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Índice A Assistente de Casamento do Xeique Capítulo Um Capítulo Dois Capítulo Três Capítulo Quatro Capítulo Cinco Capítulo Seis Capítulo Sete Capítulo Oito Capítulo Nove Capítulo Dez Capítulo Onze Epílogo OUTRA HISTÓRIA DO XEIQUE QUE VOCÊ POSSA GOSTAR O Sequestro da Noiva do Xeique Capítulo Um Capítulo Dois Capítulo Três Capítulo Quatro Capítulo Cinco Capítulo Seis Capítulo Sete


A Assistente de Casamento do Xeique (Desejos do Oriente Médio #3) Por Ella Brooke & Jessica Brooke

Todos os Direitos Reservados. Copyright 2015 Ella & Jessica Brooke.

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Capítulo Um Alana Fiora surpreendeu-se pela magnitude do palácio árabe, um monumento de pedra cortada e mármore no país de Al-Marasae; uma maravilha que ela nunca pensou que veria pessoalmente. Sua mãe que tinha crescido no Líbano lhe contou as histórias de como o Palácio de Beiteddine era surpreendente quando foi aberto ao público durante o Festival de Beiteddine. Mas isso? O palácio da família real Hassem estava muito além do que ela poderia ter imaginado. Ela não estava certa do que esperar quando o pai dela lhe contou que ela estaria trabalhando em um palácio durante os próximos meses. Mas sua mente criava imagens do Taj Mahal, com suas brancas e reluzentes torres de mármore alcançando o céu, ou grandes cúpulas bulbosas como lágrimas douradas que se sentavam em torres enormes. O que a esperava aqui era um palácio com estreitos exteriores de um arenito rosado, com picos suaves que se pareciam mais com torres de castelo europeias. Se você observasse bem, poderia ver eixos relevadores pelos cantos e a cúpula ao topo, todos ocultando um arco-íris deslumbrante de cores vivas no interior de suas paredes. O corredor que ela desceu a fez lembrar, de um jeito estranho, do Natal. Os azulejos geométricos pintados que cobriam as paredes em verdes e vermelhos luminosos tinham caligrafia árabe esculpida que dançava ao longo do corredor. Alana se dirigiu à biblioteca do palácio pelo menos uma, das tantas bibliotecas que o palácio tinha - onde ela tinha sido informada que o príncipe primogênito, o Xeique Dharr Hassem estaria. O Xeique Dharr era a sua missão em AlMarasae, o “futuro-noivo”. Aos vinte e sete e com tantos anos de faculdade e escola de direito, Alana não via isso exatamente como uma coisa natural, brincando de ser a incrível planejadora de casamentos. Não, melhor que isso, a incrível assistente planejadora de casamentos. Sua mãe, Lena, tinha sido a


contratada pela família real. Porém, casamentos muçulmanos eram basicamente um contrato legal e Gabriel Fiora tinha decidido que a graduação em Direito de sua filha Alana era justamente o que sua mãe precisava levar ao Oriente Médio. O presente veio, porém, com um benefício maior para Alana; para fazer o trabalho, ela teve que ser promovida de uma aprendiz de Direito para uma advogada praticante. Alana nunca tinha ouvido falar de nada parecido antes, e também nunca tinha visto alguém se formar em direito e então ser contratado inicialmente como um aprendiz de advogado. Até mesmo com a sua formação, era o único trabalho disponível na empresa de seu pai e ele evitava a ideia de ela trabalhar em qualquer outro lugar. Ele era o seu pai, afinal de contas, então ela pegou o cargo, apesar de estar muito mais feliz com a promoção agora. Seu pai parecia confiar neste trabalho, o que era gratificante, mesmo que estranho. A coisa toda era estranha, começando com o modo como ele a contou sobre esse emprego. Alana se lembrou de seu pai chamando-a no escritório dele as nove, certa noite. Alana ainda estava lá, tentando entender a pobre escrita e os arquivos mal etiquetados. Gabe disse que havia perdido uma aposta em uma rodada de golfe e tinha ficado mais tarde do que o habitual e também para fazer um trabalho pesado para um dos sócios do mais alto escalão da empresa. Ele quis saber se Alana se lembrava de rumores que tinham rodado no mercado de ações sobre um certo xeique de um país Oriental Mediano pequeno chamado Al-Marasae, próximo à Arábia Saudita e aos Emirados Árabes. Alana havia se lembrado dos rumores. Ela tinha sido encarregada de inspecionar alguns fatos do Hassem Petroleum, Inc., desde que era ambos cliente de Cantor, Winchester e Cole como também um investimento de muitos de seus empregados. Alana ouviu que o herdeiro do xeique governante tinha sido envolvido em algum tipo de polêmica. Alana não chegou a determinar exatamente o que tinha acontecido, mas os rumores variavam muito ​ Desde o Xeique Dharr tentando matar seu próprio pai, a ele tendo um caso com uma princesa italiana. Qualquer que fosse a verdade, deve ter havido algo para os rumores como tinha sido


