ele lentamente se ergue da cadeira de balanço em que ele está sentado e caminha para mim. Quando me alcança, ele me puxa para um abraço. Percebo que seu abraço não é tão apertado como ele costumava ser. Ele está perdendo sua força. Sinto-me culpado por não ter vindo com eles para ajudar a mamãe cuidar das coisas ─ cuidar dele. "Jeff, você precisa compartilhar", eu ouço minha avó dizer ao nosso lado. Papai me libera com uma risada que rapidamente se transforma em uma tosse. Avó me puxa para um abraço, com o avô estendendo a mão para apertar a minha mão. "Nós sentimos sua falta", diz a avó. "Parabéns, Evan", meu avô diz. Ele sempre foi do tipo que vai direto ao ponto. Ele é a primeira pessoa a falar que eu vou ser pai. Fiquei chocado que Mamãe não falou no caminho para cá. "Obrigado”. "Bem, eu tenho o almoço pronto. Vamos para dentro”, instrui minha avó. Todos se dirigem para a cozinha. Eu largo minha bolsa perto da porta e desenterro as imagens do ultrassom. Tomando o lugar vazio em frente a meus pais, eu inclino e entrego para a minha mãe. Eu vejo como se forma um sorriso lento e lágrimas enchem seus olhos. "Eu não posso acreditar que estou indo ser avó", diz ela, sem tirar os olhos das imagens. Penso que a equipe no consultório do obstetra de Misty sente pena de mim. Eles imprimiram quase vinte fotos. Eu tenho uma em minha geladeira em casa. Kinley é realmente aquela que a colocou lá. Enquanto Aaron e eu estávamos trabalhando na montagem de todo o mobiliário para o quarto do bebê, Kinley parou para nos fazer um almoço tardio. Quando ela nos chamou para a cozinha, eu notei que estava pendurado lá. Lembro-me de apontar para ela e ela encolheu os ombros e disse: "Eu só pensei que ela deveria estar aqui com a gente". Estou contente que


Aaron estava lá. Se ele não tivesse, eu a teria agarrado e beijado o inferno fora dela. "Você tem um nome?" Vovó pergunta, puxando-me dos meus pensamentos. "Não, ainda não. Eu só.... É um grande negócio.” Meu pai ri. "Sim, eu me lembro de que nós te vimos antes de realmente decidir sobre um nome.” Mamãe se estica e coloca a mão em cima da sua. "Você só parecia um Evan para nós", ela ri. Eu gostaria de ter isso. Eu gostaria de ter um parceiro para estar ao meu lado. Eu só tenho a mim mesmo. "Sim, eu não pensei muito sobre isso. Tenho estado ocupado recebendo tudo o que vou precisar. McKinley tem sido uma grande ajuda. Dei-lhe o meu cartão de crédito e disse-lhe para arrumar as coisas. É impressionante, o tanto que um bebê precisa", eu confesso. Eu cavo meu celular do meu bolso e abro a minha galeria de fotos. Eu trago as imagens recentes que tirei do berçário depois de todos os móveis estarem montados. "Aqui é o quarto. Kinley trabalhou muito nele. Ela pintou tudo enquanto eu estava marcando gado. Ela também escolheu os móveis e ajudou Aaron e eu a colocar todos juntos na semana passada.” Minha mãe e minha avó falam sobre o quão bonito ele é, e como o mobiliário branco realmente se destaca com a cor das paredes. Todas as mesmas coisas que Kinley disse. "Ela fez um grande trabalho. Eu amei o quarto”, mamãe diz, entregando meu telefone de volta a mim. "Ela realmente fez. Eu não sei o que eu faria sem ela.” "Como eles estão, McKinley e Aaron?", ela pergunta. "Bem. Aaron e Jerry são ainda parceiros, embora Jerry continue dizendo que ele está pronto para se aposentar e trabalhar para Aaron”. Eu ri. "Tenho certeza que ele está", diz o pai. "É trabalho duro.”


"E McKinley?", mamãe pergunta. "Ela está ótima. Ela se formou há alguns meses, então ela está vivendo em casa, acho que eu lhe disse. Jerry e Sara lhe deram o espaço acima da garagem e ela transformou-o em um estúdio para suas fotos. Você deve ver algumas de suas fotos. Ela é muito boa. Ela tem sido ótima me ajudando a comprar e definir as coisas do bebê no quarto. Ela me fez uma lista de tudo o que ainda precisa fazer e até me convenceu de que eu preciso de uma nova caminhonete”. Eu paro de falar quando eu percebo que eu tenho falado sem parar sobre ela. Olhando em volta para a minha família, eu vejo o meu louvor não passou despercebido. Meu pai e avô estão sorrindo para mim; Mamãe e avó estão com sorrisos que poderiam iluminar o estado de Alabama. "Estou feliz que ela tem sido de tal ajuda", diz minha mãe. Eu concordo. "Ela realmente tem”. Eu cavo a minha comida, na esperança de acabar com essa parte da conversa.

Os últimos cinco dias passaram rápido. Eu gostei de passar esse tempo com os meus pais e avós. Eu não consigo vê-los o suficiente. Papai, vovô, e eu fomos pescar. Foi muito bom passar esse tempo com eles. Eu poderia dizer que cansava o papai, mas ele insistiu que fossemos. Minha Avó e minha mãe compraram a maior mala de viagem que eu já vi e a encheram ao ponto de rebentar pelas costuras com artigos de bebê. A vovó fez uma colcha, enquanto a mamãe foi à loucura com vestidos e o que ela chamou bodys, meias, e um monte de outras coisas que eu não tenho nenhuma ideia do que são como fraldas de ombro. Mamãe me levou para o aeroporto e me deu um adeus choroso. Eu vou sentir falta deles, mas uma vez que eu estou


embarcado no caminho de volta para Kentucky, ĂŠ Kinley que se infiltra atravĂŠs da minha mente.

Evan chega em casa hoje.


Esse é o meu primeiro pensamento enquanto eu lentamente abro os olhos para o sol da manhã. Nós trocamos mensagens um par de vezes desde que ele se foi, mas não é o mesmo. Eu acho que isso é o mais longo tempo sem a gente se ver desde que eu voltei para casa. Eu sinto falta dele. Eu sei que é errado, e nós somos apenas amigos, mas uma menina pode sentir falta de seu amigo, certo? Gemendo com os caminhos dos meus pensamentos, eu alcanço meu telefone. Vejo que tem um texto perdido de Aaron. Aaron: Bom dia! Manda mensagem quando você rolar o seu

traseiro sonolento para fora da cama. Eu preciso de um favor.

Verifico a hora da mensagem, vejo que foi enviado às 5:55 desta manhã. E agora 08:02. Kinley: E aí? Aaron: Era para eu pegar Evan no aeroporto, mas um dos

cavalos está doente. Estive nos estábulos desde às duas. De qualquer forma, você pode pegá-lo para mim? Hoje é domingo, e eu não tenho nada para fazer no estúdio. Sendo uma fotógrafa, eu não tenho uma agenda tradicional das nove às cinco e eu adoro isso. Kinley: Claro, quando seu voo chega? Aaron: Pousa às duas. Kinley: Entendi. Aaron: Você é a melhor irmã do mundo! Kinley: RI MUITO. Lembre-se disso quando eu descontar

o que você me deve.

Aaron: Tudo bem, irmãzinha.


Eu sorrio para a nossa brincadeira. Eu amo meu irmão. Nós somos amigos tanto quanto nós somos irmãos. Eu me pergunto o que ele iria pensar sobre os pensamentos que tenho tido sobre o seu melhor amigo. Quando eu era jovem, eu tinha a maior queda por Evan. Agora, isso é... Diferente. Só posso supor que é porque estamos mais velhos, mas meus pensamentos e esses sentimentos são mais profundos do que a minha paixão adolescente. Quando eu era jovem, eu só queria sua atenção e me perguntava como seria caminhar pelos corredores do colégio segurando sua mão, sendo sua namorada. Agora, eu quero passar minha língua por cada polegada dele. Eu quero tirar suas roupas e ter o meu caminho com ele. Definitivamente não é uma paixão colegial. Estou animada para ele voltar para casa. Ontem à tarde, a mãe e as senhoras da igreja fizeram o “chá da bisneta” de Ethel. As senhoras realmente ficaram loucas com os presentes. Ethel estava em lágrimas, de tão emocionada com o apoio. Ontem, eu ouvi não só uma vez, mas milhares de vezes, que Evan é um grande cara, e elogios por fazer isso por conta própria. Se elas soubessem o quão assustado ele está. Eu acho que sou a única que consegue ver esse lado dele, bem, além de Aaron. A mamãe e eu fomos para a casa de Ethel com o Jeep Cherokee da mamãe carregado com os presentes. Ethel nos perguntou se gostaríamos de ir em frente e levá-los para a casa de Evan para evitar ter que os transferir hoje, quando ele chegasse em casa. Eu concordei e usei a chave que ele me disse para manter por agora. Estive dentro e fora do seu lugar tantas vezes para ajudá-lo com o quarto, que ele acabou dizendo que era mais fácil do que escondê-lo sob a rocha todos os dias. Rolo para fora da cama, eu tomo um banho rápido e visto meu short jeans de costume, top, e botas de vaqueira. Eu estou na cozinha torrando um bagel quando minha mãe entra. "Bom dia", ela canta. "Bom dia.”


"Eu ainda não posso acreditar que recebemos todos aqueles presentes. As senhoras realmente se superaram”, diz minha mãe. "Elas realmente fizeram. Estou aliviada porque ele precisa de tudo.” "Ele chega em casa hoje, certo?", ela pergunta. "Sim, na verdade, eu vou buscá-lo no aeroporto. Aaron iria, mas eu acho que ele tem estado com um cavalo doente durante toda a noite.” "Sim, seu pai está lá fora também. Ele veio mais ou menos seis da manhã e eu embalei a ambos um grande café da manhã. Eles ainda estavam à espera do veterinário chegar aqui.” "Qual o cavalo?" "Estrela da manhã.” Eu tremo. Estrela da manhã é uma égua, que está atualmente com potro. Ela foi coberta por um garanhão cujo sêmen custa quinze mil dólares. Além disso, ela tem estado conosco desde que ela era um bebê ─ mais de dez anos. Tenho certeza de que meu pai e Aaron estão ambos muito preocupados com ela. Ambos tentam parecer caras duros, mas são tão ligados aos cavalos como mamãe e eu. "Qualquer coisa que eu possa fazer?" "Não que eu saiba.” "Bem, eu acho que estou indo para obter alguma edição feita antes de eu sair para o aeroporto.” "Parece bom. Eu estou indo arrumar um cooler com alguns lanches e bebidas para levar até os estábulos.”

O tráfego chegando ao aeroporto é terrível. Quando eu finalmente consigo, eu tenho que estacionar no quadragésimo sul. Felizmente, eu cheguei cedo e tenho uma abundância de


tempo. Eu ainda tenho trinta minutos antes do horário previsto para seu voo pousar. Eu encontro um lugar fora de seu portão de desembarque e pego o meu Kindle. Uma menina nunca sai de casa sem as coisas necessárias. É difícil se concentrar, porque eu continuo verificando o relógio a cada cinco segundos. Estou mais animada em vê-lo do que eu deveria me sentir. Faz apenas uma semana. Eu li a mesma frase quinze vezes; desistindo eu deslizo meu Kindle para trás em minha bolsa. Em vez disso, eu pego meu telefone e percorro meu feed do Instagram. Olivia postou uma foto de um novo par bonito de botas. Eu comento que preciso saber onde ela comprou. Eu sou uma otária por botas de cowboy. "Kinley?" Minha cabeça levanta ao som de sua voz. Evan está andando em minha direção. Sem pensar, eu pulo da minha cadeira e corro para ele. Jogo meus braços em volta do seu pescoço e dou-lhe um abraço apertado. Respirando fundo, eu respiro o seu cheiro. Seus braços estão em volta de mim, descansando na minha cintura, e ele enterra o rosto no meu pescoço. Eu não sei quanto tempo nós ficamos assim, e a realidade mostra o quanto o nosso abraço foi íntimo. Eu me afasto e coloco algum espaço entre nós. Seus olhos cor de chocolate me seguem. "Aaron?", ele pergunta, com a voz rouca. "Estrela da manhã está doente. Ele e meu pai passaram a maior parte da noite com ela. Ele me pediu para buscá-lo”, eu explico. Seus olhos vagueiam sobre mim quando ele começa a se mover em direção a mim. Meu corpo congela com a sua abordagem. Inclinando-se, ele sussurra: "Obrigado", contra a minha orelha enquanto seus lábios escovam minha bochecha. Minha respiração engata na minha garganta. Evan está à sua altura máxima, joga sua bagagem de mão por cima do ombro, e pega uma mala bastante grande. É mais do


que eu acho que ele teria viajado. "Mamãe e vovó exageraram um pouco nas compras para o bebê.” Eu sorrio, porque minhas palavras ainda estão alojadas na minha garganta. Evan coloca a mão grande na parte inferior das minhas costas. "Se você não se importa, podemos passar pelos estábulos no caminho de volta? Quero ver se Aaron e seu pai precisam de alguma ajuda.” "Claro", eu consegui dizer. Evan é um cara muito bom. Por que ele tem que ser o melhor amigo do meu irmão? Posso dizer com 100 por cento de certeza que se ele não fosse eu já teria me jogado nele. Eu levo Evan até o meu novo SUV. "Uau, isso é seu?", ele pergunta. "Sim, meu velho Honda já teve melhores dias. O negócio está bom no estúdio, então eu pensei que era tempo. É meio constrangedor dirigir até uma sessão com um velho Honda Accord batido. Isto é mais profissional. Eu também tenho uma tonelada de espaço para viajar com adereços e equipamentos.” "É legal. O que fez você escolher um Durango?”, ele pergunta. "Eu adorei a maneira como ele dirige, o que é importante, mas tem um ótimo sistema de som. Eu estava pensando, para as sessões ao ar livre, eu poderia usar isso para ajudar a quem quer que seja que esteja fotografando relaxar um pouco. Tem também tração nas quatro rodas, então eu posso muito bem conduzi-lo à maioria dos lugares. No entanto, eu tenho uma sessão subindo a colina na casa de Miller em poucas semanas, de modo que seria impossível para conduzir o meu antigo carro.” "Antigo lugar de Miller. Todd Miller?”, ele pergunta. "Sim, ele está propondo a sua namorada de longa data. Ele quer que eu me esconda no fundo para fotografar a coisa toda. A colina é o lugar onde ele a levou em seu primeiro encontro.”


"Hã. Você não acha que ela vai ficar louca se descobrir que você está se escondendo nas sombras durante um momento pessoal como esse?”, ele pergunta. "Não. É romântico que ele quer capturar o momento. Vou fazer algumas fotos posadas deles lá também.” "Eu posso ver o quanto você ama fotografar.” "Eu realmente amo. Não se parece com um trabalho, e espero que isso nunca aconteça. Eu amo o horário flexível. Quando eu tiver crianças, será ainda mais conveniente”, eu deixo escapar. Eu não tenho ideia do porquê estou dizendo essas coisas para ele. Eu acho que eu me sinto mais confortável, porque ele vai ser pai em breve. "Como estão seus pais? Avós?”, perguntolhe, mudando rapidamente de assunto. "Bem. Papai está fraco. A quimioterapia o faz ficar cansado. Ele, vovô, e eu fomos pescar. Foi bom passar o tempo com eles. Mamãe e vovó compraram essa mala gigante e a encheram com muita coisa rosa”. Ele ri. "Fraldas de ombros, isso estava na minha lista? E macacões?”, ele pergunta. Eu não consigo me segurar, rio com ele. "Sim, fraldas de ombro são muito úteis, e macacões são uma parte muito importante do guarda-roupa de um bebê", eu respondo. Evan fica em silêncio no assento ao meu lado. "Hey", eu digo, dando um rápido olhar para ele. "Você está bem?" Eu o escuto soltar um suspiro pesado. Olhando para cima novamente, vejo que os seus olhos estão fechados e sua cabeça está descansando contra o assento. Inclinando-me, eu coloco minha mão em cima da dele. Sei que isso é difícil para ele, e eu gostaria de ter as palavras para fazer tudo melhor. Ele não diz uma palavra. Ele apenas enlaça seus dedos nos meus, e é assim que nós dirigimos o resto do caminho para os estábulos.


Depois de verificar para ver se Aaron e Jerry precisavam de alguma coisa, McKinley me levou para casa. Fico surpreso quando ela desliga o motor. Não me interpretem mal, eu a quero aqui, mas eu estou lutando contra o que se parece com uma batalha perdida para ficar longe dela. Hoje, apenas as coisas simples como perguntar sobre a minha família e estendendo a mão para segurar a minha mão ─ Ela só... Estava lá, e eu sinto-me escorregar mais a cada dia. "Eu meio que tenho uma surpresa para você. Eu quero ver seu rosto quando você o ver", ela admite, com um corar suave atravessando seu rosto. Eu a quero inclinada sobre essa porra de console e para saborear seus lábios. Em vez disso, eu aceno e saio de seu SUV. Ela abre a parte de trás, para que eu possa recuperar a minha bagagem e me segue até as escadas. Eu estou cavando no meu bolso para a minha chave quando ela diz: "Eu tenho”. Eu a vejo pegar a minha chave, que está em seu chaveiro, e abrir a minha porta da frente. O ato é todos os tipos domésticos e tudo o que eu percebo é que estou começando a desejar ter isso com ela. de de "O do

McKinley entra e liga as luzes. Eu coloco minhas malas no hall entrada e sigo-a para a sala de estar. O quarto está coberto sacos, em sua maioria rosa, e todos representando um bebê. que é tudo isso?", eu pergunto enquanto eu ando para dentro quarto.

McKinley está sentada no chão no meio de todos os sacos, com um sorriso ─ meu sorriso. Aquele que ela guarda para mim. Pelo menos é isso que eu digo a mim mesmo. Eu nunca a vi partilhá-lo com mais ninguém. "Isto é para você e sua filha. Mamãe e as senhoras na igreja tiveram um chá de bisneta para sua avó Ethel.” "Elas não tinham que fazer isso", eu digo em voz baixa. Eu me sinto como uma garota de tão emocional que este gesto me fez.


"Não, elas não precisavam. Elas queriam Evan. Ter um bebê é um grande negócio. Você vai ter esta pequena pessoa que não só precisa de muito amor e atenção, mas um monte de outras coisas também. É um rito de passagem ter um chá de bebê. Sabíamos que nunca iríamos convencê-lo a fazer um para você, por isso, recorremos a sua avó.” Tiro minhas botas com um chute, e me sento em frente a ela no chão. "Kinley, eu não sei...”. "Eu sei Evan", diz ela suavemente. Eu quero beijá-la. Eu quero me inclinar e capturar os lábios, os deixar machucados com o meu beijo. Esta menina... "Então", ela limpa a garganta, me afastando de meus pensamentos inadequados, "Eu estava indo abrir tudo, mas depois mudei de ideia. Eu sei que Misty não está por perto e isso é tudo tão pouco convencional, então eu estava pensando que você e eu poderíamos abrir tudo isso. Dessa forma, você vai saber o que você tem, e que vai ser como você estivesse no chá de bebê, mas só com nós dois.” Apenas nós dois, se ela soubesse as imagens que essas palavras causam na minha mente. "Eu gostaria disso", eu finalmente digo. "Yay!" Ela bate palmas e me entrega um saco. Passamos a próxima hora abrindo cada presente. Ela está brilhando com emoção ─ emoção para mim e minha filha. Esta menina está me destruindo. "Agora nós começamos a colocar tudo no lugar". Ela sorri para mim. "Oh, talvez nós devêssemos tirar todas as etiquetas das roupas e cobertores. Vou pegar um pouco de sabão amanhã, e então podemos lavá-lo antes de arrumar tudo. Nós saberemos então que tudo em seu quarto está bom para usar.” Nós. Ela está incluindo-se em meu mundo; para o mundo da minha filha. Eu rapidamente me levanto para me manter sob controle.


"Eu tenho sabão", eu digo, indo para a cozinha para pegar um par de tesouras. "Você precisa de sabão especial para bebês. Eles têm a pele sensível. Você não tem que usá-lo para sempre, só nos primeiros meses, pelo menos”, explica. "E você sabe tudo isso como?", eu pergunto a ela. Eu preciso mantê-la falando para manter minha mente fora do que eu realmente quero fazer com ela. "É um dom". Ela sorri. Após mais uma hora de remover as etiquetas, temos duas pilhas. Uma pilha de roupa e uma pilha de todo o resto. "Eu vou pegar uma cesta”. Me levanto e subo as escadas até a lavanderia. Acho Kinley na cozinha. O balcão está lotado de mamadeiras, o que eu aprendi recentemente que eram uma escova de mamadeira, pratos, copos, garfos, colheres e todo o material que um bebê precisa na cozinha. "Eu não tinha certeza de onde você queria guardar isso, então eu só deixei aqui”. Ela aponta para o balcão. "Isso é bom. Vou guardar depois”, digo a ela. "Ok, então eu vou levar o resto até o quarto dela, uma vez que não podemos lavar a roupa sem sabão.” Eu sigo atrás dela como um cachorrinho perdido. A realidade da situação é que eu iria segui-la em qualquer lugar. É errado em tantos níveis, e eu nunca poderia admitir isso para ninguém além de mim. Se McKinley Mills precisar de alguma coisa, eu sou seu homem. Assim que chegamos ao quarto do bebê, ela ocupa-se colocando loções e cremes na prateleira abaixo do trocador. Há alguns pacotes de fraldas e ela os guarda na gaveta abaixo. Ela coloca a mão cheia de brinquedos em uma cesta branca com um forro da mesma cor que as paredes e coloca o urso de pelúcia solitário no canto do berço. Eu observo enquanto ela trabalha, deixando-a fazer sua coisa.


"Pronto", diz ela, dobrando o último saco e colocando dentro do outro. "Agora temos uma ideia melhor do que você precisa para ela. Isso fará com que o planejamento fique muito mais fácil”. Ela se move em direção a mim. Quando ela chega mais perto, eu coloco meu braço em volta da cintura dela e a puxo para mim. Eu quero beijá-la. Eu quero beijá-la pra caralho, mas eu sei que quando eu fizer, eu não vou ser capaz de parar. Em vez disso, eu imito nosso abraço de mais cedo no aeroporto e enterro meu rosto em seu pescoço. Sinto seus braços envolvendo em torno da minha cintura e leva cada grama de força de vontade que eu tenho para não dizer, 'Fodase‟. Percebendo que eu ainda estou segurando-a, eu relutantemente me afasto. Ela olha para mim, aqueles olhos castanhos estão cheios de perguntas. Eu gentilmente toco seu rosto e corro a ponta do meu polegar nos lábios. "Obrigado por tudo, McKinley. Eu não sei como eu teria chegado tão longe sem você”. Trazendo a mão na minha bochecha, ela imita minhas ações. "Eu queria. Eu estou tão orgulhosa de você, Evan Chamberlin”. Ela fica na ponta dos pés e coloca um beijo suave no canto da minha boca. Antes que ela tenha a chance de se afastar, eu envolvo meus braços de volta ao redor dela e a abraço. Apenas a seguro. O toque de um de nossos telefones celulares no andar de baixo faz com que a gente se separe. "Você vai ser o melhor maldito pai para essa menina”. Ela aperta meu braço enquanto anda em torno de mim e vai descer as escadas. Eu continuo de pé, sentindo falta do calor do seu corpo contra o meu. Eu quero ir atrás dela e pedir-lhe para ficar. Eu esperei por muito tempo, lutando com minhas emoções. Eu escuto o clique suave da porta da frente e o som de seu motor ligando. Ela se foi. Eu quis dizer o que eu disse, eu não sei como eu teria ido tão longe, estar pronto para a minha filha para vir a este mundo, sem


a sua ajuda. Preciso de sua ajuda. Não posso arriscar a dormir com ela e foder tudo. Eu a perderia e, mais do que provavelmente, o meu melhor amigo no processo. Meu foco precisa estar na minha filha, ter certeza de que eu tenho tudo o que ela precisa para o dia que eu for trazê-la para casa - só eu e ela. Tanto quanto eu quero McKinley, neste momento, eu sei que não posso tê-la. Espero que eu não arruíne a amizade que construímos.


Eu estou tentando editar a sessão de ontem à noite, mas eu continuo me distraindo com pensamentos sobre Evan. Misty tem uma consulta médica hoje e eu sei que Evan está nervoso. Ele diz que ela não está muito grande e que o médico tem dito a ela sobre comer mais, que o bebê poderia estar abaixo do peso ao nascer. Não ajuda que ela continue saindo com pessoas do tipo de Tom. Eu posso ver o quanto ela está machucando Evan, não porque ele a ama, mas porque ele tem medo por sua filha. Ele está constantemente perguntando onde ela está e o que ela está fazendo. O que as pessoas que ela escolheu conviver estão fazendo. Meu telefone toca e o nome de Olivia ilumina minha tela. "Olá”. "Kinley, hey garota! O que você vai fazer hoje à noite?", ela pergunta. "Nada realmente. Por que, o que foi?" "Mike tem uma nova banda vindo para o Tavern esta noite. Vamos?" Uma noite fora parece perfeita para mim. Eu realmente não tenho saído desde a noite que Evan nos disse que ele ia ter uma menina. "Eu vou", eu digo a ela. "Sim! Ok, você quer que eu vá te buscar ou você quer me encontrar lá?" "Eu te encontro lá. Que horas?", pergunto. Se eu dirijo, eu não vou estar presa lá durante toda a noite. Olivia mais do que provavelmente vai beber até entrar em coma e Mike terá que levá-la para casa. "Sete, parece ok?" "Sim, parece bom. Vejo você então”.


Assim que eu pressiono finalizar, meu telefone me alerta para uma mensagem. É uma mensagem de voz. Toco na lista de chamada, eu vejo que Evan tentou chamar. Eu me pergunto por que não apareceu que ele estava chamando. Clico em ouvir e escuto sua voz profunda vinda pelo alto-falante. "Ei, Kinley, é Evan. Uh, Misty apareceu para a consulta, mas seu peso está extremamente baixo. O bebê está medindo três semanas a menos do que deveria ter. Eu só liguei porque eu prometi que o faria. Falo com você em breve.” Meu coração se parte por ele. Eu começo a ligar de volta, mas decido que talvez ele precise de um amigo agora. Eu salvo rapidamente as minhas edições, pego minhas chaves e meu telefone, então saio porta afora. É uma curta distância de carro para chegar ao lugar de Evan. Estaciono ao lado de sua caminhonete, eu faço o meu caminho para a varanda da frente. Mesmo que eu tenha uma chave, eu ainda bato na porta. Eu não vivo aqui e Evan não é meu namorado. Eu sinto que eu estaria abusando do privilégio se eu apenas entrasse sem bater. Eu levanto minha mão para bater novamente e a porta se abre. Evan fica parado, me olhando. Eu não sei o que dizer. Eu posso ver a preocupação estampada no seu rosto. Eu gostaria de poder socar a garganta de Misty pelo estado de merda que ela o está colocando. Evan estende a mão e sem hesitação, eu a pego, permitindo-lhe me puxar para dentro da casa. Assim que a porta se fecha, ele me puxa para um abraço apertado. Eu posso sentir a tensão em sua postura. A visita de hoje o preocupa ─ como deveria. É da sua menina que estamos falando. Eu gostaria de poder fazer ele se sentir melhor, tirar esta preocupação de seus ombros. Ele está fazendo isso sozinho. Eu o seguro apertado, tentando mostrar a ele que estou aqui por ele. Se fosse como eu quero, eu nunca o deixaria ir. Evan finalmente se afasta do abraço, entrelaça seus dedos nos meus, e me leva para a sala de estar. Ele se estabelece no sofá e dá a minha mão um puxão suave, deixando-me saber que


ele me quer deitada com ele. Não há palavras que sejam ditas enquanto eu silenciosamente me ajeito em sua frente, de costas para a sua frente. Ele envolve seus braços em volta de mim e segura apertado. Eu cubro suas mãos com a minha, querendo dar essa conexão, para que ele saiba que estou aqui lhe oferecendo algum tipo de conforto. Deitamos lá, juntos, no silêncio da sala. Meus dedos traçam os músculos de seus braços, que estão enrolados firmemente em torno de mim. Eu estou ciente de cada respiração que ele toma. No início, elas são rápidas, mas com o tempo elas se tornam profundas. Quando isso me acontece eu me deixo relaxar, sabendo que ele também relaxou. "Estou preocupado com a minha menina", diz ele em voz baixa. "Ela não está cuidando de si mesma, Kinley. Eu não sei o que fazer. O bebê está com medidas pequenas e o médico continua avisando que ela precisa comer mais. Ela dá-lhe um olhar vazio e eu só quero sacudi-la”, diz ele rapidamente. Eu não sei o que dizer, então eu não digo nada. Eu não acho que eu já disse que eu odeio alguém, mas neste momento, eu odeio Misty. Eu odeio como ela não quer ter nada a ver com Evan e essa menina que ela carrega. Eu a odeio porque ela não está cuidando de si mesma e ela está colocando a filha de Evan em perigo. Eu a odeio porque ela é a única que leva seu bebê. Estou muito envolvida. Rolo então estamos cara a cara, eu estudo o forte ângulo de sua mandíbula e seu cabelo castanho desgrenhado que pende para baixo em seus olhos castanhos. Incapaz de me parar, eu alcanço e passo os dedos pelos seus cabelos. Seus olhos perfuraram os meus, nós dois nos recusando a desviar o olhar. Evan me puxa para mais perto, nossos rostos agora a meras polegadas distantes. Nossos olhos nunca vagueiam sua íris de chocolate tão cheia de desespero. Eu quero levá-lo embora. Eu quero ajudá-lo a esquecer da preocupação, apenas ajudá-lo a relaxar. Sem mais reflexões, eu me inclino para frente e pressiono meus lábios nos dele. Ele não responde de primeira,


mas eu não deixo que isso me pare. Eu delicadamente o beijo novamente, correndo minha língua pelos seus lábios. "McKinley”. Meu nome é uma carícia suave caindo de seus lábios enquanto ele lhes aperta duramente contra os meus. De repente, perco o controle sobre a situação. A mão de Evan, que estava descansando em minhas costas, desliza para cima na parte de trás do meu pescoço, me segurando no lugar. Seus lábios, suaves e firmes, devoram os meus. Ouço um gemido baixo e percebo que era meu. Eu quero mais dele ─ tudo dele. Permito-me, me perder em seu beijo, o gosto dele e a sensação dele me puxando para mais perto. Eu não tenho nenhuma ideia de quanto tempo passa e eu não me importo. Eu quero este momento com ele. O toque de um telefone celular faz com que Evan se afaste. Ele descansa sua testa contra a minha. Meus olhos estão fechados, mas eu posso sentir a rápida ascensão e queda do seu peito a cada respiração. Um sinal sonoro alto faz com que ele se afaste. "Kinley”. Sua voz fica aflita. Olhando em seus olhos, cheios de tantas emoções ─ dor, desejo, e talvez até mesmo arrependimento, coloco o meu dedo indicador sobre os lábios para impedi-lo de falar. "Eu estou aqui por você, Evan. Para o que você precisar. Eu não lamento isso, estar aqui com você, mas eu vou sair. Eu acho que você precisa de algum tempo para processar o seu dia. Eu estou indo esta noite no Mike. Vou me encontrar com Olivia lá, mas se você precisar de mim, me chame. Eu estarei aqui se você me quiser.” Eu coloco um beijo suave final contra seus lábios antes de descer do sofá e sair pela porta. Eu luto contra o impulso de olhar para trás, para ver se ele me seguiu. A volta para casa leva pouco tempo. Está tudo quieto; Mamãe e papai estavam saindo para jantar com os amigos e é difícil dizer onde Aaron está. Ele pode até aparecer no Mike. Isso é onde todos geralmente terminam. Não há muito a fazer nesta pequena cidade.


Olhando para o relógio na parede, eu vejo que só tenho uma meia hora antes que eu tenha de encontrar Olivia. Eu tinha passado mais tempo no Evan do que eu pensava. Correndo no andar de cima, eu tomo banho, borrifo um pouco de spray corporal Victoria Secret, e acho que está bom. Eu chego ao Mike com dois minutos de sobra. Assim que eu caminho através da porta, Olivia me vê. "McKinley, traga seu traseiro aqui, menina.” Ela já está bem no seu caminho para ter sua bunda carregada daqui. Tenho certeza de que Mike está entusiasmado. "Eu achei que você nunca iria chegar aqui", ela diz quando eu a alcanço. "Eu estou na hora certa”. Eu levanto o meu braço e mostrolhe o meu relógio. "Ei, McKinley, o que você está bebendo?", pergunta Mike. "Só água por enquanto”. Ele levanta as sobrancelhas, mas eu o ignoro. Mesmo que eu esteja na minha cidade natal, eu não gosto de beber sozinha, quer dizer, quando eu não tenho alguém designado para garantir que minha bunda chegue em casa com segurança. É uma regra que eu usei com meus companheiros de quarto na faculdade e eu ainda uso ela. Mike desliza uma garrafa de água fria na minha direção. Eu estendo a mão para agarrá-lo, e ele puxa para trás. "Você ainda me deve uma dança”. Eu sorrio e aceno. Vou dar-lhe a uma dança, mas isso é tudo que ele está recebendo, independentemente de quão charmoso ele pensa que é. "Vamos dançar", Olivia diz, me puxando para a pista de dança. A banda é uma banda de cover local e eles são muito bons. Olivia e eu dançamos por cinco ou seis canções sem parar, tantas que eu perco as contas. Uma música lenta começa e eu imito tomar uma bebida. Ela balança a cabeça em acordo e nós fazemos o nosso caminho através da multidão de volta para o bar.


Mike nos vê se aproximando e coloca uma garrafa de cerveja e um copo de água em cima do balcão. Eu bebo a água e entrego o copo de volta para ele jogar fora. A música lenta termina, mas a banda começa uma nova. "Você está pronta para essa dança?" Mike me pergunta. "Vamos fazer isso", eu digo em resposta. Eu estou tentando manter nossa interação o mais amigável possível. Eu não quero que ele tenha a ideia errada. Mike sai do bar e pega a minha mão. Eu coloco a minha na dele e permito que ele me leve à pista de dança. Ele para na borda e me puxa contra ele, apoiando as mãos nos meus quadris. Dou um passo para trás e descanso as mãos em seus ombros. "Então, como o estúdio está indo?" "Ótimo na verdade, obrigado por perguntar. Vou ficar ocupada”. Eu olho em volta para todas as pessoas no Tavern. "Parece que o negócio está bom", eu digo, fazendo a conversa fiada. "Sim, eu realmente não poderia estar mais feliz com as multidões. Levou um tempo para obter popularidade, mas uma vez que comecei a reserva de bandas, tudo mudou rapidamente.” "As pessoas amam música ao vivo", eu digo. "Escute McKinley", ele começa a dizer, mas a música termina o vocalista começa a falar para a multidão. Eu libero uma respiração profunda. Eu mais uma vez imito tomar uma bebida, para que possamos deixar a pista de dança. Eu disse uma dança. Quando chegamos ao bar, Evan e Aaron estão sentados lá falando com Olivia. "McKinley, obrigado pela dança". Mike puxa minha mão aos lábios e a beija com uma piscadela.


Filho da puta! A primeira coisa que vejo, quando entramos no Mike, é ele e Kinley dançando juntos. De sua posição, parece que ela está mantendo a distância e eles estão conversando. Não se parece nem um pouco romântico, mas ainda arde a minha bunda que ele tem as mãos sobre ela. Eu sei o que se senti ao tê-la em meus braços. Olivia nos cumprimenta com um sorriso e um bêbado, "Hey você"; ela puxa Aaron até o nível dela e beija sua bochecha, só me oferecendo um aceno. Não que eu me importe. Aaron pode tê-la. Ela nunca escondeu o fato de que ela o quer. Eu tenho meus olhos em um fruto proibido. Eu foco minha atenção em Aaron e Olivia. Eles estão falando sobre Estrela da manhã. "Ela se recuperou. Agora, o veterinário vai semanalmente para verificar se está tudo bem”, explica Aaron. Do canto do meu olho, eu vejo Kinley e Mike se aproximando de nós. Eu vejo como ele beija as costas da sua mão, e eu tenho o impulso irresistível de bater meu punho contra o meu peito e correr todo Tarzan atrás de sua bunda. Estou prestes a fazer exatamente isso quando ele deixa cair sua mão e vai para trás do bar. Eu vejo como Kinley limpa a mão na parte de trás de seu short curtos-como-o-inferno. Os mesmos shorts que usava na minha casa apenas algumas horas atrás. Tento reprimir meu sorriso na sua irritação evidente com Mike, mas não é possível. "O que te causou esse sorriso?", pergunta Aaron. "Nada, cara. Apenas estou feliz por sair e limpar a minha mente”, digo a ele. E é verdade. A consulta de Misty realmente me fodeu. Estou muito preocupado com a minha filha, enquanto ela está fora, fazendo só Deus sabe o quê.


Tentei de novo hoje dar-lhe dinheiro, mas ela recusou. Lembrei-lhe que ela está carregando meu bebê, e sua resposta foi: "Você não precisa continuar lembrando-me, eu sei”. Eu odeio que ela não está cuidando de si mesma, e eu a desprezo ainda mais porque eu não posso fazer nada sobre isso. Sim, ela assinou os papéis, mas não há nenhuma prova real que ela não está comendo. Apenas uma suspeita que eu tenho, para não mencionar os médicos que se preocupam sobre sua falta de ganho de peso. Nós quatro ficamos no bar e conversamos sobre nada importante, enquanto Mike continua a assistir Kinley. Ele continua oferecendo-lhe uma cerveja, mas ela continua a recusar. Finalmente, a banda desacelera a batida. Olivia puxa Aaron para dançar, deixando-me com Kinley. Ela está agindo como se nada tivesse acontecido, e eu não sei como me sinto sobre isso. Inclinando-me para perto, para que ela possa me ouvir sobre a música, eu pergunto: "Você vai dançar comigo?" Ela não responde. Em vez disso, ela chega para o meu lado, enlaça os dedos nos meus e me puxa para a pista de dança. Nós não paramos na borda onde ela estava dançando com Mike. Ela nos guia através da multidão e para no lado oposto, onde as luzes são baixas. Colocando as mãos atrás do meu pescoço, ela gentilmente corre os dedos pelo meu cabelo. Com minhas mãos nos seus quadris, eu a puxo tão perto quanto eu posso pegar e apertar minhas mãos na parte inferior das costas. Eu não quero que ela escape facilmente. Kinley se inclina para frente e repousa a cabeça no meu peito, e esse ato simples faz meu coração martelar. Eu a vi com Mike, e não era assim que eles dançaram; ela manteve distância. Ela quer estar perto de mim. Eu tomo o que se parece com a minha primeira respiração desde que ela saiu da minha casa mais cedo esta noite. Eu tinha certeza que a nossa amizade, ou seja, o que for que você deseja chamar que temos, foi destruída. Eu tentei duro me arrepender,


mas eu nunca vou me arrepender de nenhum único fodido segundo que eu passar com ela. Eu descanso meu queixo no topo de sua cabeça e rezo pra banda demorar com essa música, ou tocar outra lenta. Inferno, eles poderiam tocar lentas o resto da noite, se isso significa que eu continuaria a segurá-la assim. Eu sei que não deveria. Aaron está aqui nesta mesma pista de dança e ele poderia me ver ─ nos ver. Eu suponho que é por isso Kinley nos levou para a parte mais escura da pista de dança. Eu sei que eu deveria me importar, mas com ela em meus braços desse jeito, eu não consigo encontrar nenhuma fodida maneira. A música chega ao fim e Kinley levanta a cabeça. Em vez de se afastar, ela fica na ponta dos pés e me abraça apertado. Inclinando-se para baixo, eu enterro meu rosto em seu pescoço. "Por favor, não saia com ele", imploro. Seus lábios tocam minha orelha enquanto ela sussurra: "Eu não o quero.” Alívio. Todos os medos que me consomem passam através de mim. Eu ainda estou segurando ela e eu sei que tenho que deixá-la ir, mas eu não quero. Eu quero ela assim comigo, sempre assim. Kinley sai do meu abraço e os nossos corpos não estão se tocando. Eu estudo seu rosto para ver como ela está se sentindo, mas ela não dá pistas. Virando-se, começa a caminhar de volta para o bar. Demora cerca de dois segundos para eu alcançá-la. Colocando minha mão na parte inferior das costas, eu a guio. Ela pode não ser minha, mas espero que, todos esses fodidos bêbados não descubram isso e vão manter distância. No bar, a atitude de Mike mudou. Ele não está mais com bebidas em Kinley e ele passa a maior parte do seu tempo na outra extremidade do bar. Isso significa que ele estava nos observando, testemunhou eu a segurando. Eu não posso ajudar, mas sinto um pouco presunçoso com o pensamento. "Olivia desmaiou. Eu disse a Mike que iria levá-la para casa”, explica Aaron.


Olivia está sentada em uma banqueta caída por cima do bar. Ela já tinha bebido muito quando chegamos aqui, por isso não estou surpreso com o resultado. "Será que você veio dirigindo?", pergunto a Kinley. "Sim, eu a encontrei aqui”. Cavando no meu bolso, eu puxo as minhas chaves fora e as entrego ao Aaron. "Tome minha caminhonete. Vou ter Kinley me levando. Posso obter minha caminhonete amanhã.” Aaron olha para Kinley e ela acena com a cabeça em concordância. "Sim, eu estou pensando que ela vai precisar do banco traseiro de seu caminhão. Não há como a deixar acordada.” "Boa sorte, meu homem”. Eu bato em Aaron no ombro. Ele resmunga uma resposta que eu não posso entender, mas eu tenho certeza que ele está me chamando de idiota. Aaron levanta Olivia para fora do banco, acena para Mike que ele está cuidando dela, e se dirige para a porta. Kinley e eu seguimos, eu com minha mão na parte inferior das costas. Mike será capaz de nos ver; Aaron não vai. É íntimo, mas um gesto cavalheiresco. Eu não estou fazendo nada de errado; pelo menos é isso que eu continuo dizendo. Kinley abre a porta da caminhonete, permitindo Aaron colocar uma desmaiada Olivia no assento. Ele prende o cinto nela e fecha a porta. "Vejo você em casa", diz ele para Kinley. "Vou trazer o seu caminhão até amanhã, cara", ele me diz. Não é perdido em mim que Aaron queria obter uma bebida à noite, e ele tinha apenas uma. Ele parou de beber, logo que ele viu como Olivia estava ficando. Nós assistimos enquanto Aaron puxa para fora do lugar antes de ir para o Durango de Kinley. Ela puxa as chaves do bolso e entrega para mim. "Você pode me deixar e pegar meu carro. Eu tenho duas sessões amanhã no estúdio, então eu não vou precisar dele em breve”. O último é dito através de seu bocejo. Eu pego a chave da mão dela e beijo o topo da cabeça dela. "Vamos para casa, linda”. As palavras escorregam da minha


língua como se fosse algo que eu dissesse várias vezes. Minha recompensa é um sorriso sonolento antes que ela suba no banco do passageiro. Tenho certeza de que ela está ajeitada antes de fechar a porta. Quando eu encosto em sua casa, está escuro. Eu me lembro de Aaron mencionando seus pais saindo hoje à noite. Desligo o SUV e olho pra cima encontrando Kinley dormindo profundamente. Seu corpo está inclinado em direção ao meu, sua respiração suave, causando uma ligeira subida e queda do seu peito. Eu viro, então estou de frente para ela e descanso minha cabeça contra o assento. A memorizo neste momento. Eu não quero nunca esquecer o quão pacífico ela parece. Gostaria que as coisas fossem diferentes. Desejava, em vez de dirigir até aqui, que eu pudesse levá-la para casa. Eu poderia levá-la para o meu quarto e enrolar meu corpo em torno dela. Eu preciso encontrar uma forma de bloquear esses sentimentos por ela. Eu sei que eu preciso, mas hoje à noite, quando estou apenas a observando, eu não quero. Olhando a hora no meu celular, eu vejo que eu estive sentado aqui mais tempo do que o que eu deveria ter. Eu estou na categoria assustador. Há uma dor física em meu peito, porque eu sei que tenho que acordá-la. Eu tenho que terminar meu tempo com ela e isso me irrita. Levantando minha mão em sua bochecha, eu suavemente corro meus dedos ao longo de sua mandíbula. "Kinley, você está em casa.” Seus olhos se movem, mas ela não acorda. Inclinando-me mais perto, meus lábios passam no seu ouvido. "Hora de acordar, linda”. Essa é a segunda vez esta noite que o apelido caiu de meus lábios, e eu só posso esperar que ela esteja com muito sono para que possa registrar. Finalmente, os olhos dela se abrem. Eu puxo meus lábios longe de sua orelha, o que traz a minha boca para mais perto da dela. "Hey”. Sua voz é rouca e atada com o sono.


"Hey”. Eu coloco um fio de cabelo solto atrás da orelha. "Sinto muito te acordar”. Se ela soubesse como é verdade essa declaração. "Está bem. Sinto muito, eu adormeci em você.” Eu não sinto. "Você estava cansada”. Eu quero beijá-la. "Sim, eu acho que eu estava. Obrigado pela condução”. Ela não faz nenhum esforço para sair do carro. "Aaron estará de volta em breve", eu digo. Eu sei que ele vai estar se perguntando o que diabos eu estou fazendo, sentado do lado de fora com ela por tanto tempo. Relutantemente, eu me afasto e removo as chaves da ignição. "Vamos levá-la para dentro”. Kinley encontra-me na frente do Durango e me surpreende quando ela coloca seu braço no meu e inclina-se contra mim. Ela não tem ideia o quão difícil ela está fazendo para eu deixá-la. Nós chegamos à porta sem ela perder seu aperto no meu braço, e eu a destranco. Olhando para baixo, vejo que ela está olhando para mim. "Bons sonhos”. Eu beijo sua testa e dou um passo para trás. Ela libera o braço do meu e caminha para dentro. "Tranque", eu digo, assim que a porta se fecha, protegendo-a de forma segura atrás dela. Trancada longe de mim.


Olhando para o meu relógio, vejo que é depois das seis da tarde; não admira que eu estou morrendo de fome. Eu estive no estúdio desde as nove e não parei até poucos minutos atrás. Eu tinha cinco sessões hoje e a maioria delas acabou levando mais tempo do que deveriam. Fraldas explosivas, birras, clientes que perderam a hora, escolha algo e isso aconteceu. Eu preciso definir uma linha firme sobre estar atrasado, mas eram três crianças, as idades: dezesseis, dezenove, e vinte e um. Sua mãe está doente e queriam dar-lhe uma imagem de todos os três deles. É algo que ela está pedindo-lhes para fazer por anos. Esses meninos apareceram vestindo seus corações em suas mangas e eu não poderíamos mandar eles embora. Decidi que tive o suficiente para o dia, arrumo minha câmera e desligo as luzes. Uma vez em casa, vejo o meu telefone na mesa da cozinha. Estive tão ocupada hoje que nem percebi que eu tinha deixado. Pego uma fatia fria de pizza, que sobrou de ontem à noite. Aaron, Evan, e eu tínhamos encomendado. Mamãe e papai estão em um show no Tennessee, por isso eram apenas nós três. Depois de me servir uns copos de chá equilibro a minha bebida, a minha pizza fria, e meu telefone enquanto sento no sofá. É uma sensação boa finalmente sentar-se. Eu dou uma mordida enorme de pizza e mexo na tela do meu telefone. Eu vejo que eu perdi várias chamadas de Aaron e Evan. Parto do princípio de que é só porque eles não podiam obter uma resposta de mim e nem ficaram muito entusiasmados com a ideia. Eu rolo meus olhos quando eu olho para minhas mensagens de texto perdidas. Olivia deve ter me chamado para ir fazer compras neste fim de semana.


Eu tenho texto de mamãe, Olivia, Aaron e Evan. Abro a de mamãe primeiro; ela está apenas verificando. É como se eles esquecessem que eu vivi sozinha por quatro anos, enquanto estava na faculdade. Abro a de Olivia em seguida. Ela está disponível para ir a uma expedição de compras no sábado. Digito uma resposta rápida que eu vou estar na casa dela às oito para buscá-la. Eu abro a mensagem de Aaron em seguida. Aaron: Onde está você? Aaron: Ligue-me logo que você receber isso. Algo está errado. Minhas mãos estão tremendo enquanto eu tento tocar na tela para ler textos de Evan. Evan: Me liga Evan: Onde está você? Ligue-me logo que você receber

isso.

Evan: Eu preciso de você. Ler seu último texto me mata. Com as mãos tremendo mais do que antes, eu puxo a minha lista de favoritos e toco no nome de Evan. Quando eu levo o telefone para meu ouvido, eu sinto as lágrimas que eu não tinha percebido caindo. O toque estridente do seu telefone e, em seguida, o som de sua voz na caixa de mensagens "Este é Evan. Deixe uma mensagem”. Provoca um soluço rompendo no peito. Pressiono finalizar, e toco no nome de Aaron e prendo a respiração, esperando que ele atenda. "Kinley”. Sua voz é rouca. "O que está errado?" "Onde você está?", ele pergunta. "Estou em casa. Eu deixei meu telefone na casa. Eu tive um dia inteiro no estúdio. O que há de errado?" Minha voz quebra em outro soluço, quando eu faço a pergunta novamente.


"Eu estou quase lá. Eu estava vindo para olhar você. Nós estávamos preocupados.” "Evan, onde ele está?" "Eu vou explicar quando eu chegar. Esteja pronta para sair. Eu estou indo para casa." Eu desligo não me importando se ele tem mais a dizer. Pizza fria e fome esquecida, eu pego minha bolsa, telefone e chaves. Trancando a porta atrás de mim, eu saio para a entrada de automóveis e ando para frente e para trás. Esperando. Perguntando. Ouço caminhão a diesel de Aaron antes de eu vê-lo. Ele encosta ao meu lado e eu puxo a porta aberta e subo dentro. "Fale!" Eu exijo enquanto eu luto com outra rodada de lágrimas. "Hey”. Aaron se estica e agarra a minha mão. "Respira fundo. O que fez você tão chateada?" "Algo está errado. As mensagens de texto”. Minha voz falha enquanto eu mordo duro o meu lábio inferior para controlar as lágrimas. "Ok, mas eu preciso de você calma. Misty tinha uma consulta hoje. Durante seu exame, o médico notou que os batimentos cardíacos do bebê estavam baixos. Muito baixos”. Ele leva um minuto para deixar que eu processe. "Evan teve que correr para o hospital, onde eles estão monitorando ela e ao bebê. Se não houver melhora, eles vão ter que tirar o bebê”, Aaron explica calmamente. "Ela é muito pequena", eu choro. "Ela não é esperada por mais duas semanas e ela já é pequena. É muito cedo”, eu argumento. Apertando minha mão, ele diz: "Sim, você está certa em todos os aspectos. Os médicos estão dando injeções cheias de esteroides para ajudar a fortalecer os pulmões do bebê, apenas no caso de eles terem que fazer o parto mais cedo.”