relatado ao conselho de administração para Hassem Petroleum de que poderia haver uma possível mudança na linha de sucessão para a família real a partir de agosto de 2015. Algum tipo de ultimato tinha sido dado para o príncipe e agora Alana sabia o que era. Ele tinha que se casar. Ela não sabia que tipo de feitiçaria ele havia feito, mas de alguma maneira seu pai tinha descoberto que Xeique Azhaar Hassem, o governante de Al-Marasae, tinha dado seu filho até Agosto para se casar ou ele seria deixado a favor do irmão mais jovem dele. Alana ainda duvidava que fosse coincidência que a mãe dela tinha sido alistada como a organizadora do casamento. Sua mãe tinha um pequeno império em Vegas e tinha planejado o dia mais maravilhoso da vida deles, para mais do que um casal famoso. Apesar disso, duvidou de alguma forma que o planejamento de casamento de Lena Fiora havia ganhado notoriedade internacional. Não, o seu pai de alguma maneira os tinha apostado nisto, o motivo, ela não sabia ao certo. Mas, ei, ela era uma advogada formada agora e a mãe dela estava adquirindo um salário gordo, então não podia ser tão ruim assim, afinal. Qualquer coisa que ele estivesse fazendo estava pagando até agora. Agora, ela só precisava de alguns minutos do tempo de Xeique Dharr. A porta para a biblioteca era tão impressionante quanto o resto do palácio. A porta dobradiça corria do chão até um arco pontudo no teto, deixando apenas espaço para o próprio batente. A biblioteca atrás da porta não era nada comparado ao que ela imaginara. Ela fora acostumada às bibliotecas da Universidade de Nevada, Las Vegas, incluindo a Weiner-Rogers Biblioteca de Direito, assim a palavra "biblioteca" normalmente lhe trazia imagens de mesas de madeira cercadas por cadeiras de arame incômodas com assentos de plástico e pilhas infinitas, tantas fileiras profundas que você poderia se perder entre elas. Ao invés disso, o que Alana encontrou era um piso circular do mesmo arenito rosado, aproximadamente quarenta pés de diâmetro, no qual ela imaginou que era uma das torres no estilo torre de canto. Azulejos cor de ouro e um azul profundo cercavam estantes que tinham sido


esculpidas nas mesmas paredes que encurvavam em uma espiral com a escadaria de pedra sinuosa que serpenteavam ao longo da parede e que levavam a outro andar. No centro havia uma mesa octogonal grande sem cadeiras. Cada lado tinha um travesseiro de pelúcia cor de vinho, sustentado por travesseiros menores, com borlas douradas penduradas nos cantos. O ar estava seco e frio com o cheiro encantador que só livros poderiam trazer. As estantes de pedra lisas eram preenchidas com tomos e Alana correu suas mãos junto às espinhas, enquanto sentindo as encadernações de couro e os títulos em alto- relevo. A maioria dos livros, ao menos naquele andar, ou foram escritos em árabe nativo ou eram possivelmente traduções. Os carácteres extensos debaixo de seus dedos e a atmosfera estrangeira fizeram Alana se sentir como ela tivesse sido levada para dentro de um dos próprios livros. Quantas horas poderia ela perder em uma biblioteca assim, enterrada profundamente em um desses travesseiros gigantescos? Alana suspirou enquanto tirava a sua mão dos livros, "Sinto muito, queridos, mas eu tenho um xeique para achar. Vocês não saberiam onde ele está, não é mesmo?" "Talvez você devesse olhar no segundo andar." Alana bocejou por um momento antes que ela percebesse que a voz funda, desincorporada tinha vindo de algum lugar acima ela. Olhou a sua volta e observou ao longo da escadaria enquanto o sol matutino afluía as janelas de vidro colorido azuis e vermelhas que as revestiam, mas não avistou ninguém. Começou a caminhar. Para sua sorte, ela estava usando sapatilhas. Sapatos de salto alto não só teriam sido indecentes , mas também teria sido um inferno em suas panturrilhas ao escalar os degraus de pedra. Assim que ela subiu o lance de escadas, avistou uma pessoa sentada em uma cadeira grande de couro, escondida atrás de um jornal. Alana pensou que seu pai era a última pessoa na terra que ainda lia essas coisas. O segundo andar parecia mais tradicional, com mesas de centro de madeira profundamente polida. Cadeiras de couro laterais foram espalhadas ao redor, misturando o cheiro de livros com couro e madeira polida. A escadaria terminava ali, mas as