"Como ele está?" Eu forço as palavras. Eu sei como ele está. Sua última mensagem de texto pisca pela minha mente. "Eu preciso de você”. Eu não posso imaginar o que ele está sentindo agora. Aaron fica quieto o resto do caminho, permitindo-me ficar perdida em meus pensamentos, minha preocupação com Evan. Assim que ele estaciona o caminhão, eu estou saltando com ele grudado em meus calcanhares. "Vou levá-la lá", diz ele, caminhando ao meu lado. Nós entramos no hospital e Aaron nos leva aos elevadores. Ele aperta o botão, o qual eu não tenho ideia. Eu não preciso saber. Eu só preciso chegar até ele. Quando as portas do elevador se abrem, Aaron faz sinal de que é para eu descer, deixando-me saber que é a nossa parada. Assim que eu saio, estamos em uma sala de espera e o que vejo quebra meu coração. Evan está sentado sozinho, com os cotovelos apoiados nos joelhos, o rosto enterrado nas mãos. Eu nem sequer penso enquanto me movo em direção a ele. Ele deve ouvir os meus passos pesados. Levantando a cabeça, seus olhos me encontram e ele levanta apenas a tempo para eu me chocar contra ele. Nós envolvemos nossos braços em torno de si, e eu o seguro dizendo sem palavras que eu estou aqui. "Kinley”. Sua voz racha e, juro, meu coração também. Nenhum de nós se move. Nós estamos lá na sala de espera tranquila da maternidade e abraçados tão apertados quanto podemos. Eventualmente, ele se afasta. Seus olhos estão vermelhos e cheios de humildade. "Você está bem?", ele me pergunta. Eu posso ouvir a preocupação em sua voz. Este homem. Ele está atravessando o inferno, a preocupação com sua filha evidente, no entanto, ele leva um tempo para perguntar e se preocupar comigo. "Eu estou bem. Eu deixei meu telefone em casa. Estive ocupada no estúdio o dia todo", eu explico.


Evan assente com a cabeça quando ele entrelaça seus dedos nos meus. Eu esqueci completamente que Aaron estava comigo quando eu cheguei aqui, até que ele limpa a garganta. Nós dois viramos o rosto para ele. Tento tirar minha mão de Evan, mas ele não deixa. "Qualquer novidade?", pergunta Aaron. Eu posso ver o questionamento em seus olhos, mas ele não pergunta. "Nenhuma mudança. Estamos esperando o médico. Na verdade, eu preciso voltar lá. Eu só precisava...” Ele para de falar e, silenciosamente, aperta minha mão. Ele precisava saber que eu estava bem. "Nós vamos ficar aqui, vai. Você não quer perder o que o médico tem a dizer”, eu digo a ele. "Ela está certa. Nós não estamos saindo. Você vai encontrarnos aqui quando você precisar de nós, cara. Não deixe as decisões para Misty”, Aaron diz seu nome com desdém. Evan assente. "Obrigado, cara”. Ele solta minha mão. Inclinando-se, ele coloca um beijo no topo da minha cabeça, então aperta o ombro de Aaron e vai embora. "O que foi isso?", pergunta Aaron. "Ele está emocional, Aaron, a vida de sua filha está em risco”, eu digo na defensiva. "Sim, eu entendo, mas eu estive aqui de pé o tempo todo. Ele estava preocupado com você”, ele ressalta. "Bem, sim, eu sou como uma irmã para ele. Nós passamos muito tempo juntos nos últimos meses. Estive sendo seu ombro amigo para tudo isso.” "McKinley Rae" adverte. "Olha, não há nada acontecendo entre nós. Estou feliz com isso? Não, não realmente. Posso mudar isso? Não. Evan é um ótimo cara, você sabe disso. Ele tem muita coisa acontecendo em sua vida para perceber a irmã de seu melhor amigo.”


"Do meu ponto de vista, parecia que ele percebeu", ele retruca. "Ele está pendurado por um fio, Aaron. Misty não cuidou de si mesma e seu maior medo está, possivelmente, a ponto de se tornar uma realidade. Sua filha está em perigo. Seus pais não vivem aqui e seus avós não estão em boas condições de saúde. Eles não podem sentar aqui com ele, então ele precisa de alguém. Esse alguém sou eu.” Aaron fica em silêncio por alguns minutos antes que ele finalmente diga: "Eu entendo isso, Kinley. Eu entendo. Ele é meu melhor amigo e eu estou feliz que você esteve lá para ele. Inferno, eu mesmo o encorajei a te deixar ajudá-lo. O que me preocupa é que os seus sentimentos são mais do que apenas ajudando o meu melhor amigo. Eu não quero ver você se machucar.” "Eu não vou. Você não tem nada com que se preocupar, Aaron. Ele precisa de nós agora mais do que nunca.” Ele coloca o braço em volta do meu ombro e me puxa para ele. "Você está certa. Eu só me preocupo com você. Com os dois, na verdade.” "Você não precisa. Eu sou uma menina grande. Só que... O meu coração se parte por ele, Aaron.” Ele não diz nada. Em vez disso, ele me orienta para uma das cadeiras ao longo das paredes e se estabelece, à espera de ouvir Evan.


Ela está aqui. Ela está bem. Eu continuo a repetir essas palavras no meu caminho de volta para o quarto de Misty. Eu precisava dela, e quando eu não pude alcançá-la, eu perdi a merda da cabeça. A vida da minha filha está em perigo e McKinley tinha sumido. Era quase demais para eu processar. O lado racional do meu cérebro percebe que ela não estava sumida, mas o estressado lado emocional falou mais alto. Sabendo que ela está aqui, ajuda. Eu gostaria de poder dizer que eu estou focando em minha filha e em como ela vai melhorar, mas não posso. Tudo se resume em apressar as coisas e esperar. Esperar para ver se o corpo de Misty pode dar a ela o que ela precisa. Esperar para ver se batimento cardíaco da minha menina retoma a um ritmo normal, saudável. Esperar até que os médicos me digam se eu vou encontrar a minha menina duas semanas mais cedo do que eu pensava. Eu fodidamente odeio esperar. Quando eu entro no quarto de Misty, ela está descansando. Eu não sei se ela está realmente dormindo ou se apenas tem os olhos fechados. Eu não me importo de qualquer maneira. Eu não tenho planos para conversar com ela. A culpo por isso. Ela se recusou a cuidar de si mesma, cuidar de meu bebê, e agora eu poderia perdê-la. O médico disse que as injeções feitas em Misty vão ajudar os pulmões do bebê a desenvolverem plenamente mais rápido e duas semanas mais cedo é pouco problemático em


relação a partos antes disso. Independentemente disso, ela causou isso. Eu nunca vou perdoá-la. Luz passa através do quarto quando o médico entra. "Evan, não há nenhuma mudança e eu não estou disposto a arriscar esperar mais. Nós vamos levar Misty para fazer uma cesariana de emergência. Você pode se vestir e ir para o centro cirúrgico. Eu estou indo me preparar. Vou mandar as enfermeiras a prepararem”. Ele anda mais perto da cama dela. "Misty", diz ele, acendendo a luz em cima da cama. Ela abre os olhos. "Eu ouvi você", diz ela, sem emoção alguma em sua voz. O médico acena com a cabeça. "Evan, se você vai vir comigo, você pode parar e atualizar a sua família e, em seguida, deixar as enfermeiras saberem que você vai precisar das roupas.” Espero ele sair da sala antes de abordar Misty. "Vejo você lá”. Ela balança a cabeça e rola para o lado dela, voltando as costas para mim. Não sou capaz de ficar sozinho com ela por mais um segundo, eu saio da sala em busca da minha família ─ Aaron e McKinley. Eu os encontro onde os deixei ─ na sala de espera. McKinley tem a cabeça no ombro de Aaron e eles estão assistindo um programa estúpido na televisão. Assim que ela me vê, ela levanta a cabeça e senta na borda de seu assento. "Hey", eu disse, parando em frente a eles. Ambos levantam e eu não quero nada mais do que para puxá-la para mim e segurála, tirar conforto dela. Em vez disso, eu cerro os punhos para me impedir. "Então, hum...” Eu limpo minha garganta. "Não há nenhuma mudança no bebê. Seus batimentos ainda são muito baixos e o médico não quer esperar mais. Eles estão preparando Misty para um parto de emergência”, explico. Lágrimas caem dos olhos de McKinley. Lágrimas por mim e minha filha. A mulher que a carregou por mais de oito meses mostra nenhuma emoção, mas essa menina, ela está quebrando por isso. Eu aperto meu punho apertado.


"Eu tenho que ir também. Para me trocar e poder estar lá quando ela nascer”. Minha voz racha. Estou tentando muito duro para manter minhas coisas juntas, mas eu estou morrendo de medo pela a minha filha. "Evan, homem, ela vai ficar bem. Você vai ter uma menina saudável aqui muito em breve. Uma menina que vamos estragar e cujos encontros vamos assustar”. Aaron tenta quebrar um pouco da tensão. Funciona. Eu ofereço-lhe um sorriso aguado. Ele é meu melhor amigo. Ele esteve lá para mim através de tudo isso e eu não poderia estar mais feliz por tê-lo aqui para me ajudar a trazer minha filha para o mundo. "Eu não posso esperar para conhecê-la", diz Kinley, exibindo seu próprio sorriso aguado. Eu vejo como lágrimas escorrem pelo seu rosto. Não sou mais capaz de resistir, eu toco seu rosto com as mãos e limpo as lágrimas com os polegares. "Obrigado por tudo", eu digo, em seguida, beijo sua testa. Eu, então, volto-me para Aaron e o puxo para um abraço. "Obrigado por estar aqui, irmão.” Eu o sinto acenar. Com isso, eu giro ao redor e ando para longe deles. Parando na estação das enfermeiras, eu pergunto onde eu preciso estar. Seguindo suas instruções, eu vou para o departamento de cirurgia. "Evan Chamberlin", eu digo a garota na recepção. "Sim senhor. Por aqui”. Ela me leva por trás das portas que dizem pessoal autorizado. Alcançando em um gabinete, ela me dá um par de scrubs7. "Deslize estas em suas roupas e este passe por cima de seus sapatos, assim que estiver pronto, passe por essas portas”, ela aponta atrás dela, “E diga-lhes o seu nome”. Faço o que me disseram, deslizando os scrubs azuis sobre minhas roupas e sobre os meus pés. Quando eu passo através das portas duplas e dou a enfermeira de lá meu nome, ela me 7São

aquelas roupas azuis/rosas que os médicos usam no centro cirúrgico


instrui a segui-la até a pia onde ela passa a limpar minhas mãos. Após a secagem, ela coloca luvas de borracha. Ela me dá uma máscara para o rosto e abre uma porta, me dizendo para ir em frente. O quarto é estéril. O cheiro que paira em todos os hospitais é mais forte aqui do que nos outros lugares. Misty está colocada em uma mesa com um cobertor pendurado sobre o peito. Suponho que é para impedi-la de ver o que está prestes a acontecer. Ela está olhando para o teto. "Sr. Chamberlin, venha. Há uma cadeira”. A enfermeira aponta para um banco que está perto da cabeça de Misty. Murmuro um meia-boca, "Obrigado", e tomo o meu lugar no banco, grato pela oportunidade de sentar. Minhas pernas estão tremendo. Inferno, meu corpo inteiro está tremendo. O médico vem seguido por uma equipe de pessoas vestidas como eu. "Esta é a sua equipe. O bebê Chamberlin estará em boas mãos”, diz ele, parando ao lado de nós. "Misty, você tem alguma dúvida?", pergunta ela. "Não", ela responde. Ainda não mostrando nenhuma emoção, ela responde da mesma maneira que ela faria se alguém estivesse perguntando se ela queria batatas fritas com seu hambúrguer. "Evan?", ele pergunta. "Eu não... Eu não sei”, eu digo a ele honestamente. "Uma vez que tirar o bebê, se tudo estiver bem, o que eu estou otimista sobre e é a razão que eu não queria esperar mais tempo, vamos permitir você vê-la, mas o pessoal atrás de mim vai levá-la, para fazer alguns testes, e limpá-la. Uma vez que ela tiver sido avaliada, você será capaz de segurar sua filha”, explica. "Ok", eu digo, porque o que mais você diz sobre isso? Pelo menos eles estão indo para deixar-me vê-la antes de levá-la embora. O médico balança a cabeça, e só assim, uma enxurrada de atividades acontece ao nosso redor. Mesmo que eu a culpe, eu


tenho certeza que ela está assustada como o inferno. Pelo menos eu estou. Inclinando-me, eu pego a mão de Misty na minha. Ela não fala, mas ela vira para olhar para mim. Eu seguro seu olhar até que ela aperta os olhos fechados e aponta a cabeça para trás em direção ao teto. Nada ainda. Eu gostaria de saber o que ela estava pensando. Eu gostaria de saber como ela poderia ser tão indiferente a tudo o que está acontecendo. Eu continuo a segurar sua mão, oferecendo-lhe apoio silencioso. Pelo menos me digo que é para ela. Na realidade, é para mim. Eu ouço o médico pedir um bisturi e meu peito aperta. Concentro-me em tentar sugar profundas respirações, esperando por eles para me dizer que ela está bem. Não há nenhuma ideia de quanto tempo eu espero por eles, apenas tentando como o inferno para manter a respiração. Isso é até que eu a escuto. O momento que eu escuto o grito da minha menina, eu libero uma respiração pesada, ao mesmo tempo em que o médico anuncia: "É uma menina", para todos na sala. Ela está aqui. Minha filha. A minha menina. Uma enfermeira anda em torno da cortina e a segura para que possamos vê-la. Eu não me incomodo verificando para ver se Misty está prestando atenção. Eu sei que ela não está. Em vez disso, a pego quando as lágrimas começam a cair. Minha filha está testando seus pulmões enquanto ela grita, aparentemente, não impressionada com a sua chegada ao mundo. Eu não me importo. Neste momento, seus gritos são o som mais doce que eu já ouvi. Ela está aqui e eu a amo mais do que eu jamais imaginei ser possível. Isso é real. "Precisamos levá-la para alguns testes, mas você pode esperar por ela no berçário, se quiser”. Eu aceno, sem me preocupar com as lágrimas que caem. Eu sou pai. Eu vejo como a equipe a colocam sob uma luz e empurram para fora da sala. Uma vez que ela está fora de vista, eu viro o


rosto para Misty. "Misty", eu digo o nome dela, mas ela não se incomoda em olhar para mim. "Eu sei que você pode me ouvir. Eu só quero dizer obrigado. Obrigado por me dar a minha filha”. Eu não perco tempo esperando por uma resposta que eu sei que não virá. Em vez disso, eu corro para fora da porta procurando o berçário. Rapidamente tiro o traje azul, o jogo no lixo e faço o meu caminho de volta para o departamento de maternidade. Aaron e McKinley estão lá, esperando por mim, assim como eu sabia que estariam. "Bem?", pergunta Aaron. "Ela está aqui. Ela tem um conjunto de pulmões fortes”, eu ri. "Eles a levaram para a triagem, mas disseram que eu poderia esperar por ela no berçário. Vocês vão comigo?" Eu preciso deles lá. "Será que um gato tem equipamento de escalada 8 ?" Aaron pergunta, fazendo-me para jogar a cabeça para trás e rir. Eu sei que ela não está fora de perigo até que executem todos os testes, mas os pulmões são fortes e tenho fé de que minha menina é uma lutadora. "Você ligou para sua família?", pergunta Kinley. "Merda, não. Eu só... Eu vim direto para vocês da sala de cirurgia”. "Você quer que eu ligue?", ela pergunta. Corro os dedos pelo meu cabelo, despedaçado. "Sim, eu nem sei o quanto ela pesa nem nada. Você pode simplesmente deixálos saber que ela está aqui e está bem e eu vou chamá-los quando eu conseguir finalmente segurá-la?", pergunto. "Certo. Vocês vão na frente. Vou fazer as chamadas e falo com você", Kinley sugere.

uma expressão que significa que alguém fez uma pergunta com resposta óbvia.


Hesito, porque dentre todos, quero ela lá comigo. Ela esteve lá para mim mais do que ninguém e quero compartilhar isso com ela. Ela vê a minha hesitação e ela diz: "Vou me apressar. Agora vão, os dois. É melhor você começar a correr para segurá-la porque eu não posso esperar para segurá-la”. Seus olhos em uma névoa de lágrimas. Estendendo a mão, eu dou-lhe um aperto de mão suave e faço com a boca, "Obrigado", antes de virar para Aaron. "Pronto?" "Vamos fazer isso", diz ele, entregando-me um charuto rosa.

Aaron e eu ficamos fora do vidro do berçário, espiando em todos os bebês. Uma das enfermeiras nos avista e chega à porta. "Quem você está procurando?" Ela sorri. "Minha filha, um, Chamberlin. O bebê Chamberlin”, eu digo. "Ah, ela é uma gracinha. Acabamos de terminar com todos os seus testes. Você quer que eu a leve para o seu quarto?" Meu quarto. Merda, eu não pensei sobre isso. Casais normais estariam no quarto juntos, mas Misty não quer ter nada a ver com a minha menina. "Uh, sua mãe, ela não"... Ela levanta a mão para me impedir. "Estamos bem conscientes de sua situação, Sr. Chamberlin. Nós a moveremos para um quarto no fim do corredor. É um dos pequenos quartos que quase nunca usam. Ele será seu enquanto você está aqui. Vou mandá-la com o médico. É o quarto 612”. Aaron e eu fazemos o nosso caminho para o quarto e esperamos. Mais espera. "Você está nervoso?", ele me pergunta. "Você não tem nenhum caralho de ideia", eu admito. A porta se abre e uma enfermeira entra empurrando um tipo de berço com um pacote pequeno usando um gorro rosa, o médico logo atrás delas.


"Evan, tudo parece bom. Seus pulmões são fortes e ela passou em todos os seus testes. Você tem uma menina saudável. Eu já instruí o pessoal que ninguém deve ser deixado com ela, exceto você. Misty fica na extremidade oposta do corredor e deixou claro que ela quer ser liberada o mais rapidamente possível. Quanto a vocês dois, ela será capaz de ir para casa de manhã. Nós só precisamos que você preencha alguns papéis, dar a esta pequena um nome, e você vai estar pronto. Nós pedimos que você fale com seu pediatra dentro de três a quatro dias da alta devido ao seu baixo peso ao nascer." "Q─quanto ela pesa?" “Dois quilos e setecentos. Ela tem quarenta centímetros de comprimento. Parabéns, papai”, diz ele.

e

oito

Eu não posso falar, então, eu aceno. A enfermeira a pega e leva para mim. "Você gostaria de segurar sua filha?" O que é que Aaron disse? Faz um gato com equipamento de escalada? Que tipo de pergunta é essa? Inferno sim, eu quero abraçá-la. "Sim", eu coaxo. Eu sou um caso perdido fodido de emoções. Estou nervoso como o inferno. Minhas mãos estão tremendo e minhas mãos estão suadas. E se eu a derrubar? Estou animado para conhecê-la. Para ser capaz de segurá-la após todos esses meses imaginando como seria. Eu vou finalmente conhecer a minha menina. A enfermeira dá ela a mim, explicando que eu preciso sempre apoiar a cabeça. Meu nervosismo deve estar mostrando. "Por que ela está enrolada tão apertado?" Ela parece um pequeno burrito branco e rosa. A enfermeira sorri. "Os bebês gostam de ser enrolados. Faz eles se sentirem seguros. Ela estava em sua mãe por todo esse tempo, não há muito espaço lá dentro”, ela pacientemente explica. Todo mundo aqui tem sido incrível. "Posso desembrulhá-la? Eu preciso contar os dedos das mãos e pés”. Quando eu estava no Alabama visitando meus pais e avós, meu pai fez o comentário que, quando ele me segurou pela


primeira vez ele teve que contar todos os meus dedos das mãos e pés. Lembro-me de pensar sobre como eu me sentiria nesse momento; nada poderia ter me preparado para isso. Nada. "Claro que você pode", diz ela. Com as mãos trêmulas, eu lentamente removo o cobertor. "Ela é tão pequena”. Eu toco sua pequena mão e ela agarra meu dedo, meu coração para. Eu amo esta menina com tudo em mim. Eu não tenho ideia do caralho como criá-la, mas eu juro neste momento que serei o melhor pai e melhor mãe substituta que ela já teve.


Eu sinto que eu estive eternamente no telefone. Chamei os pais de Evan e sua mãe continuou a encher-me com perguntas que não tenho respostas. Depois de prometer-lhe várias vezes que eu chamaria assim que eu soubesse mais, eu finalmente fui capaz de desligar. Minha próxima ligação foi para seus avós aqui em Kentucky. Ethel percorreu a mesma linha de perguntas várias vezes, até que eu também tive que convencê-la de que eu chamaria assim que eu soubesse mais. A última chamada foi para os meus pais. Mamãe não fez tantas perguntas, compreendendo que eu não tenho as respostas ainda. No entanto, ela também insistiu que eu ligasse quando tivesse. Entendi. Todos eles o amam e mesmo que eles nunca conheceram essa menina, eles a amam também. Sinto-me mal por sua família no Alabama, incapaz de viajar para vê-la, por viver tão longe. Eu vou ter a certeza de tirar muitas fotos para enviar para eles. Parando na estação das enfermeiras, eu pergunto: "Evan Chamberlin, bebê Chamberlin”. Eu sou direcionada para o quarto no final do corredor. Apresso o passo para chegar até eles. Lentamente abrindo a porta, eu entro no quarto. Eu paro em meu caminho enquanto absorvo a cena na minha frente. Evan está segurando sua filha, seus dedos minúsculos segurando


firmemente o seu. Aaron está sentado em uma cadeira ao lado dele e ambos estão olhando para ela como se ela fosse... tudo. Eu gostaria de ter minha câmera maldita. Decido que este momento não pode ir sem ser capturado, eu chego no meu bolso de trás e pego o meu telefone. Toco na tela. O som do obturador, que o fotógrafo em mim se recusa a desligar, alerta a minha presença. Evan e Aaron levantam a cabeça para olhar para mim, sorrindo tanto que iluminam o quarto. Eu posso ver do meu lugar, ao lado da porta, que Evan tem olhos lacrimejantes e se eu não me engano, Aaron também. Esses "caras durões" são levados a seus joelhos por este bebê precioso. "Kinley", Evan respira meu nome, agarrando uma parte de meu coração. Ando para dentro do quarto, paro na frente de Evan e me inclino para baixo. Ele ajusta seu domínio sobre ela, para que eu possa dar uma olhada melhor. Eu alcanço e toco suas pequenas mãos e ela se agarra ao meu dedo. Meus olhos encontram Evan e eu não posso descrever o olhar em seus olhos. Meu coração está correndo e estou sobrecarregada com o que está acontecendo. Esta menina nos uniu. Nossa amizade cresceu por causa dela. Agora, aqui, no dia em que, finalmente, a conhecemos, ela ainda está nos unindo. "Evan, ela é linda", eu digo, enquanto as lágrimas começam a cair. "Ela está bem? Quanto ela pesa? O que o médico disse?", eu disparo algumas das perguntas que eu discuti com nossas famílias. "Posso segurá-la?", eu deixo escapar. Evan ri. "Sim, eu só preciso envolvê-la de volta.” A enfermeira, que eu não tinha notado estava no canto, fala. "Deixe-me te mostrar. Deite ela na cama.” Eu vou para trás, permitindo que Evan tenha espaço para ficar em pé e fazer o que ela instruiu. Nós três ouvimos atentamente enquanto a enfermeira nos mostra a maneira correta de embrulhar ela. Quando ela está, uma vez mais confortável em seu cobertor, Evan sempre muito gentil, a levanta


de volta em seus braços e os movimenta a cabeça para a cadeira que ele estava. "Sente-se", ele me diz. Sem hesitar, eu faço como me disseram e mantenho os braços para ela. O som do celular de Aaron tocando a assusta e ela salta. "Shhh, eu tenho você", eu digo, balançando suavemente ela. "É a mamãe. Vou sair e atender isso”. Aaron mantém a voz baixa e silenciosamente sai do quarto. Eu disse à mamãe que ele estava aqui; aparentemente, ela não é tão paciente como eu pensava. É claro que poderia ser porque eu estava um pouco grossa com ela. Estou tão perdida neste pequeno anjo em meus braços. Não noto que Evan agora está ajoelhado diante de mim, observandome como eu fiz com ele a poucos minutos atrás. "Evan, ela é tão preciosa.” Acenando com a cabeça, ele levanta a mão ao meu rosto e enxuga as lágrimas com os polegares. Seus grandes olhos castanhos tão cheios de felicidade e amor, eles estão brilhando com ele. Estou prestes a comentar que eu espero que ela tenha os olhos ─ Eu amo seus olhos ─ quando ele se inclina e suavemente aperta seus lábios nos meus. "Não há ninguém que eu gostaria de compartilhar isso mais do que você. Você me ajudou pra caramba, Kinley. Eu só...” "Será que ela tem um nome?" Eu interrompo antes de seu cérebro emocional diga algo que ele não será capaz de levar de volta, algo que meu cérebro sentimental nunca será capaz de esquecer. "Sim, bem, não, mas eu tenho pensado muito sobre isso. Eu estava pensando em Lexington. É o nome de solteira da minha mãe”, diz ele. "Eu quero chamá-la de Lexi”. "Lexington Chamberlin. Lexi”. Eu amo isso. Sorrio para ele. "Boa chamada, papai", eu digo com uma piscadela. Eu vejo um leve rubor sobre suas bochechas. Droga, eu realmente desejava a minha câmera para capturar este


momento. "Será que a senhorita Lexi tem um nome do meio?", eu pergunto, concentrando minha atenção de volta para o seu anjinho dormindo pacificamente em meus braços. "Rae", diz ele em voz baixa. Demora alguns segundos para o meu cérebro registrar o que ele disse. Quando finalmente me atinge, eu levanto minha cabeça e encontro ele olhando para mim. "O─ o que você disse?" "Rae, o nome dela é Lexington Rae Chamberlin”. Ele faz uma pausa para deixar o fato de que ele está nomeando sua filha, com meu nome, afundar. "Lexi Rae", diz ele como uma reflexão tardia. Lágrimas, grandes gordas lágrimas de crocodilo, estão rolando pelo meu rosto. "Evan... Eu... você não pode...” Ambas as mãos seguram meu rosto e ele suavemente limpa ─ pelo menos ele tenta. Meus olhos são como uma torneira do caralho. "Você, McKinley Rae Mills, é uma mulher incrível. Cada passo do caminho você esteve lá para mim e para a minha filha. Você me ajudou a preparar-me para ela, quando, de outro jeito, teria estado sozinho. Eu amo Aaron, mas ele não é de grande ajuda no departamento de bebê”. Ele sorri. "Devo-lhe muito, e se a minha filha crescer para ser qualquer coisa como você.... Bem, eu não poderia pedir mais. Inferno, eu espero que ela seja. Rezo para que você continue a ser uma parte da minha vida, tanto de nossas vidas, e ela vai crescer aprendendo a ser uma pessoa notável só de te observar.” "Sinto-me honrada e eu prometo sempre estar lá para vocês dois", eu engasgo enquanto os sistemas hidráulicos continuam. Aaron escolhe este momento para andar de volta para o quarto. "Uh... Tudo bem?", ele pergunta. Seus olhos alternam entre Evan, eu e a bebê Lexi. Evan se levanta e toma um assento na cama. "Sim, cara, tudo ótimo. Eu estava dizendo a Kinley o nome dela”. Ele sorri.


"Vamos ouvir", diz ele. "Não, espere. Eu também preciso segurar, maníaca do bebê9.” Relutantemente, eu permito que Evan leve ela de mim e a entregue para Aaron, que agora está sentado na cadeira ao meu lado. "Tio Aaron diz nada de namoro até que você tenha trinta", ele murmura para ela. "Tudo bem, então como estamos chamando esta pequena coisa linda?", ele pergunta. "Lexington. É o nome de solteira da minha mãe. Vou chamála de Lexi”, diz Evan. "É um nome fodão, cara. Miss Lexi tem um nome do meio?" "Rae. Lexington Rae Chamberlin”. A voz de Evan é forte com convicção de que isso é o que ele quer, para nomear sua filha com a família de sua mãe e minha. Aaron o estuda, em seguida, vira o olhar para mim. Nossa conversa sobre eu ter cuidado está sendo executada em sua mente; eu sei que ele está. Eu sorrio amplamente para que ele saiba que eu estou bem com isso. Ele não diz nada, mas acena com a aceitação. Inclinando a cabeça para baixo, ele sussurra: "É bom conhecer você, Lexi Rae”.

9No

original é Baby Hog, que significa alguém que não deixa os outros segurarem bebê.


Hoje é o dia em que trago a minha pequena garota para casa. Eu não vou mentir, estou com medo como o inferno. Este anjo pequeno depende de mim para tudo, somente eu. Eu não quero deixar ela sozinha. Na noite passada, eu a mantive comigo no quarto que me deram. Estou surpreso que deram a Misty e eu quartos separados, e quando mencionei para a enfermeira, ela disse que o movimento estava baixo e não era um problema. Sorte para mim, eu fui capaz de manter Lexi comigo toda a noite. McKinley e Aaron se ofereceram para ficar, mas eu disse-lhes para ir. Lexi é minha filha, e eu não vou tê-los lá quando chegarmos em casa. Eu preciso me acostumar com isso. Eu também precisava de alguma... Distância da McKinley. Quanto mais tempo eu passo com ela, mais as linhas se confundem. É uma luta constante para manter isso para mim mesmo. Aqueles lábios cheios, suaves e tão extremamente doces, não posso deixar de pensar sobre os beijos que nós compartilhamos. Aparentemente, somos amigos que se beijam. Amigos, que beijam e não falam sobre isso. Eu não sei como me sinto sobre isso. Não o beijo ─ que é quente como o inferno. Eu não sei como me sinto sobre não falar sobre isso. Por um lado, é um alívio que ela não está lendo muito nele. Por outro lado, isso meio que me irrita que ela não está. Como se ela pensasse que aqueles momentos com ela não significassem algo para mim.


Eu sou uma porra de bagunça. Lexi lamenta de sua cama e, embora ela mal dormiu na noite passada, eu não posso evitar o sorriso que eu sei que estou ostentando agora. Estar acordada significa que vou poder segurar ela de novo. As enfermeiras disseram que eu vou estragá-la. Claro que vou, ela é meu pequeno anjo. "Vem aqui, menina doce", eu sussurro enquanto a levanto de sua cama. Ela fica imediatamente tranquila e fecha os olhos. Sento-me de volta na cama e a deito contra meu peito. Minha menina quer o pai dela. É uma sensação inebriante, que tem meu coração enrolado ao redor de seus pequenos dedos gordinhos. Eu acordei ao som de vozes suaves. "Ele a segurou a maior parte da noite”. Eu abri meus olhos para ver quem está falando. McKinley está aqui, falando com uma das enfermeiras. "Ei, dorminhoco”. Ela sorri suavemente ─ meu sorriso, o que faz com que os olhos dela brilhem. Eu poderia me acostumar a acordar com aquele sorriso. "Oi”. Eu beijo Lexi no topo da cabeça e, lentamente, me sento. "Posso?", Kinley pergunta seus olhos nunca deixando minha filha. Eu concordo. Minha garganta está apertada com muita emoção de seu simples pedido. A mãe de minha filha não quer ter nada a ver com ela, mas essa garota incrível parece que não consegue obter o suficiente dela. "Olá, menina doce", ela sussurra enquanto ela puxa para perto e a cheira. "Eu trouxe algumas roupas", ela diz sua voz suave e baixa. "Eu também trouxe o assento de carro, mas estamos deixando-o no meu carro. De maneira nenhuma estamos levando Miss Lexi para casa em sua caminhonete. Eu pensei que você estava indo para obter um novo?", ela pergunta. "Ela meio que me surpreendeu", eu rio e aponto para Lexi. "Mas, sim, eu tinha planejado uma nova caminhonete antes dela


chegar. Obrigado por trazer a roupa para ela e o assento do carro”. "Há um saco para você também”. Ela balança a cabeça em direção à cadeira do outro lado da sala. Eu vejo a bolsa de Lexi cheia de fraldas saindo, e também um saco para mim. "Obrigado por cuidar de nós.” "Não foi nada. Agora vá se banhar e deixe-me ter o meu tempo com Lexi”. Ela sorri. Levanto da cama, eu inclino e beijo Lexi no topo de sua pequena cabeça pouco depois faço o mesmo com Kinley. Ouço-a puxar uma respiração e tenho que me fazer levantar e caminhar até o banheiro para refrescar-me. Corro através de um banho. Ele faz maravilhas para me acordar. Estou arrumando minhas roupas sujas de volta no saco quando eu escuto alguém cantar. Cuidando para não fazer um som, eu ando em direção à porta e silenciosamente giro a maçaneta. McKinley está sentada na cadeira cantando para Lexi. Eu não posso dizer se ela tem sua atenção ou se Lexi está dormindo. Independentemente disso, eu estou cativado. Abro a porta, alertando-lhe que eu terminei com meu chuveiro. Eu vejo quando um rubor se arrasta sobre suas bochechas. "Oops, parece que papai nos pegou.” Papai. Eu sou pai. "O que vocês meninas estavam fazendo?", pergunto como se eu não tivesse pego elas. "Só algum tempo de menina, certo, Lexi?", ela pergunta. "Uh-huh. Obrigado mais uma vez pelas roupas. Esse chuveiro fez eu me sentir malditamente bem.” "De nada. Tenho certeza que você cheira melhor”. Ela finalmente olha para mim, e ela está sorrindo como uma louca. "Ha Hah”. Isso faz com que ela ria um som que eu cresci bastante apaixonado ao longo dos últimos meses.


"Então, que horas ela pode ir?" "Em breve. O médico disse que os bebês costumam ficar até que a mãe seja liberada, mas devido a nossa situação, Lexi está indo bem, comendo bem, então nós podemos ir para casa. Eu tenho que fazer uma consulta com seu pediatra em três a quatro dias, apenas para me certificar de que ela está ganhando peso e está tudo bem”, eu explico. "Aposto que você vai ficar feliz em tê-la em casa. Começar uma rotina?" "Sim, é realmente surreal”. Eu não digo a ela que eu estou assustado como o inferno. Que estar aqui com as enfermeiras verificando-me me deu confiança. Quem vai me verificar em casa? Gran e vovô estão aposentados; nenhum deles se locomove muito bem. Mamãe, papai, vovó e vovô não serão capazes de fazer a viagem do Alabama. Sou só eu e Lexi. "Eu trouxe uma roupa bonita para as fotos do hospital e há um presente para você no saco de fraldas.” "Kinley", eu começo a protestar. "Oh cale! Basta dizer, 'Obrigado, Kinley', e abrir o saco”, ela me repreende. "Obrigado, Kinley", eu digo, minha voz doce e açucarada. Embora, eu esteja zombando dela, eu faço como me disseram e cavo o saco de fraldas. Dentro está uma pequena câmera preta. Pelo menos é o que diz a caixa. "Eu sei que você não tem uma câmera, que não seja o seu telefone celular. Eu não quero que você perca a captura de um momento da vida desta pequena por isso”. Leva tudo em mim, toda a força de vontade que eu possuo, para não ir ao outro lado do quarto e esmagar meus lábios nos dela. Esta menina.... Ela não é nada se não surpreendente. Eu sou tão sortudo de tê-la em minha vida, na vida de Lexi. Eu espero que isso seja algo que nunca mude.


Eu passei a manhã no hospital com Evan e Lexi. Ensinei-lhe como usar sua câmera e ele já fez um zilhão de fotos. Sei que ele está preocupado. Eu posso ver isso em seus olhos, mas ele não tem nada para se preocupar. Menos de vinte e quatro horas e ele já é o melhor pai. Você pode ver o quanto ele a ama. "Tudo bem, menina. Vamos levá-la para casa”, Evan diz, colocando Lexi em seu assento de carro. Ele desceu e a pegou quando o hospital disse que ele tinha que provar que ele sabia como isso funcionava. Eles também têm que vê-lo colocando-a no carro antes que ele possa sair. Quem imaginaria? Insisto que ele pegue minha Durango e eu iria dirigir sua caminhonete. Ele reclamou, mas não tanto quanto eu teria pensado. Acho que sua única reclamação é que ele não estava bem comigo dirigindo sua lata enferrujada. Entendi a preocupação. Não é que a caminhonete fosse perigosa, é só... não confiável. Eu me sentiria muito melhor sabendo que ele não estava encalhado na estrada com ela. "Realmente, Kinley, não posso agradecer o suficiente por tudo que você fez", ele diz enquanto afivelava Lexi em seu assento.


"Não é nada. Você pode manter o meu carro até obter um novo. Eu não tenho nada acontecendo nos próximos dias, e mesmo se eu fizer, eu poderia ter o seu caminhão”, digo a ele. "Não, isso não é”. "Evan, eu não estou tomando um não como resposta", eu o interrompo. "Tudo bem, eu vou corrigir a situação o mais rapidamente possível. Obrigado”. "De nada. Precisa de alguma coisa?", pergunto-lhe. "Não, eu não penso assim. O hospital me deu uma tonelada de leite e graças a você, seu quarto está pronto para ela.” "Ok, bem, me ligue se precisar de alguma coisa. Aaron disse que iria parar mais tarde esta noite.” "Parece bom. Obrigado mais uma vez”, diz ele. Eu aceno pego sua sacola de roupas, e o sigo para fora da sala. A enfermeira nos segue até o estacionamento e observa enquanto Evan prende Lexi no banco. "Tome cuidado, Sr. Chamberlin", diz ela depois que ele passa no teste. "Ela é tão pequena", diz ele, olhando para Lexi se aconchegando em seu assento. "Ela está indo para lá sozinha.” Eu estava pensando a mesma coisa, mas não queria dizer nada. "Eu posso ir ao banco de trás com você e ter minha mãe me trazendo de volta para pegar a sua caminhonete", eu ofereço. "Eu não posso te pedir isso" "Você não pediu”. Eu me aperto por ele e deslizo no banco de trás ao lado Lexi. "Ei, menina doce, você quer alguma companhia?" Eu pergunto a ela. Eu não olho para Evan, embora saiba que ele está me observando. Em vez disso, eu me concentro em Lexi. Eventualmente, ele fecha a porta e desliza para trás do volante.


Ele ajusta o banco e os espelhos. "Você meninas estão prontas para ir para casa?", ele pergunta. Seus olhos encontram os meus no retrovisor. "Sim, ela está pronta para ver seu novo quarto.” "Oh, ela está, não está?", Evan ri. "Sim. Conversa de menina, amigo, se acostume com isso”, eu provocá-lo. "Entendi", diz ele através de seu riso. O caminho para o seu lugar não leva muito tempo. Claro, que poderia ser porque eu passei toda a viagem assistindo a uma Lexi adormecida em seu primeiro passeio de carro. Eu até tirei a câmera e fiz algumas fotos para Evan. "Você se importa de ir ver vovó e vovô comigo? Sei que eles estão morrendo de vontade de vê-la”. "Certo”. Ele estaciona em frente à antiga casa de fazenda e desce do assento do motorista. Em vez de abrir a porta do seu lado da Durango, ele dá a volta e abre a minha. Desço puxando o saco de fraldas comigo, enquanto ele se inclina e libera o assento de Lexi. Lidero o caminho até a porta. "Basta bater e ir para dentro", Evan diz atrás de mim. Faço o que ele diz e mantenho a porta aberta para ele. Evan anda pelo corredor e vira à esquerda em um quarto que eu assumo ser a sala de estar. "Surpresa!", diz ele. Sua vó aperta o peito. Eu estou pensando que não era a melhor maneira de anunciar a nossa chegada. "Desculpe vovó", Evan diz timidamente. conhecer a sua bisneta?", pergunta.

"Gostaria

de

"Que tipo de pergunta é essa, rapaz?", diz a voz rouca de seu avô. "Traz essa menina aqui para que possamos ter uma visão melhor”. Eles estão ambos sentados no sofá. Evan define o assento de Lexi para baixo, cuidadosamente remove as tiras, e embala em seus braços. "Vovó, vovô, eu


gostaria de apresentá-lo a Lexington Rae Chamberlin," diz orgulhosamente, entregando-a para sua avó. Eu vejo lágrimas em seus olhos enquanto ela pega a bebê Lexi. Vejo a sua vó limpando o canto do olho. Eu sinto que estou me intrometendo em um momento precioso da família. Voltando atrás, eu pretendo fugir para o Durango para dar-lhes algum tempo, quando Evan se vira para mim. "Kinley, você se importaria de tomar algumas fotos para nós?" "Absolutamente", eu digo feliz por ter uma razão para estar aqui. Eu alcanço o saco de fraldas e retiro a câmera. Eu faço algumas fotos; bem, talvez mais do que algumas. Você nunca pode ter bastantes fotos. "Tudo bem, eu preciso levar esta pequena para casa. É quase hora dela comer”. Evan a pega de sua vó e beija o topo de sua cabeça pouco antes de colocá-la de volta em seu assento. Nós nos despedimos e dirigimos apenas algumas centenas de pés para o lugar de Evan. Eu mando mensagem para minha mãe na viagem curta, pedindo-lhe para vir me buscar. Tenho certeza de que Evan não me quer ao redor em seu primeiro dia em casa com a sua filha. "Mamãe está a caminho", eu digo a ele uma vez que tenhamos levado tudo para dentro. "Eu não posso agradecer o suficiente, Kinley.” "Você é bem-vindo, e eu queria.” O som de pneus esmagando o cascalho recebe de nossa atenção. "Eu espero que você esteja pronto para desistir dela, pelo menos por alguns minutos. Mamãe vai querer mimar ela um pouco”. Evan sorri. "Sim, eu imaginei que ela iria”. Ele olha para o pacote pequeno rosa em seus braços. "Você está pronta para algum amor da vovó Mills?", pergunta ele. No início, eu estou surpresa que ele se refere à minha mãe como a avó, mas não deveria estar. Evan praticamente cresceu


em nossa casa e sempre se referiu aos meus pais como seu "segundo conjunto”. Eu faço o meu caminho até a porta e abro antes que ela tenha tempo para bater. "Ela está dormindo?", Mamãe pergunta enquanto ela me passa e anda pela casa. Eu posso ouvir Evan rindo na outra sala. Ele obviamente ouviu. Aponto para a sala de estar e Mamãe não perde tempo enquanto ela se dirige para esse caminho. "Oh, Evan”. Sua voz racha. "Posso segurá-la?" Quando eu me junto a eles, mamãe está sentada no sofá, Lexi em seus braços enquanto ela a desenrola de seu cobertor. "Há dez dedos das mãos e dez dedos dos pés, você é uma gracinha. Seu pai vai ter as mãos cheias com os meninos por causa de você”, ela diz ao bebê. Evan geme. "Ela não está autorizada a namorar.” Mamãe ri. "Oh, Evan, ela vai namorar e você vai ter que aprender a lidar com isso. Tudo o que você pode fazer é explicar as coisas e se certificar de que ela se respeita o suficiente para tomar boas decisões.” “Ou", Evan diz com um sorriso, “ela não pode namorar até ela tenha, pelo menos, trinta”. Minha mãe foca sua atenção de volta para Lexi. Ela oferece o dedo ao bebê e Lexi segura. "Você só vai ter que envolver o papai e tio Aaron em torno de seu dedo. Não se preocupe, Kinley e eu vamos estar lá para orientá-la”. Ela ri. "Hey”. Sorri Evan. Passamos a próxima meia hora conversando enquanto a mamãe ama Lexi. Sou eu quem finalmente sugere ir para casa. "Mamãe, você está pronta para ir?", pergunto. Ela insistiu que ela alimentaria Lexi para dar a Evan uma "pausa". "Oh, eu acho que devemos deixar que estes dois se instalem”. Ela se levanta e entrega Lexi de volta para Evan. "Você chama se você precisar de alguma coisa", ela diz a ele com um tapinha na bochecha.


"Sim, senhora. Kinley, não posso agradecer o suficiente por tudo que você fez por nós.” "Estou feliz em ajudar. Chame-me se você precisar de alguma coisa. Oh, e eu comprei uma roupa adorável para suas fotos de recém-nascida. Vou fazer fotos melhores do que as feitas no hospital. Talvez eu possa passar aqui amanhã em algum momento?", pergunto. "Nós estaremos aqui", diz ele com um sorriso. Mamãe e eu nos despedimos e em seguida, deixamos pai e filha sozinhos pela primeira vez.

"É só você e eu, criança", eu digo a minha filha, que está dormindo profundamente em meus braços. Ela não tem nenhuma preocupação no mundo. Se eu conseguir fazer da minha maneira, ela nunca terá. Eu quero dar-lhe o mundo. Em vez de colocá-la em seu quarto, eu a coloco no que Kinley chama de cercadinho. Ela disse que eu iria precisar dele se eu quisesse Lexi comigo em todos os lugares, então ela tem um lugar seguro para dormir. Ela também mencionou que eu provavelmente iria querer ela perto, quando eu a trouxesse para casa. Mais uma vez, ela acertou em cheio. Devo-lhe muito. Assim que eu tenho Lexi pronta, eu tiro as coisas da bolsa que Kinley levou ao hospital para mim e começo a lavar roupa. Estou ocupado desembalando as amostras de leite que o hospital me deu e, em seguida, vou chamar o meu capataz, deixando-o saber Lexi veio algumas semanas mais cedo e eu vou precisar dele para lidar com a tripulação e, bem.... Tudo, por alguns dias. Ele e eu já tínhamos falado sobre isso, então a única surpresa é que é algumas semanas mais cedo do que nós discutimos. Eu faço mais algumas coisas ao redor da casa tão quieto como eu posso e ela ainda está dormindo. Estou contente por ter


lido todos aqueles livros ou eu estaria apavorado que algo estava errado. Bebês dormem muito. Decido que eu deveria tentar ter uma soneca rápida, eu me estico no sofá e fecho os olhos. Quando eu estou quase dormindo, eu sinto meu bolso vibrar. Retirando meu telefone, eu vejo que tenho um texto de Aaron. Aaron: Eu estou na porta. Eu puxo minha bunda cansada para fora do sofá e vou saudar o meu melhor amigo. "Hey", Aaron sussurra quando eu abro a porta. "Eu não a acordei, né? Kinley disse que ela provavelmente estava dormindo.” "Não, ela está dormindo, mas está tudo bem. Vamos entrar.” Eu dou um passo para trás e o deixo passar. "Aposto que você está feliz por estar em casa.” "Você não tem ideia", eu digo, seguindo-o para a sala. Aaron para pelo cercadinho para observar minha filha. Minha filha.... É surreal ela estar aqui. "Ela é uma gracinha, cara. Nós vamos ter as mãos cheias”. Ele suavemente ri. Esse é o meu melhor amigo. Sempre lá, não importa qual seja a situação. Ele automaticamente inclui-se no futuro de afastar meninos com tesão da minha menina. "Eu não quero nem pensar sobre isso ainda”. Isso faz com que Aaron ria e o som assusta Lexi. "Porra, cara, eu sinto muito", diz ele, antes de colocar a mão sobre sua boca. "Não sinta. Eu li que você precisa fazer alguns barulhos, então eles vão aprender a dormir com ruídos domésticos comuns. Isso não a acordou, por isso estamos todos bem.” "Precisa de alguma coisa?", pergunta ele. "Não, eu estou bem.”


"Kinley disse-me que ela se recusou a deixá-lo trazê-la para casa em sua caminhonete. Ela disse que você estava indo comprar um novo. Alguma ideia do que você pode ter?" "Honestamente, cara, eu não sei. Eu não pensei muito sobre isso. Eu sei que eu preciso de algo mais confiável. Eu poderia olhar um Dodge. Eu realmente gosto do Durango de Kinley.” "Sim, é legal. Olhei Dodge antes que eu comprasse o meu, mas decidi que precisava continuar um homem Ford.” "Sim, eu preciso cuidar disso em breve. Eu não posso manter o Durango de Kinley para sempre.” "Ela não está com pressa. Ela trabalha em casa a maior parte do tempo e eu já lhe disse que se surgir algo ela pode usar minha caminhonete. Passo a maior parte dos meus dias nos estábulos de qualquer maneira.” "Sim, mas é algo que venho pensando. Teria sido mais fácil de fazê-lo sem ter um recém-nascido comigo, mas é o que é.” "Sim. Você já ouviu falar dela? De Misty?" "Não. Eu realmente não acho que vou. Estou sozinho, e eu não me arrependo. Eu amo aquela garotinha, eu não consigo nem expressar o que senti ao ouvi-la chorar pela primeira vez.” "Isso é uma coisa pesada, mano. Estou feliz como o inferno por você. Não sei nada sobre bebês ou como criá-los, mas eu estou do seu lado. Qualquer coisa que você precisar, eu estarei lá.” "Obrigado, cara. Eu não tenho certeza de como comprar uma caminhonete junto com um recém-nascido, mas estou prestes a descobrir.” "Tenho certeza que mamãe ou Kinley ficariam felizes em cuidar dela.” Meu peito aperta com o pensamento de estar longe dela. Acabei de tê-la, depois de meses de preocupação com Misty cuidando de si mesma e orando para minha menina nascer saudável. Posso deixá-la?


"O que é essa cara?", ri Aaron. Puto, ele sabe muito bem do que eu estou pensando. "Talvez eu pudesse convencer Kinley a vir comigo", eu digo. Ela poderia me ajudar com Lexi e eu não teria que deixá-la ainda, embora eu saiba que eu vou precisar, eventualmente. Falando nisso, eu preciso achar uma creche também. Eu pensei que tinha mais algumas semanas para conseguir com tudo organizado. Sim, eu sou o chefe, mas eu trabalho com os cavalos e gado com o resto da tripulação, por isso não ajudar não é uma opção. Eu preciso estar lá com eles, mantendo o meu dedo no pulso da operação. Aaron ri. "Você sabe que ela vai. Tudo o que ela e minha mãe falaram quando papai e eu chegamos hoje, era do bebê Lexi.” "Sim, elas estiveram aqui por um tempo. Sua mãe deu comida. Ela vai estar atrás de você para que você sossegue, homem”, eu ri. "Não me oponho a ela, só preciso encontrar a pessoa certa.” Aaron sempre disse que ele está se segurando para aquela. Ele não tem relacionamentos. Se ele não está sentindo isso dentro de algumas horas depois de conhecê-la, ele é um e feito. Eu não sei quantas vezes eu ouvi Kinley brigar com ele sobre não ser capaz de realmente conhecer alguém, se ele não lhes dá uma chance. Sua teoria é que deve ser instantâneo. Não tenho certeza se eu concordo com ele, não depois de todo o tempo que passei com Kinley. Meus sentimentos em relação a ela mudaram; tanto, que eu tento combatê-los em qualquer altura estou perto dela. "O que você tem em curso o resto da noite?", eu mudo de assunto. De jeito nenhum eu preciso estar pensando em Kinley com Aaron sentado aqui. "Nada, cara. Pensei em ir até a cidade para conseguir algo para comer. Mamãe e papai saíram e Kinley está editando, então ela vai estar colada ao seu computador por horas. Você está com fome? Que tal eu ir nos pegar uma pizza ou algo assim?" "Morrendo de fome! Agora que penso nisso, eu não comi o dia todo”. Eu estava muito nervoso sobre trazer minha filha para


casa para me preocupar com comida. Meu estômago está finalmente protestando. "Eu vou buscar. Volto daqui a pouco”, Aaron diz, levantando do sofá. "Precisa de alguma coisa para ela?" Ele aponta para onde Lexi está dormindo pacificamente. "Não, sua irmã é uma salva-vidas. Ela fez com que eu estivesse com tudo pronto”. Ele me estuda por alguns longos segundos e minhas mãos começam a suar. Ele pode ver? Ele pode dizer que ela é mais do que apenas a sua pequena irmã para mim? Que ela é mais do que apenas a amiga que me ajudou ao longo dos últimos meses? Finalmente, ele olha para o lado e se dirige para a porta da frente. "Estarei de volta rápido", diz ele sobre seu ombro e, em seguida, ele se vai.

O sol estridente através da janela do meu quarto me faz gemer de frustração. Era depois de uma da manhã antes de eu finalmente deixar o sono me chamar. Perdi a noção do tempo durante a edição, mas pelo menos eu estou com tudo em dia. Hoje, eu não tenho nada programado no estúdio, então eu pretendo levar minha câmera e a roupa que eu comprei para Evan e obter algumas, esperançosamente, adoráveis imagens de recém-nascido de Lexi. No entanto, primeiro eu preciso de um banho e comida, uma vez que eu pulei o jantar na noite passada. Depois de correr através de um banho, eu desço ao térreo e encontro a mamãe puxando uma caçarola do forno. Tem um cheiro incrível. Olhando para o relógio, eu vejo que é apenas nove e meia. "Isso cheira muito bem", digo a ela.


"Obrigada. Eu fiz lasanha para Evan. É algo que ele pode comer por alguns dias e é fácil para aquecer. Você acha que poderia deixá-la para mim?", ela pergunta. Estou surpresa que ela não quer levar por si mesma. "Claro, eu estou indo para lá de qualquer maneira. Vou tirar algumas fotos de recém-nascido de Lexi. Eu não posso esperar para vê-la na roupa Alabama eu comprei no Etsy.” "Essas orelhas são muito bonitas", diz minha mãe. Eu comprei um chapéu de malha cinza com orelhas de elefante e uma capa de tecido correspondendo em cinza com um vermelho "A" à direita na parte inferior. Eu não posso esperar para tirar essas fotos. Evan é um fã incondicional do Alabama. "Elas realmente são. Eu estava indo para surpreendê-lo, mas eu não sei se eu posso levá-lo a deixá-la por muito tempo. Ele está apaixonado.” “Hmm, claro que ele está. Tenho certeza de que com você ele iria ser agradável“, Mãe responde. "O que você quis dizer com isso?" "Ele apenas parece confiar em você. Vocês dois têm chegado mais perto, desde que você voltou para casa”. Ela embala a lasanha em uma travessa. Eu a estudo para ver se ela consegue dizer que, por ele, eu seria agradável para qualquer coisa. Não é Evan; sou eu. Agora que Lexi está aqui, só vai ser mais difícil de resistir a ele ─ eles. Ela é o bebê mais doce. "Sim, ele precisava de ajuda. Isso é o que os amigos fazem”. Eu tento parecer indiferente. Mamãe não comenta nada e eu sou grata. Eu não quero falar sobre como eu estou caindo mais difícil a cada dia pelo melhor amigo do meu irmão, pelo meu melhor amigo. Evan e eu estamos muito perto, e eu me sinto culpada que eu quero que ele, mas só que... seus beijos são difíceis de esquecer. Depois de devorar um bagel, eu corro para o estúdio e pego a roupa e alguns outros adereços que eu uso para recém-nascidos. Uma vez que eu tenho tudo que preciso, incluindo a lasanha da minha mãe, colocado na caminhonete de Evan, eu estou no meu


caminho. Estaciono resto. Eu casa por imagens.

De carro leva poucos minutos do nosso lugar ao seu. e pego a lasanha. Eu posso voltar para pegar todo o estou esperando que eu possa convencê-lo a sair da um tempo para que eu possa surpreendê-lo com as

Eu bato suavemente, não querendo acordar o bebê se ela estiver dormindo. Eu espero, mas ninguém responde. Talvez ambos estejam dormindo. Usando a minha chave, eu a deslizo na fechadura e, lentamente, empurro a porta aberta. Ouço um gemido suave vindo da sala de estar e o som da voz de Evan, enquanto ele tenta acalmá-la. Levo a lasanha para a cozinha, tiro os sapatos e faço o meu caminho para a sala de estar. Acho Evan andando para lá e para cá com Lexi em seus braços, pedindo-lhe para dormir. "Noite difícil?", pergunto. O som da minha voz o assusta. Quando ele se vira para mim, eu posso ver os círculos escuros sob seus olhos. Ele está exausto. "Você poderia dizer isso. Ela quase não dormiu”, diz ele, derrotado. Com alguns passos, eu estou de pé ao lado dele. Eu coloco minha mão nas costas de Lexi e esfrego suavemente. "Deixe-me levá-la. Você vai descansar um pouco.” Com os olhos vidrados, que eu tenho certeza que tem mais a ver com emoção do que a exaustão, ele diz, "Kinley, e se eu não puder fazer isso? Eu a amo, mas e se eu não sou o que ela precisa?” Estendendo a mão, eu tomo Lexi dele e a embalo em meus braços, balançando suavemente de um lado para outro. "Evan, você é o que ela precisa pelo o simples fato de que você a ama. Você tem que lembrar, a maior parte do tempo, existe dois pais, duas pessoas a tomar turnos até que este pequeno tenha seus dias e noites no horário certo. Leva tempo, e você está tentando fazer isso sozinho”. "Eu só...” "Você está apenas cansado. Você comeu?"


"Sim, Aaron veio ontem à noite e trouxe pizza”. "E hoje, Evan? Minha mãe te fez uma lasanha, não é exatamente café da manhã, mas ainda está quente e cheirava incrível quando ela estava fazendo isso. Eu coloquei em cima do balcão na cozinha. Vai fazer um prato, em seguida, suba as escadas e durma. Não tenho nada planejado hoje. Eu vou cuidar dela”. Eu olho para Lexi. "Você, pequena, esgotou o papai. Você e eu vamos passar algum tempo juntas, enquanto ele recebe algum descanso”. Eu falo com ela como se ela me entendesse. Tenho certeza que eu pareço uma pessoa louca, mas Evan está tão cansado que, provavelmente, nem sequer nota. "Kinley, eu─" "Evan vai. Eu cuido disso. Vamos estar aqui o tempo todo. Ela precisa de você descansado. Agora vá comer alguma coisa e depois dormir”. Ele está cansado demais para protestar mais. Ele balança a cabeça e sai da sala. Lexi não está mais choramingando; ela desmaiou nos meus braços. Os bebês podem sentir a tensão e tenho certeza que esta pequena estava consumindo sua exaustão. Não querendo movê-la ainda, eu alcanço minha bolsa e retiro o meu Kindle. Estabeleço-me no sofá, com este bebê precioso, para ler. Preciso de Evan para ver que eu estou bem com isso para que ele não se sinta culpado. Poucos minutos depois, ele se junta a mim com uma bela porção de lasanha no prato e um copo de chá doce. Eu puxo meus pés para cima, para que ele possa sentar-se no extremo oposto do sofá. "Ela está fora", observa ele. "Sim, eu acho que vocês dois estavam mantendo um ao outro acordado”. Ele não diz nada; em vez disso, ele cava em sua lasanha. Abro meu Kindle e começo a leitura, o deixando comer. "Eu não posso cuidar da minha própria filha", ele diz, colocando o prato agora vazio na mesa de café. "Evan, todo pai precisa de ajuda. Você não pode esperar poder fazer tudo sozinho. Deixe-me ajudar. Vá dormir por algumas horas. Eu cuido dela. Eu estou me certificando de que


ela está em um sono profundo antes de deitá-la. Eu tenho o meu Kindle”. Eu o seguro para ele. Ele passa as mãos sobre o rosto e lança um suspiro pesado. Finalmente, ele se levanta e carrega seu prato para a cozinha. Quando ele volta, ele se senta na borda do sofá perto de mim, traçando um dedo pela bochecha de Lexi. "Eu a amo pra caralho, e pensar que eu não posso cuidar dela me mata", confessa. "Você pode cuidar dela. Você está exausto, Evan. Vá descansar um pouco”, eu digo suavemente. Inclinando-se, ele segura meu rosto com a mão e corre o dedo na minha bochecha. "O que eu faria sem você?", ele sussurra a questão. Suponho que é uma pergunta retórica, então eu não respondo. "Você é incrível, Kinley”. Inclinando-se um pouco mais, aperta seus lábios contra os meus. "Obrigado", diz ele, afastando-se. Ele me olha para uma reação, que ele não vai receber. Eu não posso deixá-lo ver como ele me afeta. Eu preferiria ter beijos roubados não comentados a tê-lo afastandose quando descobrir que aqueles beijos fazem o meu coração completo. Em pé, ele diz, "Ela comeu cerca de duas horas atrás, então ela vai estar com fome em breve.” "Ok, eu prometo te acordar, se precisar de alguma coisa. Agora vá descansar um pouco. Nós estaremos aqui quando você acordar.” Evan assente e vai para o andar de cima. Menos de vinte minutos depois, Lexi começa a se mexer. Fechando o meu Kindle, eu troco a fralda e dou uma mamadeira. Ela bebe sofregamente e fica louca quando eu a faço parar para que eu possa fazê-la arrotar. Ela suga o resto e seus olhos estão mais uma vez fechados. Eu esfrego suas costas e suavemente bato até que ela arrota novamente e suspira, me fazendo sorrir. Ela está de barriga cheia e dormindo. Colocando-a no cercadinho, eu pego as garrafas que Evan deixou na mesa noite passada e silenciosamente carrego a máquina de lavar louça. Depois limpo os balcões, eu decido ir em frente e varro o chão da cozinha.


Depois disso tudo feito, eu escorrego fora e pego minha câmera e adereços. A Little Miss Lexi 10 não precisa dormir o dia todo. Talvez se eu a manter acordada, Evan vai descansar esta noite. Outra hora passa e eu decido que é hora de acordá-la. Quando eu a pego, ela estende seus pequenos braços e pernas. Eu juro que ela é a criança mais bonita de sempre, mas, novamente, olha quem é seu pai. Eu a tiro fora de suas roupas coloco a calcinha11 nela, e prendo o chapéu orelha de elefante em sua cabeça. Ela dorme através de tudo isso; isso nem mesmo a incomoda. Eu tiro muitas fotos. Vai ser difícil escolher a minha favorita. Eu não posso esperar para surpreender Evan. Eu deslizo a roupa de volta na minha bolsa e a coloco de volta em sua cama, e desse jeito, papai não tem ideia. Depois de se certificar que ela se acomodou no cercadinho, eu tiro algumas fotos dela dormindo e, em seguida, levo o meu equipamento de volta para a caminhonete.

Eu acordo com um sobressalto. Ouço Lexi lá embaixo e entro em pânico. Saltando de minha cama, eu corro pelo corredor. Não é até que eu ouço a voz de Kinley que eu paro para tomar fôlego e continuo a descer os degraus a um ritmo normal. Kinley tem Lexi no sofá mudando a fralda. Meu pequeno anjo não está impressionado com isso. "Eu sei, menina doce. Está quase terminado”, Kinley murmura para ela. "Está tudo bem, Lex, assim que a gente te colocar em algumas roupas secas, vamos te dar uma mamadeira.” 10O pequeno

bebê Miss Lexi original é diaper cover, o que seria um protetor de fralda, no Brasil não tem uma palavra pra isso, só calcinha e cueca mesmo. 11No


"Ela está te dando problemas?", pergunto. Kinley salta. "Você assustou o inferno para fora de mim”. Ela termina de mudar Lexi e assim que ela a pega, seus gritos se voltam para um gemido baixo. "Nah, ela apenas não está feliz com o fato de que nós tivemos que mudar suas roupas e fraldas antes da mamadeira. Ela estava encharcada”. Ela está com Lexi em um braço, fralda suja e roupas no outro. "Eu posso levá-la", eu digo, andando em direção a ela. "Deixa comigo. Apenas relaxe”, diz ela, carregando uma Lexi agora pacificada para cozinha. Eu olho em volta e vejo que ela limpou. "Kinley, você não tem que limpar", eu digo a ela enquanto a sigo até a cozinha. Ela também está impecável. "Eu sei que não precisava. Eu queria. Como você se sente?", ela pergunta. "Melhor. Eu me sinto humano novamente.” "Bom. Você só dormiu cerca de três horas.” "Três horas de sono, depois do que eu tinha um total de três nos dois últimos dias faz parecer mais como doze", eu rio. Kinley está completamente confortável em minha casa, fazendo uma mamadeira para minha filha. Ela não menciona o beijo, e eu também não. Eu não posso. Se eu ignorá-lo, eu posso fingir que eu fiz isso porque eu estava exausto e grato por ela. Isso foi apenas uma parte dela. A outra parte? Eu culpo aqueles doces lábios dela. OK. Eu preciso parar de pensar nisso. "Então, eu estava pensando. Eu realmente preciso ir comprar uma caminhonete. Eu queria saber se você gostaria de vir comigo. Eu não sei como posso lidar com um recém-nascido em uma venda de carros por horas.” "Claro, mas você pode ir e eu posso ficar com ela se quiser. Eu não me importo em tudo, ou mamãe ficaria feliz em vê-la.”


"Sim, Aaron disse a mesma coisa. No início, eu não estava realmente emocionado com a ideia de deixá-la ainda...” Eu paro e espero pela sua resposta. "Eu estou bem de qualquer maneira. Eu não tenho nada no estúdio para os próximos três dias. Então, quando você quiser ir, eu sou sua garota”. Ela sorri. „Eu sou sua garota’? Eu desejo como o inferno que ela fosse. "Ótimo, obrigado. Eu só iria me fazer sentir melhor tendo alguém comigo. Eu sei que preciso superar a ideia de a deixar; inferno, eu preciso encontrar uma creche de crianças." "Eu acho que você deve falar com a mamãe. Ela gostaria de fazê-lo. Estou feliz de ajudar também em dias que não tenho uma sessão. Agora, é cerca de dois a três dias por semana. Eu poderia marcar elas nos mesmos dias. A única vez que isso não iria funcionar é quando eu tenho que ir até eles. Mais frequentemente do que não, isso é nos fins de semana para festas de aniversário e eventos, para que isso pudesse funcionar.” "Você realmente acha que ela estaria disposta?", pergunto. "Inferno sim, ela iria. Ela está sempre dizendo a Aaron para se estabelecer e dar-lhe netos, você sabe disso. Além disso, não seria todos os dias comigo ajudando. Eu vou falar com ela e ver o que ela pensa", ela me diz. "Isso seria... Perfeito! Eu não gosto da ideia de pessoas que não conheço cuidando dela. Ela é tão pequena.” "Bem, eu sei que eu gostaria de passar alguns dias por semana com ela”. Eu vejo como ela beija a bochecha de Lexi. "Tudo certo, agora vamos te alimentar”. Ela passa por mim para voltar para a sala. "Você tem certeza que não quer que eu a pegue?" "De jeito nenhum. Este é o meu tempo com Lexi”. Ela sorri. "Existe alguma coisa que você precisa fazer? Verificar os estábulos? Nós estamos bem aqui.” Sim, eu preciso beijar o inferno fora de você. "Isso está tudo cuidado. Os estábulos estão em boas mãos.”


"Bem, apenas descontraia e relaxe, papai. Está no papo.” "Nesse caso, eu estou indo para o chuveiro. Talvez possamos ir olhar os carros depois que ela comer? Está tudo bem para levála para fora nessa idade?” Eu não tenho ideia quais são as regras para esse tipo de coisa, ou mesmo se tem alguma. "Nós vamos mantê-la agasalhada e ninguém chega a tocá-la. Eles precisam manter suas mãos, com germes, longe. Fora isso, sim, nós podemos levá-la.” Isso junto com tudo o mais que esta menina tem dito e feito, seu cuidado com Lexi faz com que estes... sentimentos que tenho por ela cresçam. Eu estou em apuros com estes. Mesmo sabendo que é impossível para eu manter minha distância. Corro até as escadas para tomar banho e me trocar. Até o momento que eu volto para baixo, Kinley tem Lexi em seu assento de carro e está empurrando itens para o saco de fraldas. "É melhor prevenir do que remediar", diz ela. "Eu concordo. Esta é a primeira aventura com um bebê recém-nascido; inferno pode tomar metade da casa, se você acha que pode precisar dele.” Isso faz com que ela jogue a cabeça para trás e ria. Eu não estou tentando ser engraçado; estou falando sério. "Vamos, comediante”. Kinley agarra o saco de fraldas, deixando Lexi para mim.

"Duas horas, não é mau," eu digo a Kinley enquanto carrego Lexi até a minha nova caminhonete. "Não, não é mau. Eu tive a mesma experiência quando eu comprei o meu Durango de Todd. Ele não empurrou e tornou o processo muito menos doloroso.” "Então, que tal pegar alguma coisa para comer?", eu pergunto a ela.


"Sim, ou se você quiser receber algo de casa, eu posso parar e nos pegar alguma coisa", ela oferece. "Que tal um pouco de lasanha da sua mãe?" "Perfeito. Vou passar lá em casa realmente rápido, mas eu vou encontrá-lo lá. Vocês dois ficarão bem?", ela pergunta. Eu olho para a minha filha tão pequena no banco de trás da minha nova caminhonete Dodge de uma tonelada. "Sim, ficaremos bem. Te vejo em breve”. Eu luto contra o impulso de puxá-la para um beijo. Essa parece ser a nossa coisa, estar se beijando. Em vez disso, eu a vejo subir em sua Durango e ir embora. Eu pego meu assento e ajusto o espelho para que eu possa ver no banco de trás. Kinley disse que eu tenho um espelho na casa que eu posso pendurar na parte de trás do assento assim serei capaz de ver Lexi enquanto eu estou dirigindo. Que deve ser instalado rapidamente. Lexi geme e eu sei que está chegando perto da hora dela comer novamente. "Vamos para casa, menina.”

Eu não disse a Evan porque eu precisava parar em casa primeiro, e ele não me questionou. Eu pretendo arrumar uma muda de roupa e ficar com ele e Lexi esta noite. Ele precisa de ajuda até que eles entrem em uma rotina. Não tenho nada acontecendo amanhã, ou nos próximos dias, na verdade. É o momento perfeito para eu para ajudá-lo. Eu também quero falar


com a minha mãe, se ela estiver lá, para ver se ela está interessada em cuidar de Lexi para ele nos dias que tenho uma agenda cheia. Tenho certeza que ela vai estar na lua de animação, mas eu quero perguntar do mesmo jeito. "Preciso conversar com a senhora", eu digo quando a vejo sentada na mesa da cozinha. "Bem, isso é uma recepção calorosa. Como estão Evan e Lexi hoje?", ela pergunta. "Bem. Quando cheguei lá hoje, Evan estava exausto e frustrado. Eu acho que a Miss Lexi ficou acordada a maior parte da noite e ele estava sem dormir desde a noite em que ela nasceu.” "Esse menino, ele deveria ter nos chamado”. "Sim, ele quase se convenceu de que ele não pode fazer isso ─ de que ele não pode ser um pai para ela. Fiz-lhe comer um pouco de sua lasanha, que ele aspirou goela abaixo, e tirar um cochilo. Eu cuidei de Lexi, sorrateiramente fiz algumas cenas com ela usando o pequeno equipamento do Alabama, e limpei enquanto ambos estavam dormindo.” "Eu não posso esperar para vê-los. Evan não pegou você?", ela pergunta. "Não, ele dormiu por tudo isso, assim como Lexi", eu ri. "De qualquer forma, eu vou pegar algumas coisas e ficar por lá hoje à noite. Ele não me pediu, mas eu não acho que ele vai. Ele está muito ocupado tentando provar que ele pode fazer isso. Eu me sinto mal por ele, porque a maioria das pessoas têm um cônjuge ou outra pessoa para compartilhar as funções. Evan está se adaptando a tudo isso por conta própria”, eu explico. "O que você está fazendo é uma coisa boa, querida. Eu acho que Aaron está pensando em passar lá rapidinho mais tarde também.” "Melhor ainda. Posso tirar uma soneca enquanto ele está lá e, em seguida, tomar o último turno com Lexi. Isso vai ajudar Evan estar disponível para ela amanhã durante o dia, para que ele


possa começar a ter uma rotina. Talvez uma vez que ele consiga passar pela rotina do dia sem estar esgotado, as noites vão se ajeitar no lugar.” "Quando você ficou tão inteligente?", ela brinca. "Hey, Evan está procurando alguém para cuidar de Lexi durante o dia. Você conhece alguém?", eu pergunto a ela. Eu nem sequer começo a contar até dez antes que ela esteja oferecendo seus serviços. "Eu. Ele pode trazer essa menina doce para mim. Eu adoraria vê-la. Eu sei que Carla faria a mesma coisa se eu não fosse capaz de fazer isso por você ou Aaron”. Mamãe e Carla são melhores amigas. Ela estava de coração partido quando se mudaram para o Alabama, mas é o que era melhor para Jeff e seus tratamentos. "Eu tinha a sensação de que você poderia se sentir assim. Eu estou bem com a ajuda também.” "Você certifique-se de dizer a ele que seria uma honra para cuidar desse pequeno anjo.” "Vou dizer. Eu estou indo para ir recolher algumas coisas e ir para lá. Quando Aaron chegar lá, eu vou dormir”. Eu ando até as escadas, jogo algumas roupas em uma bolsa, pego minha escova de dente, e acho que está bom. Não é como se eu estivesse tentando impressioná-lo. Eu só estou tentando impedir o cara de ficar morto em pé, para que ele possa cuidar de sua filha. Quando eu volto para Evan, eu não me incomodo em bater. Eu só ando para dentro. "Kinley?" Evan grita do que soa como andar de cima. "Sim, sou eu", eu chamo de volta. Eu posso ouvir Lexi chorando. "Você poderia vir até aqui, por favor?", ele grita de volta. Sua voz soa engraçado. Eu largo meu saco na sala de estar e faço o meu caminho até os degraus. "Onde você está?", pergunto. Seus gritos estão cada vez mais altos quando eu chego ao topo das escadas. "No banheiro", ele responde.


Eu lentamente empurro a porta do banheiro aberta e os gritos de Lexi estão vindo para mim em som surround. "Kinley", Evan grita para mim. "Sim estou aqui. O que há de errado?", eu pergunto, abrindo a porta do banheiro. O que eu acho me faz morder a minha língua, tentando não rir. Evan tem uma Lexi nua, segurando-a por cima da pia do banheiro, e ela está coberta de, bem, merda. "Oh, meu Deus, o que aconteceu?" Eu me viro para perguntar. O olhar em seu rosto é muito, muito engraçado. "O que parece que aconteceu? Meu anjinho fez tudo isso”, diz ele, acenando para ela. "Eu estou ficando louco aqui, Kinley", ele admite. "Onde está sua banheira?" "Uh, eu não sei. Em seu quarto, eu acho”, ele respira para fora. Corro para fora do banheiro e vou para o quarto de Lexi em busca de sua banheira. Com certeza, acho no fundo de seu armário. Pego o trocador, que tem todas as coisas de lavar o bebê e pego um de seus panos e toalhas antes de correr de volta para o banheiro de Evan. "Dê-me apenas um segundo", eu digo a Evan enquanto eu corro de volta para o banheiro. Eu coloco a banheira de bebê dentro da grande banheira e ligo a água, jogando no pequeno patinho de borracha que indica se a água está muito quente. Uma vez que a temperatura está boa, vou e pego a bebê irritada. "Deixe-me tê-la”. Evan a entrega, e eu a coloco em sua banheira de bebê. Os gritos ficam ainda mais altos. "Parece que a Miss Lexi não gosta da hora do banho. Está tudo bem, menina doce”, eu murmuro para ela. "Ela está machucada?", pergunta Evan. Eu não tiro os olhos de Lexi, mas eu posso ouvir a tensão em sua voz. "Não, ela não está ferida. Ela apenas não está feliz. Ela tem merda em suas costas e, aparentemente, ela não é fã da hora do banho. Isto é tudo novo para ela também. Nós apenas temos que


dar a ela algum tempo. Ela pode sentir que você está tenso, Evan”, eu digo a ele. "Claro que sim, eu estou. Eu não tinha ideia do que fazer. Se você não tivesse voltado agora, eu não sei...” Ele deixa a voz sumir. "Deixe-me limpá-la. Por que você não vai e me traz uma nova fralda e roupas limpas?” Evan não diz outra coisa, mas eu ouço a porta se fechar, então eu sei que ele se foi. "Tudo bem pequena Miss, você precisa se acalmar. Nós apenas precisamos limpar você, e depois vamos levá-la a todo o aconchego de volta”. Eu começo a cantar 'Girl Crush' de Little Big Town. É a música que estava tocando no rádio quando eu cheguei aqui e foi a primeira coisa que me veio à cabeça. Independentemente das palavras, a acalma, e seus gritos diminuem para um gemido suave. Eu continuo cantando, e quando eu a tenho toda limpa, ela está quieta como um rato, com exceção de alguns soluços que tenham ficado de obter-se tão agitada. A pego e coloco contra meu peito enquanto eu escorrego a toalha com capuz sobre sua cabeça. Estou encharcada, mas ela está limpa, isso é tudo que importa. Enrolo a toalha em torno dela e fico de pé. Abrindo a porta do banheiro, acho Evan sentado em sua cama, uma pilha de roupas e uma fralda ao lado dele. "Kinley, entrei em pânico", diz ele em voz baixa. "O que eu teria feito se você não tivesse aparecido?" "Evan, você tem que lembrar que Lexi leva suas sugestões de você. Ela pode dizer se você está estressado ou incomodado com alguma coisa. Você tem que manter a calma para ela. Essa não vai ser a última vez que este tipo de coisa acontece.” Ele se deita na cama e joga o braço sobre os olhos. Eu doulhe tempo para processar o que eu disse e volto a cuidar de Lexi. "Tudo bem, Miss Lexi, agora que está tudo limpo, vamos começar a te vestir”. A deito na cama e desembrulho a toalha de seu corpo. Faço o trabalho rápido de obter a fralda sobre ela para


evitar outro acidente. Em seguida o seu body, e, finalmente, o pequeno macacão roxo. "Olhe para mim, papai", eu digo, segurando-a em meus braços. Evan se senta e a pega. "Bom como nova", eu digo com um sorriso. "Agora, vocês dois desçam as escadas enquanto eu limpo a bagunça no banheiro. Se estiver tudo bem para você, eu vou colocar sua banheira no lavabo e certificar-me de que todo o seu material de banho seja movido pra lá também. Eu não sei por que eu já não fiz isso.” "Eu posso fazer isso", diz Evan. "Não, eu cuido disso. Vocês dois vão relaxar”, eu digo enquanto eu entrego Lexi para ele. Evan a segura perto. Eu vejo como ele respira o cheiro dela. Quando ele percebe que ele foi pego, ele apenas pisca para mim e sai do quarto.

Eu estou sentado no sofá, segurando a minha está feliz, limpa e contente. "Desculpe-me, eu me você. O papai é novo em tudo isso e ele vai levar aprendendo”. Ela só me olha como se eu fosse fascinante que ela já viu. O sentimento é mútuo.

menina e ela apavorei com algum tempo à coisa mais


"Entre", eu grito quando há uma batida na porta. "Tio Aaron está aqui", Aaron diz quando ele entra na sala. "O que está acontecendo, homem?" "Oh, você sabe, esta pequena coisa fofa só teve uma enorme explosão em sua fralda. Eu me assustei como o inferno. Felizmente, Kinley entrou e salvou o dia.” "Ai! Onde está minha irmã?", ele pergunta, olhando em direção à cozinha. "Ela está lá em cima. Ela disse que estava indo limpar o banheiro. Eu ofereci, mas ela me deu instruções estritas para vir até aqui e relaxar. Aparentemente, o bebê pode dizer quando eu estou estressado e é por isso que eu não podia levá-la a se acalmar”, explico. "Soa como uma razão lógica. Ouça não se estresse sobre isso. Você está aprendendo como isso funciona. Você vai dominar isso, papai”. Ele sorri. "Agora você soa como Kinley.” "Quem soa como eu?" Eu olho para cima para vê-la entrar na sala e minha boca fica seca. Kinley está de pé na parte inferior da escada, vestindo o que parece ser uma das minhas camisetas e nada mais. "O que você está vestindo?", Aaron a questiona. "Oh, minhas roupas estavam encharcadas do banho de Lex. Eu espero que você não se importe Evan. Peguei uma de suas camisas de seu armário.” Me importo? O inferno que não, eu não me importo. Ela parece quente como o inferno na minha camisa. "Evan?", ela diz meu nome de novo e eu percebo que ainda estou olhando para ela. "Sim, claro que não. Isso está bem”. Minha voz racha. Merda, nada como me entregar.


"Aaron, estou feliz por você estar aqui. Vou lá para cima e descansar por algumas horas, para que Evan possa ter uma boa noite de sono”, diz ela. Espere? O que? "McKinley, você não tem que fazer isso.” "Eu sei que não tenho que fazer isso. Eu quero fazer isso. Desta forma, você vai estar descansado amanhã e pode colocar a pequena Miss em sua rotina diária. Eu não tenho nada no estúdio para os próximos dias, de modo que este é o momento perfeito. Você precisa de ajuda, Evan. Diga: 'Obrigado, Kinley’”. Ela sorri. Ela teve que ir e jogar o meu sorriso lá, não é? Droga garota, eu juro que ela está tentando me matar. "Obrigado, Kinley." "De nada. Agora eu vou subir e tirar um cochilo caso precise de mim”. Só assim, ela está de volta até as escadas em minha camisa. Foi quando me atingi que meu quarto é o único quarto com uma cama. Ela vai dormir na minha cama, na minha camisa. Puta merda, ela está tentando me matar. "Você sabe como ela é quando ela coloca sua mente para alguma coisa. Você pode muito bem desistir”, diz Aaron. "Sim", é praticamente tudo o que posso dizer neste momento. McKinley está lá em cima na minha cama. Eu preciso parar de pensar nisso, preciso mudar de assunto. "Então, você viu as novas rodas aí na frente?" "Isso aí. Eu queria dizer que eu gostei da sua escolha. O preto parece legal.” "Sim, ele tem coolers no chão do banco de trás. Pensei que com esta pequena isso pode vir a ser útil um dia.” Aaron ri. "Tenho certeza que ele vai. Então você vai monopolizar a minha sobrinha a noite toda ou eu posso segurála?", ele pergunta. "Onde você estava há meia hora?" "Isso são minhas habilidades psíquicas de tio que mostram tudo. Eu sei quando ela está limpa, alimentada e uma menina feliz”. Ele diz esta última parte em voz alta enquanto ele fala com Lexi. Ela está bem acordada enquanto ela olha para ele.


"Sua mãe fez uma panela gigante de lasanha, está com fome?" "Sempre", diz ele, mantendo sua atenção em Lexi. Eu vou para fazer-nos um prato. Desejava que Kinley tivesse comido antes de ir dormir. "Você está bem?" "Nós estamos bem, papai", Aaron diz em uma voz feminina, movendo o braço de Lexi, me dizendo para ir embora. Eu luto contra o impulso de correr para cima e ver se Kinley já dormiu. Eu não posso ir até ela enquanto Aaron está aqui. Eu sei como um fato que eu não tenho o tipo de força de vontade necessária para não roubar outro beijo ou um simples toque, não quando ela está enrolada na minha cama, seus longos cabelos castanhos espalhados no meu travesseiro. Não, definitivamente não vou lá em cima. Aaron come o prato de lasanha com uma mão, recusando-se a colocar Lexi para baixo. Ela ainda está bem desperta. "Penso que este é o mais longo tempo que ela tem estado acordada sem dormir”. "Você sabe por que, não é?" "Esclareça-me, velho sábio.” Aaron faz tsc como se eu deveria saber a resposta. "Ela se recusa a perder qualquer momento com o tio Aaron, duh", diz ele. Eu não me incomodo em discutir com ele, porque, para ser honesto, eu não tenho ideia. Ele pode estar certo. Pode ser que a minha menina já sabe que seu tio Aaron vai ser uma grande parte de sua vida. Kinley disse que bebês são perceptivos. "Eu acho que é hora de dar-lhe de volta", Aaron diz, franzindo o nariz. "Mais uma vez? Como você pode ter qualquer coisa sobrando, menina?", pergunto a minha filha enquanto a levo de Aaron. "Eu tenho que levantar cedo de qualquer maneira. Parece que você está por sua conta até Kinley acordar. Ela é um urso quando


você a acorda, então eu não aconselharia isso se eu fosse você.” Ele ri em seu caminho para fora da porta. Depois de obter Lexi trocada, eu faço-lhe uma mamadeira. Ela levou mais tempo desta vez entre as mamadas. No momento em que ela termina, ela está dormindo. Eu a levo até seu quarto e coloco em sua cama. Inclinando-me, ligo o monitor do bebê. Deixando a porta aberta para que eu possa ouvi-la, eu vou para o meu quarto. Kinley está enrolada em uma bola, minha camiseta enrolada na parte alta das suas coxas. Cuidando para não fazer barulho, eu defino o monitor de bebê para baixo no lado oposto da cama e aumento o volume. De jeito nenhum eu quero perder de ouvir, se Lexi acordar. Estou um pouco nervoso com ela estando em outro quarto, mas ela está apenas do outro lado do corredor. Eu me recuso a deixá-la dormir comigo depois de todas as histórias de horror que eu li. Escorrego para fora da calça, coloco meu celular na mesa de cabeceira e puxo minha camisa sobre a minha cabeça. Sem um segundo de hesitação, eu deslizo na cama, puxando as cobertas para cima e sobre nós dois. Fiquei ali, duro como ferro, olhando para o teto. Estou cansado além das palavras, mas parece que não posso deixar que o sono me reclamasse quando estou deitado aqui ao lado de Kinley. Finalmente, depois de olhar para as sombras no teto, desperdiçando preciosas horas de resto que eu poderia estar recebendo enquanto Lexi está dormindo, eu começo a divagar. É também neste momento exato em que Kinley decide rolar. E por rolar, não me refiro apenas para me encarar. Não, ela rola e empurra seu corpo pequeno para se apertar ao lado do meu. Por instinto, eu enrolo o meu braço em torno dela e a puxo para perto. De repente, eu estou mais uma vez bem acordado. Digo a mim mesmo que eu estou indo só para segurá-la. Que eu vou gostar de tê-la tão perto de mim. Estou no inferno enquanto eu corro minha mão através de seu cabelo sedoso. Está tão macia, para não mencionar o simples movimento faz com que Kinley se enterre ainda mais em mim. Acariciando seu cabelo leva a meus dedos se arrastarem tão suavemente para cima e para


baixo em suas costas. Meu coração está batendo no meu peito apenas a partir deste simples ato. Isso me mostra ali o quanto ela me afeta. Nunca antes isso aconteceu. Apenas com McKinley. Há um milhão de razões pelas quais, o que estou fazendo é errado. Há apenas uma que me diz que é certo, e esse é o jeito que meu coração está acelerado. Bloqueio todas as perguntas correndo pela minha mente, todas elas, menos uma. Quão suave é sua pele. Sem mais reflexão, eu deslizo minha mão debaixo de sua camiseta ─ minha camiseta. Eu corro minhas mãos para cima e para baixo e, suas costas até minha mão se conecta com seda. Calcinha de fodida seda. É isso aí. Calcinha de seda e minha camisa são tudo o que cobrem essa menina linda. Foda-me!

Eu acordo com o sentimento de mãos quentes suavemente acariciando minhas costas. Mantendo os olhos fechados, eu me


controlo até mesmo a respiração. Eu não quero dar-lhe uma razão para parar de me tocar. Eu sei que quando eu acordar, tudo isso vai acabar. Eu não estou pronta para isso ter acabando. O meu desejo é de curta duração quando a mão de Evan para de repente na parte inferior das minhas costas. Ele não se move e nem eu, pelo menos não até que ele mova sua mão. "Não pare", eu sussurro na escuridão. Eu prendo minha respiração enquanto eu que ele vai fazer. Será que ele vai parar? apenas cerca de trinta segundos para eu resposta quando eu sinto o calor de sua novamente com a minha pele.

espero para ver o Afastar-me? Leva conseguir minha mão se conectar

Expiro com seu toque. Minha mão, que repousa em seu abdômen duro como pedra, começa a sua própria jornada. Evan Chamberlin é uma obra de arte. Seu corpo parece que foi esculpido com perfeição. Seu pacote de seis não é meia boca. Ele tem picos reais e vales que meus dedos lentamente passam sobre ele. Ele me puxa para mais perto, se isso é mesmo possível. O fato de que ele me quer ao seu lado tem me colocando um beijo muito suave em seu peito. Assim que meus lábios fazem contato, eu o escuto chupar uma respiração. "McKinley”. Meu nome cai de seus lábios. Levantando minha cabeça, eu olho para ele. Sua mão ainda sob minha camisa, que desliza para cima e circunda a parte de trás do meu pescoço. Seu peito sobe rapidamente e desce seu ritmo combinando com o meu próprio. Levantando-me ainda mais, com a orientação da sua mão, os nossos lábios se encontram. Ele me beija suave e agradável no início; ou seja, até que eu traço o seu lábio inferior com a minha língua. Evan rosna no fundo da garganta e puxa-me assim estou deitada em cima dele. Inclinando-me, eu corro meus dedos pelos cabelos dele, agarrando um punhado quando ele aprofunda o beijo. Este beijo é diferente de qualquer um dos outros que nós compartilhamos ao longo das últimas semanas. Este detém mais


fogo, mais paixão, enquanto a minha língua encontra a dele. Descansando minhas pernas em cada lado de sua cintura, agora estou em cima dele. Nós dois gememos no minuto em que nossos corpos se conectam. Ele está duro e eu estou encharcada, nada além de sua cueca boxer e minha calcinha de seda está nos separando. Rodo meus quadris contra ele, no momento em que surge um grande grito, vindo através do monitor do bebê. Nós dois congelamos, esperando para ver o que acontece em seguida. Segundos depois, Lexi está gritando na noite. Eu descanso minha cabeça contra Evan, não estando pronta para me mover. "Ela provavelmente está com fome. Ela dormiu durante quatro horas seguidas”, ele sussurra. "Eu vou buscá-la. Você descansa um pouco”, eu digo, preparando-me para desmontar dele. Sinto a vergonha me cobrindo. "Hey”. Evan novamente desliza a mão ao redor da parte de trás do meu pescoço e me guia para mais perto dele. "Não se arrependa disso.” Eu aceno, não sendo capaz de encontrar a minha voz, e ele me libera. "Eu posso pegá-la", diz ele, sentando-se. "Não, está tudo bem. Estou descansada. Você tem que dormir um pouco. Eu vou cuidar de sua menina”. Eu ofereço-lhe um sorriso tímido antes de correr para fora do quarto para cuidar de uma Lexi com fome. "Ei, menina doce", eu murmuro para ela. Ela ainda está chorando, mas o som suaviza um pouco com a minha voz. Lembro-me de como ela respondeu a meu canto mais cedo, então eu começo a cantar "Just a Kiss", de Lady Antebellum. Encaixa-se e não só a acalma, mas faz eu me sentir bem. É só ter alguns segundos de mim cantando e ela se acalma. Eu continuo a cantar baixinho as letras que falam muito sobre como eu estou me sentindo por dentro. Uma vez que a fralda está trocada, a levanto do trocador e seus gritos param na mesma hora.


"Você é tão boa com ela", Evan diz atrás de mim. Eu tomo uma respiração profunda antes de me virar para encará-lo. "Você também. Você ainda está nervoso, mas a Miss Lexi é o primeiro bebê que você já esteve ao redor. Tenho anos de babá na minha conta.” "É mais mamadeira.

do

que

isso",

diz

ele,

entregando-me

uma

Eu pego dele e me estabeleço na cadeira de balanço para que eu possa alimentá-la. Eu vejo como seus pequenos olhos se fecham e ela começa a comer. "Talvez", eu digo para o quarto silencioso. "Você não deveria estar dormindo?", pergunto, sem tirar os olhos de Lexi. "Eu estou onde eu quero estar", diz ele enquanto ele se senta no chão, descansando as costas contra a parede. Ele ainda não está vestindo nada além de sua cueca boxer, seu corpo malhado em exibição. O mesmo corpo malhado que arrastei os dedos há poucos minutos atrás. Eu não discuto com ele. Ele deve estar recebendo algum descanso, é por isso que estou aqui, mas depois nosso pequeno encontro em seu quarto, eu não seria capaz de dormir. Percebendo que é hora de arrotar, eu puxo cuidadosamente a mamadeira de sua boca e a levanto para o meu ombro. Ela não está impressionada e começa a chorar. Eu começo a cantar "Just a Kiss" novamente, e assim que eu faço, eu percebo o meu erro. Evan escuta cada palavra. Lexi instantaneamente acalma então eu continuo a cantar até que ela finalmente arrota e eu sou capaz de continuar a alimentá-la. Nada como simplesmente botar tudo para fora. Evan e eu somos silenciosos enquanto nós dois assistimos sua preciosa menina comer. Ela termina de forma rápida e seu corpo pequeno suspira com satisfação desta vez, quando eu removo a mamadeira de sua boca. Colocando-a no meu ombro, eu esfrego suas costas. Evan se levanta e agarra a mamadeira da mesa e desaparece.


Após cerca de cinco minutos de esfregar as costas, ela me dá o que eu estou esperando. A coloco de volta em sua cama e sussurro, "Bons sonhos”. Evan está de pé na porta, os braços e as pernas cruzadas, o ombro encostado no batente. Seus olhos encontram os meus enquanto eu ando em direção a ele. Quando eu o alcanço, ele está em sua altura máxima e estende a mão. Eu deslizo a minha na dele e permito que ele me leve de volta para seu quarto. Um protesto está na ponta da minha língua, porque é isso que eu acho que deveria fazer não o que eu quero. Ele para quando chegarmos a sua cama e puxa as cobertas, e olha para mim. "McKinley”. Meu nome cai dos seus lábios, soando como um apelo. Eu sei o que ele quer, e isso me assusta o quanto eu quero isso também. Subo na cama e me estabeleço no lado oposto, do mesmo lado que eu dormia antes. Evan sobe atrás de mim, pressionando sua frente às minhas costas, e me puxa para seus braços. Meu corpo, instantaneamente, relaxa em seu peito. Eu não me movo ou falo. Estou muito ocupada memorizando o que sinto estando aqui com ele, desse jeito. Nossa respiração retarda a um mesmo ritmo combinado e, surpreendentemente, o sono começa a me reivindicar. Isso é até que eu ouço suas palavras sussurradas: "Foi mais do que apenas um beijo12“. Eu quero perguntar a ele o que ele quer dizer. O que era para ele? Por que ele está me segurando? O que estamos fazendo? Em vez disso, eu deito lá em seus braços, suas respirações suaves contra meu pescoço, e caio no sonho de mais do que apenas um beijo.

Ela é mais do que apenas um beijo. Quero mais do que qualquer coisa para lhe dizer como meus sentimentos por ela 12Ele

diz isso porque ela estava cantando a música “Just a Kiss” (apenas um beijo)


mudou. Dizer a ela que eu penso sobre ela todo o maldito tempo e que quando algo acontece, ela é a primeira pessoa que eu quero dizer. Quero abrir meu coração para ela, mas eu não vou. Ela precisa de mais do que o que eu posso oferecer a ela. Eu sou um pai solteiro que mal está aguentando. Sem ela, eu temo que eu falharia neste show, que está acontecendo, de ser pai. Não posso arriscar que entre nós dois não funcione e eu perca meus dois melhores amigos, só para sentir como é estar dentro dela. Fico acordado muito mais tempo do que deveria, apreciando a sensação dela em meus braços. Eu deixo minha mente vagar ao que Aaron pensaria se soubesse o que eu estava fazendo neste minuto. Se ele soubesse que eu estava segurando-a com força em meus braços. Se ele soubesse no que eu estou pensando, eu tenho certeza que ele iria chutar a minha bunda. Ela é sua irmã e minha outra melhor amiga, e... Algo mais. Eu quero que ela seja um inferno de muito mais. Se as coisas fossem diferentes. Eu coloco um beijo em seu ombro e permito que o sono me reclame, aproveitando este momento de adormecer com ela enrolada perto.

Se parece como se poucos minutos tivessem passado, quando eu sou acordado pelos gemidos suaves de minha menina. Relutantemente, eu libero o aperto que eu tenho em Kinley para me inclinar e desligar o monitor, fazendo uma nota mental para ligá-lo novamente mais tarde. Eu não quero isso a acordando. Lentamente, eu saio da cama e faço o meu caminho para Lexi. Eu paro quando eu chego à porta e volto a olhar para a minha cama. McKinley está tão calma, tão fodidamente bonita que faz o meu peito doer, e ela está na minha cama. Eu quero memorizar este momento. Eu quero guardá-lo para todas as noites que vierem, quando ela não estiver aqui. Meus pés se movem com mente própria e, antes que eu saiba, eu estou de pé ao lado da cama ─


o seu lado da cama. Apenas uma noite e eu já estou a reivindicando. Com um toque de penas macio, eu removo o cabelo dos olhos. Esta imagem dela nesse momento será para sempre uma das coisas mais bonitas que eu já vi. Um gemido mais alto de Lexi diz-me que ela está prestes a ficar séria com seus gritos. Minha menina está com fome. Eu dou uma batida de punho mental porque eu posso dizer que tipo de choro é. Ela é a única pessoa que poderia me tirar da bela adormecida McKinley. Até o momento que a alcanço, Lexi está com raiva. Assim que eu a pego, ela se acalma. "Ei, menina. Papai está aqui”, eu murmuro para ela. Parece estranho para eu referir a mim como pai, mas isso é quem eu sou para ela. Ela é uma parte de mim. Depois de uma troca de fralda rápida, que estou ficando melhor a cada momento, nós vamos para baixo na cozinha. O processo de fazer sua mamadeira é... Bagunçado. Eu derramo o leite em pó em todo o balcão. Eu ainda estou aprendendo a fazer isso com uma mão. Miss Lexi não está impressionada quando tento deitá-la. McKinley faz com que pareça ser tão fácil. Eu sento no sofá e minha pequena Piglet13 começa a comer seu café da manhã. "Eu não a ouvi acordar", a voz sonolenta de Kinley me cumprimenta. Olhando para cima, eu a vejo de pé na parte inferior da escada. Minha camiseta amarrotada está agora coberta com uma de minhas camisas de flanela pendurada abaixo dos joelhos. Seu cabelo está em desordem e aquele sorriso ─ meu sorriso ─ ilumina seu rosto. Ela é o sonho molhado de cada homem e ela estava na minha cama na noite passada. Mais do que tudo, eu gostaria de poder mantê-la lá. "Sim, eu desliguei o monitor. Eu não queria te acordar.” "Evan", diz ela, caminhando para dentro da sala. “É por isso que eu fiquei ontem à noite, para que você possa descansar um pouco e tentar chegar a um horário normal. Você está queimando a vela em ambas as extremidades.” 13Piglet

é o leitão do desenho Pooh, seria um apelido carinhoso.


"Estou bem", eu digo a ela. Eu estou fodidamente fantástico. Eu tive apenas um par de horas de sono na melhor das hipóteses, mas eu sinto que eu dormi por dias. Tê-la aqui, traz um sentimento bom. Embora, eu não tenha certeza se ela se sente da mesma forma, considerando que ela está agindo como se a noite passada nunca tivesse acontecido. Era mais do que apenas um beijo, caramba. "Ei, Lexi tem sua primeira consulta no médico hoje. Eu estava esperando que você pudesse vir comigo. Eu ainda estou nervoso em levá-la sozinho”, eu confesso. Falar de consulta médica me deixa fora da minha própria cabeça. Kinley não é minha. Eu não posso pensar que ela poderia ser ou até mesmo será minha. McKinley entra na sala e senta-se no sofá ao meu lado. Estendendo a mão, ela oferece seu dedo para Lexi, que agarra apertado. "Claro", ela diz baixinho. Relaxo com o conhecimento de que ela vai estar lá. Eu sou um maldito homem crescido e o pensamento de levar a minha filha, sozinho, me aterroriza. Eu não tenho que dizer isso em voz alta. Kinley sabe. "Que horas é o seu compromisso?" "Dez”. Eu olho por cima do ombro para o relógio; são seis agora. "Você está com fome?", ela pergunta, levantando do sofá. "Uh, sim, eu acho”. Eu não sei por que ela está perguntando. Eu observo enquanto ela se inclina e beija Lexi na bochecha, em seguida, levanta. "Eu vou fazer-nos algum café da manhã”. Eu a vejo andar, com as pernas longas vestindo nada além da minha camisa. Você sabe quão pervertido você se sente ao ficar duro quando está tentando alimentar sua filha recém-nascida? É malditamente desconfortável. "Isso cheira incrível", digo a McKinley quando eu entro na cozinha. Eu levo a mamadeira até a pia e lavo. "Ela voltou a dormir”. "Ela é um bebê tão bom, Evan.”


"Ela é. Aquela menina é dona de mim.” Seus lábios transformam-se nos cantos. "Ela não tem nem mesmo uma semana de idade e tem você envolvido em torno de seu dedo mindinho.” Eu não respondo, porque ela está certa. Minha menina pode me aterrorizar, porque eu não tenho ideia de como cuidar dela, mas eu a amo com tudo de mim. "Eu não posso esperar para ver como você vai reagir quando ela começar a namorar.” "Porra! Ela não estará namorando até que ela tenha, pelo menos, trinta.” McKinley joga a cabeça para trás e ri, o pescoço longo fino em exibição. Eu não quero nada mais do que pressionar meus lábios lá, direto contra seu pulso e chupar. E o meu tesão faz outra aparição. Bem desse jeito. Tudo o que ela tem que fazer é rir e eu estou duro como aço. "O café da manhã está pronto", diz ela enquanto ela carrega dois pratos cheios com bacon e ovos para a mesa. Como um ímã, eu a sigo e me estabeleço na cadeira ao lado dela. Eu não posso tê-la, mas tenho certeza como o inferno de que vou tirar o máximo do proveito de estar perto dela enquanto eu puder. Eu cavo meu prato e nós desfrutamos de um café da manhã tranquilo juntos. Kinley fala sobre seu estúdio e me informa que, entre ela e sua mãe, Lexi estará em boas mãos enquanto eu trabalho. Eu sinto um peso sendo tirado dos meus ombros. É um alívio saber que pessoas que eu confio vão tomar conta dela durante o dia. Só mais uma razão pela qual McKinley e eu não podemos acontecer.


"Evan, vamos, nós cuidaremos dela", digo-lhe pela terceira vez. "Eu sei. É apenas a primeira vez que a deixo. Eu não sabia que seria tão difícil”, diz ele, passando as mãos pelo cabelo.


"Oh, querido, fica mais fácil. Por que você não planeja comer o almoço aqui hoje? Vou tê-lo pronto ao meio-dia. Desta forma, você olha esta pequena e se acalma”. Mamãe sugere. Evan parece ficar um pouco animado com sua sugestão. Inclinando-se, ele empurra a alça para baixo no assento de carro de Lex. Eu vejo como ele solta as tiras e remove como se fosse um velho profissional. Duas semanas e ele já percorreu um longo caminho. "Papai te ama, menina doce. Seja boa para Kinley e sua mãe. Vejo você em poucas horas.” "Tudo bem, papai, hora de ir", eu digo, estendendo meus braços para fora para Lexi. Evan beija a testa dela e a coloca em meus braços. "McKinley, eu não posso mesmo dizer-lhe o quanto isso significa para mim”. Ele se vira para olhar para a mãe. "Você também, Mamãe Mills”. Ele sorri, usando o nome que ele a chamou durante toda a sua vida. "Eu não posso agradecer o suficiente por cuidar dela para mim. Eu não sei se eu poderia têla deixado com mais ninguém.” "Ela é minha neta. É claro que eu vou cuidar dela”, Mamãe diz, como se ele já devesse saber isso. "E nós compartilhamos um nome do meio; nós somos melhores amigas”, eu digo com um sorriso. Os olhos castanhos de Evan bloqueiam nos meus. Ouço minha mãe dizer algo sobre lavar roupa e seus passos quando ela sai da sala. Evan dá um passo para frente, alinhando nossos corpos. Ele coloca uma mão nas costas de Lexi e outra acaricia meu rosto. Ele não disse uma palavra, apenas mantém os olhos fixos nos meus. Quando ele se inclina mais perto, meu coração gagueja em meu peito. Os lábios de Evan pressionam suavemente contra os meu por meros segundos antes de ele se afastar e beijar a parte de trás da cabeça de Lexi. "Vejo você em breve", ele sussurra, antes de se virar e ir embora. Eu o vejo através do vidro enquanto ele sobe em sua caminhonete e vai embora.


"Oh, Lex, seu pai, ele não tem ideia do que ele faz para mim", eu confesso a ela. "Evan já saiu?" Mamãe pergunta, me assustando. Há quanto tempo ela esteve lá? O que ela viu? "Sim, ele estará de volta na hora do almoço. Esta pequena tem seus ganchos nele.” "Um hmm", diz a mãe. Merda! "O que quer dizer com hum hum?", eu pergunto a ela. "Só concordando com você, querida.” Dupla merda! "Vamos assistir a alguns desenhos animados, Lex”. Deixo seu assento de carro e pego o saco de fraldas. Seja o que foi que minha mãe acha que viu, ou aconteceu para ver, não é o que parece. Evan e eu, nós não somos... apenas não somos. Lexi adormece nem dez minutos depois de começar o desenho animado. Eu sei que deveria colocá-la para baixo e deixá-la dormir, mas ela é apenas muito doce e eu gosto de abraçá-la. "Você vai estragá-la", Mamãe diz, sentando no sofá ao meu lado. "Eu sei, mas...” "Mas nada. Se a gente a segurar durante todo o dia, Evan nunca vai conseguir dormir à noite. Ela vai se acostumar com isso e se recusar a dormir sem alguém a segurando.” Sabendo que ela está certa, eu levanto e coloco Lexi no cercadinho que eu comprei ontem. Achei que seria mais fácil se tivéssemos o nosso próprio, menos para Evan carregar para cima e pra baixo. Eu consegui um bom negócio sobre ele na Target14. "Você quer falar sobre isso?", pergunta mamãe. "Falar sobre o quê?" Droga, ela me viu o beijando. "McKinley, eu sou sua mãe. Eu sei quando algo está incomodando você.” 14É

uma rede de lojas de departamento americana, seria a Havan aqui no Brasil.


"Seu radar deve estar desligado. Está tudo bem”, eu minto. Ainda estou me recuperando do beijo de Evan. "Tudo bem, eu vou falar, você escuta”. Ela se vira de lado, puxando as duas pernas em cima do sofá. Parece que isso vai ser uma sessão de audição longa. "A química entre os dois suga o ar para fora do quarto. A maneira como ele olha para você, segue-a com os seus olhos ─ Eu observei durante meses, mas o que eu vi hoje”, ela balança a cabeça. "Esse menino luta pelo que ele sente por você", diz ela dando sua opinião sobre os fatos. "Mamãe, ele é grato por toda a ajuda que eu dei a ele. Ele não tinha ideia de como se preparar para Lexi, e eu me senti mal pelo cara”. Eu minto através dos meus dentes direto para seu rosto. Eu sou uma péssima mentirosa. "Se isso ajuda a lidar com o que está acontecendo, você pode fingir o que quiser.” "Ele é o melhor amigo de Aaron.” "E o seu também", ela dispara de volta. "Exatamente. Ouça, sim, ele é lindo e ele é um grande cara, mas não há nada entre nós. Ele está perto de mim agora, se apoiando sobre mim enquanto ele aprende o seu caminho. Isso é tudo o que é isso. Você está confundindo apreço pela atração”. Eu viro para olhar para Lexi dormindo profundamente. Eu posso sentir o olhar da minha mãe em mim. "Como é que as fotos estão?" Sua pergunta me surpreende. Não é como se ela desistisse quando ela tem um sentimento tão forte sobre algo. Talvez ela só estivesse tentando me fazer falar, confessar. Ela realmente não acha que nossa química suga o ar para fora da sala, como ela disse. Isso acontece. É assim que acontece, mas talvez, apenas talvez, ela está alheia e posso continuar a viver na terra de fingir. Virando-me para encará-la, eu acho que ela está sorrindo. Merda. Não tive essa sorte. Ela está me dando isso, deixando eu me dizer que não há nada lá. Eu preciso ser mais cuidadosa.


"As fotos acabaram ficando ótimas. Lexi parece adorável. Enviei para impressão. Eu comprei uma tonelada e fiz algumas delas para Evan também.” "Ele vai ser surpreendido. Esse menino sempre foi um fã do Alabama. Isso é uma coisa boa que você fez.” Eu dou de ombros. "Os caras não pensam sobre coisas desse tipo. Eu fiz isso por Lexi tanto quanto por Evan. Ela não tem uma mãe para vesti-la e ter certeza que ela tem suas fotos sendo tiradas. Uma mãe para ter certeza de que ela vai ter essas imagens e memórias para se lembrar, quando ela for mais velha. Evan está aprendendo a lidar. Ele não está pensando em ter certeza de que ele documenta seus marcos. Ele está muito focado em aprender a mantê-la viva ─ palavras dele, não minhas", eu dou risada. "Eles são ambos sortudos de terem você. Eu não posso esperar para ver as fotos.” "Não se preocupe, vovó, eu tenho algumas cópias para você também. Quero que seja uma surpresa ou então eu iria pegar o meu laptop e mostrar-lhe.” "Eu posso lidar com isso. Então, você tem alguma coisa no estúdio hoje?” "Não, eu me mantive livre. Eu sabia que Evan ia voltar ao trabalho hoje”. Eu paro de falar, com medo, de se disser mais eu vou revelar o que estou tentando tão difícil negar.

Dois meses hoje. É difícil para eu acreditar que eu tive a por oito semanas inteiras. Ainda parece que foi ontem. Ela está crescendo e mudando a cada dia, e ela já não dorme o dia todo. Kinley e sua mãe são ótimas em cuidar dela durante o dia e as


nossas noites tem começado a serem melhores. É difícil como o inferno fazer isso por conta própria. Bem, eu não estou sozinho; Kinley estava lá cada passo do caminho, assim como Aaron e seus pais. Meus pais foram ficando loucos querendo vê-la. Eu vou ter que fazer uma viagem para vê-los em breve. Meu pai está fraco demais para viajar. Eu tenho esperado porque eu não acho que posso fazer isso sozinho. Eu tenho tentado encontrar uma maneira de pedir a Kinley para ir comigo. Eu odeio a tirar do estúdio, mas eu preciso dela. Falando de Kinley... Eu: Ei, eu vou buscar vocês as três para a consulta de Lexi. Kinley: Ok, mas Evan, você consegue fazer isso. Eu: Você está furando comigo, Mills? Kinley: Nunca! Mas você tem essa coisa de ser pai

dominado.

Eu: Em casa, mas para fora, nem tanto. E se estamos fora e ela precisa de alguma coisa, ou algo acontece que eu não possa lidar. E se o médico faz uma pergunta que não posso responder sobre a minha própria filha? Kinley foi comigo em sua primeira consulta. Pedi para ela ir novamente à segunda, e para esta, eu não pedi, apenas disse a ela o dia e a hora e fiz com que ela soubesse que nós três iríamos estar lá. Kinley: Estaremos prontas. Eu: Obrigado. Enfio meu celular de volta no bolso e volto para a papelada que me rodeia. Eu amo o negócio, trabalhando com os cavalos, com o gado, mas a parte de contabilidade nem tanto. É um mal necessário. Olhando para o relógio, eu tenho três horas antes de ter de pegar as meninas, e eu ainda tenho que encontrar com o pessoal


sobre alguns novos cavalos chegando esta semana. Com um suspiro pesado, eu cavo a pilha de recibos, não sendo mais capaz de ignorar isso.

"Vamos jantar", eu sugiro a McKinley, uma vez que estamos de volta na caminhonete. Lexi passou pelo checkup de dois meses perfeitamente. Ela tinha que tomar as vacinas dessa vez. Isso foi tão difícil. Ela gemia e eu queria empurrar aquela enfermeira maldita para longe dela. Em vez disso, a peguei nos meus braços assim que ela estava pronta. Seus gritos viraram um gemido, e quando McKinley começou a falar com ela, ela parou de vez. Parece que não sou só eu que estou encantado com Kinley, mas minha filha também. "Certo. Tem certeza que está pronto para isso?", ela ri. "Sim, você está comigo. Eu não faria isso por mim, não faria de qualquer maneira.” Ela apenas balança a cabeça para mim. "Evan, você sabe o que está fazendo, e eu sei que na verdade você preferiria cortar um membro a ferir aquela garotinha”. Ela aponta no banco de trás. Eu não digo nada, porque ela está certa. "O que parece bom?", pergunto. "Bem, precisamos ir a um lugar familiar.” "Pizza?" "Perfeito.” É sempre fácil entre nós, apenas mais uma coisa a acrescentar à minha lista sempre crescente de quão incrível ela é. Como se eu precisasse dessa lista crescendo. "Eu vou pegar uma cadeira alta para seu assento", Kinley diz, segurando a porta aberta para mim. Ela tem sua bolsa e o saco de fraldas pendurada no ombro, enquanto eu levo o assento de


carro. Eu entro e assisto com fascínio quando ela fala com uma das garçonetes, que acena com a cabeça. "Ela vai trazer para gente", diz ela, sorrindo enquanto ela para e fica na minha frente. "Ela disse que poderíamos sentar-se em qualquer lugar. Eu digo para longe da porta. Nós não queremos todo o vento frio em Lex”. Ela se vira para caminhar em direção a parte de trás do restaurante. Tudo o que posso fazer é segui-la. "Aqui está", a jovem garçonete alegre diz. Kinley define o assento de carro na cadeira e ele se encaixa confortavelmente. Huh, eu nunca teria pensado em fazer isso. "Sua filha é adorável," ela diz para Kinley. "Ela não é... Obrigada”, ela diz baixinho. A garçonete entrega-nos menus e nos diz que ela vai estar de volta. "Sinto muito", diz Kinley imediatamente. Olhando através da cabine, eu vejo seu rosto está vermelho de vergonha. "Desculpar por quê?" "Eu a deixei pensar que Lexi é minha. Eu não deveria ter feito isso. Eu só.... Foi mais fácil do que explicar que somos amigos. Merda, eu deveria ter apenas dito que ela é minha sobrinha.” Alcançando o outro lado da mesa, eu aperto suas mãos nas minhas. "McKinley, olhe para mim”. Meu polegar traça os nós dos dedos, enquanto eu espero por ela olhar para mim. "Por favor", eu dou as mãos um aperto suave. Ela olha para mim de debaixo de suas pestanas. "Você não fez nada de errado. Você é a coisa mais próxima de uma mãe que esta menina já conheceu. Caralho, Kinley, somos sortudos que você resolveu ter esse papel, nós dois somos”. Eu aperto minha boca fechada, já falei demais. "Evan”. Meu nome cai de seus lábios. "Não", eu a cortei. "Esqueça. Você não fez nada errado. Não é da conta de ninguém.”


"Esta é uma cidade pequena", ela contraria. "Sim, e eu realmente não tenho duas merdas para dar a qualquer um deles. Você, McKinley, esteve lá para gente ─." Eu aponto para uma Lexi dormindo em seu assento de carro "─Desde a hora que eu descobri sobre ela. Deixe-os dizer e pensar o que querem.” "Estão prontos para pedir?" A jovem garçonete pergunta. Nós pedimos uma de pepperoni para compartilhar e água para beber. Eu espero a garçonete sair antes que eu alivie o clima. "Então, como estão às coisas no estúdio?" "Está indo muito bem. Estou muito animada com a minha clientela. Pessoas comentando parece ser a melhor propaganda.” "Você faz um bom trabalho; isso ajuda”. Eu não estou apenas puxando saco. Ela realmente é fenomenal no que faz. Um leve rubor tinge suas bochechas e eu sei que eu a distraí da nossa conversa anterior. O resto do jantar é descontraído. Nós dois estamos relaxados e falamos sobre a nossa semana. Lexi acorda e eu alimento ela com uma mamadeira, enquanto eu ouço Kinley falar sobre a obtenção de seu site instalado e funcionando. "Obrigado por hoje, por me deixar puxá-la a partir do seu trabalho para ir ao seu encontro comigo, e para o jantar. Foi bom sair, e Miss Lexi foi muito bem.” "De nada. Não é uma dificuldade para passar tempo com qualquer um de vocês”, diz ela. Quero puxá-la através deste banco e beijar o inferno fora dela. Eu quero que ela venha para casa comigo e se enrole ao meu lado na minha cama, em seu lado da cama. Sim, eu ainda me refiro a ele como seu lado. Estou verdadeiramente fodido quando se trata desta menina. Minha atração só cresce mais forte a cada dia. Como é que eu vou continuar a lutar contra isso? "Vou deixar vocês dois chegarem em casa”. Ela desce da caminhonete e abre a porta de trás. A caminhonete é tão alta que ela tem que subir no banco traseiro, mas ela faz isso sem


reclamar. "Vejo você amanhã, Miss Lexi. Você seja boa para o papai”. Eu observo no retrovisor enquanto ela beija dois dedos e coloca-os na bochecha de Lexi. Como eu disse realmente fodido! Uma vez que eu chego em casa, fico com Lexi resolvido no chão sobre um cobertor debaixo de seu tapete de atividades, isto é o que Kinley chama ele ─ enquanto eu sento no sofá e leio minhas correspondências. Quando eu chego ao envelope de um advogado no Tennessee, estou confuso. Rasgo aberto, eu leio as palavras três vezes só para ter certeza que estou compreendendo o que este pedaço de papel está dizendo. Eles querem minha filha. Que. Porra. É. Essa! Lexi murmura em seu cobertor e eu tenho que lutar contra as lágrimas de raiva e preocupação que ameaçam cair porque eles querem me tirar a minha menina. Alcanço o meu telefone, eu toco na tela e aperto o primeiro número na minha lista de favoritos. "Yo, o que se passa, mano? Você estava aqui, você deveria ter vindo para dizer Olá”, diz Aaron. "Eles querem levá-la”. Minha voz é rouca. "O que? Querem levar quem? O que diabos está acontecendo, homem?", ele pergunta. Posso dizer que ele está preocupado, como ele deve estar. Ele pode ouvir a dor na minha voz. "Lexington", eu sussurro seu nome. "Você está em casa?", ele late para o telefone. "Sim”. "Eu estou no meu caminho”. A linha morre. Eu largo meu telefone e caio de joelhos. Pego a minha menina em meus braços e a abraço. Ela murmura, fazendo seus ruídos doces de bebê, e a emoção que vem ameaçando a borbulhar para a superfície, desde que eu li a porra da carta pela primeira vez, cair de meus olhos. "Evan"! Ouço Kinley gritar.


Kinley! Voltando ao som de sua voz, eu a vejo correr pela sala de estar. Ela para quando ela me vê, e as lágrimas começam a cair de seus olhos, combinando com os meus. Eu levanto para recebê-la. Ela ama a minha menina, tanto quanto eu faço. "Evan", ela respira meu nome. Eu tenho Lexi embalada em um braço, e eu estendo o outro para Kinley, um convite aberto para vir para mim. Eu preciso dela. Ela envolve seus braços em volta da minha cintura e eu faço o mesmo, segurando-a com força contra o meu peito, minhas meninas, as duas. "Caralho, bro, o que diabos está acontecendo?", pergunta Aaron. Kinley dá um passo para trás, e eu quero impedi-la, mas eu não faço. "Cheguei em casa hoje e estava lendo o correio, recebi aquela carta”. Eu aponto para a carta agora jogada no chão. Aaron se inclina para pegá-lo, e vejo seu rosto quando ele lê as palavras. "Puta merda. Eles podem fazer isso? Misty se foi?” "Pelo visto”. "Podem fazer o quê? O que quer dizer com Misty se foi?", Kinley olha para mim, em busca de respostas. Estendendo a mão, eu passo o meu polegar sob um olho depois o outro, enxugando as lágrimas. "Misty morreu em um acidente de carro há quase um mês. Seus pais estão me processando pela custódia completa de Lexi”, eu explico. "O que? Não, eles não podem fazer isso”. Ela se vira para olhar para Aaron. "Eles podem fazer isso?" Aaron sustenta a carta. "Diz aqui que eles estão reivindicando que Evan não pode dar Lexi o que eles podem.” "Claro que ele pode. Ele a ama”, Kinley dispara de volta.


"Eu sei”. Aaron detém a carta. "Isto indica que eles sentem que podem fornecer a orientação que ela precisa tanto com a figura do pai e da mãe no lar.” "Monte de merda!" Eu fervo. "Ela desistiu de seus direitos", Kinley soluça. "Ela desistiu. Esta, bonita menina doce, ela apenas te deu ela. Ela não a amava. Eles não têm direito.” "Eu realmente não sei muito sobre as leis, mas eu sei que há direitos da avó e tudo isso. Não tenho certeza de como isso funciona se o pai assina desistindo de seus direitos legais para a criança”, Aaron diz, a preocupação em sua voz. "Porra!" Eu grito, o som assusta Lexi e ela começa a chorar. Kinley vem perto de mim mais uma vez e começa a cantar enquanto ela esfrega suas costas. Lexi acalma instantaneamente. "É o meu palpite de que esta é uma tentativa absurda. Eles não podem alegar que você não está apto, então eles estão alegando que psicologicamente ela vai ser melhor com uma mãe e um pai presentes ─ ironicamente, a relação de sua própria filha se recusou a fornecer a isso”, diz Aaron. Agora que eu me acalmei, eu chamo de monte de merda também. "Sim, eu estava chateado e assustado como o inferno no início, mas agora que você está aqui eu me acalmei, eu concordo.” "Nós precisamos nos casar", McKinley deixa escapar. "Diga de novo?", diz Aaron. McKinley olha para mim. "Nós temos que casar Evan. Você vai ter uma esposa e Lexi vai ter uma mãe. Eles não terão mais uma desculpa para tirá-la de nós.” De nós. Esta garota. "Kinley", Aaron diz suavemente. Eu posso ver que isso o está rasgando. "Não, Aaron. Você sabe que eu estou certa. Se Evan se casar, eles não têm nenhuma luta. Eu sou a melhor escolha. Eu não vou


segurá-lo em um casamento depois que toda essa merda acabar, e seria incrível. Estive lá desde que ele descobriu. Eu estava lá quando ela nasceu. Inferno, mamãe e eu cuidamos dela”, ela enumera os itens um a um, levantando os dedos enquanto faz. "McKinley, eu não posso deixar você fazer isso. Tem que haver uma maneira de combater isso”. Essas são as palavras que saem da minha boca. Por dentro, eu estou gritando SIM! "Eu fui a todas as suas consultas médicas. Eu estive lá, Evan. Isto irá funcionar. Eu sei que vai. Não podemos deixá-los levá-la.” Ela rompe em um soluço. "É louco como o inferno, mas ela tem um ponto, homem. Isso mataria a sua única preocupação e a razão para o processo”, Aaron concorda com ela. Que diabos? "Evan, eu posso... Eu posso segurá-la, por favor?", McKinley pede, sua voz pequena. Tão ruim quanto eu quero Lexi em meus braços, eu posso ver o medo real nos olhos de Kinley também. Ela precisa disso tanto quanto eu. Dou ao meu bebê um beijo no topo de sua cabeça antes de passá-la para Kinley. Eu olho Kinley enquanto ela segura-a perto; ela ama Lexi. Nunca em um milhão de anos eu imaginaria que isso é como as coisas seriam; nunca pensei que iria estar contemplando me casar com a irmã mais nova do meu melhor amigo. Inferno, ela é minha melhor amiga também. Podemos fazer isso? Será que isso funcionaria para parar o processo? Posso casar com ela e, em seguida, deixá-la ir embora quando isso tudo acabar? Independentemente do fato de que eu vou querer segurar firme, eu vou ter que deixá-la ir. Nós vamos ter que viver sob o mesmo teto, compartilhar todos os aspectos da minha vida com ela, e, em seguida, deixá-la ir, porque essa é a coisa certa a fazer. Ela está me oferecendo uma maneira de combatê-los para manter a minha menina. Eu não vou segurá-la quando isto acabar. "McKinley, você é incrível pela oferta, e eu nunca posso agradecer o suficiente, mas este é um grande negócio.”


"Você está certo. Eles querem tirá-la de nós, Evan. Não podemos deixá-los fazer isso. Temos que fazer o que for preciso para que isso não aconteça. Você pode confiar em mim. Não vou prendê-lo ao casamento, uma vez que a gente os fizer desistirem do processo.” "O que acontece depois do divórcio, se tudo isso desmoronar e eles começarem o processo de novo?", pergunta Aaron. Ela encolhe os ombros. "Eu ainda estarei por perto, estando em sua vida. Nós podemos dizer que eu ainda sou sua figura de mãe. Eu ficaria honrada de desempenhar esse papel para esta menina”. Ela puxa Lexi um pouco mais perto de seu peito. "Isso poderia funcionar, cara", Aaron concorda. "McKinley, eu não posso deixar você fazer isso”. O meu apelo é fraco na melhor das hipóteses. Minha cabeça está me dizendo que é a coisa certa a dizer. Meu coração está me dizendo para arrastá-la para o tribunal logo na segunda. Que talvez não haja um fim uma vez que temos um começo. "Você não está me deixando fazer nada. Eu quero fazer isso.” "Seus pais?", eu digo humildemente. "Eles vão entender, homem. Não se preocupe com os nossos pais. Eu acho que ela está certa. Este é o melhor caminho. Você não vai ser amarrado a um estranho ou alguma menina que vai tentar tirar o seu traseiro sem nada, quando isso acabar. Kinley esteve aqui desde o momento em que você descobriu. Vocês todos têm passado muito tempo juntos. Ela tem um ponto sobre as consultas do médico e todas essas coisas. Isto irá funcionar, cara. Considere isso. Salvar sua menina daqueles monstros”, Aaron tenta me persuadir. Estou convencido. Eu só precisava parecer colocar uma luta e ter certeza que ela entende o que ela está oferecendo para fazer. "McKinley, olhe para mim.” Os olhos dela encontram os meus. Eu passo para ela, fechando o espaço entre nós. "Eu preciso que você me olhe nos


olhos e me diga que você está realmente bem com isso. Você estará colocando sua vida em espera para mim ─ por nós.” "Sim”. Sem hesitações, sua voz nunca oscila. "Foi ideia minha, Evan. Eu prometo que não vou ter arrependimentos. Não podemos deixá-los levá-la.” "Nós provavelmente deveríamos ir falar com seus pais em primeiro lugar.” "Não, nós não devemos. Eu sou uma adulta, Evan. Eu não preciso de sua benção ou a sua permissão.” Eu levanto minha mão em sua bochecha e ela se inclina para o meu toque. "Eu sei disso, mas eu quero. Você vai ser minha esposa, McKinley. Eu preciso deles para saber que vou respeitá-la sempre. Eu quero fazer com que eles entendam a complexidade desta situação, mas que eu nunca vou fazer nada para prejudicála. Eles são minha segunda família. Eu preciso deles a bordo com isso, antes que possamos ir até o fim." Eu vejo como os olhos dela amolecem com as minhas palavras. Ela sabe que estou certo. "Vou chamá-los, pedir para eles virem. Não há necessidade de mover Lexi quando eles podem vir aqui”, Aaron oferece. Eu sinto como se estivesse em uma bolha assistindo tudo isso se desenrolar. Ele está a bordo com esse plano; ele está bem comigo me casando com sua irmã mais nova. Eu não posso imaginar se seus pais serão tão compreensivos. "Chame-os”.


Eu sento no sofá com Lexi em meus braços. Ela está bem acordada e fazendo todos os seus barulhos bonitos de bebê. Bloqueio Evan e Aaron para fora, enquanto ela e eu temos algum tempo de menina. Eu a amo. Eu não acho que eu poderia amá-la mais, se fosse minha própria. O pensamento dos pais de Misty a levando faz com que o meu coração quebre aberto. Evan e Aaron sabem que estou certa. Nos casar vai corrigir isso. Qualquer pessoa que souber disso vai acreditar; estamos sempre juntos. Este é o único caminho. Evan insiste em meus pais saberem, mas honestamente, eu não poderia me importar menos com o que eles pensam. Eu vou fazer o que for preciso para manter Lexi com Evan. Ao fazer isso, eu a mantenho comigo. "Vou deixá-los entrar", Aaron caminhonete do meu pai encostando.

diz

quando

ouvimos

a

Evan caminha no chão na minha frente. Mamãe e papai seguem Aaron para a sala, ambos com olhares cheios de preocupação. "Por que vocês dois não vão em frente e se sentam", Aaron sugere. "Está tudo bem?", Mamãe pergunta, preocupada. Meu pai a orienta para o sofá de dois lugares e ambos se sentam. Aaron toma o seu lugar na cadeira, deixando-me e Lexi no sofá e Evan em pé. "Não, mas vai estar", Aaron diz a ela. "Evan?" Evan levanta os olhos e dá Aaron um aceno fraco. "Evan recebeu uma carta hoje de um advogado no Tennessee. A carta estava informando-o que Misty foi morta em um acidente de carro há algumas semanas. Seus pais estão processando Evan pela custódia de Lexi, afirmando que ele não pode dar o que ela precisa ─ o exemplo de uma mãe e de um pai em sua vida”, explica Aaron. "Eu acho uma besteira!" Meu pai ferve.


"Você está certo; nós todos sabemos isso. No entanto, nenhum de nós conhece as leis ou os direitos legais. Misty desistiu de seus direitos, mas faz com que os direitos dos avós se anulem também? Nenhum de nós sabe. O que sabemos é que eles têm dinheiro suficiente e conexões, pelo menos pelo que Evan soube de Misty, eles estão prontos para lutar esta batalha.” "Tem que haver algo que possamos fazer”. Minha mãe se levanta. "Há", eu falo pela primeira vez. “Eu tenho a solução, mas ele", eu aponto através da sala para Evan, "insistiu que vocês concordem com isso”. "Bem, vamos ouvi-lo”. Meu pai fala. "Evan e eu precisamos nos casar. Lexi teria uma mãe”. Eu começo a explicar, listando as mesmas razões que eu fiz anteriormente com Evan e Aaron. "Uma vez que isso tudo acabar, podemos ter o casamento anulado. Eu ainda estarei em sua vida, como sua figura "materna" e isso tudo vai embora.” Evan para de andar, sua atenção em mim. "Eu não posso deixar você fazer isso.” Eu suspiro de frustração. "Eu pensei que nós já tivéssemos resolvido isso? Você não está me deixando fazer nada, Evan. Eles não podem tomá-la. Eu não vou deixá-los. Este é o único jeito”. "Eu acho que você pode estar certa", Mamãe diz, chocando o inferno fora de todos nós. Meu pai olha para ela, algo parece passar entre eles. "Se serve de consolo, eu concordo. No início, eu não pensei assim, mas depois de McKinley listar todas as razões do porquê seria real entre eles, eu concordo que isso vai funcionar”, Aaron acrescenta. "Evan", Papai diz seu nome, fazendo-o dar ao meu pai toda a sua atenção. Papai não diz qualquer coisa só lhe dá um aceno rápido. Minha mãe coloca a mão descansando sobre a perna do meu pai.


"Você já falou com seus pais? Tenho certeza que eles vão querer estar lá”, diz minha mãe. "EU... Hum... N-não, eu não falei com eles. Eles não sabem sobre a carta.” "Mamãe, não é um casamento real", eu digo a ela. "Precisamos fazer com que pareça real Kinley. Se você estiver indo para passar por isso, precisamos ter certeza de que pareça real. Não haverá espaço para que todos possam duvidar.” "Papai não pode viajar", diz Evan. "Bem, parece que nós estamos tendo uma viagem por estrada", diz a mãe. "Você chama eles e deixa-os saberem o que está acontecendo. Então eu vou ligar para a sua mãe e vamos cuidar dos detalhes.” Evan se junta a mim no sofá, e eu sou mais uma vez o centro de sua atenção. "McKinley, eu preciso de você para ter certeza sobre isso.” "Positivo.” "Eu não sei como eu vou ser capaz de lhe agradecer pelo que você está fazendo por nós.” "Você não tem que me agradecer, Evan. Eu quero fazer isso. Eles não podem tê-la.” Ele enfia uma mecha de cabelo atrás da minha orelha. "Obrigado”. "Tudo bem, bem, nós estamos indo para casa. Eu tenho um pouco de planejamento para começar. Evan, você me deixa saber que você falou com seus pais e eu vou cuidar do resto. Você tem o suficiente para se preocupar. Sua mãe estava dizendo como ela não pode esperar para conhecer sua neta. Parece que ela está indo para obter esse desejo”. Eles dizem suas despedidas com a promessa de que tudo vai dar certo. "Você está pronta, Kinley?", pergunta Aaron. Estou pronta? Não, eu não quero deixá-la. "Eu... Não realmente", eu admito.


"Você pode ficar esta noite. Eu poderia precisar de ajuda com mamãe e papai. Mamãe vai querer falar com você para se certificar de que você está bem com tudo isso”, Evan diz. "Sim, há provavelmente um monte de coisas que precisamos discutir sobre esse... casamento.” "Tudo bem, bem, todos sabem onde me encontrar se você precisar de alguma coisa. Kinley, eu posso voltar para você mais tarde”, Aaron oferece. "Eu vou levar ela para casa de manhã. Eu ia colocar Lexi para dormir de qualquer maneira. Eu acho que ela precisa estar com a minha menina, tanto quanto eu preciso”, Evan diz a ele. "Sim", diz Aaron. "Vocês liguem se precisarem de alguma coisa.” Eu levanto e entrego Lexi para Evan. "Eu vou sair com você.” Aaron diz seu adeus e nós vamos para fora. "Aaron, eu sei que isto tem de ser estranho para você, mas eu tenho que fazer isso", eu exponho lá para ele. Eu me recuso a pedir sua permissão; eu não preciso disso. "Entendi. Eu também não sou cego, Kinley. Eu posso ver a maneira como vocês se olham. Estou preocupado que um ou outro estará saindo disto esmagado, mas eu compreendo que esta é a única maneira de mantê-los longe dela.” "Ele é um grande cara, e ele passou o suficiente.” "E você? Você pode manter o seu coração com isso?” "É tarde demais, Aaron," eu digo a ele honestamente. Ele me puxa para seus braços e me abraça apertado. "Você não é a única, irmã mais nova. Sou capaz de ler Evan como um livro. Ele tem lutado contra isso.” "Independentemente disso, nós dois sabemos que temos que fazer isso. Quando isso acabar, o fato de que nós salvamos aquela menina daquelas pessoas vai curar a dor que eu vou sentir, deixando de ser uma parte de sua família.”


"Você sempre será uma parte de sua família, McKinley”. Sua voz me repreendendo. "Você está certo, mas não do jeito que eu quero ser. Eu sei disso, e eu aceito isso.” Aaron acena com a cabeça, ele entendeu. “Me ligue se precisar de alguma coisa. Vejo você amanhã.” Com um último abraço, o tipo que só o meu irmão mais velho pode dar ─ e ele se vai. Eu olho sua caminhonete até que eu já não possa ver suas luzes traseiras antes de voltar para dentro.


Lexi está terminando sua mamadeira quando Kinley finalmente volta para a casa. "Deixe-me deitá-la e vamos chamar os meus pais." "Posso ir com você?", ela pergunta. "Claro que você pode." Ela me segue até as escadas e no quarto de Lexi. "Boa noite, menina. Papai te ama”, eu digo suavemente, beijando-a na testa. Dou um passo para trás, deixando Kinley dizer boa noite também. "Bons sonhos, Lexi. Eu te amo”, ela diz tão baixo que quase não a escuto. Eu pego a mão dela e levo para o meu quarto. Sem hesitar, Kinley senta-se em seu lado da cama e puxa os joelhos contra o peito. Pegando meu celular do meu bolso, eu seleciono meus pais. Sento-me na beira da cama ao lado dela e coloco minha mão em seu joelho. Ela cobre a minha com a dela e nós esperamos por eles atenderem. "Ei, mãe, podemos conversar?", digo. Ela fica com papai na outra linha e eu continuo a dizer-lhes sobre a carta e sobre a oferta de Kinley de se casar comigo. Sua oferta altruísta para garantir que eu mantenha a minha menina. "Ela está aí com você?", Mamãe pergunta. "Sim, ela está sentada ao meu lado”. Onde eu tenho ansiado por ela estar desde a noite eu a segurei. "Posso falar com ela?" Eu entrego Kinley o telefone. "Mamãe quer falar com você.” "Olá", diz ela calmamente. Ela ouve atentamente enquanto minha mãe fala. "Sim, eu sei o que estou fazendo. A ideia foi minha. Eu me recuso a deixar eles a levarem”, diz ela com convicção. Elas falam mais alguns minutos antes de Kinley passar o telefone de volta para mim.


"Evan, você está bem com isso?" Mamãe pergunta. "Mais do que eu deveria estar", eu digo honestamente. "Ok, eu vou chamar Sarah de manhã e vamos cuidar de tudo. Estou tão animada para conhecer a minha neta.” Eu não me seguro e rio de sua excitação. "Boa noite, Mãe, te amo. Diga ao papai também”, acrescento. Ele saiu da chamada quando a mãe queria falar com McKinley. "Vou dizer querido. Cuide de suas meninas”, diz ela antes de desligar. Minhas meninas. "O que ela disse?" "Ela me disse para cuidar das minhas meninas. Ela vai ligar para a sua mãe e começar a planejar.” "Boa”. "Devemos ─" ela me corta. "Não há nada a falar. Nós vamos nos casar. Nós vamos impedir que essas pessoas sem coração, coloquem as mãos sobre aquela menina preciosa. Quando tudo acabar, vamos anular o casamento e sua vida pode voltar ao normal. Até então, nós somos dois melhores amigos fazendo o que é preciso fazer para salvar sua menina.” "Tudo bem, devemos dormir um pouco”. Vou para o meu armário e puxo uma camiseta. "Você pode dormir nesta”. Eu entrego a ela. "Obrigada”. Ela leva a camisa para o banheiro para mudar. Eu fico só com minhas boxers, desligo a luz e subo na cama. Estou mais animado do que eu deveria estar com ela estando na minha cama de novo, pelo menos eu espero que ela vá. Nós não falamos sobre isso, mas depois de hoje à noite, eu só preciso segurá-la. Além disso, ela vai ser minha esposa. Como no inferno que eu vou ficar longe dela agora? Devemos falar sobre isso, sobre a vida e arranjos de dormir, mas isso não é o que fazemos. Nós compartilhamos beijos e dormimos na mesma cama e


fingimos que isso não aconteceu. Eu estou indo só para deixar as cartas caírem onde elas podem. Eu observo as sombras dançando através do teto, desejando que o meu coração acelerado diminua seu ritmo enquanto eu espero que ela termine no banheiro. Quando a porta se abre, ela apaga a luz e caminha em direção à cama. Há luz apenas o suficiente para clarear suas feições. Eu levanto as cobertas, convidando-a para se juntar a mim. Seus passos não vacilam quando ela sobe. Arrastando as cobertas sobre nós dois, eu a puxo em meus braços e abraço por vários minutos antes de eu finalmente sussurrar, "Obrigado", em seu ouvido. Ela rola então fica de frente para mim, nossos corpos alinhados. Eu coloco meu braço em torno dela, apoiando-o nas costas e puxo-a tão perto quanto eu posso levá-la. "Nós estamos realmente fazendo isso?" Sua mão repousa contra a minha bochecha. "Sim, nós realmente estamos.” Eu abro minha boca para falar, mas não consigo encontrar as palavras. Em vez disso, eu me inclino e pressiono meus lábios nos dela. O beijo começa suave, enquanto eu rastreio o lábio inferior com a minha língua. Ela abre para mim, e no minuto em que minha língua desliza para além de seus lábios, eu perco todo o foco de pensamento. Eu tenho um único propósito: ter mais dela. Eu preciso de mais. Eu preciso prová-la por horas, todos os lugares, desejo rastrear sua pele macia com a minha língua e estar enterrado tão fundo dentro dela que ambos vamos esquecer os nossos próprios nomes. Eu a quero. Eu não posso mais lutar contra isso. Eu não sei se é o pensamento de ela sendo minha esposa ou apenas porque é ela. Mais do que provável, os dois. Ela joga a perna sobre a minha e pressiona seu corpo mais perto. Meu pau pulsa contra sua barriga. "Evan," ela geme o meu nome. Gemeu a porra do meu nome!


Quebro o nosso beijo, meus lábios encontram seu pescoço. Minha mão desliza sob sua camisa e eu estou mais uma vez em êxtase com a sensação suave e sedosa de sua pele contra a minha. Eu passo meus dedos em sua espinha e ela treme em meus braços. Ela é tão fodidamente sexy. "Evan”. Desta implorando.

vez,

meu

nome

em

seus

lábios

está

"Diga-me, McKinley. Diga-me o que você precisa”. Eu vou dar a ela qualquer coisa que ela queira. Eu só preciso saber que ela quer isso. Suas ações me dizem que ela quer, mas este é um ponto de mudança para nós. Eu preciso ouvi-la dizer isso. Em vez de me dizer, ela se senta e puxa minha camisa sobre a cabeça, jogando-a do outro lado do quarto, e, em seguida, se inclina de volta para baixo. "Você", ela sussurra. Foda-me! Eu fecho meus olhos e me acalmo. Eu a quero e isso vai nos mudar, mas vamos nos casar. Nós vamos mudar de qualquer maneira. Com o dedo indicador, eu traço o contorno de seu rosto até o pescoço. Eu continuo a minha viagem até chegar em seus seios cheios, traçando cada mamilo apertado com o meu dedo. Não sendo mais capaz de me segurar, eu dobro minha cabeça e tomo um, depois o outro, na minha boca. Dando-lhes tanto a atenção igual com minha língua e um puxão suave dos meus dedos. "Evan", ela geme novamente e o som vai direto para o meu pau. Agora estou dolorosamente duro de desejo por ela. Nunca movendo minha boca de seus seios, minha mão desliza por sua barriga plana, tocando cada parte do seu corpo que eu puder. Quando eu chego na beirada de sua calcinha de seda, eu nem sequer hesito e deslizo minha mão por baixo. Eu gentilmente passo a ponta do meu polegar sobre ela. Isso faz com que ela levante os quadris da cama. Explorando mais,


minha mão está coberta com ela. Quero enterrar meu rosto entre suas pernas e chupar, mas eu não consigo arrancar minha boca do seu peito, desses apertados mamilos, eu não me canso disso. Minha mão vai ter que servir, por agora.


Estou nua, exceto pela minha calcinha que mal está no lugar. Evan suga um mamilo em sua boca e ele envia fogo através de mim. Suas mãos sobre mim, isso é algo que eu imaginei muito mais do que eu gostaria de admitir. Ele está se segurando; eu não quero que ele se segure. "Evan”. O nome dele cai dos meus lábios. Ele não levanta a cabeça, apenas continua a chupar e beliscar os meus seios, me deixando louca de tesão por ele. Seu dedo está suavemente traçando minhas dobras, então eu sei que ele sabe o que seu toque faz para mim. Mas ele não faz um movimento para levar isso adiante. É quase como se ele estivesse apenas curtindo a sensação de sua mão coberta de... mim. Eu preciso de mais. Sei o que ele está pensando. Ele está pensando que isso é errado e, honestamente, poderia ser, mas eu não dou a mínima. Nada que se sente tão bem pode estar errado. Nós somos adultos. Adultos que concordaram, poucas horas atrás, que deveriam casar. Decido que ele precisa de um pouco de incentivo, eu mantenho uma mão em seu cabelo, segurando-o de encontro aos meus seios. A outra segue o mesmo caminho que ele acabou de fazer até que minha mão desliza debaixo da minha calcinha. Eu coloco minha mão sobre a dele e empurro. Eu preciso dele para me tocar. Eu preciso... Dele. "McKinley”. Sua boca cai do meu peito. Eu vejo como ele aperta os olhos fechados e morde o lábio. É uma sensação inebriante, tê-lo lutando com seu controle. "Toque-me," eu sussurro, levantando para capturar seus lábios. Ele geme profundamente no fundo de sua garganta e aprofunda o beijo. Sua mão ainda sob a minha, eu começo a mover os dedos onde eu quero. Leva alguns segundos para ele ceder a tudo o que ele estava lutando e deslizar para dentro. Virando a cabeça, eu quebro o nosso beijo. As mãos dele... Finalmente... Ele está me deixando louca.


"Eu tenho você, baby. Apenas sinta isso”, ele sussurra em meu ouvido. É com essas palavras que eu deixo o prazer rolar através de mim e caio fora do penhasco bem-aventurado que é Evan. Meu corpo despenca contra a cama, saciado e relaxado. Evan beija meu pescoço, então meus lábios. Guiando-me para ficar de lado, ele me envolve em seus braços. Eu sei que deveria retribuir o favor, mas eu sou massa de modelar no momento. Em vez disso, permito que ele puxe o meu corpo para perto, e ele enterra o rosto no meu pescoço. "Fodidamente incrível", ele murmura. Meu coração incha com suas palavras. Eu me recuso a deixar a minha preocupação aparecer, bem... ignoro tudo neste momento. Concentro-me em como se sente estando pele a pele com ele e caio no sono.


A luz do sol brilha através das cortinas e eu luto contra o fato de que é hora de levantar. Eu só quero enrolar meu corpo em torno de Kinley e segurá-la um pouco mais. Pensar em Kinley me faz procurar por ela. Quando eu encontro os lençóis frios, eu forço os olhos abertos. Eu estou na cama sozinho. Droga, eu realmente queria acordar com ela. Após uma rápida parada no banheiro, eu jogo em um par de shorts e vou para fora para encontrar as minhas meninas. A risada de Kinley viaja do andar de baixo, e eu levo o meu tempo com cada degrau, enquanto desfruto do som. Quando eu chego ao térreo, vejo Kinley deitada de lado ao lado Lexi no chão. Lexi está no tapete interativo, chutando seus pés e agitando os braços. Sua conversa de bebê está a mil por hora. "É mesmo?", Kinley pergunta a ela. Eu não poderia evitar o meu sorriso nem se eu tentasse. "Bem, tudo bem então", ela ri, continuando como se Lexi tivesse algo importante a dizer. Esta garota. "Bom dia, senhoras", eu digo, tomando o lugar do outro lado da Lexi no chão. Ela se vira ao som da minha voz, e eu manobro o meu caminho através do tapete para beijar sua bochecha. Então, inclinando-me, eu faço o mesmo para Kinley. Ela tenta, sem sucesso, esconder a sua expressão chocada. "Vocês tiveram café da manhã?" "Miss Lexi acabou o dela e estava me dizendo como era bom.” Ela bate o fim do nariz de Lexi, que faz com que suas pernas se movam ainda mais rápido. "Se cuidar dela, eu vou arrumar alguma coisa.” "Sim, nós estamos bem, não estamos, Lex?" Eu as deixo brincando e vou para a cozinha. Kinley está sempre cuidando de mim, por isso eu gosto do fato de que eu começar a fazer o seu café da manhã. Pena que não será na cama, nem com ela nua. Ela não mencionou ontem à noite, e eu também não. Isso não é o que fazemos.


Eu não sou exatamente o melhor cozinheiro, mas posso fazer um pão torrado mais ou menos com bacon, ovos e queijo. Derrete na boca. Também é rápido. Eu faço dois pratos, pego duas garrafas de água e um par de guardanapos, e volto para a sala. "O café da manhã, minha senhora”. Eu entrego Kinley seu prato e resolvo voltar ao outro lado da Lexi antes de dar-lhe a água e colocando os guardanapos fora do alcance de pequenos dedos. Lexi tem um aperto firme para uma coisa tão pequena. "Você vai cuidar dela hoje ou a sua mãe?" "Eu. Eu tinha uma mensagem nesta manhã dizendo que a sessão que me ocuparia durante a maior parte do dia foi cancelada. Trigêmeos que estão doentes.” "Isso acontece muito?" "Quando se trata dos menores, sim. É duro o suficiente para obter um de três anos de idade para ficar parado para as fotos, adicione o fato de que eles não se sentem bem, e é.… um longo dia”, ela ri. "Eu sou um pai tão ruim. Eu não tirei quaisquer imagens "profissionais" de Lexi ainda.” "Pshh", ela acena com a mão no ar, "Eu sou toda isso. Fiz de recém-nascido, um mês e dois meses. Estamos quase prontas para o terceiro mês, não estamos Lex?” Ela fala com ela como se ela fosse um pequeno adulto. Eu acho que é adorável. Eu sei que soa como um tolo apaixonado, mas isso simplesmente não tem jeito. "Obrigado, McKinley. Por tudo.” "Eu a amo, Evan. Não posso deixar que essas pessoas a levem. Eles disseram a Misty para... não tê-la. Agora eles a querem? Só por cima do meu cadáver.” Inclinando-me, eu corro meus dedos pelos seus cabelos. "Eu tenho alguns recados hoje, mas isso não vai me levar muito tempo. Vou tentar voltar mais cedo, então você pode começar a ter alguma edição feita.”


"Sem pressa. Lex e eu vamos brincar, e então eu edito enquanto ela dorme. Eu até mesmo fiz uma sessão com ela.” "Sério? Como você conseguiu isso?” "Eu usei o canguru15. Comprei na Target. Eu coloquei sobre a minha cabeça, em seguida, coloquei ela dentro, e ela repousa firmemente contra mim. Eu tinha ambas as mãos livres para fazer as fotos. Ela estava exigente nesse dia e minha mãe não conseguia acalmá-la, mas quando eu a segurei, ela ficou calma. Eu decidi testá-lo e ela parecia amá-lo.” "Você já comprou essa coisa de carregar?", eu pergunto a ela. "Sim, eu meio que sempre faço uma viagem através da seção de bebê quando estou na Target. Eu encontrei-o à venda e pensei que poderia ser útil para você fazer outras coisas, estando sozinho e tal. Eu apenas continuei esquecendo-me de dar a você. Funciona”. Ela sorri. Tudo o que posso fazer é sorrir de volta para ela. Ela é tão despreocupada. Eu esperava que ela estivesse sendo consumida com esse casamento que ambos concordamos. Eu esperava que ela estivesse... diferente, eu acho, depois da noite passada, mas eu deveria ter sabido melhor. Esta é McKinley. Ela é resistente como pregos. "Eu acho que eu preciso ver essa... engenhoca", eu a provoco. "Hey, Lex adora.” "Uh-huh”. Eu levanto e pego os nossos pratos. "Eu vou limpar a cozinha rápido e tomar um banho rápido.” "E nós," ela levanta Lexi do chão, "vamos embalar a sua mala, pequena miss."

15É

um tipo de bolsa que coloca o bebê dentro e prende no corpo


Hoje, Evan, Lexi, e eu vamos para o Alabama. Decidimos que dirigir com pequena Miss requer muito equipamento. É uma viagem de oito horas, então aqui estamos às cinco da manhã, colocando as coisas no carro. Minha família bem como os avós de Evan, estarão voando este fim de semana para o casamento. Nós decidimos manter as coisas o mais simples possível, mas toda a família precisa estar lá por causa da aparência. Seus avós não entenderam muito bem, mas insistiram em estar lá. Evan tentou dizer-lhes que entendíamos, mas como eu disse, eles insistiram. Evan carregou o Durango ontem à noite, e eu passei a noite aqui; foi apenas mais fácil. Para não mencionar, quando voltar do Alabama, este é o lugar onde eu vou viver. Vou continuar a usar o meu estúdio nos meus pais e minha mãe ainda vai ajudar com Lexi nos dias que eu não posso estar com ela. Tudo está se encaixando. "Ok, eu acho que tenho tudo. Eu carreguei o último dos nossos sacos com produtos de higiene pessoal. Vocês meninas estão prontas para pegar a estrada?", ele pergunta. "Ela está apagada", eu rio. Lexi está agora com três meses de idade e dorme durante a noite. Quando Evan a tirou da cama esta manhã, ela simplesmente se espreguiçou e caiu de volta a dormir depois de sua mudança de fralda. Ela estará pronta para comer em torno das sete, que será o momento perfeito para a gente parar e comer o café da manhã. "Vamos fazer isso”. Evan desce rapidamente e pega o assento de carro antes de segurar a porta aberta para mim. Só assim, estamos no caminho para o Alabama para nos casarmos. Eu vou casar com Evan Chamberlin! "Você acredita que Aaron concordou?", ri Evan. "Eu sei! Quer dizer, faz sentido, mantendo tudo na família, mas vai ser estranho, certo?”


Evan alcança através do console e descansa a mão no meu joelho. "Ele vai ficar bem", diz ele com confiança. Durante as últimas semanas, temos nos beijado muito. Houve mais em algumas vezes, mas nada demais. Nem um de nós fala sobre isso. Nós brincamos em seu quarto tarde da noite, e, em seguida, no dia seguinte, é como se nunca tivesse acontecido. Exceto que aconteceu. Meu coração sabe disso e assim como meu corpo. Eu sofro por seu toque e espero para estar em seus braços a cada noite. Após esta viagem, nós estaremos dormindo sob o mesmo teto todas as noites. Até agora, é apenas uma noite ocasional quando ele tem que trabalhar até mais tarde, então eu cuido de Lexi e acabo por ficar em vez de dirigir até em casa. É uma desculpa fraca, considerando que a casa dos meus pais não é uma viagem de cinco minutos da sua. "Então, dependendo de como for, devemos estar lá hoje à noite. Nós não estamos com pressa, por isso, se você decidir que quer parar em algum lugar e passar a noite, nós podemos.” "Parece bom. Todo mundo vai estar lá na sexta-feira. Estou feliz que você terá alguns dias para passar com seus pais, avós e Lexi antes de todo mundo chegar.” "E você", diz ele. "Eu?" "Sim, eles gastarão esse tempo com nós três.” Ele vem fazendo isso muito ultimamente me incluindo na pequena família que é constituída por ele e Lexi. "A maneira como nossas mães estão agindo, você pensaria que estamos namorando há anos.” Evan ri. "Eu sei. Quer dizer, as nossas famílias foram interligadas por tanto tempo quanto me lembro, mas eles sabem, você sabe o que quero dizer?” Sei o que ele quis dizer. Este não é um casamento real. Nós não estamos loucamente apaixonados e de repente vamos viver


felizes para sempre. Nós nos preocupamos um com o outro e eu amo a sua menina. Estamos fazendo isso para ela. "Sim", eu finalmente digo. "Você pode dormir mais um pouco, se quiser. Vou dirigir até que ela decida acordar. Não há sentido em acordá-la.” "Eu acho que eu poderia dirigir. Eu posso dirigir sempre que quiser.” "Eu estou bem, querida.” Isso é novo também. Ele está me chamando de querida, mais frequentemente do que o meu nome, não importa quem está ao redor. Quando é apenas nós, ele me chama de baby e eu adoro isso. Eu não deveria, sou a única me preparando para um coração partido quando esse "arranjo" terminar, mas eu não posso ajudálo. Tente ter um cara sexy como o inferno, sem camisa, abdômen em exposição, Evan te chamando de baby e veja se você não está molhada em dois segundos. Não é possível! Fecho os olhos e fico confortável no banco. Eu não estou tão cansada, mas é mais fácil pensar sobre a maneira como me sinto sobre ele, quando ele não consegue ler meus olhos. Ele é também extremamente perspicaz quando se trata de mim. Em vez disso, eu finjo estar dormindo enquanto ele desenha círculos preguiçosos na minha coxa, me deixando louca de desejo. Eu deveria ter subido na parte de trás com Lexi.


Minhas meninas e eu estamos no caminho para o Alabama. Em apenas cinco dias curtos, McKinley vai ser minha esposa. Eu tenho que ficar me lembrando de que não é real, que ela não está indo realmente ser minha, mas, novamente, ela está. O problema é que parece real ─ cada sorriso, cada toque e cada gesto simples. Quando seu corpo está pressionado firmemente contra o meu enquanto dormimos, é tudo real. Eu estava dirigindo por cerca de três horas, uma mão no volante e outra em Kinley. Eu não consigo me controlar. Se ela está perto, eu preciso tocá-la. Era um desejo antes, mas depois de decidirmos que casar era o nosso curso de ação e desde a noite que eu provei mais do que seus lábios, ele se transformou em uma necessidade. Lexi começa a balbuciar e eu sei que ela está precisando de uma mudança de fraldas e uma mamadeira. Parando em uma pequena padaria, eu desligo o motor e olho para Kinley. Ela está voltada para mim, parecendo tão fodidamente bonita. Ela não foi dormir, mesmo que ela gostaria que eu pensasse isso. Ela estava fingindo, ou escondendo ─ contudo, depende do seu ponto de vista. Eventualmente, o passeio com os olhos fechados a embalou e ela adormeceu. Inclinando-me sobre o console, eu beijo sua testa. "Hora de acordar, querida”. Eu deslizo minha mão atrás de seu pescoço, o polegar à direita e para trás. Sua pele é tão extremamente macia. "Kinley," eu sussurro contra sua orelha. Seus olhos se abrem e um sorriso suave aparece em seus lábios. "Oi”. "Hora de esticar as pernas, linda. Lexi─”, antes que eu possa dizer mais, Lexi grita. Não é um 'Estou morrendo de fome’ ou ‘Tire-me o inferno fora deste assento’ grito; não, este é um „Eu aprendi que eu posso fazer isso' grito. Ela começou há poucos dias. Nós dois rimos. "Está acordada", Kinley termina para mim.


"Sim”. Não sou capaz de resistir aos seus lábios estando tão perto, eu dou a ela um beijo rápido e me afasto. "Eu vou pegar Lex. Você se importaria de pegar o saco de fraldas?", pergunto. Tomamos uma pequena mesa na parte de trás e eu removo Lexi de seu assento. Ela é toda sorrisos esta manhã. "Oh, sua menina é tão bonita", diz a garçonete. "Obrigado, você tem um banheiro?", pergunto. "Sim, nós realmente temos um trocador no das mulheres. Eu continuo dizendo ao meu gerente que precisamos obter um para os homens, mas ele não vai ouvir”, ela divaga. "Parece que é você e eu, Lex”. Kinley pega ela e joga o saco de fraldas por cima do ombro, e lá vão elas. "Eu estarei de volta em alguns minutos", a garçonete diz, e então ela se vai. Estou olhando para o cardápio quando chega um texto. Aaron: Vocês estão bem na estrada? Evan: Sim. Lexi acabou de acordar, por isso, paramos para

alimentar ela e conseguir alguma comida para nós mesmos. Aaron: Bom. Tenha uma boa viagem. Evan: Vamos ter.

Eu estou deslizando meu telefone de volta no bolso quando as meninas voltam para a mesa. "Tudo melhor", diz Kinley, deslizando para dentro da cabine com Lexi no colo. "Eu pensei que poderia apenas segurá-la enquanto comemos. Dar a ela uma pausa desse assento.” "Eu posso levá-la," eu ofereço. "Eu não me importo”. Ela sorri para Lexi enquanto se senta à mesa. Ela está amando a atenção. A garçonete volta e nós pedimos. Eu faço a Lexi uma mamadeira ao mesmo tempo e empurro sobre a mesa para Kinley. Minha menina, que está em todas as formas de louca com os braços e pernas sendo agitadas


com excitação, imediatamente se acalma uma vez que começa a comer. Kinley come com uma mão. Eu ofereço para pegar Lexi, mas ela apenas sorri e diz que ela está bem. Nós saímos cerca de vinte minutos depois que todos terminaram de comer, deixando Lexi obter uma pausa do assento. Quando ela começa a ficar inquieta, sabemos que é hora de seguir em frente. "Quer que eu dirija?" "Eu estou bem, querida”. Já estamos três tempo da viagem total de oito horas. Cinco Dependendo de Lexi para determinar quantas precisar no futuro. Até agora, minha menina campeão.

horas do nosso horas para ir. paradas vamos viaja como um

"Aaron me mandou uma mensagem", eu digo, uma vez que estamos no carro e no nosso caminho. "Ele só queria se certificar que estamos no caminho certo e desejar uma viagem segura.” "Ele está surpreendentemente indo muito bem com tudo isso.” "Sim, quero dizer, eu tenho certeza que para ele tem de ser estranho o seu melhor amigo se casar com sua irmã e com as circunstâncias e tudo", eu admito. "Ele sabe que isso é o que é melhor.” Meu telefone toca antes que eu possa responder. Vejo que é o meu advogado, Sr. Fields. "Olá”. "Evan, eu tenho feito algumas pesquisas. Minha estagiária tem documentado que Misty insistiu, no registro, que seus pais nunca teriam nada a ver com Lexi. Isso deve ajudar o seu caso.” "Isso é bom, mas eu lhe disse que eles não têm uma base sólida. Vou me casar neste fim de semana, portanto a sua alegação de que ela não tem uma mãe é nula e sem efeito.” "Mas você não tem que se casar. Eu acho que esta é a peça que precisamos.”


"Eu sei que não tenho. Eu quero”. É verdade. Quero me casar com Kinley. Não apenas para que eu possa manter a minha filha, mas por razões que não posso me permitir pensar. Eu sei que ela estará me deixando uma vez que todos estes os golpes acabem, e eu vou ter de ser capaz de deixá-la ir embora, mas o pensamento já faz o pânico surgir. Eu não sei como eu vou fazer isso. "Oh, eu só assumi─”. "Sim, bem, você não deve", eu atiro de volta. Eu não contei a ele que estávamos fazendo isso por Lexi. Quanto menos pessoas que conhecem a verdade, melhor. "Você pensou no pré-nupcial?", ele pergunta. "Não, sem pré-nupcial. Nós já conversamos sobre isso. Eu estou dirigindo para lá agora. Qualquer coisa que você precisa me dizer?” "Evan, eu gostaria que você reconsiderasse.” "Não", eu praticamente rosno. "Tudo bem, tenha uma viagem segura”. Eu não espero que ele diga qualquer outra coisa antes de terminar a chamada. "Você sabe que eu vou assinar qualquer coisa que você quiser Evan.” Eu deixo cair meu telefone no suporte de copo e coloco minha mão na coxa dela. Eu sempre tenho que tocá-la. "Essa é a coisa, querida. Não há nada que eu quero que você assine, exceto a licença de casamento”. Nenhuma palavra mais verdadeira jamais saiu da minha boca.


Conseguimos. Nós só tivemos de parar mais uma vez para o almoço. Trocamos e alimentamos Lexi, comemos, e depois fomos para o shopping. Nós andamos em torno um pouco, esticando as pernas. Eles tinham um playground que não estava lotado considerando que é segunda-feira. Estendo um cobertor no sofá no centro do shopping deixo Lexi se esticar e brincar. Ela adorou. Depois disso, nós embalamos e fomos o resto do caminho. Então aqui estamos nós. Estou nervosa como o inferno. Nossos pais são próximos, assim eu conheci os pais de Evan toda a minha vida, mas vê-los desta vez será diferente. Agora eu não sou apenas McKinley, irmã do melhor amigo de seu filho e filha dos seus amigos. Estou aqui para me casar com seu filho. Evan encosta na garagem e desliga o carro. Antes de termos uma chance de sair, sua mãe está correndo em nossa direção. "Prepare-se, Lex. Vovó está prestes a te dar alguns grandes abraços e beijos”, ele ri. Com certeza, sua mãe vai direto para a porta de trás do Durango e a puxa aberta, as lágrimas escorrendo pelo rosto. "Oh, Evan, ela é linda.” Eu sinto como se estivesse invadindo em um momento em família, então eu saio do carro e fico na parte de trás, dando-lhes tempo. Nem um minuto depois, Evan chega na parte de trás com um olhar preocupado no rosto. "O que você está fazendo?" "Eu senti como se fosse um momento privado para vocês três. Eu não quero tirar isso, então eu estava dando-lhe tempo.” Ele dá um passo para perto, as mãos apoiadas em meus quadris. "Baby, olhe para mim.” Eu inclino a minha cabeça erguida e o olhar em seus olhos me diz tudo o que ele está prestes a dizer, ele quer dizer cada palavra.


"Eu não quero um tempo longe de você, McKinley. Você vai ser minha esposa. Eu levo isso muito a sério. Pode não ser um casamento tradicional no sentido do por que decidimos fazê-lo, mas ele vai ser um casamento real. Não vou esconder coisas de você e não vou mantê-la separada de nada na minha vida.” "EU... Eu não tinha certeza, e eu queria dar-lhe tempo", eu tento desculpar minhas ações. "Eu não preciso de tempo, baby. Você é uma parte disso. Eu sempre vou querer você onde quer que eu esteja, basta lembrar isso. Eu sempre quero você.” Suas palavras fazem meu coração disparar. Tenho que fazê-lo desacelerar, lembrando-me que ele está apenas sendo gentil. Ele é grato pelo que eu estou fazendo para ajudá-lo a manter a sua filha. Ele se sente obrigado a ter-me lá. Ele está borrando as linhas e eu tenho que segurar firme. Eu não posso me deixar cair mais profundo do que eu já fiz, ou eu temo que não veja recuperar-me quando tiver tudo acabado. Eu deveria ter pensado nisto um pouco melhor. Independentemente disso, eu não teria mudado minha mente. Tudo o que importa é manter Lexi com Evan. Isto é para Lex. "McKinley, oh, me dê um abraço. Tem sido muito tempo”, diz Carol. Ela tem Lexi em seus braços. "Ei, Carol", eu digo, dando-lhe um abraço de um braço só. Assim que Lexi me vê, ela sorri grande e segura sua mão para fora. É quase como se ela estivesse chegando para mim, mas eu sei que ela não está. Quando eu dou um passo para trás a partir do abraço, Lexi começa a choramingar. "Está tudo bem, menina doce. Vovó está com você”, eu digo, dando um passo perto dela e colocando minha mão nas costas dela. Ela novamente segura seu braço para fora e eu quero levála, como eu sei que ela quer, mas eu não posso. Carol precisa de tempo para se relacionar com ela também. Evan se aproxima e coloca a mão na parte inferior das minhas costas. "Ela ama você", ele sussurra em meu ouvido. Eu


luto para não quebrar em lágrimas. Eu a amo muito, muito mais do que jamais imaginei ser possível. Lexi ainda está inquieta, assim como eu, Evan não pode lidar com isso. Ele estende a mão e a pega de sua mãe. "Ela só precisa de tempo para se acostumar a isso", diz ele gentilmente. "Oh, na hora de dormir eu vou tê-la para mim”. Sorri Carol. "Vamos levá-la para dentro. Todo mundo está morrendo de vontade de conhecê-la e ver vocês”. Eu perco como ela inclui a mim. Com Lexi em seus braços e a mão na parte inferior das minhas costas, Evan nos guia para acompanhar sua mãe na casa. Carol nos leva para a sala onde seus avós estão ambos sentados em poltronas reclináveis correspondentes e seu pai está sentado no sofá parecendo mais frágil do que eu já vi, com os pés apoiados em uma almofada sobre a mesa. "Esta que é a minha neta?", ele pergunta. Sua voz é rouca. "Hey pai. Sim, esta é Lexi”. Eu espero-o largar a minha mão, mas, em vez disso, ele me guia para o sofá. Nós três estamos agora em pé na frente de seu pai. "Sente-se, querida", ele me diz. Sento-me ao lado de seu pai e toco suavemente seu braço. "Bom te ver, Jeff.” "McKinley, menina, tem sido anos", diz ele, batendo na minha mão. Evan se ajoelha na nossa frente. "Pai, esta é Lexi. Lex, este é o seu avô”. Lexi está observando o pai de Evan assim como ela fez com Carol. Ela não abre um sorriso, seu pequeno rosto tão sério. Evan a senta no colo de seu pai e se inclina para trás em seus calcanhares. Eu posso ver o que este momento significa para ele. Ele está preocupado com o seu pai, o câncer corroendo ele. Eu sei que ele estava com medo deste momento nunca acontecer, preocupado se seus filhos ─ Lexi ─ não iriam conhecer seu pai. Evan confessou que antes da ideia de "casamento" começar, ele estava tentando ter a coragem de me pedir para fazer esta viagem com ele.


Lexi segura seu braço para fora para mim e eu deslizo o dedo em sua pequena mão. "Quem tem você, Lex?" Ela balbucia para mim, dizendo-me tudo sobre ele. Eu continuo falando com ela, deixando-a ouvir a minha voz. Uma vez que Evan vê que ela vai ficar bem com o seu pai, ele leva o assento ao meu lado no sofá. Seu braço gira em torno das minhas costas e ele vira seu corpo em direção a nós, para que ele possa falar com seu pai e apreciar a visão dele segurando a menina. "Ela é uma beleza, Evan", seu pai comenta. "Sim, ela é. Eu disse a Kinley ela não está namorando até que ela tenha trinta”, ele ri. "Oh você fique calmo", sua mãe entra na conversa. "Não monopolize todo esse amor, filho", vovô Lexington entra na conversa. "Eu preciso conhecer o anjo que leva o nome da família.” Assim quando ele diz as palavras, Lexi solta um grito e se inclina para mim. Instintivamente, eu agarro e puxo-a em meus braços. Suas mãos pequenas carnudas pegam meu rosto enquanto ela sorri e grita novamente. Evan esfrega suas costas quando ele ri, e sem ninguém nos observando, nós parecemos como a pequena família feliz que estamos prestes a ser, mas por quanto tempo?


Hoje à noite foi... esmagador. Eu nunca pensei que seria emocional vendo meus pais com a minha filha. Quando minha mãe a abraçou, eu fiquei engasgado, mas quando o meu pai a segurou, sim, eu tive que morder minha língua maldita para manter as lágrimas. Minha mãe fez o jantar, e o resto da noite foi gasto passando Lex de uma pessoa para outra. Isso é, até cerca de dez minutos atrás, quando ela decidiu que acabou. Levei-a da minha mãe, que não parou de sorrir desde que parei em casa. "Vou fazer-lhe uma mamadeira", Kinley oferece e desliza para a cozinha. Eu observo ela ir, porque, bem... ela é maravilhosa. "Você está afetado", Minha mãe chama minha atenção. Você não tem ideia. "Ela tem estado lá desde o início. Devolhe tudo”. Eu tento dissuadir a conversa. Pai ri. "Evan, você olha para ela como eu ainda olho para a sua mãe. Tem certeza que é uma boa ideia?", diz ele, hesitante. Isso é uma boa ideia? Inferno se eu sei. Eu quero casar com ela? Sim, sem dúvida. É apenas para manter a minha filha comigo? Não, não é. Posso confessar isso para eles? Eu sempre fui perto deles, mas esta... "Sem reservas", eu lhes digo. "Será que ela sabe?", pergunta minha mãe. Eu olho para a porta que dava para a cozinha, olhando para ela. Eu não quero que ela escute isso e faça o que estamos prestes a fazer estranho. "Não”. Eu praticamente só coloquei tudo para fora para eles nessa palavra simples. Meus pais são inteligentes e podem ler nas entrelinhas. Isto é demais para mim. Eu estou fodido! Eles não têm a oportunidade de dizer mais quando Kinley caminha de volta para a sala. Lexi se aconchegou no meu peito, os olhos arregalados enquanto observa os meus pais. Ao som da voz de Kinley, ela levanta a cabeça. "Aqui está, menina”. Kinley entrega a mamadeira para mim.


Eu deito Lexi na dobra do meu braço e ela começa a comer. Seu braço se estende e Kinley não hesita em oferecer seu dedo para Lexi segurar. Lexi volta a comer, nunca deixando ir Kinley. A outra mão está agarrando meu queixo, então eu ofereço-lhe o meu dedo também. Ela segura firme e se acalma. Os olhos de Kinley encontram os meus e ela sorri meu sorriso. Minhas meninas. Assim que Lexi termina sua mamadeira, Kinley boceja o que me leva a bocejar também. Tem sido um longo dia, e eu estou pronto para a cama. "Vou deitá-la", eu digo a Kinley. "Eu vou ajudá-lo a montar o cercadinho”. Ela desce do sofá e eu a sigo para cima. A casa dos meus avós tem quatro quartos, parece que mamãe arrumou a ambos um quarto, um para mim e Lexi e outro para Kinley. Ela me puxou para o lado mais cedo e disse que ela não tinha certeza se eu queria compartilhar um quarto, então ela tem outro pronto apenas no caso. Kinley monta o cercadinho, enquanto eu troco a fralda de Lexi e coloco-a em seu pijama. Ela dorme com ele todo dia. Ela foi uma boa menina hoje e viajou tão bem. "Ela está fora", eu digo enquanto eu a deito. "Sim, ela teve um grande dia”. Kinley beija as pontas dos dedos e pressiona eles na testa de Lexi. "Eu acho que vou vê-lo na parte da manhã", ela diz e olha para trás em Lexi uma última vez, antes de se afastar. Eu me estico e agarro o seu braço. Ela para e olha por cima do ombro para mim. "Fica", eu sussurro meu pedido, assustado como o inferno de que ela vá recusar. Dormi um punhado de noites com ela ao meu lado e, tanto quanto eu estou preocupado, precisa ser assim a partir de agora. Ela vai ser minha esposa depois de tudo. "Seus pais", ela oferece uma desculpa fraca. "Nós somos adultos", eu me oponho. Adultos que vão se casar em apenas cinco dias. "Tem sido um longo dia, McKinley. Eu só quero te abraçar”. O que ela está fazendo comigo? "Vou


descer para lavar a mamadeira e dizer a todos boa noite. Eu vou estar de volta em alguns minutos”. Eu não dou tempo para ela discutir. Em vez disso, eu beijo o topo de sua cabeça e saio do quarto, esperando como o inferno que ela esteja na minha cama quando eu voltar. Meus avós foram para a cama horas atrás, e posso dizer que meu pai atingiu o seu limite também. Eu encontro eles na sala de estar e pego a mamadeira de Lexi. "Estamos todos indo para a cama. Tem sido um longo dia.” "Será que todos vocês encontraram tudo em seus quartos?", pergunta minha mãe. Sei que ela está insinuando para ver como os nossos arranjos de dormir são. "Nós estamos bem, mãe. Eu estou indo só lavar isso e depois voltar ao andar de cima. Eu vejo vocês na parte da manhã.” Na cozinha, eu lavo a mamadeira e coloco-a no escorredor. Ouço meus pais quando eles vão para o quarto. Há dois quartos no andar de cima e dois embaixo. Meu pai está fraco o tempo todo, então eles ocupam a suíte de visitas, como é chamada. Espero até que eu escuto a porta do quarto fechar e subo as escadas de dois em dois. Eu entro no meu quarto e solto a respiração que eu nem percebi que eu estava segurando. Kinley está no meio do quarto em nada além de um par de calcinhas. Ela está cavando através de minha bagagem com nada além da luz de seu telefone celular, eu assumo que procura algo para dormir. Fechando a porta e virando o bloqueio, eu chego de volta, pego o pescoço da minha camisa, e puxo sobre a minha cabeça, tudo ao andar em direção a ela. O quarto está escuro, mas eu posso ouvir a cada respiração rápida, que ela puxa. Estendendo a mão, eu coloco meus braços ao redor de sua cintura, suas costas nuas agora alinhadas com meu peito. Descansando meu queixo no topo de sua cabeça, eu a seguro. Sua cabeça repousa contra o meu coração e eu sei que ela pode sentir como ele troveja dentro do meu peito. É tudo diferente com ela. Cada toque é... Mais.


"Braços para cima", eu digo, soltando-a. Ela obedece e eu deslizo a camisa, que eu acabei de remover, sobre sua cabeça. Assim que ela deixa cair os braços para os lados, eu estou puxando-a de volta contra mim. Tudo é diferente com ela, é... Mais. "Vamos dormir um pouco”. Eu puxo as cobertas e espero por ela para subir, seguindo logo atrás dela. Assim que eu arrasto as cobertas sobre nós, ela deita em mim e eu a envolvo em meus braços, assim como eu tenho feito a cada noite que nós compartilhamos uma cama. "Boa noite, Evan.” Eu seguro ela um pouco mais. "Boa noite, Baby.”


A semana voou. Evan e Lexi chegaram a gastar muito tempo com seus pais e avós. Lexi se acostumou a eles até o final do segundo dia. Agora é como se ela tivesse estado em torno deles desde o nascimento. Esta noite é nossa última noite com eles antes da minha família e os pais de Jeff chegarem. Depois de amanhã, vamos nos casar. "Mãe, sim, eu tenho certeza que ele não viu isso. Não é como se isto fosse ser um casamento real. Por que está tão preocupada?” Eu estou atualmente em nosso quarto ou quarto de Evan, falando com a minha mãe. "Querida, é um casamento real e seu primeiro, por isso, é claro, eu quero que seja perfeito.” Eu luto contra a vontade de revirar os olhos. "Carol mostrou para mim no dia em que foi entregue. Evan estava fora com seu pai e avô. Está em seu quarto.” "Bom. Eu falei com ela também, e as flores serão entregues no início do sábado”. Ela divaga sobre o casamento. É difícil não ser pega na excitação de tudo, especialmente quando eu dormi com os seus braços em volta de mim cada noite. Ele sempre encontra maneiras para tocar-me na parte inferior das minhas costas ou no meu joelho, braço ao redor da parte de trás da minha cadeira. É interminável. Ele me chama de baby na frente de todos e não se importa que o escutem. Ele até escorregou e me chamou de baby na noite passada quando ele me perguntou se eu estava pronta para a cama. Sua mãe o ouviu; eu poderia dizer pelo sorriso no rosto. Evan não pareceu notar ou se importar. Ele apenas disse boa noite, pegou Lexi, e me guiou até as escadas. Este doce, cuidadoso, homem encantador, sexy-como-inferno vai ser o meu marido depois de amanhã. Sim, é difícil como o inferno não ser pega nisso. Ele faz tudo parecer real.


"Então, ou Evan ou eu estaremos no aeroporto para buscá-la. Eu não sei qual de nós dois irá, se não, não haverá espaço suficiente no Durango para a sua bagagem.” "Ótimo. Nosso voo aterrissa as três”, ela me diz. "Parece bom. Vou ver todos vocês amanhã, então.” "Eu te amo", minha mãe diz enquanto nós terminamos a chamada. Eu deixo cair meu telefone na cama e caio para trás contra os travesseiros. Olhando para o teto, eu penso em viver com ele todos os dias, cuidando de Lexi juntos. É o que estamos fazendo agora, mas eu não vivo lá. Eu passei a noite, um punhado de vezes, mas isso é diferente. "Hey baby", Evan diz da porta. Virando a cabeça para encará-lo, eu sorrio. Eu não posso segurar; ele faz isso para mim. "Hey, Lex está com a sua mãe?" "Sim, eu realmente pedi a ela para vê-la por algumas horas. Eu pensei que talvez você e eu pudéssemos sair daqui um pouco.” "Sério?" Eu nem sequer tento mascarar a minha emoção. Estamos presos à casa durante toda a semana, e não que eu não ame a sua família, mas sair por algumas horas soa muito bem. "Sim, não é nada extravagante. Apenas pensei que nós poderíamos dar um passeio, talvez pegar um pouco de jantar”, ele sugere. "Perfeito. Quando partimos?” Eu sorrio. Isso faz com que ele ria. "Podemos ir agora, baby. Está pronta?" Eu olho para os meus jeans skinny e camiseta. "Estou bem vestida para o que você tem em mente?" "Você está perfeita”. Ele se inclina e beija o canto da minha boca. "Vamos dizer tchau a Lexi e sair daqui", diz ele, pegando minhas mãos e me puxando da cama. Uma vez que eu estou de pé, ele entrelaça seus dedos nos meus e caminhamos para as escadas lado a lado. Nós


encontramos seus pais na sala de estar no sofá, Lexi consumindo a sua atenção. "Nós estamos saindo", Evan diz, parando na frente deles. Tento soltar sua mão, mas ele mantém apertado. Curvando-se, ele fica no nível dos olhos com Lexi. "Você é uma boa menina. Papai e Kinley estarão de volta em pouco tempo”. Ele beija a bochecha dela e ela grita. Com a minha mão que não está ocupada por Evan, eu estendo a mão e toco seu nariz. "Até logo, menina doce.” Evan me puxa pela sala e saímos porta afora. "Onde estamos indo?" "Bem, há um restaurante, não muito longe daqui, que meus avós sempre me levam quando eu os venho visitar. Eles têm uma ótima comida caseira ─ comida de conforto”. Ele sorri. Está na ponta da língua para dizer a ele que eu tive tantas refeições esta semana que eu acho que não vou caber no meu vestido de noiva, mas então eu me lembro de que ele não sabe sobre o vestido de casamento. "Parece bom.” Ele abre a porta para mim como o cavalheiro que ele é, só que desta vez, ele se inclina e me beija antes de se afastar e fechar a porta. Enquanto nós dirigimos ao restaurante, Evan se estica e entrelaça seus dedos nos meus. Meu coração palpita no meu peito. Eu nunca tive uma chance no inferno para não cair para ele. O restaurante não está cheio, para uma noite de quinta-feira, então a garçonete diz para gente escolher nossos lugares. Evan leva-nos a uma cabine na parte de trás e eu deslizo para um lado enquanto ele vai para o outro. "Aqui é tudo bom", ele me diz, entregando um menu. "Frango e bolinhos", eu digo com muito mais emoção do que eu deveria ter para uma refeição simples. "Tem sido uma eternidade desde que eu comi isso”. Decisão tomada, eu fecho o meu menu e coloco sobre a mesa.


"Isso soa bem, mas, o mesmo acontece com o empadão caseiro de frango.” "Isso soa bem", eu concordo. Ele realmente soa, mas, eu ainda estou vendida para os bolinhos. "Você está nervosa sobre o casamento?", ele pergunta depois que nós fazemos os nossos pedidos. "Não. Você está?" "Surpreendentemente, não”. Ele se estica e pega a minha mão na sua. "Você é minha melhor amiga, McKinley. Você está colocando sua vida em espera, para eu manter minha filha. A única coisa que eu estou sentindo é admiração. Você é uma pessoa incrível e eu nunca serei capaz de pagar pelo que você tem feito por mim e Lexi.” "Você não tem que. Eu a amo, Evan. Ela precisa estar com você. Você é meu melhor amigo também, e isso é o que você faz para seus amigos.” "Obrigado, McKinley Rae", diz ele, os olhos castanhos segurando os meus. A garçonete traz a nossa comida e a conversa se move de como é delicioso para o quanto de comida extra que temos de levar para casa com a gente. "Realmente, Kinley, minha mãe tem ficado louca com as compras. É uma coisa boa que nós não estamos indo de avião”, diz ele, tomando um gole de água. "Sim", eu ri. "Ela está apenas fazendo o que a avó faz. Ela está animada e ela sabe que você está fazendo isso por conta própria.” "Eu tenho você", ele aponta. O que posso dizer sobre isso? Nada. Eu ignoro como fazemos com a maioria dos outros tópicos, que devemos discutir, mas não fazemos. "Experimente isto”. Eu, mais uma vez mudo de assunto. Pego uma mordida grande do meu frango e bolinhos e seguro para ele. Ele não hesita em se inclinar e enrolar os lábios em volta do meu garfo.


"É tão bom", diz ele depois que ele termina sua mordida. "Tente isto", ele me imita e me oferece um pedaço de sua torta. "Delicioso", eu digo, cobrindo minha boca com a mão. "Certo?" Ele sorri. Nós aproveitamos o resto do nosso jantar com conversa fácil. É sempre fácil entre nós. "Para onde vamos agora?", pergunto uma vez que estamos de volta no carro. "Eu pensei em levá-la para um dos meus lugares favoritos.” "É tudo o que eu ganho? Não há sugestões?” Eu faço beicinho. "Você está bonita", diz ele, batendo meu nariz exatamente como eu faço com Lexi. "Meus avós possuem uma propriedade não muito longe de sua casa. Ela tem uma enorme lagoa, e cada vez que eu visito, Vovô e eu passamos muito tempo lá. Quando eu vim para visitar alguns meses atrás, meu pai veio com a gente. Foi bom passar o tempo apenas com os caras. Ele sempre foi o meu lugar favorito, e eu quero compartilhar com você”, diz ele timidamente. "Eu não posso esperar para vê-lo", eu digo a ele. Eu realmente não posso. Tudo o que é importante para ele e faz com que seus olhos se iluminem desse jeito, eu estou dentro.


Eu pensei que eu estaria nervoso, mas eu não estou. Eu sei que esta é a coisa certa a fazer. Seus pais pensam a mesma coisa. Inferno, mesmo Aaron concorda comigo. Toda esta situação é surreal. "É isto?", ela pergunta quando eu estaciono na frente do celeiro vermelho velho. "Esta é ela”. Eu pulo para fora e abro a caçamba onde eu coloquei um par de cobertores. "De onde é que isso vêm?", ela me pergunta. "Eu coloquei lá mais cedo. Eu estava apostando em você dizer sim para sair da casa.” "Você está me chamando de fácil?", ela brinca. Fecho a caçamba do Durango e jogo meu braço em volta dos seus ombros, puxando-a para perto e beijando o topo de sua cabeça. "Nunca, baby. Eu estava esperançoso que iria passar a noite comigo.” "Vamos ver essa lagoa", diz ela. Ela está tentando não ficar muito perto; reconheço os sinais. Eu lutei tão duro, mas eu não quero mais. Ela vai ser minha esposa, e enquanto ela for pelo tempo que puder ser eu quero que isso seja real. Eu mantenho o meu braço em torno dela, enquanto caminhamos em direção ao lago. "Cuidado com o degrau," eu digo a ela quando chega a uma seção de terra desigual. Há uma parede de árvores que abrigam esse lado da lagoa. É ótimo para mascarar um dia quente de verão.


"Tem certeza que você sabe onde você está indo?", ela pergunta enquanto nós caminhamos através da linha das árvores. "Você não confia em mim?" "Não eu faço. É apenas...” "Logo ali", eu digo, apontando com a cabeça. Ela puxa os olhos dos meus e olha em frente de nós. O enorme lago é iluminado com nada além da luz da lua cercada por estrelas. "Uau", ela respira. "É lindo.” "Sim", eu concordo com ela, mas eu não estou olhando para a lagoa. Meus olhos estão colados a ela. Chegamos a uma borda sombreada e eu a impeço. "Deixe-me colocar estes no chão”. Eu abro uma colcha grossa para baixo na grama e sento. Eu seguro minha mão para ela e ajudo com seu equilíbrio enquanto ela toma seu lugar ao meu lado. Eu lanço o outro cobertor sobre nós e ela se aconchega mais perto. "Isso é bom", diz ela enquanto ela observa em nosso entorno. "Este lugar é tão calmo.” "Sim, até mesmo durante o dia, é assim. É ótimo para a pesca. Eu passei muitos dias quentes de verão nesta lagoa.” Virando a cabeça, ela olha para mim. "Obrigada compartilhar isso comigo”. Ela treme, mas tenta encobri-lo.

por

"Venha aqui”. Eu jogo para trás o cobertor e espalho minhas pernas, batendo entre elas. Ela não hesita em passar por cima e deitar contra o meu peito. Eu nos cubro de volta com o cobertor. Desta vez, meus braços estão envolvidos apertados ao redor dela. "Eu tinha um motivo para pedir-lhe para sair comigo esta noite. Há algumas coisas que eu quero dizer. Quando estamos em minha casa ou até mesmo em meus pais, parece que se distrai com Lexi, e eu só queria passar algum tempo com você para que eu pudesse fazer isso”. A sinto enrijecer em meus braços. Eu enterro meu rosto em seu pescoço e coloco um beijo suave contra sua pele. "Não é ruim. Eu só quero ter tudo isso claro antes do casamento.”


Fico feliz que ela não está de frente para mim. Estou nervoso como o inferno, e eu tenho certeza que eu iria estragar o discurso que eu tinha planejado se eu estivesse olhando-a nos olhos. "Eu preciso que você saiba que este é um verdadeiro casamento para mim. Irei respeitá-la e dar tudo para você. Você já fez tanto por mim, que eu só.... Eu preciso que você entenda que, para mim, isso é real. Não é apenas algum arranjo. Quero compartilhar cada dia com você. Eu quero você na minha cama à noite. Eu sei que é temporário, e eu não espero nada mais do que aquilo que você me deu, mas não haverá mais ninguém para mim enquanto estivermos casados. É você e eu, McKinley. Eu só preciso que você saiba disso. Preciso que você saiba onde eu estou com tudo isso. Tudo aconteceu tão rápido, e eu só.... É mais do que isso.” Eu não digo mais qualquer outra coisa, dando-lhe o tempo que ela precisa para processar o que eu disse. Eu só seguro ela em meus braços e espero. "Então...”, ela limpa a garganta. "Então, você quer que fiquemos juntos, como marido e mulher, completamente até este arranjo acabar?", ela pergunta. Não! Eu quero gritar. Eu quero que isso dure o tempo que você vai me ter. Não apenas até o risco, de perder Lexi, desaparecer. Eu posso ouvir a esperança em sua voz e este arranjo é a forma como ela quer isso, como tem que ser. Ela precisa de um homem que não tem uma família pronta. Eu sei que ela ama Lexi, mas... ela merece melhor do que eu. No entanto, eu sou um canalha egoísta quando se trata dela, e eu quero tudo para saber que ela é minha esposa. "Sim", eu digo ao invés. Ela está tranquila, mais uma vez, o silêncio nos rodeia. "Ok", ela murmura. É tão baixo que eu quase perco isso. Excitação passa através de mim quando eu percebo que é isso. Ela concordou com isso. "Ei, você pode girar para mim?" Eu pergunto a ela. Ela se move para baixo e, em seguida, se vira para mim. Ela está muito longe, mas eu precisava ver seu rosto. Eu pego cada


perna e puxo-a para mim; seu riso ecoa em todo o céu noturno. Eu não paro até que eu a tenha no meu colo, as pernas travadas em torno da minha cintura. Embalo seu rosto em minhas mãos e trago seus lábios nos meus. Eu a beijo com toda a emoção correndo em minhas veias, com toda a esperança que poderia ter que está no meu coração. Eu a beijo, mostrando-lhe o que ela significa para mim. Eu mantenho meus lábios macios contra os dela, tomando o meu tempo provando-a. Suas mãos penteiam meu cabelo enquanto ela segura a minha boca na dela. Ela quer isso. Deixei-me ficar tão perdido no beijo que quase me esqueço de que há mais uma coisa que eu tinha programado para esta noite. Inclinando para o canto do cobertor, eu pego a pequena caixa de veludo preto que eu coloquei lá. Eu faço isso sem quebrar o nosso beijo. Assim que eu tenho o anel na minha mão, eu puxo meus lábios dos dela e a afasto. Seu rosto está vermelho e seus lábios estão inchados de nossos beijos. Seus olhos me dizem o que ela não vai... ela quer mais. Eu pretendo dar-lhe exatamente isso. Eu só tenho uma coisa para lhe perguntar em primeiro lugar. Meu coração está prestes a saltar fora do meu peito. Minhas mãos estão suadas e eu quero limpá-las em minhas coxas, mas ela está no meu colo e, em seguida, há o anel que eu seguro na minha mão. Eu posso sentir o diamante cavar contra a minha pele. Inclinando-me, eu coloco a minha testa contra a dela. Meu coração desacelera quando eu abro a boca para falar, mas as palavras não vêm. Eu estou tão sobrecarregado neste momento que eu tenho medo de que eu não serei capaz de fazê-lo. Eu sei o que ela vai dizer, mas no meu coração, isso é real. Eu quero ela por toda a vida, mais, se possível. "Evan?" Eu posso ouvir a preocupação em sua pergunta sussurrada.


Levantando minha cabeça, seus olhos preocupados assistem cada movimento meu. Eu pego a mão dela, tomando cuidado para não deixar cair o anel, e trago para os meus lábios. "Eu não mudaria nada sobre isso, McKinley. Eu só tenho um arrependimento quando se trata de dizer os nossos votos.” Seus olhos se alargam, mas ela não comenta. "McKinley Rae Mills, você vai dar-me a incrível honra de se tornar minha esposa?" Eu deslizo o anel em sua mão esquerda. Meus olhos não saem dela, e quando vejo as lágrimas começarem a cair, eu começo a me preocupar se essa era a coisa errada a fazer. Que isso era demais para a nossa situação. Não é até que eu vejo o seu sorriso ofuscante e ela envolve seus braços em volta do meu pescoço, soluçando enquanto ela esconde o rosto lá, que eu percebo que elas são lágrimas felizes. Eu a seguro enquanto ela chora e o medo se instala. E se eu entendi errado e isso não é o que ela quer? "McKinley, baby, eu preciso ver seus olhos”. Ela funga e levanta a cabeça. Embalo seu rosto nas palmas das mãos, enxugando as lágrimas com os polegares. "Quer se casar comigo?", pergunto suavemente. Mais uma vez, o sorriso ─ o meu sorriso, que ilumina seu rosto. "Sim, sim, sim, sim!", diz ela em meio a lágrimas. Em seguida, seus lábios pousam nos meus. Nosso beijo é apaixonado e preenchido com todas as coisas que eu disse e todas as coisas que não. Eu rolo sobre ela e a deito sobre o cobertor, nunca quebrando o nosso beijo. Eu puxo de volta o cobertor sobre nós. Eu não levo além do beijo e nem ela. Esse momento funcionou melhor do que eu planejei, e eu me dou uma comemorada interna porque esta bela criatura, amorosa vai ser minha esposa.


Todo mundo está dormindo no momento em que chegamos em casa. Carol deixou-nos uma nota sobre o balcão dizendo que ela tem Lexi com ela em seu quarto e ela mudou de lugar o cercadinho. "Eu sinto falta dela", eu digo assim que nós estamos subindo na cama. "Eu também. É estranho não abraçar e dar um beijo de boa noite.” "Sim, ela meio que chega de repente e rouba seu coração quando você não está olhando.” "Ela faz", ele concorda. Ele puxa as cobertas sobre nós enquanto deita na cama, sua cara de frente para mim. Eu levanto minha mão para mover o cabelo dos seus olhos e meu anel brilha no luar. "Vamos nos casar", eu digo em um sussurro emocionado. Eu não posso segurar de volta. Eu estou entrando nisso com os olhos bem abertos, mas eu estou indo para saborear o fato de que este homem vai ser meu marido e valorizar cada momento até ao fim. "Vamos nos casar", ele repete antes de sua boca capturar meus lábios. Ele começa lento, mas eu preciso de mais. Eu abro para ele e ele leva o convite e desliza sua língua contra a minha. Nós duelamos e eu fico bêbada no sabor dele, o tempo todo,


minhas mãos estão vagando sobre cada polegada dele que eu posso tocar. Eu quero esta noite sendo diferente. Até este ponto, é ele me dando prazer. Ele nunca me deixa retribuir. Hoje à noite, vão ter alterações. Bloqueio o fato de que estamos na casa de seus pais. Tudo o que vejo é Evan, e tudo o que posso pensar é tê-lo desvendado com minhas mãos e boca. Suavemente, eu o empurro de volta na cama, levantando-me sobre ele. Assumo o controle desse beijo, mordendo seus lábios. Ele literalmente tira o meu fôlego e eu preciso quebrar o beijo só para pegá-lo. Minhas mãos vagueiam sobre os picos e vales do seu abdômen enquanto eu coloco beijos de boca aberta todo o caminho até a clavícula. "McKinley”. Meu nome cai de seus lábios. O som áspero de sua voz me faz querer isso ainda mais. Eu beijo seu peito e viajo mais até chegar ao seu abdômen. Deixe-me lhe dizer algo sobre Evan. Ele é a porra de um trabalho de arte. Seu corpo parece que foi esculpido. Seu abdômen com seis gomos treme sob o toque da minha língua. Este homem é tão duro como aço, e cai aos pedaços tudo por causa de mim. É uma sensação inebriante. Sentindo corajosa, eu deslizo minha mão sobre sua ereção que está lutando contra sua cueca boxer. "Baby". Ele passa os dedos pelo meu cabelo. Eu adoro quando ele me chama de baby. Eu continuo a minha viagem sobre as montanhas que ele chama de abdômen e minha boca fica mais perto de onde eu realmente quero estar, enquanto minha mão continua a traçar sua ereção. Minha boca atinge o cós da cueca e recebo uma dose de excitação através das minhas veias. Eu não tenho vergonha de admitir que eu pensei em fazer isso com ele milhares de vezes. Certo ou errado é o que é. Fico de joelhos, e deslizo meus dedos sob o cós da cueca e levanto sobre sua ereção. Ele levanta os quadris, dando-me a oportunidade de deslizar para baixo de suas pernas. Eu não perco tempo em levá-lo na minha mão e traçar o comprimento dele.


Um leve puxão no meu cabelo me tem levantando minha cabeça. "Baby, você não tem que fazer isso”. Sua voz é rouca e seus olhos me contam outra história. Eu acaricio mais rápido, o que faz com que ele aperte sua mandíbula. Sem soltar ele, eu me mexo para ficar entre as pernas e me sento sobre os joelhos, ainda o acariciando, aumentando o meu ritmo. Eu não falo, mas lambo os lábios em seu lugar. "Caralho", ele geme quando eu mergulho a cabeça e saboreio ele pela primeira vez, uma passada da minha língua sobre a cabeça de seu pau. Eu corro minha língua pelo comprimento dele, parando na ponta e chupando. Suas mãos encontram o meu cabelo e ele mantém-me firme. Um desejo que eu nunca senti me estimula a me mover mais rápido, para ter mais dele. Minhas mãos e boca trabalham em conjunto. Eu não posso obter o suficiente. Evan mantém a mão no meu cabelo, mas nem uma vez a usa para me guiar. Ele me deixa ir no meu próprio ritmo. Eu tomo tanto dele quanto eu posso, fazendo-nos gemer. "Baby, eu estou perto”. Eu não paro. Eu quero empurrá-lo sobre a borda. "McKinley, eu... não posso... oh Deus, que sensação incrível", ele geme. Eu acelero o meu ritmo, e ele puxa meu cabelo. "Baby, eu não posso segurar”. Eu chupo mais profundo. Eu posso dizer no momento em que ele decide que não há problema em deixar ir. Menos de vinte segundos depois, eu estou engolindo tudo o que ele goza. "Venha aqui”. Ele pega a minha mão e para ele. Sua boca se funde com a minha, entrada. Eu nunca tive um cara me beijando até que nós dois estamos com falta de ar. contra a minha, seu peito arfando.

me puxa para cima sua língua exigindo depois. Ele me beija Sua testa descansa

"Não tenho palavras para o que foi isso, como me senti. Você... me destruiu”. Ele se afasta e ajusta-nos por isso as minhas costas estão para sua frente. Ele envolve seus braços em volta de mim e mantém-se firme. "Dois dias, Kinley. Em dois dias, você vai ser minha esposa.”


Eu não posso falar sem ele saber como suas palavras me afetam. Em vez disso, eu ato meus dedos através dos seus e relaxo em seu peito. Em dois dias, serei McKinley Chamberlin.

Acordar sozinho depois de tê-la em meus braços toda a semana passada não é algo que eu gosto. Ontem, sua família e os pais do meu pai chegaram. A casa estava cheia e Lexi roubou o show. Eu amo minha menina, mas eu não conseguia tirar os olhos de McKinley. Ela gosta de falar com as mãos e toda vez que o diamante ─ meu diamante ─ iria brilhar. As mulheres piraram sobre ele; Aaron só me deu um aceno de cabeça, os homens não dizem muito em tudo. Esta situação é única. Eles não sabem que quando eu comprei o anel, eu estava pensando nela sendo minha para sempre. Eles não veem como eu levei horas para adormecer na noite passada, porque ela não estava lá. Eles não entendem que eu me apaixono mais a cada maldito dia. E eles não sabem que o dia em que ela finalmente for embora, quando isso... terminar, meu coração vai ser quebrado. Com os novos membros adicionados à casa ontem, os arranjos de dormir foram alterados. Os pais do meu pai vão ficar aqui. As escadas foram difíceis para eles, mas eles queriam estar perto de meu pai. Há um quarto de visita, por isso funcionou. Jerry, Sarah, e Aaron estão hospedados em um hotel local. Sarah teve a brilhante ideia que McKinley deve ficar com eles, desde que os pais do meu pai estavam tomando o quarto de hóspedes. Ela passou a dizer que é má sorte para a noiva e o noivo se ver no dia do casamento. Puxei McKinley de lado e pedi-lhe para não ir. Sim, eu implorei a ela. Eu teria dado qualquer coisa para ela ficar comigo ontem à noite. Ela me beijou como se fosse a última vez e saiu com seus pais e irmão.


Eu sou homem o suficiente para admitir que senti falta para caralho dela. Eu lhe disse que sentiria. Ela riu e disse: "Você vai ficar bem”. Eu estou, mas eu não estou feliz. Eu estou viciado nela, o que pode tornar-me uma buceta chicoteada, mas eu não poderia dar a mínima para isso. Se for assim que tem que ser, enquanto eu vou estar com ela na minha vida, eu vou aceitar. Vou aceitar todos os fodidos segundos disso enquanto ela está com a gente. Lexi está falando sua conversa de bebê bonita ─ como inferno, deixando-me saber que é hora de levantar a minha bunda cansada para fora da cama. Jogando as cobertas, eu faço o meu caminho para o cercadinho. "Bom dia, menina”. Eu chego para ela e seus pequenos braços e pernas enlouquecem. Eu beijo sua bochecha e ela balbucia um pouco mais. "Eu acho que nós precisamos chamar Kinley, deixá-la dizer bom dia. O que você acha?” Ela sorri e grita. Às vezes, eu juro que ela entende o que estamos dizendo para ela. Depois de uma troca de fralda rápida, a deito no centro da cama, pego o meu telefone, e clico no contato de Kinley. Ele toca uma vez antes dela atender. "Evan", diz ela em saudação. "Bom dia. Eu tenho alguém que quer falar com você”. Eu não espero para ouvir o que ela diz. Em vez disso, coloco o telefone próximo ao ouvido de Lexi. Primeiro, ela fica parada, até que ela ouve a voz de Kinley. Seus olhos olham em volta, procurando por ela. Seja o que for que Kinley está dizendo anima ela, porque essas mãos e pernas começam a ficar loucas novamente. Eu sei que não é o que ela diz, mas o som de sua voz. Lexi a ama; é fácil ver isso. Puxando o telefone de volta ao meu ouvido, eu digo: "Ela sente a sua falta.” "Eu sinto falta dela também, de você também", acrescenta ela suavemente. "A noite passada foi uma ideia terrível", eu resmungo.


Ela ri. "Eu sei, mas como eu poderia dizer a minha mãe não. Ela está definindo este 'não ver um ao outro antes do casamento' como regra. Eu não sei se eu vou me casar novamente, então eu pensei que poderia, pelo menos, dar-lhe isso.” Casar-se novamente. Com essas palavras, eu quero gritar para o telefone que ela nunca vai se casar com ninguém além de mim. Eu quero exigir que ela nunca tenha esses pensamentos de novo, mas eu não faço. Em vez disso, eu vou com a única outra forma de honestidade que eu vou deixar-me dar-lhe. "Eu sinto falta de você, querida.” Lexi começa a mexer. Eu quero dizer que é porque ela está com fome, mas a minha menina, ela é muito inteligente. Ela sabe que eu estou falando com Kinley e ela quer também. "Ela está com fome?", pergunta Kinley. "Provavelmente, mas eu acho que ela está louca porque estou falando com você. Deixe-me colocá-la no alto-falante e ver o que acontece”. Eu mudo para o viva-voz e estico-me na cama ao lado Lexi. Coloco o telefone sobre o travesseiro entre nós. "Você está no viva-voz, baby", eu digo a Kinley. "Lex, você está sendo uma boa menina para o papai?" Ao som da voz dela, Lexi para com a agitação. Ela ainda se mantém, esperando. "Ela está parada ainda, Kinley. Ela sente falta de você”, eu confirmo. "Eu sinto falta de você também, menina doce. Vejo você em poucas horas”. Sua voz soa triste. "Evan, você acha...” Sua voz diminui. "McKinley?" "Não importa", diz ela. "Não, sempre importa, o que você ia dizer?", ela ia perguntar se eu achava que estávamos fazendo a coisa certa? Ela está com medo?


"Eu queria saber se, eu não sei, talvez eu possa ter Aaron ou mamãe indo buscar Lexi e passar algum tempo com ela esta manhã. Eu posso vestir ela aqui e trazê-la comigo”. Eu posso ouvir a esperança na sua voz. Também posso ouvir que ela está hesitante em perguntar. Será que ela acha que eu ficaria louco? Ela ama a minha filha, e ela é a única figura de mãe em sua vida. Estou honrado que ela ama Lex suficiente para querê-la com ela. "Baby, você vai ser minha esposa em poucas horas. Lexi, você e eu, vamos ser uma família. Isso é real, baby. Nós conversamos sobre isso. Você nunca tem que pedir para passar tempo com ela, mesmo quando... você nunca tem que perguntar, McKinley." "Eu sinto falta de ambos, muito, e estar perto dela vai fazer me sentir perto de você", ela murmura. Se eu já não soubesse que eu estava me apaixonando por ela, isso fecharia o negócio. Ela não está usando Lexi como uma desculpa para se aproximar de mim. Ela quer se sentir perto de mim, para nós dois. Eu estou caindo duro. "Envie Aaron aqui. Vou dar seu café da manhã e deixar a mala pronta.” "Obrigado, Evan.” "Eu não posso fodidamente esperar para ver você andando pelo corredor", eu deixo escapar. "Sim?" "Sim, eu vou vê-la em breve, baby.” "Eu estarei lá", diz ela com convicção. "Vamos tomar café da manhã. Então você está indo para ir ver a sua m─” Merda! Eu quase chamei Kinley de sua mãe. É verdade em todos os sentidos que importa, e hoje ela se tornará a minha esposa, mas precisamos falar sobre isso primeiro. Quando... quando tudo isto acabar, ela ainda vai querer o título e a responsabilidade dele?


A cozinha está calma, o que é estranho, mas eu vou fazer a Lexi sua mamadeira e me estabeleço na mesa para alimentá-la. Mordisco uma massa enquanto ela come. "Você está indo passar o dia com Kinley, menina. Então, em poucas horas, você vai voltar aqui, enquanto Kinley e papai se casam”. Ela murmura como se ela gostasse da ideia. "Posso te contar um segredo?" Eu sussurro ao lado de sua orelha. Eu deveria me sentir ridículo contando segredo a minha filha recémnascida, mas eu sei que ela pode manter um segredo. Ela para de comer e deixa a mamadeira cair de sua boca, um sorriso enfeitando seus lábios. Eu juro que ela entende cada palavra. "Papai ama Kinley, muito”. É bom dizer isso em voz alta. "Eu sei que você a ama também. Ela vai viver com a gente, Lex. Papai não tem certeza de quanto tempo ele vai ser capaz de fazer isso e não lhe pedir para ficar conosco para sempre.” "Então, a verdade vem à tona.” Merda! Olhando para cima, eu vejo Aaron em pé na porta. "Eu não ouvi você entrar.” "Obviamente”. Ele não revela nada. Ele senta ao meu lado e agarra o pé de Lexi. "Bom dia, querida.” Ela sorri e murmura para ele. "Eu tenho a bolsa embalada. Ela só precisa terminar de comer”. Eu ignoro o fato de que eu estou muito certo de que ele me ouviu dizer a minha filha que eu estou apaixonado por sua irmã. "Eu não tenho pressa, embora não se surpreenda se Kinley ligar perguntando onde eu estou", ele ri. Eu não disse nada. Em vez disso, eu ofereço Lexi a sua mamadeira e vejo como ela mais uma vez começa a comer. "Foda-se, cara. Seus malditos olhos ficaram todo mole apenas ao ouvir o nome dela. Você está realmente apaixonado pela minha irmã?” E aí está.


Levantando minha cabeça, eu encontro o seu olhar. "Sim”. Eu não ofereço uma explicação ou um pedido de desculpas. Apenas a fria e dura verdade. "Ela sabe?" "Não, e eu não planejo contar a ela.” "Por que caralhos não?" Eu suspiro de frustração. Eu já passei por isso mil vezes na minha cabeça. Ninguém mais poderia saber além Lexi. "Ela merece melhor, cara. Eu sou um bastardo egoísta por deixá-la passar por isso. Estou com medo como o inferno que, quando tudo isto acabar, ela vai fazer as malas e voltar a morar com seus pais. Eu sei que é o melhor para ela, mas eu estou fodidamente com medo.” "Você não acha que ela merece a chance de tomar essa decisão?" "Ela ama ela, Aaron. Ela ama a minha filha como ela amaria se ela fosse à única que deu à luz a ela. Eu não quero que ela fique apenas por Lexi, cara. Eu quero que ela fique por minha causa também.” "Como você sabe que ela não vai ficar?" "Eu acho que não. Talvez viver juntos vá mudar isso. Eu não sei, mas por enquanto, não posso dizer a ela.” "Burro teimoso", ele retruca. "Você realmente a ama?" "Sim cara. Eu realmente a amo.” "Então, a proposta?" "Foi real.” "Uau.” "Eu estou fundo, homem. Eu sei que ela é sua irmã, mas ela está aqui”. Eu coloco minha mão sobre meu peito. "Estou feliz que você a ama. Quero dizer, ainda é estranho pensar sobre o meu melhor amigo e minha irmã, mas eu conheço


você, e você vai ser bom para ela. Eu só queria que você dissesse a ela, cara. E se ela se sente da mesma maneira?” Eu dou de ombros. "Eu acho que vou escolher coração partido porque ela pensa que é apenas um arranjo longo, coração partido é melhor do que sua rejeição. Eu não acho que eu poderia viver com isso, Aaron. Vai ser bastante difícil deixá-la ir quando tudo isso se arrumar. Pensar que ela nunca realmente me quis... esta é a melhor opção.” "Eu acho que você está errado, mas é a sua escolha.” Não respondo enquanto nós sentamos em silêncio, assisto Lexi terminar seu café da manhã. "Ela é uma garota bonita, homem," Aaron finalmente diz. "Sim, ela é o meu mundo.” Lexi cospe sua mamadeira e sorri. "Tudo bem, menina, vamos começar a te limpar e, em seguida, o tio Aaron vai levar você para Kinley”. Eu tento como o inferno não ficar com ciúmes da minha filha.


Aaron saiu quarenta e cinco minutos atrás; ele deveria estar de volta até agora. Eu estou andando para lá e para cá no meu quarto. Mamãe e papai dividiam um quarto igual eu fiz com Aaron. Portanto, não há ninguém aqui para testemunhar a minha loucura. Eu sei que Aaron e Evan provavelmente começaram a contar histórias estranhas16, como eles se referem a ele, mas eles poderiam, pelo menos, me enviar um texto maldito para que eu não me preocupasse. Assim que eu pego meu telefone para ligar, a porta se abre e Aaron entra com Lexi a reboque. "Finalmente!", digo, largando o meu telefone na cama e pegando Lexi, assento e tudo, dele. "Ei, a pestinha tinha que terminar seu café da manhã.” Lexi sorri quando me vê. "Ei, menina doce. Eu senti sua falta”, eu digo enquanto eu a desamarro do assento. Seus braços e pernas estão voando quando eu a pego. Ela agarra o meu queixo, meu cabelo, qualquer coisa que suas pequenas mãos possam agarrar.

16No

original é Shooting the Shit, o que seria falar de coisas que ninguém quer lembrar que aconteceram.


"Eu acho que é seguro dizer que ela também sentiu sua falta", ri Aaron. "Ela não é a única", ele murmura baixinho. Eu finjo que não ouvi. "Você está pronta para hoje, Lex? Você tem o vestidinho mais lindo”, digo a ela. "Você está pronta para isso?" "Claro que eu estou.” "Sem arrependimentos? Você sabe que não é tarde demais para voltar atrás.” "Por que eu iria querer fazer isso? Esta foi a minha ideia, afinal.” "Eu não sei. Só pensei em colocar as opções em aberto.” "Bem, não. Não há qualquer coisa que poderia mudar minha mente”, eu digo a ele. "Sério? E se você finalmente enfrentar a verdade que você o ama e isso acabar com você tendo um coração partido? É razão suficiente para desistir?", ele pergunta. Eu posso sentir meu rosto corar com suas palavras. "Ouça, Aaron, eu me preocupo com Evan, mais do que apenas como meu amigo, vou admitir isso, mas esses sentimentos não vão me impedir de ir adiante com isso. Eu amo esta menina como se ela fosse minha. Eu não posso deixá-los levá-la. O que quer que esteja acontecendo entre Evan e eu, nós poderemos trabalhar com isso ou não. Meus olhos estão bem abertos, Aaron. Eu sei que eu estou arriscando meu coração com os dois. Evan é um grande cara. Ele nunca iria afastar Lex de mim. Eu sei disso. Se ele for apenas meu amigo quando isso tudo estiver pronto, então que assim seja. Pelo menos eles, vão ambos ainda ser uma parte da minha vida. Eu não acho que eu poderia aceitar um mundo onde não seja esse o caso". "Você o ama”, Aaron sorri torto. Meu irmão mais velho é tão extremamente frustrante. "Tudo bem, sim, eu o amo. Meu coração salta uma batida quando ele entra na sala. Eu não durmo quando os braços dele não estão ao meu redor. Você está feliz agora?"


"Você está dormindo com ele?" Sua voz fica mortalmente calma. "Aaron, vamos lá. Nós dormimos na mesma cama algumas vezes, toda esta semana, na verdade, e algumas vezes antes disso." "Isso não é o que eu perguntei", ele dispara de volta. "Olha, eu tenho certeza que isso não é uma conversa que você quer ouvir sobre a sua irmã mais nova.” "Você está certa, não é, mas é também sobre o meu melhor amigo. Eu pensei que Evan tinha mais respeito por você do que isso”, ele ferve. "Ele tem. Não, nós não estamos fazendo sexo”! Eu levanto a minha voz, fazendo com que Lexi salte. Ajeito-a em meus braços. "Olha, Aaron, eu vou dizer isso uma vez, e, em seguida, nós nunca estamos falando sobre isso novamente. Quero dizer. Você não pode nem mesmo falar com Evan. Sim, nós fizemos mais do que apenas alguns beijos aqui e ali, mas eu não tive relações sexuais com ele. Isso significa que eu não vou? Não, isso não significa. Isso não envolve você, Aaron. Por favor, apenas esqueça. Evan me trata como se eu fosse preciosa para ele. Nem uma vez que ele fez algo que eu não estivesse completamente de acordo. Agora, esqueça isso”. "McKinley─" Eu levanto a mão para detê-lo. "Não! Apenas deixe ir. Eu estou nessa, Aaron. Nada que você diga pode mudar minha mente. Eu sei que eu sou sua irmã e ele é seu melhor amigo, mas o que acontece entre Evan e eu é apenas isso, entre nós. Você precisa ficar de fora dessa.” Ele passa os dedos pelo cabelo. "Porra! Tudo bem, eu vou tentar o meu melhor”. Ele se senta na cama. "Agora me dê a munchkin 17 . O pai dela esteve monopolizando-a e tio Aaron precisa de sua atenção”. Ele muda de assunto. Ele é frustrante

17É

um jeito se referir a crianças. Significa fofinha.


como o inferno, mas eu o amo e é bom saber que, acima de tudo, ele tem as minhas costas. "Mas eu acabei de pegar ela", eu lamento. "Muito ruim, tome banho enquanto nós brincamos”. Ele leva Lex dos meus braços e balança sua mão em direção ao banheiro. "Você tem um casamento para estar, em apenas algumas horas, você sabe.” Ele tem razão. Hoje, eu me caso com meu melhor amigo, que só acontece também ser o homem que eu sou apaixonada, mas tenho muito medo de contar a ele. Há momentos em que eu acho que ele sente isso também, mas não vale a pena o risco. Não tendo ele e Lexi na minha vida em nenhum momento não é uma opção para mim. Eu vou amá-lo silenciosamente.

"Oh, querida, você está linda”. Mamãe tem lágrimas nos olhos. "Você está pronta para isso?", Papai pergunta. "Sim, eu realmente estou. Esta é a coisa certa a fazer. Evan é um bom homem, você sabe disso.” "Eu sei querida. Ele confirmou isso quando ele pediu sua mão.” Espere! O que? "Ele... o que você acabou de dizer?" "Evan passou por alguns dias antes de vocês saírem e pediu sua mão. Disse que queria fazer as coisas direito, mesmo sob as circunstâncias”, Papai explica. Puta merda! "Acho que você não sabia?", Minha mãe pergunta. "Eu não tinha ideia. Quero dizer, sim, ele me perguntou”. Eu levanto a mão para mostrar-lhes o meu anel, como se a privatização fosse necessária. Eles já viram.


"Se eu não soubesse melhor, eu diria que aquele rapaz é apaixonado por você", comenta minha mãe. "Toc, toc," Aaron diz, entrando na sala. Ele está carregando uma Lexi sorridente em seu vestidinho branco. "Este pequeno monstro contorcionista é difícil de vestir. Fizemos isso acontecer, porém, não foi, Lex?", ela murmura e estende a mão para o queixo. Ele age como se ele fosse morder os dedos e ela sorri. "Você a vestiu?", pergunto incrédula. "Sim, minha mãe estava aqui com você, e eu pensei que eu pudesse ajudar. Moleza, uma vez que colocamos a maldita coisa sobre sua cabeça. Bem, e a meia calça, isso foi uma tarefa", diz ele com uma risada. "Eu teria pago um bom dinheiro para ter visto isso, filho,” meu Pai ri. "Droga! Eu deveria ter gravado. Evan provavelmente teria também. Lexi menina, poderíamos começar um canal no YouTube". Aaron beija sua bochecha. "Bem, parece que nós estamos prontos para ir. Nós não queremos deixá-los esperando.” "Hum, olá, ministro aqui, o show não pode começar sem mim", diz Aaron. "Hum, olá, noiva aqui, o show não pode começar sem mim também", eu zombo dele. "Ainda bem que você está toda linda, ou eu estaria dando-lhe a maior cutucada", ele brinca. "Vamos, vocês dois", Pai ri. Eu chego para Lexi, mas Aaron se afasta de mim. "De jeito nenhum, irmã. Mamãe iria me matar se você ficar enrugada ou algo de... bebê em você. Eu cuido dela.” "E você?" Eu me oponho. "Eu sou apenas o cara que diz as palavras. Ninguém vai olhar para mim.” "É um grupo muito pequeno, Aaron, é claro que eles vão.”


"McKinley, você já se olhou no espelho? Você está linda. Posso dizer com absoluta certeza que todos os olhos, não importam quantos estão presentes, estarão em você.” "Pare antes de fazê-la chorar e estragar sua maquiagem”. Mamãe beija seu ombro e Lexi repete a ação. "Vamos te casar, menina”. Papai prende seu braço no meu e me leva para o carro.

Vamos nos casar na igreja dos meus avós. É um serviço privado e o pastor estava completamente calmo, quando nos explicou que o irmão da noiva seria o único a nos casar. Meus avós são membros há mais de cinquenta anos. Eles entregaramlhes as chaves e disseram para limpar quando estivermos prontos. Originalmente, ia ser no quintal, que é onde McKinley ainda pensa que vai ser, mas eu queria mais para ela. Eu quero que este seja um dia que ela irá se lembrar. Então, nós temos a igreja. Minha mãe e algumas outras senhoras lidaram com as decorações e eu cuidei do fotógrafo. Quero dizer, vamos lá, eu vou casar com uma fotógrafa que tem uma verdadeira paixão para capturar memórias. Ainda me lembro daquele dia, meses atrás, quando ela me disse por que ela escolheu a fotografia. Como eu não posso contratar o melhor para dar suas imagens ─ sua paixão ─ para recordar deste dia? Eu contemplava convidar alguns dos nossos amigos, mas egoisticamente, eu decidi não. Eu gosto da ideia de um ambiente íntimo, da ideia de dizer os nossos votos em frente a apenas nossa família imediata. Sugeri a McKinley para convidar outros, e


ela praticamente disse a mesma coisa. O casamento é, para nós, a promessa de nossas vidas, e, para mim, meu amor, mas ela não vai saber disso. Ela disse que não é para fazer um evento extravagante. Nós compartilhamos crenças muito semelhantes, e isso só me fez amar um pouco mais ela. Estou admitindo na minha cabeça agora, especialmente depois desta manhã. Confessando a minha filha e Aaron ouvindo tudo isso, não há sentido em negar isso na minha cabeça. Eu sei como me sinto. Tudo funcionou sem problemas, e agora, estou sentado em uma sala nos fundos da igreja esperando a minha noiva e minha filha chegarem. Eu não estou nervoso, ansioso, talvez, mas não há nervos. "Entre", eu digo à batida na porta. "Ei, filho”. Papai entra lentamente no quarto e se senta no banco ao meu lado. “Está pronto?" "Sim”. "Eu estou orgulhoso de você, Evan.” "Sim, o seu filho, que engravidou a namorada que acabou não querendo nada a ver com ele ou o bebê. O filho que tem que se casar com a irmã mais nova de seu melhor amigo, que também acontece a ser a sua melhor amiga, para manter sua filha”. Eu não sei de onde isso veio. Eu acho que eu estou um pouco incomodado com as circunstâncias. Eu preferiria ser capaz de dizer McKinley o quanto eu a amo enquanto estamos no altar hoje. "Evan, você ama essa menina. Todos podem ver. Vocês dois podem estar se escondendo por trás desse arranjo, mas qualquer um com olhos pode ver que é mais do que isso.” "Evan está pronto?", Minha mãe pergunta através da porta. "Você pode entrar", eu grito de volta. Ela lentamente empurra a porta, espreitando a cabeça ao virar da esquina. "Eles acabaram de chegar. Dizer que ela está surpreendente é um eufemismo.”


"Bom”. Eu bato delicadamente o ombro de meu pai. "Vamos fazer isso”. Eu sorrio para os meus pais. Papai não diz mais nada sobre a nossa conversa e nem eu. Isso é apenas como tem que ser. Eu sigo meus pais para a área principal da igreja onde eu vejo Aaron em pé. O sorriso no seu rosto me relaxa. "Cara, eu não posso esperar para você ver Lexi. Kinley comprou-lhe um pequeno vestido. Cara, ela é uma garota bonita.” Estou animado para ver a minha filha, mas ainda mais minha noiva. Eu não sei o que ela vai usar, e eu não me importo. Ela podia andar pelo corredor em jeans e uma camiseta velha e ela ainda seria linda para mim. Eu ainda estaria tendo uma celebração interna porque ela está a poucos minutos de ser minha esposa. A avó Lexington toma seu lugar atrás do piano e começa a tocar. Eu chupo uma respiração profunda, meus olhos colados às portas, desejando-as abrindo. Como se houvesse alguém lá para responder a minha súplica silenciosa, elas abrem, e McKinley caminha para dentro, a minha menina em um braço, seu pai acompanhando-a com o outro. Ela está usando um elegante e sem mangas, vestido de casamento branco e ela está... de tirar o fôlego. "Respire cara", Aaron sussurra em meu ouvido. Percebendo que eu estava segurando minha respiração, eu respiro fundo. Ouço Aaron rindo ao meu lado. Eu quero olhar para ele, mas isso significaria tirar os olhos de McKinley, e bem, isso não é uma opção para mim. Observando-a, eu absorvo cada segundo disso para a memória e tenho de lutar com as ondas de emoção ansiosas para se libertar. Ela vai ser minha esposa.


Ela para diante de mim, e seu pai se inclina, beijando seu rosto. Eu vejo como ele também beija Lexi antes de virar e tomar o seu lugar. McKinley anda para frente e eu me inclino para Lexi. "Quero ela com a gente", ela sussurra, embora, com tão poucos presentes, todos podem ouvir, não importa quão suave que você mantenha a sua voz. "Absolutamente", eu sussurro rouco. O que eu realmente quero fazer é abaixar e beijar o inferno fora dela por incluir minha filha. No entanto, presumo que é desaprovado beijar a noiva antes que me digam para fazê-lo. "Uh, gente, você estão meio que roubando meu momento", brinca Aaron. Nossos pais riem. "Agora, amados...” Aaron divaga, mas eu não ouço o que ele está dizendo. Estou muito ocupado olhando para a minha noiva. Seu cabelo está ondulado e para o lado, deixando uma longa lateral esguia de seu pescoço nu, implorando por meus lábios para beijar cada polegada de pele exposta. Ela não está usando muita maquiagem, o que eu amo. Ela não precisa disso. O decote de seu vestido é baixo, mas não indecente. Apenas o suficiente para me provocar com a tentação da elevação de seus seios. Seus lábios estão... em movimento. Eu pisco para me concentrar de volta no momento. "Evan?", diz ela. "Yeah, baby?" O carinho cai dos meus lábios sem esforço. McKinley suga uma respiração e percebo o meu erro. Nossas famílias podem me ouvir. Isso me leva cerca de dois segundos para determinar que eu não me importo. Eu não me importo se eles saibam como me sinto sobre ela. Quero que o nosso tempo juntos seja real. Eu vou a amar a cada momento que eu tiver ela como minha esposa. Nossas famílias precisam se acostumar a isso. McKinley inclina a cabeça na direção de Aaron, e ele está sorrindo para mim. "Eu acho que isso é onde você diz sim, homem," ele ri. "Sim", eu digo minha voz forte, cheia de promessas e convicção.


Eu sempre pensei que eu iria ficar nervosa no dia do meu casamento, cheia de nervosismo pelo futuro. Eu estava errada. Enquanto eu estou aqui, minha mão na de Evan e ele segurando Lexi, eu não tenho uma onda de nervos. Tudo que eu sinto é... Felicidade completa. "McKinley, você aceita Evan para ser seu legítimo esposo?" Aaron repete para mim. Eu rasgo meu olhar de Aaron para olhar Evan, seus olhos estão brilhando com uma emoção que eu não posso nomear. Lexi decide que é hora de deixar sair um de seus gritos, me fazendo rir quando uma lágrima solitária corre pela minha bochecha. Evan traz nossas mãos unidas para pegá-la suavemente com o polegar. "Sim”. As palavras caem dos meus lábios sem esforço.


Eu não estou arrependida. Eu só espero que meu coração possa se curar quando isto acabar. "Eu os declaro marido e mulher. Pode beijar... espere ", Aaron diz, fazendo-me ofegar. Ele sorri e estende a mão para Lexi, levando-a de Evan. "Agora, você pode beijar sua noiva.” Evan não hesita. Ele anda para mim, desliza uma mão para a parte de trás do meu pescoço e a outra repousa na minha cintura. Ele fecha os olhos e nós estamos beijando. Não é só um beijinho. É um beijo longo de boca fechada, terminando com a sua testa descansando contra a minha. Eu fecho meus olhos e absorvo tudo. Estamos casados. Não tenho certeza de quanto tempo vamos ficar assim, com nossa família imediata ali para testemunhar, mas a pequena Miss Lexington decide que ela precisa de alguma atenção também e começa a balbuciar. Evan e eu nos afastamos do nosso abraço, ambos usando enormes sorrisos. Estendo a mão para Lex e ela sorri. Toco na ponta do nariz, olho para Evan. "E agora?" Ele ri e coloca a mão na parte inferior das minhas costas, inclinando-se perto do meu ouvido. "Agora, minha linda esposa, comemos”. Ele me guia pelo corredor e em um quarto dos fundos da igreja. Arrumado para uma mini recepção. Há um pequeno bolo de casamento colocado em uma mesa. Em outra tem uma matriz de sanduíches e alimentos do tipo piquenique. A visão traz lágrimas aos meus olhos. Quando Evan e eu conversamos sobre casamentos e o significado, eu fiz o comentário que eu gostaria que fosse ser relaxado como um piquenique, não alguma refeição cara que ninguém gosta mesmo. Ele pegou as minhas palavras e criou isso hoje. Eu olho para cima para encontrá-lo me observando. "Espero que eu tenha entendido direito", diz ele timidamente. "Eu queria que hoje fosse especial.” De pé na ponta dos pés, eu coloco um beijo suave rápido em sua bochecha. "Evan, isso é especial. O dia inteiro está sendo


uma grande surpresa e está perfeito. Eu não poderia ter planejado melhor eu mesma.” "Deixe-me tê-la. Vocês todos estarão partindo amanhã e eu não sei quando eu vou vê-la novamente”, a mãe de Evan diz, tomando Lexi dos meus braços. "Com fome?", pergunta Evan. Concordo com a cabeça e sigo-o até a comida. Cada um de nós faz um prato, Evan transportando o meu para mesa. Todo mundo está rindo e conversando, e Lexi está absorvendo a atenção que está recebendo. Enquanto eu olho tudo, tentando memorizar o som de suas conversas e a risada feliz, eu deslizo minha mão na de Evan debaixo da mesa. Ele liga seus dedos nos meus, enquanto vira para me dar um olhar interrogativo. "Obrigado, Evan. Este dia está incrível.” Ele se inclina e para todos os outros parece que ele me diz um segredo, e ele diz, mas ele também coloca um beijo molhado de boca aberta no meu pescoço. "Você é incrível e tão fodidamente bonita. Aaron teve de me lembrar de respirar”. Ele se afasta, com os olhos brilhando. Eu levanto minhas sobrancelhas, dizendo-lhe que eu não estou comprando o que ele está vendendo. Evan coloca o braço na parte de trás da minha cadeira e se inclina para mim, olhando para Aaron que está sentado no meu outro lado. "Aaron, diga a sua irmã o que você me disse quando ela caminhou até o altar.” Aaron sorri, engole um gole de chá doce e limpa a boca. Tomando seu tempo para responder. "Ele parou de respirar quando viu você. Eu estava com medo que ele fosse desmaiar.” O olhar no meu rosto deve mostrar a minha surpresa. "Ele é um caso perdido, esse seu marido”. Aaron pisca e levanta da mesa. "Vocês dois estão prontos para cortar o bolo?", Mamãe pergunta. "Sim”. Evan se levanta e oferece-me a mão. Nós fazemos o nosso caminho para o bolo e fazemos a tradição do corte da


primeira fatia juntos. Nós nos alimentamos mutuamente com as primeiras garfadas sem nenhuma confusão. Quando eu pensei sobre nós nos casando durante o último par de semanas, eu nunca pensei sobre nada disso, os eventos tradicionais do casamento. Só achei que seria no quintal, dizer que sim, e ir como de costume. Claramente, o meu marido tinha outros planos. Passamos a próxima hora conversando, rindo e comendo. Eu não poderia ter pedido um casamento mais romântico. É íntimo e pessoal e tudo o que eu poderia querer. "Pessoal, nós temos um presente”. Mamãe me entrega um envelope. Eu olho para Evan e ele acena com a cabeça para mim, para abri-lo. Por dentro, eu encontro a chave de um quarto. "Nós pensamos que, dadas às circunstâncias, seria bom para as aparências se vocês tivessem uma 'lua de mel', mesmo que por uma noite. Estamos ficando em casa no quarto de Evan e mantendo Lexi com a gente”. Ela faz um gesto para Carol. Os avós já estão apostando sua reivindicação. "Eu nunca a deixei durante a noite", Evan deixa escapar. "Eu sei, mas ela me conhece", Minha mãe diz suavemente. "Com Sarah estando ali, ela vai se sentir mais confortável, uma vez que ela passa muito tempo com ela. Vocês dois precisam fazer isso”, Carol acrescenta. Evan olha para mim. "McKinley?" "Ela vai ficar bem. Ela já está acostumada com os seus pais e os meus. A gente precisa das aparências, não sabemos se eles estão nos observando. Eu não iria colocá-lo passar por eles”. O advogado de Evan entrou com uma petição para que o caso de custódia caia. Até agora, os pais de Misty foram notificados. Nós não podemos escorregar agora. Evan ainda parece inseguro. Eu estendo a mão e deslizo a mão na sua. "Ela vai ficar bem. Eles vão chamar-nos se precisarem de alguma coisa”, eu tranquilizo ele.


Ele balança a cabeça e estende a mão para tirar Lex de sua mãe. "Garota, você vai se divertir com os avós esta noite. Papai e M... Kinley vão passar a noite em um hotel. Eu prometo que estarei lá bem cedo para vê-la”. Lexi apenas mastiga seu punho e balbucia, nenhuma preocupação no mundo. Ele a beija na testa e se abaixa para que eu possa fazer o mesmo. Nós dizemos o resto de nossas despedidas e mamãe nos informa que temos uma muda de roupa já no quarto. Eles realmente pensaram em tudo. Quando damos um passo fora da igreja, há uma limusine esperando. Levantando minha cabeça para olhar para Evan, ele encolhe os ombros. Eu balancei minha cabeça em seu sorriso insolente enquanto subimos para a limusine. Assim que a porta se fecha, os seus lábios estão nos meus. O beijo é..... Quente.... Molhado.... Apaixonado. Consome tudo. Seus lábios nunca deixam os meus até a limusine parar e ouvimos o motorista anunciar pelo alto-falante que chegamos ao nosso destino.

Eu gemo quando o motorista anuncia que chegamos ao hotel. A última coisa que quero fazer é parar de beijá-la. Mais alguns beijos suaves e descemos do carro, estendendo a minha mão para McKinley sair. Nós fazemos o nosso caminho para o hotel e somos imediatamente recebidos. "Sr. e Sra. Chamberlin, estávamos esperando vocês. A sua estadia já foi cuidada. Por favor, deixe-nos saber se vocês precisarem de alguma coisa", um jovem concierge diz de trás da mesa. Eu aceno e sorrio ao mesmo tempo em que puxo McKinley em direção ao elevador. Infelizmente, um casal de idosos nos segue, então eu tenho que me conter. "Parabéns", diz a senhora.


"Obrigada", McKinley responde suavemente. Eu vejo como um blush leve tinge suas bochechas, e eu não posso fodidamente me parar, eu inclino e beijo seus lábios. Eu não a devoro como eu quero, mas eu precisava sentir seus lábios contra os meus. Os andares restantes levaram muito tempo para passar. McKinley coloca as mãos no meu peito e empurra para trás até minhas costas atingirem a parede do elevador. Em vez de ficar longe, ela caminha para mim e desliza os braços em volta da minha cintura. Sua cabeça repousa sobre meu peito, e meus braços em volta dela, segurando-a com força contra mim. Minha esposa. O casal mais velho parece sentir que nós não queremos muita conversa fiada e o restante do passeio é silencioso. Quando o elevador abre no sexto andar, todos os quatro de nós saímos. Nós viramos para um lado e eles para outro. McKinley ainda está em meus braços, onde eu quero que ela fique, enquanto nós caminhamos lentamente pelo corredor. "Quarto 628", eu digo. "Ali”. Ela aponta para a porta logo à frente. Eu entrego-lhe a chave, em seguida, a levanto em meus braços. "O que você está fazendo?", ela ri. "Levando minha linda esposa pela porta", digo a ela. "Você está louco", ela ri, e eu juro que eu quero engarrafar o som. Adoro ouvi-la feliz. Ela consegue obter a porta destrancada e eu nos levo para dentro. Chutando a porta fechada, eu a coloco sobre seus pés e, em seguida, avanço até que suas costas batem na porta. Minhas mãos acariciam seu rosto, e seus olhos travam nos meus. "Nós fizemos isso”. Suas palavras são suaves. "Nós fizemos", eu confirmo enquanto eu escovo uma mecha solta de cabelo atrás da orelha. "Estamos casados.”


"Você é minha mulher", eu digo, precisando ouvir as palavras, precisando repeti-las para que eu possa verificar que isso não é um sonho. Ela abre a boca para falar, mas meus lábios moldam os dela, cortando-a. Eu não posso esperar mais. Eu preciso beijá-la como eu preciso respirar. Suas mãos encontram o seu caminho em torno de meu pescoço, me puxando para perto. Minhas mãos, que estavam segurando seu rosto, agora estão em uma missão para percorrer cada porra de polegada de seu corpo. Os ombros nus são suaves contra a pele das minhas mãos ásperas quando eu traço círculos na pele delicada das costas até que a minha mão alcança seu vestido. Seu vestido de casamento, o que eu queria memorizar ela usando apenas algumas horas atrás, agora está no meu caminho. Eu quero lembrar como ele parece jogado no chão deste quarto de hotel. Minha mente está trabalhando para lembrar cada fodido segundo deste dia. Eu nunca quero esquecer. "Preciso de você fora do vestido, baby", eu digo entre beijos. Eu não lhe dou tempo para responder antes de meus lábios estarem de volta nos dela. Encontro o zíper e puxo até chegar ao ponto de parada. Indo para trás, eu lhe dou minha mão. "Saia”. Ela sai, e eu levanto seu vestido, jogando-o do outro lado do quarto, em seguida, volto a minha atenção de volta a McKinley. Fodidamente inacreditável. Diante de mim está a criatura mais linda que eu já vi. Sua pele bronzeada é um contraste com a tanga branca minúscula. É isso aí. Isso é tudo o que ela está vestindo. Se eu soubesse... Vamos apenas dizer que a nossa pequena "recepção" teria sido um inferno de muito mais curta. "Porra", cai dos meus lábios. "Surpresa”. Ela sorri. "Eu não poderia usar o sutiã com o vestido, então eu só fui sem", ela dá de ombros. Eu não posso tirar os olhos dela, a maneira como seu cabelo cai sobre o ombro nu, a elevação de seus seios enquanto seus mamilos apertados apontam para mim, pedindo minha atenção. Depois, há a tanga, se é que você pode chamá-la assim. É um


pedaço fino de material branco que não deixa nada para a imaginação. Essa é a coisa sobre a roupa branca, quando está molhada você pode ver através dela. Eu posso ver tudo dela. Meus olhos percorrem cada polegada deliciosa. Quando eu chego a seus vermelhos, lábios inchados, eu vou em frente e beijo, minha língua deslizando entre seus lábios. Suas mãos apertam no meu cabelo e de repente eu não estou perto o suficiente. Minhas mãos encontram sua bunda, agarrando apertado enquanto eu a levanto. Suas pernas envolvem em torno da minha cintura e meu pau se aperta contra a minúscula tanga molhada. Ainda estou totalmente vestido, mas eu posso sentir seu calor. Quero estar dentro dela tão fodidamente ruim. "Evan", ela resmunga contra os meus lábios. Rasgando meus lábios do nosso beijo, eu descanso minha testa contra a dela. "Sim, amor?" "Nós podemos...?" Ela para. Isso não vai funcionar para mim. "Podemos o quê?" Meus olhos estão fechados enquanto eu foco no som de suas respirações rápidas em sincronia com a minha própria. "É só que...” Ela para novamente. Levantando minha cabeça, eu vejo que seus olhos também estão fechados. "McKinley, olhe para mim”. Ela balança a cabeça negativamente. "Por favor?" Eu beijo a ponta do nariz. Seus olhos se abrem. "Diga-me," eu digo suavemente. "Estamos casados agora, por isso não é errado", ela deixa escapar. "O que não está errado, baby?" Eu vejo como ela morde o lábio inferior. "McKinley, você pode me perguntar qualquer coisa", eu digo suavemente. Quero dizer cada porra de palavra. Não importa o que é eu iria tentar como o inferno para dar a ela. "Você vai fazer amor comigo?"


Sua voz é suave, como se ela tivesse medo que eu dissesse não. Será que ela não percebe o que ela faz para mim? "É isso que você quer?" Meu coração me diz que eu preciso me certificar de que ela realmente quer isso. Meu pau está gritando para ser liberado. "Eu quero você”. Sua voz não é mais macia. Suas palavras são fortes enquanto seus olhos perfuram os meus. "Você disse que queria que isso fosse real, o tempo que estivermos juntos.” "Eu disse isso e eu farei. Você é minha esposa”, eu digo isso de novo porque eu estou animado para caralho para chamá-la assim. Independentemente de como e por que, ela é McKinley Chamberlin. Com as mãos ainda no meu cabelo, ela puxa-me perto, seus lábios a uma respiração dos meus. "Faça amor comigo, o Sr. Chamberlin.” "Com prazer, Sra. Chamberlin", eu digo, pressionando meus lábios contra os dela.

Esse beijo é diferente de todos os outros. Sinto-o em todo o meu corpo até os dedos dos pés, como um raio de eletricidade passando em minhas veias. Eu estava assustada como o inferno para pedir isso, com medo de que quando ─ não se ─ quando a gente cruzasse a linha esse... O arranjo terminaria, nós nunca seríamos capazes de voltar. Voltar a sermos Evan e McKinley, dois bons amigos que fizeram o que tinham de fazer para manter uma menina com o pai dela. Dois amigos que compartilharam risadas, intimidade e... Amor. Eu não quero nunca perder isso.


Evan puxa-nos para longe da porta, seus lábios nunca deixando os meus. Eu sinto o colchão macio atingindo a parte traseira de minhas pernas, enquanto ele sobe na cama, comigo ainda enrolada em torno dele como um macaco. Eu puxo minhas mãos de seu cabelo e começo a trabalhar sobre os botões de sua camisa. Ele senta-se sobre os joelhos e rasga os dois últimos abertos, puxando os braços das mangas e jogando-a pelo quarto. Inclinando-se, ele beija logo acima da barra da minha tanga, um beijo de boca aberta molhado, antes de deslizar para fora da cama e fazer o trabalho rápido de descartar suas calças. Com um joelho na cama, ele congela. olha

"Merda", ele resmunga e para mim. "Eu não tenho um preservativo”.

"Oh”. Eu quero dizer-lhe que não importa que eu o queira dentro de mim de qualquer maneira que eu puder, mas eu não digo. "Verifique a mesa de cabeceira", eu digo, na esperança de que talvez o hotel começasse a deixar preservativos na cabeceira, em vez de balas sobre o travesseiro. Evan puxa aberta a gaveta e seus olhos se arregalam. Eu vejo quando ele puxa para fora uma caixa de preservativos com um cartão de nota anexada. Ele lê o cartão com um olhar de espanto no rosto. "O que diz?" Ele me entrega o cartão.


"Puta merda!" Aaron sabe como me sinto sobre Evan, e ele pensou no futuro. Tenho certeza de que isso foi difícil para ele, observando-nos casar, sabendo que meu coração está na linha. Eu não conheço muitos irmãos mais velhos, que fariam o que ele fez. Estou chocada, envergonhada, e grata, tudo ao mesmo tempo. "Meu melhor amigo é único”. Evan sorri. "Cunhado", eu corrijo. Seus olhos grudam nos meus. "Isso é certo”. Ele rasga a caixa aberta. "Chega de conversa sobre os irmãos. Prometi a minha esposa que eu iria fazer amor com ela.” Finalmente! Evan pega uma tira de preservativos a partir da caixa e joga na cama antes de jogar a caixa de volta na mesa de cabeceira. Um arrepio de antecipação passa através de mim. "Está com frio, baby?" Ele não espera que eu responda; em vez disso, ele chega para trás e puxa a colcha, que foi dobrada ao pé da cama, sobre nós. Noto de imediato que não é algo que se encaixa com a decoração. "De onde veio isso?" Ele ri. "Meu palpite é de minha mãe e avó. Eles vão para Quilting Bee18 em uma base regular.” Corro os dedos sobre a costura. "É uma colcha de presente de casamento", eu digo. "Sim, mamãe fez algumas vezes casamento quando eu estava crescendo.”

como

presentes

"É a nossa", eu digo, tentando conter as lágrimas. 18É

um grupo de pessoas que fofoca e tricotam/costuram ao mesmo tempo

de


"É", diz ele, enterrando seu rosto no meu pescoço. Receio que ele mudou sua mente com toda a minha vibração, até eu sentir seus lábios contra a minha pele. Sua língua traça a coluna do meu pescoço, e eu inclino minha cabeça, permitindolhe um melhor acesso. Ele cantarola em apreço. "Eu preciso de você nua", ele sussurra em meu ouvido. Ele senta-se sobre os joelhos, com as mãos encontrando meus quadris. "Levanta”. Eu faço como ele me disse enquanto ele move o seu corpo para a ponta da cama, minha calcinha corre pelas minhas pernas como um ímã que está sendo puxado com ele. Eu sinto o material deslizar sobre um pé e depois o outro. Eu vejo como ele a joga por cima do ombro, seus olhos vagando sobre mim. Fechando os olhos, eu imploro para o meu coração acelerado abrandar o seu ritmo. Eu tremo quando eu sinto os seus lábios contra o lado do meu pé. Eu mantenho meus olhos fechados apertados quando ele coloca beijos de boca aberta pela minha perna esquerda. Quando os lábios deixam a minha pele, eu tomo um fôlego, exalando alto quando eu sinto eles na minha perna direita, repetindo a mesma tortura lenta. "Evan”. Minha voz está implorando. "Eu não vou apressar isso”. Ele sobe em cima de mim, seus olhos presos nos meus. "Nunca pensei que eu iria estar dentro de você, que eu iria começar a te provar, e eu estaria com você desse jeito. Eu estou tomando a porra do meu tempo.” Eu não tenho resposta para isso. Se eu pudesse falar, diria que inferno. porra sim! No entanto, suas palavras me tornaram sem palavras. Eu enterro minhas mãos em seu cabelo enquanto seus lábios deslizam sobre meus seios. Eu mordo de volta o gemido que permanece na parte de trás da minha garganta. Sua língua trabalha através de meu mamilo, seus dentes gentilmente beliscando enquanto ele o acalma com a língua. Seus dedos apertam e rolam o outro, o envio de correntes elétricas em todo o meu corpo como um maldito interruptor ligando e desligando.


O quarto está tranquilo, exceto para o som da minha respiração rápida e seus lábios contra a minha pele. É erótico e junto com a sensação daqueles lábios enquanto eles me devoram, sim, eu estou pronta para ele. "Por favor", eu sussurro. Eu preciso de mais; mais do que o que ele me deu até agora. Tivemos meses de preliminares, e eu estou pronta para o Grand finale. Ele libera o meu peito com um pop, seus olhos encontrando os meus. "Eu quero você, McKinley. Mais do que qualquer coisa ou pessoa, eu quero você. Eu quero saber como se sente ao deslizar para dentro de você, sentir você por dentro. Eu quero ver você e sentir você quando gozar para mim”. Ele se inclina e me beija suave e lento. "Quero tudo isso, mas eu também quero cuidar de você, te mostrar... Eu quero que isso seja uma noite que nenhum de nós vai esquecer.” Ele continua a rastrear cada polegada do meu corpo, beijando, mordendo, e acalmando a dor com a língua. Contorçome debaixo dele, mordendo meu lábio para não implorar por mais. Ele deixou claro que lento e constante é o seu plano de jogo.

Meu pau está duro como aço. Eu nunca estive tão duro na minha vida, mas eu ignoro enquanto eu beijo logo acima do osso pélvico. Deslizando meus lábios devagar, eu chego entre as pernas dela e traço o meu dedo através de suas dobras. Ela geme e o som faz com que meu pau se contorça com a fome. Inclinando para frente, eu lentamente a saboreio. Um pequeno toque da minha língua é tudo o que preciso para me fazer repensar esse „vamos ir devagar' merda que eu comecei essa noite. Quase. Eu luto contra o desejo de dar a mim e ao


meu pau o que queremos, o que tenho desejado. A espera vai valer a pena. Essa é McKinley apesar de tudo. Eu trabalho com a minha língua e meus dedos em conjunto. Sentindo seu corpo tremer, eu sei que ela está perto. Eu preciso dela lá, preciso sentir ela se desfazer, precisando provar. Só então eu vou me permitir estar dentro dela. Eu prometi a ela uma noite que nós dois nunca esqueceremos. Suas mãos apertam no meu cabelo e ela puxa, tentando me mover. "Evan, eu... Eu não aguento mais, por favor ", ela respira. Eu não paro, não posso parar. Estou viciado. "Por favor", diz ela novamente, só que desta vez ela segura minha cabeça no lugar, empurrando seus quadris. "Não faça isso... parar”, suas palavras me estimulam. Ela está perto. Antes mesmo de terminar o pensamento, ela está gritando meu nome, dedos apertados no meu cabelo, pernas travadas em torno da minha cabeça. Eu não paro até que eu a sinto relaxar contra o colchão. Saciada. Subindo para meus joelhos, eu limpo minha boca com as costas da minha mão, tudo enquanto aprecio a visão diante de mim. Seus olhos estão fechados, um pequeno sorriso enfeita seus lábios. Seu corpo está corado, cabelos espalhados pelo travesseiro. Enquanto eu viver, esta imagem dela sempre estará comigo. Não importa o que acontecer entre nós, quanto tempo ela permanecer minha, não importa como o futuro vai acontecer, eu nunca vou esquecer como ela parece neste momento. Seus olhos se abrem. "O que você está fazendo?", ela pergunta. "Apreciando a vista", digo a ela. O tom de suas bochechas escurece, mas desta vez não é de sua excitação. Ela coloca um braço sobre os seios, tentando cobrir. Isso não vai funcionar para mim. "Não”. Eu levanto a mão e coloco a dela de volta na cama. "Você é impressionante. Não se esconda de mim. Nunca”. Sua


resposta é o silêncio, mas não tenta mover sua mão de volta também. Eu puxo a tira de preservativos pelo travesseiro e rasgo um fora, com os dentes. Seus olhos seguem cada movimento meu. Quando eu traço meu comprimento duro como aço algumas vezes, seus olhos se arregalam e ela lambe os lábios. Eu paro meus movimentos e tomo uma respiração profunda. Eu poderia gozar sobre ela apenas desse jeito, mas eu quero estar dentro dela quando eu fizer. Faço o trabalho rápido de deslizar o preservativo e me estabelecer em cima dela. Meus cotovelos descansam na cama de cada lado da cabeça dela enquanto minhas mãos empurram o cabelo para trás de seus olhos. "Faça amor comigo, Evan”. Sua voz é suave, mas cheia de convicção. Não há dúvida de que ela quer isso. Meus lábios tomam os dela. Suavemente, eu a beijo, traçando minha língua pelos lábios. Ela enterra suas mãos no meu cabelo e desliza sua língua dentro da minha boca, aprofundando este beijo. É nesse momento que eu deslizo para dentro. Apertada. Molhada. Quente. Mudou minha vida. Estou enterrado profundamente dentro dela e não posso me mover. Meu orgasmo está próximo. Estou no limite do prazer, e é muito cedo. Nunca. Nunca me senti tão bem. Eu enterro minha cabeça no pescoço dela e puxo profundas respirações. Seus dedos trilham suavemente para cima e para baixo minhas costas. "Evan?" Eu posso ouvir a pergunta em sua voz. Estou prestes a perder a minha merda apenas por entrar nela. Se eu pudesse formar palavras, gostaria de dizer que ela arruinou o sexo para mim. Que a partir deste ponto em diante, nunca mais será o mesmo.


Quando eu finalmente sinto que eu me controlei, eu trilho beijos de seu pescoço até sua orelha. "McKinley", eu sussurro seu nome; é tudo que eu sou capaz. Seu corpo estremece debaixo de mim. Enquanto eu puxo para fora e lentamente deslizo de volta. Repetindo o processo uma e outra vez. Ela puxa as pernas para cima e prende em torno da minha cintura. Suas mãos estão cavando em meus ombros. "Por favor", ela choraminga. Eu sei o que ela quer, mas assim que eu der a ela, isso vai acabar. Eu quero que nunca termine. "Eu não vou durar", digo a ela. As mãos dela deixam os meus ombros e encontram o seu caminho para o meu rosto. Ela segura o meu olhar. "Nós estamos casados, Evan. Esta não é uma coisa de uma vez. Nós dois concordamos com isso. Até este arranjo terminar, eu sou sua.” Eu a beijo duro quanto eu bato duro. "Sim!", ela grita enquanto seus quadris sobem para encontrar o meu impulso por impulso. "Eu estou perto, querida.” "Eu estou... não pare", ela implora. Sento nas minhas pernas, segurando seu quadril com uma mão e correndo os dedos por suas dobras com o outro, sem nunca perder o ritmo enquanto eu me enterro dentro dela uma e outra vez. "Eu preciso de você gozando", eu ofego. Seus olhos se fecham dentes cavando em seu lábio inferior, mais dois golpes e, "Evan!", ela grita para mim enquanto ela cai sobre a borda, ao mesmo tempo meu corpo deixa ir dentro dela. Eu corro minhas mãos sobre as coxas, seios e braços. Eu toco cada polegada sua que eu posso, enquanto eu ainda estou dentro dela, o tremor de seu orgasmo apertando meu pau. Eu quero tudo isso. Não estou pronto para perder a nossa ligação, eu a puxo para cima, por isso estamos peito a peito. Suas pernas envolvem em torno da minha cintura como se pudesse ler minha mente. Eu


trabalho as minhas pernas para fora debaixo de mim e deslizo para fora da cama, com ela em meus braços, comigo ainda dentro dela. "O que você está fazendo?", ela ri. "Eu preciso me livrar do preservativo.” "Você é louco. Coloque-me para baixo.” Eu ignoro e a levo ao banheiro. Eu cuidadosamente a sento no balcão e relutantemente me afasto de seu corpo. "Você ainda está...” Seus olhos estão no meu pau. "Sim, apenas com você.” Ela observa com muita atenção enquanto eu removo o preservativo e lanço no lixo. Inclinando-me, eu ligo o chuveiro. Espero a água aquecer antes de segurar a minha mão para ela. "Venha aqui”. Minha voz é rouca. McKinley não hesita. Ela pula para fora da pia e pega a minha mão. Eu a ajudo a andar para o chuveiro, seguindo logo atrás. Virando-se para me encarar, sua mão se fecha em volta do meu pau ainda duro. "Você está sujo", ela sussurra. Eu deslizo minha mão para baixo por sua caixa torácica, através de sua barriga, e afundo dois dedos dentro dela. "Você também”. Eu a beijo, a partir daí as nossas mãos e bocas estão em toda parte. Eu não me canso dela. Nós estamos sob o spray, explorando um ao outro até que a água se torna fria. Depois de uma lavagem rápida a frio, para nos livrar do sabão, eu desligo a água e saio primeiro, envolvendo uma toalha em volta da minha cintura. Entrego outra para ela. Cuidadosamente, ela sai do chuveiro e levanta os braços. Coloco a toalha em torno dela antes de pegar outra para seu cabelo. "Desculpe", diz ela, cobrindo um bocejo. "Eu não dormi muito na noite passada.” Eu beijo seus lábios. "Eu também não. Minha cama estava fria.” Seu rosto se ilumina com o meu sorriso, fazendo com que o meu coração pule uma batida. "Vamos nos secar e ir para cama.”


Nós fazemos o trabalho rápido de acabamento e escovamos os dentes antes de desligar a luz. Eu a levo para cama e seguro as cobertas para ela. Uma vez que está coberta, eu puxo seu corpo nu perto do meu, enquanto eu a abraço. Ela move a mão para cobrir a minha e a luz da lua brilha em seu anel. Minha esposa. Eu estou segurando a minha esposa. "Boa noite, Sra. Chamberlin", eu sussurro em seu ouvido. Ela ri. "Boa noite, Sr. Chamberlin.”

Eu acordei ao som dos murmúrios de Evan enquanto falava no telefone. Minha cabeça está descansando em seu peito, e ele tem um braço me segurando apertado. "Ela dormiu bem?" Eu o ouvi perguntar. Eu sorrio, sabendo que ele está perguntando sobre Lexi. Ele é um bom pai. "Ela está bem?" Eu levanto a


cabeça e olho para ele quando eu ouço a preocupação em sua voz. "Ok, bem, vamos sair em breve”. Ele ouve do outro lado. "Obrigado, mãe", diz ele e desliga. "O que é isso? Qual é o problema?", pergunto imediatamente. "Bom dia”. Ele beija o topo da minha cabeça. "Nada está errado. Lexi acaba de ser exigente, esta manhã. Mamãe acha que ela só sente nossa falta.” "É claro que ela sente falta de você. Ela nunca passou a noite longe de você”, digo-lhe, saindo da cama. Ele chega para mim. "O que você está fazendo?" Paro, e olho por cima do ombro. "Nós precisamos ir. Ela precisa de você”. Eu continuo me vestindo. Eu ouço seus pés tocarem o chão, e então ele está lá, bem atrás de mim. "Eu queria fazer amor com você novamente.” "Eu quero você também, confie em mim. No entanto, Lexi vem em primeiro lugar. Vamos pegar a sua menina. Hoje é nosso último dia aqui. Você precisa gastar tempo com sua família.” Ele me gira para ficar de frente para ele, com as mãos segurando meu rosto, inclinando-se então ele tem toda a minha atenção. "Você é incrível", diz ele antes que seus lábios encontrem os meus. Embora eu não queira nada mais do que beijá-lo, e fazer, mas, Lexi sente falta dele. Eu empurro contra seu peito. "Se veste.” "Sim, senhora”. Ele me bate na bunda. Não demorou muito tempo para arrumar as malas. A nossa família pensou em tudo, havia um saco de roupa para levar o meu vestido para casa. Sei que minha família pode me ler como um livro. Eles sabem que isso é mais para mim do que apenas me certificar de que Lexi permanece com Evan. Também é constrangedor como o inferno saber que meus pais, meu irmão e meus... Sogros arrumaram isso. Eles terão uma grande ideia sobre o que aconteceu neste quarto ontem à noite.


"Eu liguei lá para baixo. Eles estão nos chamando um táxi”. "Ótimo. Eu acho que eu tenho tudo”. "Nem tudo", diz ele, serpenteando o braço em volta da minha cintura. "O que eu esqueci?", eu pergunto meus olhos vagando ao redor do quarto. "Isto", ele respira enquanto seus lábios encontram os meus. "Nós temos que ir", eu rio quando ele suspira em frustração, descansando sua testa contra a minha. "Obrigado por tudo. Por me ajudar a me preparar para Lex, ajudando com ela, dando quem sabe quanto tempo de sua vida para se certificar de que eu possa mantê-la comigo”. Ele aperta seu braço na minha cintura. "Pela noite passada. Eu nunca vou esquecer. Cada porra de segundo está queimado em minha memória." Eu te amo. "É melhor irmos", cai dos meus lábios. Eu tenho que me lembrar de esconder meus sentimentos dele. Quando andarmos longe disso, nenhum de nós precisa ter sentimento de culpa. Vou aproveitar este tempo com ele, com Lexi, e quando acabar, eu oro para que eu possa manter minha compostura e voltar a ser como éramos antes da noite passada. Antes de todas as preliminares. Antes de eu lhe dar meu coração. A corrida de táxi é calma. Evan tem seu braço em volta de mim, minhas mãos descansando em seu peito. Ele desenha círculos no meu joelho. "Vai ser difícil não tocar em você", diz ele melancolicamente. "O que você quer dizer?" "Quando voltarmos para as nossas famílias. Vai ser difícil para eu manter as mãos longe de você. Eu só... quero você por perto.” Uau! "Existe uma razão que você não... não queira? Na frente deles, eu quero dizer?”


A mão na minha perna se move para levantar meu queixo para cima para encará-lo. "Não. Eu não quero esconder isso que temos. Eu sei que é o nosso acordo fazer isso por Lexi, mas é só que... você é minha esposa.” "Eu sou. Não há nenhuma razão para que você precise esconder nada, Evan. Nós não estamos fazendo nada de errado.” "Eu sei disso, mas eu não tinha certeza. Eu queria dizer isso...” "Isso é entre nós. Sabemos que isso é temporário, mas temos uma forte ligação”. Me mata para dizer essas palavras, mas sei que ele precisa da confirmação que estou bem. "Nós estamos consentindo, adultos casados. Não importa o que eles pensam.” "Não estou tão preocupado com eles, mais com você. Eu não tinha certeza se você iria querer isso, quero que eles saibam disso.” "Evan, eles nos colocaram em um quarto de hotel para a noite com uma cama. Sim, eles disseram para manter as aparências, mas meu irmão comprou-nos uma caixa de preservativos. Eles podem ver a química entre nós. É natural com o tempo que passamos juntos. Você disse isso antes, podemos desfrutar de nosso tempo sendo casados, desfrutar dos benefícios de ser casados, e então, quando soubermos que os pais de Misty se foram, vamos voltar para a forma como as coisas eram”. Sem você saber que você segura o meu coração na palma de suas mãos. Ele se inclina e me beija. "Então você está bem com me beijar na frente deles?" Ele me beija suavemente. "Está tudo bem comigo de pé atrás de você com os meus braços firmemente em torno de sua cintura?" Outro beijo. "Sim", eu digo, sem fôlego por seus beijos. "Vou tentar ser o mais respeitoso possível", diz ele, enquanto o táxi encosta na casa dos seus avós. "Vamos ver a nossa menina”. Ele abre a porta e sai, oferecendo-me sua mão.


Nossa menina. Ele nem sequer percebe que ele disse isso. Essas duas palavras fazem meu coração inchar e quebrar, tudo ao mesmo tempo. Não importa o quão ruim eu quero que ela seja, ela não é minha menina. Eu sei que vou conseguir vê-la ainda quando isto acabar, mas eu quero essa reivindicação. Eu a amo. Encontramos nossos pais e Lexi sentados ao redor da mesa da cozinha. Evan deixa cair o nosso saco e corre para tirá-la de sua mãe. "Ei, menina", ele sussurra para ela. Ela murmura e sorri para ele, e ele visivelmente relaxa. Em dois passos largos, está perto de mim. "Nós sentimos sua falta", ele diz a ela, me incluindo novamente. Estendendo a mão, eu ofereço-lhe o meu dedo. "Ei, Lexi menina", eu digo, inclinando-me para beijar sua bochecha. Ela agarra meu cabelo e grita. Menina boba. "Você já comeu?", Carol pergunta. "Não, nós embalamos e saímos logo depois que eu falei com você", Evan a diz. "Bem, sentem-se. abundância de sobras.”

Temos

biscoitos

e

calda.

uma

Evan puxa uma cadeira e me diz para sentar. Eu tomo o assento e ele entrega Lex para mim, dando um beijo no topo da minha cabeça enquanto ele sai. Eu nem acho que ele percebe que ele fez isso. Vejo minha mãe sorrindo com o canto do meu olho. "Ei, você está de volta", Aaron diz e se junta a nós. "Sim, mamãe disse que Lex estava um pouco irritadiça, portanto, arrumamos a mala”. Evan me traz um prato e coloca na minha frente antes de voltar a fazer o seu próprio. Uma vez que ele faz, ele senta ao meu lado. "Você quer que eu pegue ela?", ele oferece. "Eu acabei de pegar ela," eu reclamo. Ele sorri e balança a cabeça.


Lexi instala-se em meus braços, observando seus arredores, assim eu pego o garfo e começo a comer. Evan faz o mesmo, descansando uma mão na parte de trás da minha cadeira. "Então o nosso voo parte as quatro", Aaron fala. "Antes de ir, eu estava pensando que você e eu poderíamos ir nesse buraco de pesca que você está sempre resmungando.” Os olhos de Evan viram para mim, e ele pisca. "Você está bem com isso?", ele me pergunta. Eu sou pega de surpresa com a pergunta. "Uh... sim, por que não estaria?" Ele apenas dá de ombros e vira para olhar para Aaron. "Soa como um plano.” "Você quer que eu cuide de Lexington?", sua mãe pergunta. Mais uma vez, Evan se vira para olhar para mim. "Eu tenho certeza que você quer tanto tempo com ela quanto possível antes de sairmos amanhã, mas eu vou estar aqui de qualquer forma", eu digo a ela. O resto do café da manhã é conversa fiada. Evan, Aaron, e nossos pais falam sobre a pesca, enquanto mamãe e Carol falam sobre as roupas bonitas que Carol comprou para Lexi. Quando estou cheia, Evan leva nossos pratos e os adiciona à máquina de lavar louça. Lexi está agora dormindo em meus braços. Ele para ao lado da minha cadeira e se ajoelha ao meu lado. "Nós não vamos sair por muito tempo, um par de horas”. Ele se inclina e coloca suas meias. Eu aceno e sorrio, e antes que eu saiba o que está acontecendo, ele se inclina e me beija. É um beijo suave, mas é na frente de nossas famílias. Puxando para trás, ele pisca antes de levantar e se voltando para Aaron. "Vamos sair, não posso ter você perdendo o seu voo", diz ele, dirigindo-se para a porta. Aaron olha entre mim e Evan como se ele não pudesse acreditar no que aconteceu. Ele esqueceu que ele nos deixou um pequeno presente no quarto do hotel? Ele finalmente balança a cabeça e segue Evan fora da porta.


"Eu estava esperando que, uma vez que Evan se foi, eu poderia tirar algumas fotos de vocês dois e Lexi", digo a seus pais. "Eu sei que eu fiz uma tonelada esta semana, mas eu pensei que talvez algumas um pouco mais formais pudesse ser uma boa surpresa para ele.” "Claro, mas eu tenho uma condição", diz sua mãe. Eu sorrio e aceno. "Você tem que me enviar cópias.” Eu ri. "Você as terá. Eu estou indo para ir deitá-la, e quando ela acordar, vamos fazer algumas. Não vai demorar muito", eu digo, olhando para o seu pai. Ele parece desgastado de toda a excitação. "Soa como um plano, mocinha", diz ele, com a voz rouca.


"É isso?", pergunta Aaron. "Sim, precisamos entrar por aquela clareira”. Eu aponto pelo para-brisa da Durango. "Vamos fazer isto. Nós só temos cerca de duas horas antes de ter de voltar”, diz ele, saindo do SUV. Eu continuo esperando que ele fale comigo. Beijei McKinley na frente de todos eles, mas me senti bem. Ela tinha a minha filha, que eu sei que ela ama, nos braços e ela estava sorrindo para mim, meu sorriso, caramba. Como eu poderia resistir a isso? Eu queria beijar a minha esposa e eu fiz. Sem arrependimentos. Nós andamos através da clareira e eu nos guio para longe do local onde propus a McKinley. Montamos nossas cadeiras, isca em nossos anzóis e relaxamos para alguns minutos de ligação masculina. Aaron e eu fomos pescar mais vezes do que posso contar ao longo dos anos. "O que aconteceu esta manhã?", Aaron rompe o silêncio. Eu finjo inocência. "O que aconteceu com o quê?" "Você pedindo a minha irmã permissão para ir pescar.” Oh aquilo. "Ela é minha esposa.” "Eu sei disso, mas era suposto ser por causa de Lexi", ele se opõe. "Mudança de planos.” "Sério?" "Você realmente quer ter essa conversa?" "Eu perguntei, não foi?" "Sim, meus planos mudaram, mas os dela não. Este é ainda um casamento com os termos alterados.” "Entendo”. Eu posso dizer a minha resposta não agrada ele, mas o que ele pode dizer? Como McKinley disse, nós dois somos adultos casados, adultos conscientes consentindo.


"Usamos o seu presente", eu digo, colocando para fora. Se ele quer falar sobre essa merda, então podemos falar sobre isso. Eu prefiro fazê-lo agora do que quando McKinley estiver por perto para ouvi-lo. "Eu voltei para o quarto três vezes antes de eu realmente deixar lá. Lutei comigo mesmo mais e mais. Eu sabia que vocês dois não estavam planejando passar a noite em outro lugar e pela forma como você ficou olhando para ela... Eu apenas pensei que era melhor prevenir do que remediar.” "Obrigado.” "É estranho para mim, vê-lo com ela assim. Quer dizer, eu vi vocês dois se aproximarem, mas desde que Lex nasceu, é apenas diferente entre os dois de você.” "Está acontecendo há meses, cara. Ela é.… surpreendente.” Aaron se vira para olhar para mim. Eu posso sentir seu olhar, mas eu mantenho o meu olhar sobre a água. Meu telefone vibra e eu o puxo para fora do meu bolso. É um texto de Kinley, uma imagem de Lexi enrolada em seu peito dormindo. "Essa é minha irmã?", pergunta Aaron. "Minha esposa", eu respondo. As palavras caindo dos meus lábios. Eu deveria ter apenas dito que sim. "Você disse a ela”. Não é uma pergunta. Eu tenho que tirar os olhos das minhas meninas para responder. "Não”. Assim que as palavras estão fora da minha boca, vergonha passa por mim. Eu queria dizer a ela, quase fiz. "Eu acho que você está cometendo um erro.” "Eu só... não pude dizer.” Aaron joga a cabeça para trás e ri. Provavelmente, assustando todos os peixes, filho da puta. "É fácil de ver, cara. Você acha que eu teria lhe deixado com uma caixa de preservativos em um quarto de hotel com a minha irmãzinha, casados ou não, se eu não soubesse que você a ama? Ela me


conhece melhor do que isso. Tenho certeza que ela pode ver através de você, assim como o resto de nós.” "Você não pode dizer a ela.” Isso faz ele ficar sério. "Não, você precisa dizer a ela.” "Isso é diferente para ela. Ela se preocupa comigo, mas ela ama a minha filha. Ela me lembra diariamente que nós dois vamos nos separar. Até lá, quero segurar firme a cada momento em que ela for minha esposa. Momentos como dar um beijo de despedida e perguntar se ela está bem comigo saindo. Eu não preciso de sua permissão, mas eu quero compartilhar tudo com ela. Isso tudo vem com o casamento", eu explico. "Eu entendo, mas acho que você está errado. Ela ama os dois.” Como eu gostaria que fosse verdade. Poderíamos deixar este acordo cheio de besteira e ser apenas... Nós. "Ela é inflexível, cara. Ela sempre diz que isso é apenas temporário.” "Eu acho besteira.” Eu dou de ombros. "Eu não vou pressioná-la a mudar de ideia. Eu quero que ela seja feliz. Mais do que tudo, é o que importa para mim. Se me deixar uma vez que esta merda com os pais de Misty acabar é o que ela quer, então eu tenho que viver com isso.” O meu telefone vibrando no meu bolso quebra o silêncio. Pegando ele, vejo outro texto de McKinley. Desta vez é ela e Lexi bem acordadas, deitadas na cama, sorrindo para a câmera. A legenda diz: "Nós sentimos sua falta.” "Sua esposa?" Sorri Aaron. "Sim”. Eu seguro o telefone para que ele possa ver a imagem. "Como eu disse, eu chamo de besteira. Vamos fazer as malas e voltar. Os peixes não estão mordendo e eu realmente só queria levá-lo longe de sua esposa, para que pudéssemos conversar.”


"Sim", eu digo, salvando ambas as fotos e depois deslizando o telefone de volta no bolso. Nós arrumamos as malas e voltamos à estrada em pouco tempo. "Nunca pensei que seria a minha irmã, homem, mas estou feliz por você.” Eu sorrio para ele. "Você percebe oficialmente irmãos?", pergunto-lhe.

que

somos

agora

Ele ri. "Nunca pensei sobre isso, mas eu acho que nós somos.” Se inclinando, ele me bate no ombro. "Bem-vindo à família.” Família. Meu pé pressiona um pouco mais fundo no pedal com pressa para voltar para a minha.


Esta semana tem sido um pouco louca. Entre sessões no estúdio, eu fui arrumando minhas roupas e trazendo algumas caixas de cada vez. Eu não estou trazendo tudo, porque, bem... eu só vou ter de mudar tudo de volta quando acabar. Felizmente, hoje não tenho nada programado no estúdio, então Lexi e eu ficamos em casa. Eu estou trabalhando para conseguir minhas roupas desempacotadas. Felizmente, temos uma entrega de móveis chegando por volta das onze. Decidimos ir em frente e comprar uma cama para um dos quartos extras, bem como outro armário para coincidir com o da suíte máster19. Evan insistiu que eu tenha um lugar para as minhas roupas. "Eu não quero que você viva tirando coisa das caixas", disse ele. "Querida, estou em casa", ouço Evan gritar do andar de baixo. "Papai está em casa, Lex", eu digo quando eu termino de mudar a fralda. "Ele está em casa cedo.” "Aí está você”. Ele fica na porta de seu quarto. "Como estão as minhas meninas?" Eu adoro quando ele faz isso, quando nos chama suas meninas. "Bom, lavando roupa e esperando a entrega de móveis. O que você está fazendo em casa?” "Eu perdi um telefonema do advogado, então eu pensei em parar aqui e ligar do telefone fixo. A linha está ruim nos últimos dias.” "Eu não notei, mas, novamente, eu não acho que eu tenha feito algo diferente de mandar mensagens ou e-mail do meu telefone.” Eu levanto Lexi do trocador e ela sorri para seu pai.

19É

a suíte principal da casa, geralmente tem banheira.


"Ei, menina”. Ele pega em seu pé. "Eu vou fazer a chamada. Então eu vou sair com vocês duas um pouco. Eu sinto que tudo o que fizemos esta semana foi correr ao redor.” "Eu também.” Ele se inclina e me beija. "Eu não vou demorar muito”. Eu observo enquanto ele caminha de volta para baixo e em direção ao escritório. Meu estômago se aperta. Temos estado à espera de ouvir o advogado. Evan mandou para ele a nossa licença de casamento do Alabama antes de sairmos. Agora é apenas um jogo de espera. Lexi e eu estamos na sala de estar jogando no chão quando Evan se junta a nós. "Será que ela fez isso de novo?", ele pergunta. "Hoje não”. Lexi rolou duas noites atrás, e estamos morrendo na esperança dela fazer novamente. "O que ele disse?", pergunto. Ele se senta do outro lado da Lexi e se apoia em um cotovelo. "Aparentemente, seus pais estão furiosos. Eles ainda vão tentar levar essa coisa a julgamento. Fields diz que eles não têm nenhuma prova. Não ajuda o seu caso que ele tem a documentação de Misty dizendo que eles não têm nada a ver com Lex.” "Eles não a amam", eu deixo escapar. "Eu me sinto mal por eles, perdendo sua filha, eu sinto. No entanto, isso não lhes dá o direito de tomar a nos... Sua”. "Hey”. Ele se estica e embala minha bochecha. "Eles não vão levá-la. Você se certificou disso no dia em que concordou em ser minha esposa.” "Eu simplesmente odeio isso! Eu odeio pensar nela estando com eles. Eles disseram a ela para...” Eu não posso nem mesmo terminar o pensamento. "Eu sei querida. Fields mencionou isso também. Misty falou disso no dia em que assinou os papéis. Ele me garante que eles


não têm um caso. Se eles querem desperdiçar honorários advocatícios arrastando esta coisa através do tribunal, deixa-os.” A campainha da porta soa. Evan sorri. "Isso, minha esposa, é o seu armário”. Inclinando-se, ele beija Lexi no nariz e me oferece um rápido beijo nos lábios antes de saltar a seus pés para atender a porta. Estamos recebendo uma suíte completa e um armário adicional, mas parece que esse simples armário é o que o anima. Eu fico na sala de estar com o bebê, enquanto Evan mostra aos homens aonde ir. Vinte minutos depois, Evan reaparece. "Tudo feito”. Ele sorri. "Eu preciso voltar para os estábulos. Temos dois novos potros chegando hoje.” "Chegando como a mãe está pronta para parir ou entregue como vindo em um trailer?", eu pergunto a ele. "De trailer.” "Awe, talvez eu vá levar Lex para fora, para que ela possa vê-los.” "Sempre que você quiser, baby. Eles devem estar aqui na próxima hora ou algo assim.” "É hora de mamar. Felizmente, ela vai tirar uma soneca e eu posso encher o novo armário. Então", eu faço cócegas na barriga de Lexi, "vamos ver o papai no trabalho.” Evan sorri e acena adeus. Não passa dez minutos antes de Lex começar a mexer e eu sei que é hora dela comer. "Vamos te alimentar, menina.” Enquanto Lex cochila, eu tiro o máximo proveito e desempacotado a última das minhas roupas no armário. Estou abrindo a última caixa quando eu escuto o choro de bebê do outro lado do corredor. Lavo as mãos e vou buscá-la. Depois de uma troca de fralda rápida, estamos fora da porta. Eu a carrego em seu assento de carro e nos dirigimos para os estábulos. O som da abertura da porta tem todos se voltando para olhar para mim. Evan está lá com sua camisa de flanela entreaberta, mangas arregaçadas e o abdômen, o que eu gosto de traçar com


a minha língua, está em plena exibição. Ele realmente é uma obra de arte. Evan sorri. Ele ignora os homens na frente dele e anda para mim. Serpenteando o braço em volta da minha cintura, ele me beija. Lex balbucia, fazendo-o rir e se afastar. "Eu vi você, menina”. Ele bate no nariz com o dedo. "Você está pronta para vê-los?", ele me pergunta. Eu concordo. Ele pega Lex de mim, seu braço em volta da minha cintura, e nos leva a um grupo de homens. "McKinley?" Um dos caras diz. Eu me viro para olhar e ver Barry Barnes. Ele e eu estudamos juntos. "Barry, hey”. Eu saio do abraço de Evan e abraço ele. "Como tem passado?", pergunta ele, afastando-se. Evan desliza o braço em volta da minha cintura me puxando para seu lado. Eu descanso minha mão em seu peito. "Bem, eu tenho um estúdio fotográfico na casa de mamãe e papai", digo a ele. Barry sorri para mim. "Isso não me surpreende. Parece que você sempre teve uma câmera em suas mãos, mesmo que fosse apenas um telefone celular.” "Eu não sabia que você e minha esposa se conheciam", Evan entra na conversa. "Esposa, uau, eu não sabia. Sim, Kinley e eu estudamos juntos.” "Está certo. Esqueci que você viveu aqui antes”, Evan acrescenta. "Sua filha é uma gracinha", ele me diz. "Ela é", eu respondo. Com essas palavras eu sinto Evan relaxar ao meu lado. "Você vê o cavalo, Lex?" Ela não poderia se importar menos, mas eu ainda queria trazê-la para vê-los. Evan ri. "Eu não acho que ela se importa, baby.”


Meu coração salta uma batida no peito. Ele diz muito quando estamos só nós, mas aqui na frente de seus empregados... Ele continua roubando pequenos pedaços do meu coração. "Eu acho que você está certo. Eu não vou ficar. Eu só queria parar e ver as novas adições.” "Eu vou levá-la para fora”. Evan olha para o grupo de rapazes. "Volto logo.” Ele carrega Lexi em seu assento e me leva ao meu lado do carro. Empurrando-me contra a porta, a sua boca devora a minha. "O que foi isso?", pergunto quando ele quebra o beijo. "Eu só...” "Você está com ciúmes?" Eu sorrio para ele. "Foda-se, sim, eu sou ciumento. Ele tinha as mãos em você”, ele faz beicinho. "Evan, vamos lá. Foi um abraço amigável.” "Eu sei disso, e eu mantive minha calma, mas... Eu não gosto disso.” "Pobre bebê", eu murmuro, como eu faria para Lexi. "Certo? Eu tive que assistir outro homem com suas mãos em minha esposa.” "Você é um homem louco. Volte para o trabalho. Vamos vê-lo mais tarde”. Eu levanto na ponta dos pés e beijo ele mais uma vez. Quando eu me afasto, ele está sorrindo. "Eu vou estar em casa logo”. Ele me beija novamente antes de abrir minha porta. Afasto-me com um sorriso no meu rosto.


Seis meses. É difícil de acreditar que minha filha já tem seis meses de idade. Não só isso, mas hoje é meu aniversário de dois meses de casamento. Sim, eu sei que este não é geralmente um marco que é comemorado, mas para mim, eu não sei quanto tempo vou tê-la. Cada dia com McKinley é melhor do que o anterior. Eu quase escorreguei, umas centenas de vezes, e disse eu te amo. Eu amo. Eu a amo. Ela é tanto uma parte de mim quanto Lexington. Hoje, nós estamos tirando fotos. McKinley faz uma sessão especial para Lexi a cada mês. Suas fotos de recém-nascida ainda são as minhas favoritas. Ela tem orelhas de elefante em um chapéu e uma calcinha com um "A" sobre ele. Minha menina está dormindo em uma bola com as orelhas e uma calcinha correspondente. O dia em que ela a deu para mim é um dos dias que eu quase deixei escapar. Eu quase deixei as palavras rolarem para fora da minha língua. Nós só tínhamos chegado em casa do Alabama durante cerca de duas semanas. Cheguei em casa uma noite e havia quadros em toda a mesa da cozinha. As imagens de recém-nascida de Lexi, juntamente com um mês, dois e três, e, em seguida, houve as fotos dela com os meus pais. Não vou mentir, eu tinha de sufocar as lágrimas quando cheguei a essas. "Você está pronto, papai?", pergunta McKinley. Ela está de pé na porta da sala de estar, bolsa de câmera em um braço e minha filha na outra. "Sim”. Eu chego a Lexi e ela estende os braços para mim. Isto é algo novo que ela está fazendo. Eu seguro ela no ar e sopro em sua barriga, fazendo-a rir e agarrar meu cabelo.


"Vamos vocês dois. Colocou o assento de carro amarrado dentro do carro?", ela me pergunta. "Sim, senhora. Estamos prontos para ir”. Nós fazemos o nosso caminho para fora e eu amarro Lexi em seu assento enquanto Kinley sobe na frente e coloca a sua bolsa da câmera no lugar. "Para onde?" "Eu pensei que nós poderíamos ir até o prado com todas as flores silvestres. A iluminação será boa, com as luzes brilhantes e sombras. Eu também pensei que seria bonito para colocar uma das flores e a colocar nela, atrás da orelha.” "Você sabe que ela só vai tentar comê-las, não é?", eu pergunto a ela. Ela ri. "Provavelmente, mas isso só irá adicionar enfeites para a sessão. O que o Sr. Fields disse quando ligou mais cedo?” Só a menção do nome de meu advogado faz meu sangue ferver. Não é nada que ele tenha dito, mas isso significa que eu ainda estou lidando com os pais de Misty. Seu advogado entrou com uma petição, alegando que eles estavam dando um tempo para o tribunal investigar se McKinley e eu somos bons pais. Nós nos encontramos com uma assistente social por duas vezes. "Nada realmente. A assistente social tem que fazer um total de quatro visitas. Uma agendada, que já foi e três não agendadas. É a sua maneira de tentar apanhar-nos sendo maus pais.” "Ela pode vir a cada dia maldito se ela quiser", ela ferve. Eu me inclino e entrelaço meus dedos com os dela. "Eu sei baby. É apenas um processo que temos que passar. Você está pronta para se livrar de mim já?” Eu a provoco. "Não! Não é isso, eu juro. Eu só... odeio isso. Eu odeio que isso ainda está pairando sobre nossas cabeças, que querem tentar levá-la. Não é certo.” "Não, isso não é certo. Eles estão jogando um jogo, Kinley. Eles sabem que não podem ganhar, então em vez disso, eles


estão tentando nos pegar fazendo algo errado. Isso não vai acontecer. Eles não vão ganhar isso”, digo a ela. Ela aperta minha mão e nós permanecemos em silêncio o resto do percurso até o prado. Bem, nós ficamos, Lexi ri e balbucia quando o vento bate em seu rosto. Ela adora tomar passeios no bebê canguru. Sua pequena voz de bebê gritando "da, da, da" flui para os meus ouvidos e vai direto ao meu coração. Isso é novo também. Cerca de três semanas atrás, ela disse isso pela primeira vez e eu era o único ouvindo. McKinley ficava dizendo que eu estava inventando isso até que duas noites mais tarde, quando eu entrei através da porta depois do trabalho, ela começou a dizê-lo mais e mais e mais. Eu não parei de sorrir durante uma semana e ainda não parei realmente. A vida é boa. Não, a vida é ótima! Nós chegamos ao prado e Kinley vai para o modo fotógrafa. Eu a deixo fazer a sua coisa enquanto eu pego Lexi de seu assento. "Ok, eu acho que devemos começar com as fotos individuais antes dela ficar desgastada ao longo de todo o processo.” "Bom ponto. Onde você a quer?” "Lá nas flores selvagens”. Como ela mencionou anteriormente, ela pega uma e entrega para Lexi. Ela fica tão interessada nela, que não percebe quando McKinley empurra uma atrás da orelha. "Agora vá para trás e eu vou chegar um pouco antes que ela comece a fugir", ela ri. "Da, da, da", Lexi balbucia enquanto desintegra a flor em suas mãos. Eu estou parado perto para o minuto em que ela tentar comer. Eu sei que é o plano; ela coloca tudo o que ela pode pôr as mãozinhas gorduchas em sua boca, nestes dias. "Lá vai ela, papai", Kinley ri. Lexi, terminando com a flor, está agora de quatro, balançando para frente e para trás. Kinley e sua mãe, mesmo a minha, dizem que ela vai estar engatinhando a qualquer momento. Eu coloquei a casa à prova de bebê no último fim de semana apenas no caso. Eu preciso da minha menina segura quando ela estiver se movendo.


Eu a agarro e ela ri suas mãos tocando meu rosto. "Perfeito" ouço Kinley dizer. Lexi e eu olhamos para ela ao mesmo tempo. Ela continua a tirar fotos. "É a minha vez", eu digo, entregando Lexi para ela. Em vez de sua câmera, eu coloco a mão no bolso e retiro a que ela comprou para mim quando Lexi nasceu. "Você pode usar a minha, Evan", ela ri. "O inferno com isso. Eu não iria sequer começar a saber como usar essa coisa. Além disso, eu gosto dessa. Minha esposa comprou para mim”. Eu sorrio. Isso é outra coisa que eu nunca me canso de ouvir, ela sendo chamada minha esposa. "O que você acha Lex? Você acha que devemos deixar papai tirar a nossa foto?” "Da, da, da, da", Lexi divaga. Kinley faz cócegas sua barriga e ambas têm a cabeça para trás rindo, flores selvagens na mão. Eu tiro uma foto ou vinte. Capturando memórias, como ela disse que eu faria. Kinley acaba definindo sua câmera no tripé e utiliza o controle remoto para tirar alguns retratos de todos nós. Este não era o seu plano, mas eu insisti. Eu não posso esperar para ver como elas terminaram. "Eu acho que a nossa menina está cansada", digo a McKinley enquanto ela embala seu equipamento. Lexi está esfregando os olhos com a cabeça apoiada no meu ombro. Depois de lançar seu equipamento na parte de trás do canguru, ela caminha até nós. "Você foi uma menina tão boa hoje, Lex”. Ela estende a mão, escova sua bochecha. Isso é quando acontece. "Mamãe", cai dos lábios cansados da minha bebê. McKinley suspira, jogando as mãos sobre a boca. Seus olhos imediatamente cheios de lágrimas. Eu não hesito com a minha resposta. Vou para perto de McKinley e puxo-a para perto. "Isso é certo, baby. Essa é mamãe”, digo a ela. Pode ser errado da minha parte fazer isso


sem discutir com Kinley em primeiro lugar, mas porra, eu quero que ela seja sua mãe. Quero viver cada dia para o resto de nossas vidas assim como temos nos últimos dois meses. Eu não quero deixá-la ir. McKinley se afasta, limpando as lágrimas. "Você não pode fazer isso", ela me diz. "Você não pode dizer a esta menina preciosa que eu sou sua mãe. Você não pode dizer ao meu coração que eu sou sua mamãe. Isto é temporário, Evan. Você não pode fazer isso com ela, comigo”, ela chora. "E se não for? E se for permanente?” "Oh, Evan, ambos sabemos que não é o que isso é.” "Besteira.” "Cuidado com a língua em torno dela", ela dispara de volta. Lexi começa a chorar e McKinley chega para ela. "Tia Kinley está aqui, baby. Vamos levá-la para casa”. Ela leva seu assento e prende no banco. Em vez de sentar na frente comigo como ela fez no caminho para cá, ela sobe na parte de trás para se sentar com Lex. Eu não me arrependo do que eu disse, mas é evidente que ela ainda não se sente da maneira que eu sinto. Meu peito sente como se uma faca tivesse sido torcida nele, mas eu não demonstro. Em vez disso, eu dirijo as minhas meninas de volta para a casa e descarrego os equipamentos de McKinley, enquanto ela leva Lexi e faz-lhe uma mamadeira. Eu chuto o pneu do Mule, uma vez que elas estão no interior, engolindo o grito que quer rasgar a minha garganta. A mulher que eu amo, minha esposa, não me ama de volta. Essa é uma pílula difícil de engolir.


Assim que Lexi acaba a sua mamadeira, ela está dormindo. Deito-a no berço e atravesso o corredor para o nosso quarto. Meu coração está quebrando em minúsculos pequenos cacos que caem a cada dia mais perto do julgamento. Quando ela me chamou de mamãe... foi devastador. Eu quero muito isso. Enrolo-me em uma bola em cima da cama e deixo as lágrimas caírem. Ouço Evan andar no andar debaixo. Ele concordou com ela, mas ele está preso nessa, em nós sendo real, enquanto ainda há uma ameaça dos pais de Misty. Eu não posso me deixar ser mãe e tê-la tirada. Eu só.... Não posso. Eu fecho meus olhos e caio no sono. Quando eu acordo um pouco mais tarde, eu sinto lábios quentes contra o meu pescoço. "Eu não quero brigar com você, McKinley", Evan diz suavemente. "Desculpe-me, eu não corrigi ela. Farei no futuro. Eu só... Eu não quero brigar com você, baby”. Ele parece quebrado. "Eu não gosto de te encontrar em nossa cama com suas faces molhadas de lágrimas. Quebra a porra do meu coração. Eu só quero que você seja feliz. Hoje foi incrível e eu quero isso de volta”, diz ele. Rolo para encará-lo. "Hoje foi incrível", eu confesso. Seu polegar traça meus lábios. "Eu a amo, Evan. Eu a amo tanto, e eu só... não quero confundir as coisas ─ confundi-la. Eu sei que ela é


apenas um bebê e ela não vai se lembrar de hoje, mas nós também podemos...” "Sinto muito", diz ele, me puxando mais apertado contra o peito. "Vamos voltar. Se ela fizer isso de novo, vamos ignorá-la ou dizer-lhe o seu nome. Inferno, eu não sei. Eu não sei o que estou fazendo com ela.” "Você sabe. Foi um impulso a partir do dia em que estávamos tendo. Eu não estou com raiva e eu não quero brigar com você também.” "Obrigado, caralho", ele murmura enquanto seus lábios pegam os meus. Dentro de minutos, nós estamos ambos nus e ele está procurando na cabeceira por um preservativo. Assim que ele desliza para dentro, ouvimos Lexi gemendo pelo monitor do bebê. "Ótima hora, bebê," ele ri, descansando sua testa contra a minha. "Ela pode esperar alguns minutos. Ela não está chorando e.…”, eu levanto os meus quadris. "Sim?", ele pergunta. Eu concordo. Lexi choraminga novamente. "Duro e rápido", eu digo, mordendo meu lábio inferior. "Mas este é o sexo de reconciliação", ele faz beicinho. Eu sorrio. "É com você, Evan, isso é tudo que importa. Agora se apresse antes que Miss Lexington decida que estamos perdendo a festa.” Essa é toda a motivação que ele precisa antes que ele deslize para fora e bata de volta. Eu coloco minhas pernas ao redor de sua cintura e seguro em suas costas, segurando-me para o passeio. "Ajuda-me, linda", ele geme. Eu aceno e deslizo minha mão entre nós. A sensação de me tocar enquanto ele empurra dentro e fora de mim não é nova para nós. Esta não é a primeira vez que tivemos que trabalhar em torno da programação do sono de Lexi. Alguns movimentos de meus dois dedos e eu estou perto. "Tão perto", eu respiro.


"Eu também", ele me diz enquanto ele suga um mamilo na boca. A sensação me faz gritar seu nome. Isso, por sua vez, faz com que Lexi a grite também. Evan se acalma; então ele está descansando seu peso sobre mim. "Ela não está impressionada”. Ele sorri. "Não, ela não está, mas nós geralmente corremos para ela. Ela é um pouco mimada, eu admito.” "Sim", ele concorda, saindo de mim. Eu corro para o banheiro e me limpo enquanto ele descarta o preservativo, veste alguns shorts, e vai para acalmar uma Lexi chateada. Quando eu saio do banheiro, eu encontro eles deitados na cama. "Ela parece feliz.” "Sim, assim que entrei no seu quarto, suas lágrimas pararam. Eu acho que você está certa sobre ela ser mimada.” "Sim, mas nós não faremos de outra maneira", eu digo, deitando ao lado deles. "Você pode cuidar dela por um minuto enquanto eu limpo?", Ele pergunta. "Claro, vamos descer e procurar algo para fazer para o jantar.” "Por que não vamos apenas pedir pizza? Esse novo mercado, pouco abaixo da estrada, faz entrega agora. Vamos testá-lo.” "Perfeito. Você tem o número?” "Sim, há um cardápio pendurado na geladeira. Apenas peça o que quiser. Eu sou fácil, mas eu estou morrendo de fome.” "Entendi”. Eu pego Lexi e os poucos brinquedos que ela estava brincando e nós fazemos o nosso caminho para baixo. Coloquei Lex no cercadinho, enquanto eu peço a pizza. Poucos minutos depois, nós três estamos no sofá assistindo Shrek. Evan estava passando pelos canais e, assim que o ogro verde apareceu na tela, o resmungar de Lexi parou e seus olhos estavam colados. "Quem teria pensado?", diz Evan.


Eu ri. "Todas as crianças adoram desenhos animados. Precisamos levá-la para ver alguns filmes de princesa, Lex”, digo a ela. Ela não se move ao som da minha voz. "Parece que fomos deixados de lado pelo burro falante", eu rio. A campainha toca. "Merda. Minha carteira está no andar de cima. Você pode abrir a porta e eu vou correr para cima e obtê-la bem rápido?” Ele já está em pé e em movimento. Eu pego Lexi e ela balbucia em diante, estendendo a mão para a televisão. Eu tenho medo que ela vai chorar até que ela vê que estamos caminhando em direção à porta da frente. A menina gosta de estar fora e dar tchau-tchau20, isso é certo. "Da, da, da", Lexi diz, agarrando minha atenção enquanto eu abro a porta. "Desculpe, meu marido está pegando a..”. Eu paro de falar quando eu olho para cima e vejo quem está em pé na frente de mim. "O.… o que? C-como?" "Desculpe, cara, quanto... que porra é essa?" Evan exclama enquanto ele empurra Lexi e eu atrás dele. "Eles me disseram que você estava morta", diz ele, citando os fatos. "Oi, Evan. Posso entrar?", pergunta Misty. "Não! Você não vem perto dela”, ele ferve. "Baby, leva ela para dentro", ele me diz. Eu faço o que ele diz, não querendo Misty colocando as mãos sobre Lexi. Ela deveria estar morta. O que diabos está acontecendo?

20Não

sei se em todos os lugares no Brasil tem essa expressão, mas onde eu moro significa sair pra passear.


Isso não pode estar acontecendo. "Evan, eu preciso falar com você", Misty implora. Eu levanto minha mão, parando-a, e ela mantém a boca fechada. Merda! Eu não posso a deixar entrar. Eu não quero ela perto de Lexi, mas eu preciso de Kinley. Eu preciso dela ao meu lado para isso. Puxando meu telefone do meu bolso, eu chamo Aaron. "Ei, cara, onde está você?" Eu espero que ele responda. "Você pode vir e pegar Lex? Vou explicar quando você chegar aqui, mas eu preciso de você para vir buscá-la, rápido.” "Eu não calmamente.

estou

aqui

para

levá-la,

Evan",

Misty

diz

"Eu não dou a mínima! Eu não vou deixar você perto dela. Você pode esperar aqui até que Aaron esteja aqui”, eu fervo. Eu envio a McKinley um texto. Evan: Hey, eu liguei para Aaron. Ele está vindo para pegar

Lexi. Você pode arrumar a bolsa dela? Kinley: Sim, tudo bem?

Evan: Eu não sei baby. Eu só não a quero perto dela. Kinley: Okay


Aaron chega poucos minutos mais tarde. Seus olhos se arregalam quando vê Misty de pé na minha varanda. "Acontece que ela não está morta, afinal de contas", eu digo em saudação. "Eu posso ver isso. Onde estão as meninas?", ele pergunta. "Dentro. McKinley tem sua bolsa pronta. Agradeço por pegar ela, homem. Eu não a quero aqui para isso.” "Não tem problema, bro. McKinley?” "Eu preciso dela aqui comigo", eu digo honestamente. Ele balança a cabeça em entendimento. Eu abro a porta. "McKinley, Aaron está aqui”. Nem um segundo depois, ela aparece com uma Lex sorrindo nos braços, carregando o saco de fraldas. Quando Lexi vê Aaron, ela estende a mão para ele. "Ei, menina", ele diz a ela. "Você vai sair com o tio Aaron por um pouco de tempo.” "Você tem um assento de carro?" McKinley pede a ele. "Sim, eu apenas deixo lá todo o tempo, nos dias de hoje. Ela gosta de ir para passeios”. Ele sorri. "Me liga", ele diz e eu aceno. Eu coloco meu braço em torno de McKinley e olhamos enquanto eles saem da garagem. "Vamos acabar com isso", eu digo, girando e segurando a porta aberta para ambas. McKinley lidera o caminho para a sala de estar, Misty bem atrás dela. Sento-me no sofá e puxo McKinley para o meu lado. "Fale”. Eu aponto para a cadeira. Misty leva a dica e se senta. "É uma longa história, mas eu lhe asseguro, eu não estou tentando levá-la de você.” "Estamos ouvindo", eu digo. Minha mão está espremendo Kinley tão apertado que eu tenho certeza que estou prestes a cortar a circulação. Forço o meu aperto e relaxo, então eu não vou machucá-la. "Ela é linda, Evan", diz Misty. "Fale", eu digo entre os dentes.


"Ok”. Ela toma uma respiração profunda. "Crescer na minha casa não foi uma experiência agradável. Meus pais nunca me quiseram, mas foi a coisa sulista de fazer, para um homem na política, casar e ter uma família. Me tiveram, e depois contrataram uma babá para me criar”. Ela torce as mãos, nunca olhando para nós. "Eu nunca recebi abraços ou beijos, nunca tive a minha mãe ou pai deitado na cama comigo à noite e lendo uma história. Eu tinha babás. Babás que foram instruídos para não me estragar por me mostrar afeto.” Como eu passei um ano da minha vida com ela e não soube disso? "Eu nunca quis filhos. Eu estava com muito medo que eu seria como meus próprios pais, e nenhuma criança merece isso. Eu posso admitir que eu fui egoísta e mimada. Fui criada para ser. Eu finalmente tive a coragem de sair de casa com a sua bênção, porque eu estava na faculdade. Eles trabalharam em seu círculo social para dizer que estava 'na faculdade’, mas o que os meus pais não sabiam era que eu estava aguardando a minha hora até que eu pudesse ficar o mais longe possível deles”. Ela olha para cima e os olhos pousam em minhas mãos segurando McKinley com força. "Fiz vinte e cinco, cerca de um mês depois que ela nasceu. Todos os dias, eu senti culpa por não amá-la. Que tipo de pessoa não ama a sua própria carne e sangue?", ela soluça. "Eu estava arruinada pela culpa. Eu não sabia como corrigi-lo. Como deixá-la saber o quanto eu sentia, e como passar os meus direitos para você era o que era melhor para ela. No meu vigésimo quinto aniversário, recebi um telefonema. Meus avós, pais da minha mãe, me deixaram um fundo fiduciário. Eu não fazia ideia. Suas regras estipuladas era que eu não teria acesso até o meu vigésimo quinto aniversário. O cara no telefone me disse que o fundo era de dez milhões de dólares”. Ela olha para mim, com lágrimas nos olhos. "Foi quando isso me atingiu. Eu poderia ter certeza de que você e Lexington sempre fossem cuidados. Eu sei que você tem uma boa vida, mas isso era algo que eu poderia fazer. Não só


isso, mas eu poderia fazer um novo começo para mim. Eu poderia libertar-me dos pais que nunca me amaram também.” "Como você fez isso?", eu pergunto a ela. "Advogado dos meus pais”. Ela sorri. "O dinheiro falou mais alto e ele assinou um acordo de não divulgação e não discutiu nada disso com meus pais. A confidencialidade do cliente e tudo. Ele me ajudou com o acidente de carro, a minha nova identidade, e a criação de uma conta em um paraíso fiscal, com cinco milhões de dólares, e ele também me ajudou a configurar um acordo para Lexi. Foi a minha condição de que você não seria notificado até que ela tivesse um ano. Eu queria dar-lhe tempo para não me odiar tanto, para deixar um pouco da dor que lhe causei desaparecer, antes de vocês serem notificados que eu daria a sua filha cinco milhões de dólares no caso da minha morte.” "Puta merda", sussurra Kinley. Misty sorri. "Foi um grande plano, exceto pelo fato do advogado dormir com sua secretária. Ela também está dormindo com o meu pai. Eu não sabia ou eu teria escolhido alguém diferente. No entanto, o que está feito está feito.” "Eu não sei o que dizer", eu digo a ela. "Não diga nada. Quanto menos você souber sobre como e onde é melhor. Eu soube que meus pais descobriram e estavam vindo atrás de você pela custódia dela. Acontece que, eles estão com problemas financeiros e ganhar a custódia dela também garantiria a eles os cinco milhões de dólares que eu passei a ela no caso de minha morte. Assim que eu descobri o que eles estavam tentando fazer, eu pulei em um avião e aqui estou.” "Eles vão ficar putos.” Misty dá uma risada sem humor. "Sim, é seguro dizer que eu provavelmente passarei mais do que algum tempo atrás das grades pelo meu pequeno ato de desaparecimento”. Ela encolhe os ombros. "É minha culpa. Eu deveria ter colocado o dinheiro em uma conta e enviado a informação. Eu pensei sobre isso, mas eu sabia que você nunca iria aceitar, não comigo ainda viva. Eu sabia que se você descobrisse sobre a minha morte e, em


seguida, sobre o dinheiro que iria guardar para ela, para o seu futuro. Isso é tudo o que eu queria.” Ela olha para McKinley e depois para mim. "Eu sinto muito pelo que vocês dois passaram. Meus pais não são pessoas legais, e não há nenhuma maneira que eu iria deixá-los pôr as mãos sobre a sua filha.” "Obrigada", diz McKinley antes de bater a mão sobre a boca. "Não, está tudo bem", Misty garante a ela. "Eu pude ver, apenas a partir da pequena interação, você a ama muito. Eu posso dizer a partir das lágrimas em seus olhos, enquanto eu lhe disse a minha história. Estou feliz que você é sua mãe. Eu dei à luz, mas você é a única que lhe dá amor e carinho. Eu não tenho isso em mim para dar.” "Algum dia?", diz McKinley. "Talvez. Eu estive vendo um terapeuta, o que está muito atrasado.” "Eu não sei o que dizer de tudo isso", eu digo. Misty dá de ombros. "Nada. Eu só queria te dizer que os meus pais já não serão um problema. Tenho dinheiro para os meus honorários advocatícios”. Ela abre a bolsa. "E aqui estão as informações da conta para o dinheiro que eu quero dar-lhe. Não há restrições sobre ele. É em seu nome e dela.” Ela segura para mim, e eu olho para sua mão. "Evan, leve-o. Eu quero fazer isso. Eu não sei como ser uma mãe e eu sei que não seria boa para ela, mas eu quero que ela seja o que ela quer ser. Ir para faculdade, mochilar pela Europa, o que quer que seu coração deseje ─ Quero que ela tenha os meios para fazê-lo. Eu conheço você, e eu sei que você vai deixála viver sua vida, não vai prendê-la. Eu quero que ela fique com isso”. Ela balança o caderno para mim. "Por favor", ela diz baixinho. Inclino e pego o caderno, colocando-o sobre a mesa. A campainha toca e McKinley salta para cima. "Essa é a pizza. Vou buscar”. Ela se vira para ir embora.


"Baby", eu grito para ela. Quando ela se vira, eu jogo a minha carteira e ela pega com facilidade antes de limpar rapidamente as lágrimas do rosto. "Você a ama", diz Misty. "Amo.” "Bom. Ela é boa para você e sua filha.” Eu preciso de uma pausa depois disso. "Você precisa de algo para beber?" Como posso ficar bravo com ela quando ela fez isso por Lexi? Ela vai para a cadeia para manter minha filha segura comigo. "Claro, água se você tiver.” "Eu já volto”. Eu fujo da sala em busca de McKinley.


Acho Evan na cozinha puxando três águas fora da geladeira. Ele chega para as caixas de pizza. "Eu acho que é uma coisa boa eu pedi extra", eu o provoco. "Venha aqui", diz ele rispidamente. Ele me puxa para seus braços e enterra o rosto no meu pescoço. "Eu só preciso te segurar por um minuto.” Eu envolvo meus braços ao redor da cintura dele e seguro firme. Eu só posso imaginar os pensamentos passando por sua cabeça agora. Quando ele finalmente se afasta, ele beija minha têmpora. "Você acha que devemos deixá-la ver Lexi?", ele pergunta. Eu quero gritar, NÃO, mas eu acredito que ela não quer ser mãe, não agora de qualquer maneira. "Eu acho que dar-lhe a opção seria bom. Ela teve uma vida dura pelo jeito que soou, e ela fez a coisa certa. Eles não têm nenhum caso agora”. Isso significa também o nosso acordo está acabando. Mais algumas semanas, eu diria pelas aparências, e depois eu vou estar saindo. Eu empurro esse pensamento da minha mente agora. "Eu queria te perguntar antes de eu oferecer", ele me diz. "A escolha é sua, mas acho que oferecer seria bom. Quem sabe quando vamos vê-la novamente, e Lexi é muito jovem para se lembrar dela”. Eu sei que parece ruim, mas psicologicamente, em Lexi, isso não vai significar nada, mas poderia significar tudo para Misty.


"Você vai chamar, Aaron? Vou chamar ela e fazer um prato, se ela quiser”, acrescenta ele como uma reflexão tardia. "Sim”. Eu beijo seu rosto e ele me dá seu telefone. Ligo para o meu irmão. "Hey, bro, tudo bem?", ele pergunta. "Sou eu", eu digo para a linha. "Tudo está bem, mas é uma longa história. Eu odeio perguntar isso, mas você pode trazer Lex de volta? Temos pizza”, eu digo para adoçar o pote. "Ela ainda está aí?", ele pergunta. "Sim, mas está realmente tudo bem. Vou explicar quando você chegar aqui. Vamos deixá-la conhecer Lexi”, digo a ele. "Ok, eu vou disputá-la longe de mamãe e papai e vou aí”. A linha morre quando Evan e Misty entram na cozinha. "Aaron vai tirar ela de meus pais ─ suas palavras não minhas – e já chega aqui", digo a Evan. "Obrigado, querida", diz ele. Quinze minutos depois, Aaron e Lexi se juntam a nós. Ela vê Evan e sorri, estendendo a mão para ele. "Ei, menina", diz ele, levando-a a partir de Aaron. "Há alguém que eu quero que você conheça”. Lexi apenas puxa seus lábios, sem nenhuma preocupação no mundo. Ele puxa as mãos para baixo e vira o rosto para Misty. "Lexington Rae, eu gostaria que você conhecesse Misty. Ela é uma amiga do papai.” Posso vê-lo recuar ligeiramente à palavra amiga, mas, do que mais que ele deveria chamá-la? Não que isso importe, porque Lexi não vai se lembrar deste encontro, mas, para os outros quatro adultos na sala, isso vai ser difícil de esquecer. "Oi”. Misty cumprimenta sem jeito. Eu posso ver lágrimas se reunindo em seus olhos. "Evan, ela é linda.” "Obrigado. Ela é um bebê bonzinho. Quase nunca chora”. Seus olhos encontram os meus e ele pisca. Eu coloco o meu prato meio comido de pizza de lado e pego Lex. "O que você acha sobre mostrar a Misty seu quarto?" Eu pergunto a ela. Misty parece aliviada com a sugestão. O silêncio


constrangedor estava me matando. "Vocês dois terminem de comer enquanto nós meninas damos um passeio", sugiro. Evan se inclina e me beija. "Obrigado", ele sussurra em voz alta o suficiente para eu ouvir. Lidero o caminho para cima e para o quarto de Lexi. Sento-a no meio do chão em seu tapete de brincar e espalho alguns brinquedos ao redor dela. "Quanto tempo você está casada?" "Dois meses.” "Eu estou feliz por ele, por você também. Você tem uma família feliz.” O que eu devo dizer sobre isso? Eu decido ir com boas maneiras. "Obrigada”. Gastamos cerca de vinte minutos no quarto de Lexi. Misty empilha blocos e Lexi derruba. Ela poderia jogar este jogo por horas. "Da, da, da”. Ela aponta para a porta do quarto. "Você esteve aqui por um tempo", Evan diz em saudação. "Só brincando com blocos", digo a ele. Ele sorri. "Ela poderia fazer isso por horas.” "Será que Aaron saiu?" "Sim, há poucos minutos atrás.” "Eu preciso ir também”. Misty se levanta de seu lugar no chão. "Eu já chamei o advogado dos meus pais, que já não é meu. Contratei o meu próprio. Você deve estar recebendo uma chamada dentro das próximas vinte e quatro horas que lhe dirá que o caso foi descartado.” "Obrigado", Evan diz sinceramente. "De nada”. Ela se abaixa e dá uma tapinha na cabeça de Lexi antes de voltar para Evan. "Se cuide, Evan. Obrigada por ser o pai que aquela menina merece”. Então, me surpreendendo, ela se


vira para mim. “McKinley, obrigada por amá-la como se ela fosse sua. Obrigada por dar a ela o que eu sei que eu nunca poderia.” Eu concordo. As palavras não são possíveis neste momento. Lexi começa a mexer, fazendo com que Evan a pegue em seus braços. Ela descansa sua pequena cabeça em seu ombro. "Eu vou levá-la para fora", eu consegui coaxar. "Cuide deles", diz ela, quando chegamos à porta. Tudo o que posso fazer é acenar com a cabeça, novamente. Meu coração está partido por ela, e por mim. Meu tempo acabou. Eles já não precisam de mim.


Misty estava certa. No dia seguinte, recebi um telefonema do Sr. Fields dizendo que o caso foi arquivado. No entanto, Child Protective Services 21 passaria em algum momento dentro dos próximos cinco dias para a visita final. Acontece que, eles têm que abrir o seu próprio caso e, devido ao caso ser cancelado, as visitas domiciliares foram para apenas mais uma. Aparentemente, nesta visita, será notificado se eles também vão fechar o caso em seu departamento. McKinley cancelou todas as suas sessões para a semana. Ela nem mesmo piscou um cílio. Ela disse que precisava estar aqui quando eles aparecerem. Eu não discuti com ela. Minha mente tem estado muito preocupada com tudo o que aconteceu nos últimos dias. Eu não estou preocupado com a visita domiciliar. Eu sei que somos bons pais, minha casa é segura, e ela é saudável. Eles não têm nada. Não, o que me preocupa é que uma vez que estiver tudo dito e feito, McKinley vai embora. Nosso acordo era para ela ficar até que tivéssemos certeza de que não poderiam tomar Lex de mim. Que a hora é agora. Eu odeio isso. Eu quero que ela fique. Eu também decidi deixar minha equipe lidar com as coisas esta semana. Nós passamos toda a semana juntos, nós três, absorvendo o máximo de tempo possível. Nós não falamos sobre isso, mas nós dois sabemos que é o que está acontecendo. Lexi está dormindo em seu cercadinho, enquanto McKinley e eu estamos encolhidos no sofá assistindo televisão. Bem, ela 21Serviço

de proteção à criança seria o conselho tutelar


está, mas eu não estou prestando muita atenção. A campainha toca e ela se senta. "Eu vou atender", diz ela tão quieto que eu mal escuto. Eu desligo a televisão e levanto. Ouço Lexi cumprimentar a senhora Allan, a assistente social. Suas vozes ficam mais altas à medida que avançam pelo corredor. "Senhora Allan”, eu digo, oferecendo-lhe a minha mão, e ela aperta. "Sr. Chamberlin”. Ela olha por cima do ombro e vê Lexi dormindo. "Ela é um bebê tão bom", ela comenta. "Ela é”. McKinley anda ao meu lado e envolve seus braços em volta da minha cintura. "Bem, eu vou fazer isso rápido. Meu departamento está fechando o seu caso. Nós não encontramos nada que pudesse fazer-nos pensar que vocês dois não são nada além de bons pais capazes. Eu só preciso de vocês para assinar este documento afirmando isso e eu vou estar no meu caminho.” Ela puxa os papéis, diz-nos onde assinar, e sacode as mãos. "Eu sinto muito pelo que você passou. Você tem uma família adorável.” Só assim, acabou. Não há ameaça de minha filha estar sendo tirada de mim. Em vez disso, estou perdendo a minha esposa. McKinley senta-se no sofá e enrola as pernas debaixo dela. "Acabou, Evan. Estou tão feliz por você”, diz ela, com lágrimas nos olhos. "Você nunca terá que se preocupar com ninguém levando ela novamente.” "Obrigado pelo que você fez por nós.” "De nada. Acho que eu deveria começar a arrumar, hein?” "Não", eu digo com firmeza. "Eu não quero que você saia. Preciso de você aqui.” Ela está em silêncio por vários minutos antes de responder. "Não, você não precisa. Você é um grande pai. Você sabe o que está fazendo. Você não precisa mais de mim.”


"Eu preciso de você. Eu não posso fazer isso sozinho”, digo a ela. Ela sorri através das lágrimas. "Sim, você pode, Evan. Você não precisa de mim. Eu ainda vou vir e visitar. Mamãe e eu ainda vamos cuidar dela para você. Eu amo aquela garotinha. Você não pode se livrar de mim tão fácil.” "E eu?", eu pergunto a ela. "Você ama a minha filha, mas e eu?" A barragem finalmente rompe enquanto as lágrimas caem sobre suas bochechas. "Claro que eu te amo. Nós já passamos por tanta coisa ao longo do último ano, mas está na hora de eu ir.” "Você não pode ir. Eu preciso de você”, eu digo novamente. "Não, você não precisa. Eu estou indo arrumar algumas coisas e passar a noite na mamãe e papai. Quanto mais cedo eu começar essa transição, melhor.” Suas palavras cortam através de mim. Eu estava prestes a dizer a ela o quanto eu a amo, mas ela não me ama assim. Ela se preocupa comigo e isso é triste para ela, mas isso não está rasgando seu coração fora do peito como o meu. Eu não digo nada. Eu não posso nem olhar para ela por medo que eu vá cair de joelhos e implorar para ela ficar, pedir-lhe para viver o resto de sua vida com a gente. Ela se levanta do sofá e eu viro minha cabeça. Eu escuto como seus passos desaparecem até as escadas. Meu olhar embaçado bloqueia na Lexington e meu peito dói por minha menina. Ela ama McKinley tanto quanto eu amo, e ela está indo embora. Não importa o que eu digo... ela está terminando isso. Eu sabia que isso iria acontecer, mas eu não sabia que me sentiria assim, como se eu não pudesse respirar, como se meu coração estivesse fisicamente quebrado em pedaços. Eu nem sei quanto tempo passou, quando ela para em frente de mim. "Estou indo embora. Eu vou voltar durante os próximos dias para mover o resto das minhas coisas”. Eu ainda não olho para ela. "Por favor, dê-lhe um abraço e um beijo para mim


quando você deitar ela esta noite”. Sua voz falha, mas eu ainda me recuso a olhar para ela. Eu não posso. "Adeus", ela sussurra.

Eu não posso respirar. Felizmente, à distância para a casa dos meus pais é inferior a cinco minutos, porque eu não posso ver. Quando paro na casa, Aaron e meus pais estão sentados na varanda da frente. Um olhar para mim e eles sabem algo não está certo. "O que aconteceu? Evan e Lexi estão ok?", Aaron pergunta, encontrando-me no degrau. Eu não lhe respondo. Em vez disso, eu jogar meus braços em torno dele e soluço. "Shhh, McKinley, você tem que se acalmar.” Ele esfrega minhas costas, tentando me acalmar. "Eles estão bem, mas acabou. Ele não precisa mais de mim”, eu choro. "Eu acho isso difícil de acreditar", diz Aaron. Ele me pega e me leva para dentro da casa. Nós nos sentamos no sofá, e eu puxo o cobertor da parte de trás e me enrolo nele. "Diga-me o que aconteceu.” "CPS veio hoje e desistiu do seu caso. Cerca de uma hora atrás, não há nenhuma ameaça de ele perder Lexi, então eu saí." "Entendo. Será que ele tentou te parar?” "Claro que ele fez. Ele não quer ficar sozinho. Ele tem medo que ele não pode fazer isso sem mim, e ele pode. Ele ama essa menina muito.” "Ele ama", Aaron concorda. "O que ele disse quando você saiu?"


"Ele disse que ele... que ele precisava de mim.” "Você não acredita nele?" "Não, eu não acredito. Ele não precisa mais de mim. Ele sabe como cuidar dela. Eu lhe disse que ainda vou cuidar dela e passar por lá para visitar, mas eu pensei que era melhor se eu saísse.” "Venha aqui”. Aaron me puxa para um abraço e outra rodada de soluços se liberta. Posso ouvi-lo falar com nossos pais, mas eu não posso entender o que eles estão dizendo. Eu me perco na dor que está enterrada no fundo do meu peito. Eu pensei que eu poderia lidar com isso. Eu choro nos ombros do meu irmão mais velho, tendo conforto em seus braços. "Ele acha que ele precisa de mim, Aaron. Ele não precisa. Ele nunca realmente tinha que fazer isso sozinho. Eu sempre fui lá mergulhando para salvá-lo. Eu fiz isso quando eu descobri sobre os pais de Misty e ele deixou. Ele acha que não pode fazer isso por conta própria, mas ele pode. Eu tive que sair para que ele pudesse ver isso”, eu explico. "E se você estiver errada? E se ele precisa de você?", ele pergunta. "Eu acho que só o tempo dirá, mas eu não sei se eu posso fazer isso. Eu o amo, Aaron. Com tudo o que sou eu o amo, e eu não sei se eu posso fingir e jogar essa charada mais. Eu farei qualquer coisa para ele, ajudá-lo com Lexi de qualquer maneira que eu puder, mas eu tinha que sair.” "Ok", diz ele, ouvindo que eu estou chateada. “Vamos dormir e ver como você se sente na parte da manhã.” Concordo e sigo até meu quarto. A cama é fria e solitária. Sinto falta dele. Eu sinto falta deles tanto e isso dói. Como é que eu vou vê-lo todos os dias? Esse é o meu último pensamento, quando eu caio em uma noite de sono agitado.


Lexi e eu dormimos no andar de baixo na noite passada, ela em seu cercadinho e eu no sofá. Eu não poderia fazer isso. Eu não conseguiria dormir naquela cama sem ela. Acordamos cedo, nenhum de nós tivemos uma boa noite de sono, por isso, quando há uma batida na porta às sete, eu salto para responder. Talvez seja ela. Talvez ela mudasse de ideia. Corro até a porta e abro apenas para descobrir Aaron. "Ei, cara", eu digo, decepcionado. "Uau, não me diga as boas-vindas ou qualquer coisa.” "Quer um café?", pergunto, ignorando sua piada. "Claro”. Ele toma um lugar à mesa. "Então, como você dormiu na noite passada?" "Como uma merda", eu digo, colocando a xícara para baixo na frente dele. "Você vai lutar por ela?", ele pergunta, começando à perseguição. "Ela não ─" "Ela ama. Confie em mim, ela ama. Eu segurei minha irmã na noite passada, enquanto ela chorou por horas. Ela ama.” Meu peito aperta só de ouvir que ela estava sofrendo. "Então por que ela foi embora? Eu lhe disse que precisava dela. Pedi-lhe para ficar. Ela recusou.” Aaron passa os dedos pelo cabelo. "Porra! Ok, escute homem. Desde o primeiro dia, você precisava dela. Primeiro, foi para ficarem prontos para Lexi, o quarto, as coisas que ela precisaria. Em seguida, depois que ela nasceu você era tímido e inseguro, e você precisava dela, em seguida, de novo.” "Eu precisava", eu admito.


"Então, quando toda essa merda aconteceu com os pais de Misty, você precisava dela. Ela se aproximou e fez o que ela precisava fazer para ajudá-lo.” "Ela fez.” "Por que você acha que ela fez isso?", ele me pergunta. "Ela ama a minha filha.” "Nah! Tente de novo”, diz ele. "É verdade. Ela me disse várias vezes que ela ama Lexi, ela faria qualquer coisa por ela, e eu a amo por isso”, digo a ele. "Só por isso?", ele pergunta. "Você está brincando comigo? Você sabe melhor do que essa merda. Eu já te disse que eu a amo.” "Sim, mas você disse a ela?" "Não, ela não me deu a chance.” "Não, em vez disso você disse que você precisava dela. Você disse a ela o motivo?” Ah Merda. Eu acho que estou começando a ver onde isso vai dar. "Não”. "Certo”. Ele sorri. "Você tem um motivo?", ele aponta. "Claro que eu tenho. Não posso respirar sem ela. Eu não consegui nem dormir na minha cama na noite passada, a nossa cama, porque os lençóis cheiram como ela”, eu praticamente grito com ele. Aaron sorri. "Isso é o que você precisa dizer a ela. Ela acha que a única razão que você lhe pediu para ficar era porquê você está com medo que você não pode criar Lex sozinho. Você não lhe deu uma razão para acreditar que era mais do que isso", ressalta. Caralho! "Ela ama você, Evan. O coração dela está quebrando tanto quanto o seu. Você tem que mostrar que você precisa dela, não


por causa do que ela pode fazer por você, mas porque ela é a outra metade de vocês.” Eu fico olhando para ele. "Quando você ficou tão bom em relacionamentos?" Ele dá de ombros. "Eu realmente não sou. É fácil estar do lado de fora olhando para dentro. Vocês dois estão de cabeça para baixo, mas vocês não podem ver através de todas as besteiras para trabalhar com isso. Ela é minha irmã e você é meu melhor amigo. Eu quero ver vocês dois felizes.” "Ela me ama?", pergunto, precisando de sua confiança. "De forma irrevogável.” Ela me ama. Eu penso em tudo o que ele disse e faz sentido. Eu nunca disse a ela como eu me sinto, mas pedi para ela ficar porque eu precisava dela. Merda! "Ei, cara, você pode me fazer um favor? Você pode mantê-la ocupada? Eu sei que ela mencionou vir para pegar suas coisas, mas você pode mantê-la ocupada até que eu te envie uma mensagem? Eu preciso fazer algumas coisas primeiras. Dê-me um par de horas?” "Ela se agitou e virou a noite toda. Meu palpite é que ela vai ficar em seu quarto a maior parte do dia de qualquer maneira, mas eu te ajudo. Posso fazer alguma coisa?", pergunta ele. "Não, só quando eu te enviar mensagem, traga ela aqui.” Aaron levanta. "É isso aí, cara”. Ele me bate nas costas e acena um tchau. Um plano se forma em minha mente enquanto Lexi balbucia, deixando-me saber que ela está acordada. O bebê precisa de uma mudança de fraldas e um café da manhã; então nós temos que fazer isso.


"Vamos, dorminhoca, acorde", Aaron diz, balançando o meu braço. "Vá embora”. Eu lanço as cobertas sobre minha cabeça. "Não, eu preciso de você acordada. São três horas da tarde, preguiçosa.” "Realmente, Aaron?" Eu puxo as cobertas de plumas e olho ameaçadoramente para ele. Ele sorri. Em seguida, envia uma mensagem em seu telefone. "Sim com certeza. Agora se levante. Eu preciso de você indo para a cidade comigo.” "Não.” "Sim, vamos, levante-se. Nós estamos indo pegar algo para comer.” Eu começo a dizer-lhe que eu não estou com fome, mas meu estômago rosna e me trai. "Tudo bem, mas eu preciso de um banho em primeiro lugar," Eu cedo. "Vinte minutos, eu estou morrendo de fome", diz ele, digitando em seu telefone. “Para quem você está mandando mensagens?", pergunto. "Apenas os caras. Eles têm algumas perguntas sobre a venda na próxima semana. Saí cedo para vir e te levar para jantar”. Ele sorri. Vinte minutos mais tarde, estamos em seu caminhão e em nosso caminho para a cidade. "Vejo que você manteve o anel no dedo", diz ele. "Fui ver Evan esta manhã", ele me diz como se nós estivéssemos discutindo o tempo.


"Como estão eles?" "Ele sente sua falta.” "Ele está bem.” "Eu realmente não acho que ele está.” Não respondo e ele não fala nada. Ficamos em silêncio o restante do caminho. Ele para no Subway. "Isso está bem?" "Sim, eu não estou com tanta fome de qualquer maneira.” "Você acha que sua barriga obteve o memorando?", ele pergunta quando ela rosna tão alto, se não mais alto, do que antes. Bato no seu braço e saio do caminhão. Nós jogamos conversa fora enquanto comemos. Eu pego um de quinze centímetros e só consigo comer metade. Levou esforço para conseguir isso descendo. Aaron, por outro lado, comeu um de trinta e a outra metade do meu de quinze. "Você precisa ir a qualquer lugar?", ele pergunta. "Não, só para casa.” Ele nos leva para casa, só que ele vira para baixo a estrada que conduz ao lugar de Evan. "O que você está fazendo?", pergunto a ele. "Você precisa falar com ele, McKinley. Vou esperar lá fora e eu prometo, assim que você quiser sair, eu vou te levar para casa. Você vai se arrepender se você não, pelo menos, ouvir o que ele tem a dizer.” "O que ele poderia dizer que já não tenha sido dito?" "Você disse a ele que o ama?", ele pergunta. "Não", eu digo, cruzando os braços sobre o peito. "Soa como um bom lugar para começar.” "Eu não posso ─" "Não", ele me corta. "Não dê desculpas", ele para na frente da casa que eu chamei de lar nos últimos meses. "Largue o fingimento. Basta ir lá e falar com ele. Ouça o que ele tem a


dizer. Seja honesta com ele, e se tudo continuar igual depois disso, pelo menos você vai saber que você tentou.” "Tudo bem”. Eu desço do caminhão batendo a porta. Enquanto eu subo os degraus, Evan abre a porta antes mesmo de eu ter a chance de bater. "McKinley”. Eu posso ouvir a dor em sua voz. Aaron estava certo? "Hey, uh, Aaron pensou que deveríamos conversar.” "Sim, eu pedi a ele para trazê-la aqui”. Ele abre a porta toda. "Entre.” Dou um passo em direção a ele e, só assim eu estou vivendo no passado, seus braços serpenteiam e me puxam para perto. A porta bate fechada, mas não percebo, enquanto ele me segura apertado. Lexi balbucia "Dada" da sala de estar, levando-o a libertarme. "Ela vai estar animada para vê-la", diz ele, entrelaçando seus dedos nos meus e me guiando para a sala. "Posso segurá-la?", pergunto, enquanto as lágrimas enchem meus olhos. Faz apenas um dia. Nem mesmo um total de vinte e quatro horas e eu sinto falta deles tanto. "Você nunca tem que fazer essa pergunta.” Corro para ela no cercadinho e puxo-a para fora. Eu inspiro o cheiro de bebê dela e mais lágrimas começam a cair. Ela me olha como se ela soubesse que eu estou chateada. "Eu senti sua falta, Lex.” Evan liga nos desenhos animados e seus olhos de repente estão colados à televisão. Ele chega para ela, a coloca em seu andador, e olha para mim. "Eu não vou ser um desses caras, do tipo que coloca seu filho na frente da TV ou celular, mas agora, eu preciso. Eu tenho algumas coisas a dizer e eu preciso saber que tenho sua atenção, enquanto Shrek tem a dela.” Eu concordo.


Estendendo a mão para o meu lado, ele me guia para o sofá, eu sento e ele se ajoelha na minha frente. "Eu sinto muito. Quando você me disse que estava me deixando ontem, entrei em pânico. Eu não fui claro.” "Evan..” "Por favor, deixe-me dizer isto”. Ele pega a minha mão e sorri. "Você ainda está usando seu anel.” "Eu só... esqueci que estava lá realmente. Eu preciso dar-lhe de volta, eu sei.” "Shhh”. Ele coloca o dedo nos meus lábios. "Eu lhe disse que precisava de você, e isso era a verdade. No entanto, um homem sábio trouxe à minha atenção que eu não lhe disse por quê. Eu deixei você sair daqui sem saber porque e, por isso, eu realmente sinto muito.” Ele traz minha mão esquerda para os lábios e beija meu anel de casamento. Em seguida, os olhos cor de chocolate me seguram refém. "Eu preciso de você, McKinley Rae Chamberlin, porque eu não consigo respirar quando você não está aqui. Eu não consigo dormir na nossa cama, porque os lençóis cheiram como você. Eu não consegui colocar a nossa filha na cama à noite, porque você não estava lá para fazer isso comigo.” Eu não posso lutar contra as lágrimas. "Meu coração precisa de você, baby. Eu te amo. Com tudo o que eu sou, eu te amo, e eu não só preciso de você, mas eu quero você. Mais do que tudo, eu quero você.” "Evan", eu digo com um soluço. Ele chega por trás dele e agarra um livro. "Tome isso", ele insiste. Eu pego o livro dele e ele enxuga minhas lágrimas com os polegares. Abro o livro e é uma imagem minha segurando Lexi no hospital. Virando a página vejo fotos de mim e Lexi dormindo em seu sofá, o mesmo em que eu estou sentada. As próximas páginas são as mesmas coisas ─ imagens que eu nunca vi. Fotos de mim e Lex e até mesmo algumas selfies de nós três nos


últimos seis meses. Quando eu chego ao final, são as fotos do nosso dia no prado. Nós três estamos sorrindo e feliz. Debaixo da imagem, ele diz: “NÓS TE AMAMOS”. Lágrimas rolam pelo meu rosto enquanto eu tento entender o que está acontecendo. Eu olho para Evan e ele também tem lágrimas nos olhos. "Continue", ele me pede. Viro a página e há um retrato do nosso casamento, nós três. Abaixo desta simplesmente diz, sim. Eu passo o meu dedo sobre a imagem. "Continue", diz ele em voz baixa. Eu viro a página e é uma imagem de Lexi vestindo um body que diz: “EU AMO A MINHA MÃE.” Eu estou chorando tanto que eu mal consigo ver as páginas. Evan me entrega um lenço e eu enxugo meus olhos. Eu sorrio para ele e ele me oferece um sorriso aguado em troca. A próxima página está em branco, exceto pelas palavras, abra o envelope do Evan. Olhando para cima, eu vejo que ele está segurando-o para mim. Eu coloco o livro de lado e pego o envelope dele. Não é selado, então eu escorrego a papelada fora e desdobro. É um documento legal. No início, eu acho que são nossos papéis de anulação, mas então eu continuo lendo. Minhas mãos estão tremendo enquanto eu leio as palavras. Eu tenho que ler o primeiro parágrafo quatro vezes antes de eu olhar para ele. "O que isto significa?" Suas mãos embalam minhas bochechas. "O que isto significa é que Lexi quer você sendo sua mãe. Eu quero que você seja minha esposa, e não apenas porque tivemos algum arranjo, mas porque eu te amo com tudo o que sou. Eu te amo. Em sua mão estão os papéis de adoção. Tudo que você tem a fazer é assinar, e o Sr. Fields vai apresentar a petição ao tribunal.” "Evan, eu ─" "Eu te amo, McKinley. Lexington ama você. Eu quero nossa família de volta. Eu quero você aqui, em casa, onde você


pertence. Eu quero criar nossa filha juntos. Eu quero mais bebês com você. Quero cada minuto de sua eternidade estando ligada com a minha.” Ele me ama. Meu coração troveja tão rápido que eu sinto como se pudesse sair do meu peito. Papéis de adoção. Eu deixei os papéis caírem no meu colo enquanto eu levo minha mão para a boca para cobrir um soluço. Evan se inclina e envolve seus braços em volta de mim. "Está tudo bem, querida. Desculpe-me, eu deixei você sair. Eu nunca deveria ter deixado você chegar perto da maldita porta. Eu preciso de você, meu coração precisa de você. Lexi Rae precisa de você.” Depois de alguns minutos de choro contra o peito dele, ouvindo-o me tranquilizar dizendo que isso é o que ele quer, eu me afasto. "Evan, isso é.… permanente. Você está me pedindo para ser legalmente a sua mãe.” "Sim. Eu quero muito isso. Você é sua mãe, McKinley. Você não deu à luz a ela, mas você ama e cuida dela, você se preocupa com ela. Lexi e eu ficaríamos honrados por você carregar esse título. Você é minha esposa”, ele diz simplesmente. Pego os papéis e passo a mão suavemente antes de lhe dar toda a minha atenção novamente. "Você tem uma caneta?", pergunto. Sua resposta é um sorriso ofuscante quando ele se inclina e me beija. "Tenho", ele sussurra. Afastando-se, ele chega atrás dele na mesa e pega uma caneta. Rabisco o meu nome, McKinley Chamberlin, pelos vários “assine aqui" e coloco o documento de volta no envelope. "Eu também te amo", digo a ele. Finalmente dizer as palavras para ele é... Libertador. Ele bate seus lábios nos meus. "Diga isso de novo.”


Eu sorrio através das minhas lágrimas. "Eu te amo muito.” "Eu estou tão arrependido, McKinley. Nunca, eu nunca vou te deixar ir.” "Eu não poderia pedir mais", digo a ele honestamente. Evan e Lexi são tudo o que eu quero. Eu quero a nossa pequena família. Evan se levanta e agarra Lex de seu assento. Ele a traz e a coloca no meu colo. Ela sorri para mim. "Quem tem você, menina?", pergunta a ela. "Será que mamãe tem você?", pergunta ele, sua voz agora cheia de emoção. Lexi olha para ele, em seguida, olha para mim. "Mamãe”. Ela sorri e puxa meu queixo. Uma risada estrangulada escapa da minha garganta enquanto eu seguro ela apertado. Sou sua mãe.


"Papai," Lexi grita quando eu caminho através da porta. Eu me inclino para baixo e a pego quando ela bate em mim. "Ei, menina bonita, onde está a mamãe?" Ela aponta para a sala. Eu chuto as minhas botas, para que a minha esposa não grite comigo por trazer a sujeira para dentro da casa, e vou em direção para onde o pequeno dedo de Lexi apontou. "Hey, baby", eu digo quando eu a vejo estendida no sofá. Suas pernas estão apoiadas sobre a mesa. Coloco Lex para baixo e ela foge para brincar no canto. Eu tomo um assento ao lado de minha esposa e esfrego a barriga muito grávida. "Como está o meu menino?" "Ele está pronto para sair.” Eu sorrio. Eu recebi essa mesma resposta a cada dia nessa última semana. McKinley está com exatamente sete dias de atraso para ganhar nosso filho. Inclinando-me para baixo, eu beijo sua barriga inchada. "Ei, homem pequeno, pegue leve com a sua mãe. Estamos prontos para receber você”, digo a ele. McKinley apenas sorri e revira os olhos. Desta vez, eu comecei a experimentar tudo. Os desejos, as mudanças de humor, sua barriga crescendo. Eu comecei a sentir sua barriga contra minhas costas e meu filho chutando de dentro dela. É tudo esmagador e surpreendente, e eu não posso esperar para fazê-lo mais uma vez. McKinley apenas sorri quando digo isso. Eu sei que ela faz todo o trabalho, mas eu a mimo. Esfrego seus pés todas as noites, eu contratei uma governanta, e ela até contratou um assistente no estúdio. Sua mãe cuida de Lexi para nós e também estraga sua neta. "Seus pais estão chegando amanhã. Eu estou lhe dizendo, ele está esperando por eles. Eles precisam estar aqui neste momento.”


Meu pai está indo bem. Ele está respondendo aos novos tratamentos e, embora ele não esteja em remissão completa, os médicos estão esperançosos. Ele está indo bem o suficiente para que ele e minha mãe estejam voando amanhã para passar uma semana com a gente. Eles estavam esperando que o pequeno homem estivesse aqui agora, é por isso que eles marcaram esta semana. Esse também passa a ser o momento certo para os tratamentos de papai. "Você pode estar certa.” Lexi vem correndo e para antes de trombar em McKinley. "Calma, bebê, seu irmão está lá", eu digo a ela. Ela coloca um olhar sério em sua face e assente. Seus pequenos lábios fazem biquinho e ela beija a barriga da McKinley. "Awon Alker", diz ela com orgulho. McKinley e eu rimos. "É isso mesmo, menina doce. Seu irmão, Aaron Walker.” "Tem certeza que Aaron não vai ficar puto que nós estamos chamando-o de Walker?", eu pergunto a ela. Ela encolhe os ombros. "Não importa. Ele fez a gente voltar, então ele recebe o benefício do nome, mas este pequeno homem”, ela esfrega a barriga, “é Walker Chamberlin.” Lexi sobe no meu colo. "Mo você, papai”. Ela beija minha bochecha. Meu coração se derrete. Ela se inclina e me segura firme para que ela não caia, e beija McKinley no rosto também. "Mo você, mamãe.” Assim como eles têm estado o tempo todo, quando Lexi diz essas palavras para ela, os olhos de McKinley se enchem de lágrimas. Nós nos acomodamos no sofá e Cinderela, eu e minhas meninas. Eu conhecer o nosso filho, para recebê-lo tiver alguma sorte, em poucos anos, velho.

terminamos de assistir não posso esperar para à nossa família, e se eu torná-lo um irmão mais


Não leva muito tempo antes de Lexi estar dormindo em meus braços. McKinley está inclinando-se para mim e minha mão está em sua barriga. "Eu te amo, McKinley Chamberlin.” "Eu também te amo", ela responde com um bocejo e não demora muito antes de ela e eu estarmos dormindo com nossa filha.

"Mamãe ai", ouço Lexi dizer. Eu esfrego os olhos e sento no sofá. Foco em Lexi enquanto se senta no braço do sofá assistindo McKinley. "Kinley, o que está errado?" "Bem, eu acho que pode ser a hora.” Demora alguns segundos para o meu cérebro registrar o que ela acabou de dizer. "Agora, ele está vindo agora? Você está em trabalho de parto?” Ela ri. Minha esposa ri de mim. "Sim, eu tenho certeza que eu estou. Eu só cochilei por alguns minutos. Uma dor aguda nas costas me acordou. Eles começaram com cerca de quinze minutos de intervalo. Agora estamos com nove.” "Merda!" Eu estou fora do sofá e puxo o meu telefone do meu bolso. "Quanto tempo eu dormi?" "Papai, palavra mau”. Aponta Lexi seu pequeno dedo para mim. "Sim, papai disse uma palavra ruim. As meninas não dizem palavrões”, eu digo, olhando para o relógio. Porra! Eu dormi por duas horas. "Você ia me acordar?", pergunto, acertando alguns botões na tela e coloco o telefone junto ao meu ouvido. "Ei, cara, Kinley está em trabalho de parto. Você pode vir ficar com Lex?” Aaron me diz que ele está a caminho e eu desligo. "Aaron?", ela pergunta enquanto seu rosto faz uma careta de dor.


Porra! Eu não quero vê-la sofrendo. "Sim, o que posso fazer baby?" "Evan, isso é normal. Não é suposto se sentir como uma massagem relaxante.” "Eu sei, mas...” "Está bem. Estamos a vinte minutos do hospital. As malas estão prontas, tanto a nossa quanto a da Lexi. Respire fundo.” "É a minha irmã, que está de parto, dando-lhe dicas para ficar calmo?", ri Aaron. "Em... Engraçado”, eu me pego. "Tio Awon!", exclama Lexi. "Aqui está. Obrigado por ter vindo, cara. Eu estou indo correndo lá em cima e pegar as malas. Não a deixe”. Eu aponto para McKinley. Eu subo as escadas de dois em dois, correndo para o nosso quarto e, em seguida, para o de Lex pegando as bolsas. "Ok”. Eu entrego a Aaron sua bolsa. "Aqui está sua bolsa. Você tem uma chave. Use se você precisar. McKinley, baby, eu vou tirar o Durango da garagem e carregar as malas. Eu volto já.” Ouço Aaron rindo e tenho certeza que um comentário espertinho rola fora de sua língua, mas eu não tenho tempo para isso agora. Minha esposa está em trabalho de parto! No momento em que chegamos ao hospital, as contrações estão com sete minutos de intervalo. Eu dirijo até a entrada e desço para obter uma cadeira de rodas. Eu tenho certeza que eu pareço como uma pessoa louca, porque uma enfermeira vem correndo. "Senhor, eu posso ajudá-lo?" "Minha esposa está em trabalho de parto”. Eu respiro fundo. Fizemos isso a tempo. Ela sorri. "Entendi. Vamos buscá-la”. Ela me segue pelas portas duplas, onde encontramos McKinley do lado de fora do carro.


"O que aconteceu?" Corro para ela. Ela ri. "Nada aconteceu. Estar lá era desconfortável. Eu disse que podia andar para dentro.” "Não vai acontecer, baby.” "Oi, meu nome é Lisa", a enfermeira se apresenta para McKinley. "McKinley...” Ela para, e toma algumas respirações profundas, e depois continua. "Chamberlin. Este é o meu marido, Evan.” "Prazer em conhecê-los. Este é o seu primeiro?", ela pergunta enquanto ela ajuda McKinley sentar-se na cadeira de rodas. "Meu primeiro parto, mas temos uma menina. Ela tem dois anos e meio.” "Essa idade é divertida. Papai, por que você não estaciona o carro e nos encontra lá dentro?” Eu hesito, não querendo deixá-la de lado nem por um minuto. "Vá, Evan. Eu não estou tendo esse bebê nos próximos dez minutos”. Eu me inclino e beijo ela rapidamente antes de saltar para o carro para encontrar um espaço de estacionamento legal. "McKinley Chamberlin," eu digo quando eu chego à recepção. "Terceiro andar, quarto303.” Penso em ir pelas escadas, mas as portas do elevador abrem, assim eu entro e aperto o botão do terceiro andar e, em seguida, toco no botão de fechar a porta... cerca de quinze vezes. Quando eu abro a porta para o quarto dela, uma enfermeira está de pé ao lado da cama brincando com uma IV. "Onde está minha mulher?" Mesmo eu, posso ouvir o pânico na minha voz. "Aqui", McKinley grita atrás de uma porta fechada. Eu não hesito. Abro a porta e entro. "O que você está fazendo?" "Eu estou ajudando”. Ela está sentada em um banquinho tentando tirar os sapatos. Ajoelho-me diante dela e tiro cada um.


"Levante os braços”. Ela faz e eu puxo a blusa. "Com ou sem sutiã?" "Sem”. Alcançando atrás dela, eu libero o fecho e puxo dos braços dela. Levantando-me em meus pés, eu ofereço minhas mãos e ajudo-a a levantar. Ela segura sobre os meus ombros, enquanto ela sai de suas calças de ioga e calcinha. Minha linda esposa está de pé diante de mim, nua, pronta para dar à luz ao nosso filho. Eu coloco minhas mãos em cada lado da sua barriga. "Eu te amo, Walker. Mamãe e eu não podemos esperar para conhecê-lo”. Eu beijo sua barriga uma última vez antes de levantar. Trazendo minhas mãos para cima, eu seguro seu rosto. "Eu te amo. Obrigado por amar a nossa filha, por me dar o nosso filho”. Eu beijo seus lábios e ela faz uma careta. Esfregando suas costas, eu a deixo apoiada em mim até que passa. "Vamos te colocar neste vestido para que possamos receber nosso filho.” Nós a trocamos e a colocamos na cama. A enfermeira está ligando sua IV quando outra contração atinge. "Baby, foi apenas em três minutos", eu digo logo que ela passa. "Sim", ela suspira de alívio. "Eu estou indo para ir buscar o médico”. A enfermeira corre para fora do quarto. O que acontece a seguir é uma enxurrada de atividades. O médico vem para verificar, o que eu ainda não sou um fã. Engraçado que isso nunca me incomodou com Misty. Ele diz que ela está totalmente dilatada e diz a enfermeira para trazer a equipe de parto. McKinley e eu já tínhamos decidido que íamos ser as únicas duas pessoas na sala de parto. É algo que queremos compartilhar juntos. Mais duas enfermeiras entram na sala com uma pequena incubadora parecendo uma engenhoca. Luzes do teto são desligadas e as pernas de McKinley são colocadas em estribos que saem da parte inferior da cama. Tudo acontece tão rápido, e antes que eu perceba, ela está empurrando.


"McKinley, você não tem tempo para uma peridural. Eu vou dar-lhe alguma coisa na sua IV para ajudar com a dor, mas eu tenho medo que não é de longe tão eficaz. Quando você tiver uma contração, eu preciso que você empurre tão duro quanto você puder e pare quando eu lhe dizer para parar. Vai ser doloroso, mas eu sei que você pode fazer isso", o médico diz a ela. "Empurre", diz ele entre suas pernas. McKinley se agarra a minha mão e empurra. "Papai, levante a perna dela e puxa de volta ao seu peito", ele me instrui. "Baby”. Eu olho para McKinley. Seu rosto está vermelho e coberto de suor. Ela é linda. "Basta fazer o que ele diz Evan", ela corta. Eu não digo uma palavra, porque, um, ela não está recebendo os bons remédios para dor e, dois, eu não posso fazer isso por ela. Se eu pudesse tirar sua dor e ter o nosso filho, eu o faria. Em vez disso, eu vou deixá-la gritar, e cortar a circulação em minhas mãos usando sua mão. Tudo o que ela precisar, eu estou aqui. Isso se prolonga por cerca de quinze minutos. Toda vez que ela tem uma contração, outra enfermeira e eu seguramos suas pernas e ela empurra. "Você está indo muito bem, McKinley", o médico diz a ela. McKinley agarra a minha mão com um punho de ferro, então eu sei que é outra contração. Com cada perna puxada para o peito, à mão apertando a minha, ela empurra para baixo e um grito rasga sua garganta. Meu coração se aperta. Eu odeio que ela está com tanta dor. Em seguida, um grito totalmente diferente ecoa pela sala. "Parabéns, é um menino.” Aaron Walker Chamberlin. O médico o coloca em seu peito e eu não posso falar. Minha linda esposa e nosso filho, mais um momento que nunca vou esquecer. Inclinando-me, beijo Kinley na testa. "Ele é perfeito, baby. Obrigado. Você esteve tão forte, tão bem. Eu te amo.”


Os olhos cheios de lágrimas e um sorriso largo, ela olha para mim. "Eu também te amo, papai.”

McKinley e eu estamos sentados em sua cama, Walker em seus braços. Meu braço está em torno de ambos. "Eu não posso esperar para Lex conhecer ele.” "Eu sei. Sua mãe está a caminho. Aaron foi buscar os meus pais no aeroporto.” "Sim, ela me mandou uma mensagem. Perguntei-lhe se ela nos mandaria mensagens e nos avisaria quando elas estivessem aqui. Quero Lex voltando antes de mais ninguém. Eu quero que ela o encontre e sei que ela é especial para nós.” Esta mulher, eu me apaixono mais por ela todos os dias. "Papai", eu ouço Lex dizer. Eu salto para a porta e a cumprimento. Eu dou a mãe de Kinley um abraço. "Obrigado. Nós ficaremos apenas alguns minutos. Kinley quer dar a Lex algum tempo com ele.” "Sem pressa. Ela está falando sobre isso por semanas. Teremos todo o tempo do mundo para estragar os nossos netos. Vocês tomem todo o tempo que precisar.” "Ei, menina, você está pronta para conhecer seu irmãozinho?" Com um olhar sério em sua face, ela assente. "Awon Alker”. "Isso é certo”. Vou até a cama e tomo o meu lugar ao lado de McKinley. Lex se instala no meu colo e olha para ele, com um sorriso nos lábios. "Eu amo você”. Ela se inclina para beijá-lo. "Suavemente, querida. Ele ainda é muito pequeno. Não quer machucar ele.” "Eu não. Eu amo ele”. Ela me dá um olhar como se eu fosse louco. Minha filha é muito parecida com a mãe.


"Mamãe ai." "Sim, dodói da mamãe está bem melhor. Eu te amo tanto, Lexi, e agora temos também um irmão mais novo para amar”, McKinley explica. "Você quer segurá-lo?" Meus olhos se arregalam, mas McKinley não presta qualquer atenção. "Você tem que se sentar muito quieta e deixar o papai ajudá-la, ok?" Lexi balança a cabeça e torna-se ainda como uma estátua no meu colo. McKinley coloca Walker em nossos braços e Lexi ri. "Bebê", ela exclama. Ela fica parada por, talvez, um minuto antes de ela se contorcer. "Tudo feito", ela anuncia, fazendo Kinley e eu rir. Eu pego Walker e o levanto do seu colo e seguro sobre sua cabeça. Ela desliza para baixo entre McKinley e eu, dando a sua mãe um grande abraço e um beijo. Eu aconchego meu menino perto do meu peito e absorvo tudo. Minha esposa. Minha filha. Meu filho. O que mais um homem poderia pedir?


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Para o meu marido e meu filho, eu amo vocês. Passei horas trancada escrevendo e vocês não forma nada além de apoio. Obrigada por me apoiar a seguir o meu sonho. Eu amo a comunidade Indie. Eu conheci algumas pessoas incríveis durante esta viagem e eu sou grata por todos e cada um de vocês!!! Sommer Stein, Perfect Pear Creative Covers, a sua capacidade de ler minha mente, e produzir uma capa chutadora de bundas é surpreendente. Eu amo o seu rosto, menina da capa! Muito obrigado para a capa incrível! Mac Robinson, obrigado por concordar em ser o rosto de Southern Pleasure. Desejo-lhe muito sucesso e boa sorte com seus futuros empreendimentos. Golden Czermak; obrigado por fazer o que você faz. Suas fotos fizeram uma capa chutadora de bundas, apenas dizendo. Tami Integrity formatting, você nunca me decepcionou. Você faz minhas palavras se juntarem numa pequena embalagem. Muito obrigado por fazer Southern Pleasure parecer fabuloso no interior! Kim Ginsberg, obrigado pela revisão você é a melhor! Jennifer de Proof This, obrigado pela revisão, você também é a melhor! Kaylee 2, Jamie, Stacy, Lauren e S Moose muito obrigado por ter tempo para ler Southern Pleasure e me dar os seus feedbacks honestos. O tempo que vocês tiraram de suas famílias para ler para mim, eu aprecio mais do que vocês sabem. As senhoras têm um lugar especial no meu coração. Give Me Books, obrigado por sediar e organizar o lançamento de Southern Pleasure. Eu aprecio todo o seu trabalho duro de levar este livro lá fora. Para todos os blogueiros lá fora.... Muito obrigada. Seu apoio contínuo a mim nunca termina, e toda a comunidade indie é muito grata. Eu sei que vocês não escutam isso o suficiente, então me escutem agora. Eu aprecio todos e cada um de


vocês e o apoio que me deram. Obrigada a todos vocês! Há demasiado muitos de vocês para listar... Para minha Equipe chutadora de bundas, senhoras vocês sabem quem são. Eu nunca vou ser capaz de dizer-lhe quanto aprecio o apoio de vocês. Vocês todas realmente merecem o nome. Obrigada! Kaylee (2). Não há muito de novo que posso dizer. Você é um feixe constante de apoio e a amizade que temos formada é algo que eu sempre vou amar. Obrigada por ser você! Eu espero que você se apaixone por seu menino country tão duro quanto eu fiz. Por último, mas não menos importante, para os leitores. Sem vocês, nada disso ainda valeria o esforço. Eu realmente amo escrever e estou honrada de ser capaz de compartilhar isso com você. Obrigado a todos e cada um de vocês que continuam me apoiando, e meu sonho de escrever. Com amor,

Série Southern Heart #1 Southern Pleasure - Kaylee Ryan  

*Eles dizem que o amor de pais consome tudo.Eu nunca realmente pensei sobre isso. Não até que a ouvi tomar a sua primeira respiração.Aquela...

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