estantes e livros levavam para cima pelo menos outros dois andares onde o telhado era enfeitado em um arabesco azul bebê e branco, um padrão giratório e entrelaçado de caleidoscópio. O homem na cadeira dobrou o jornal e se levantou para cumprimentá-la. Ele era alto e esguio, com ombros largos que se afilavam em quadris estreitos. Possuía o maxilar afiado e forte e maçãs do rosto altas. O homem, que ela presumiu ser o Xeique Dharr, tinha aproximadamente 6 pés e meio de altura e vestia uma camisa de algodão branca solta e esquisitamente, calças jeans ocidentais. Seus olhos cor de mel a avaliaram astutamente e a pele dele, uma mistura de azeite e cobre, parecia brilhar na luz lançada pelo vitral enquanto ele estava com as mãos cruzadas atrás dele. "Eu não a conheço,” ele disse, simplesmente. *** Ele nunca tinha visto a mulher que apareceu no topo da escadaria da biblioteca. Ela tinha cinco pés e meio de altura em um dia bom, com cabelos escuros presos em um rabo-de-cavalo sobre uma jaqueta esporte azul-marinho modesta que cobria um top de casimira creme. Uma saia no comprimento dos joelhos que cobriam quadris sinuosos e óculos sem moldura acentuavam os olhos turquesa mais impressionantes que o xeique já havia visto. Eles se salientavam contra seus lábios macios, em forma de coração. As curvas suaves de seu rosto derretiam em um decote longo que desaparecia entre suas roupas. Xeique Dharr tinha imediatamente notado a falta do hijab ou outra coberta e imaginou que ela era um dos americanos que seu pai havia trazido para o casamento. Guardou seu jornal e ficou de pé, olhando-a cuidadosamente enquanto ela se aproximava. "Eu não a conheço." "Não, nós não nos conhecemos. Eu sou Alana Fiora, você contratou minha mãe para planejar seu casamento,” disse em uma voz que teria saído com profissionalismo se não estivesse tremendo tanto. Ele suspeitou que ela provavelmente houvesse ficado admirada com a beleza do palácio, já que os poucos estranhos que vieram, normalmente ficavam. Mas também reconheceu o som de inexperiência.


Ele notou que Alana não tinha oferecido a mão para um aperto de mãos, estranho que uma estrangeira soubesse que uma mulher não deveria se oferecer para dar um aperto de mão a um homem. Ou era isso ou ela era um pouco rude. O casamento, claro. A condição imposta por seu pai para manter o lugar dele como herdeiro do reino. O pai do Xeique sabia que por lei ele não poderia o privar da herança, mas o trono de poder, isso ele poderia tomar. Ele também sabia que, se ele perdesse o trono para governar o reino, também perderia o cargo como CEO do Hasseum Petroleum. "Na verdade, foi meu pai que a contratou,” ele disse, enquanto sentava novamente. "Por favor sente-se e me fale como posso ajudar. Já chegamos na parte de experimentar o bolo?" Obrigado, Xeique Dharr, não,” ela sorriu, "eu estou ajudando com os planos do casamento, mas minha razão primária para estar aqui é como como consultora jurídica do Katb al-Kitab, o contrato de casamento. A degustação de bolo seria mais divertida, sem dúvidas. " O sorriso de Alana era luminoso, cheio de dentes brancos como pérolas. Ele acabou abrindo um largo sorriso de volta. "Me fale, Srt. Fiora, por que uma mulher seria enviada para ser minha consultora, especialmente uma promissora das leis americanas, e que talvez nem entenda de contratos de matrimônio islâmicos?" Aqueles olhos turquesa brilharam mas ele ficou intrigado quando ela não se deixou levar prontamente. "O que o faz acreditar que eu sou promissora?" Ele encolheu os ombros. "Você é jovem. Faz parte." Alana tirou seus óculos e os guardou dentro do bolso da jaqueta. "Eu entendo quão diferente nossas culturas são, xeique. Eu poderia inventar desculpas que meu pai talvez seja leigo dos costumes de sua cultura. Eu poderia dizer que provavelmente há nepotismo envolvido. Eu poderia tentar te impressionar com minhas notas altas na faculdade ou meus estudos de campo da lei islâmica e judia. Mas honestamente, eu acho que seu pai concordou em me deixar vir com minha


mãe porque ele não tinha vontade de pagar taxas altas para os advogados mais conceituados da empresa para o que se resume apenas a um acordo pré-nupcial." Aquilo foi inesperado, mas não havia problema em deixa-la com as garras para fora um pouco. Ele gostava disso. "Então me fale, consultora, o que você tem para mim?" "O Katb el-Kitab está praticamente organizado. Ele é o modelo geral, governado por Sunni Islã, jurisprudência de Hanafi a ser executado em todo o Al-Marasae, etc. Você estará assinando em seu próprio nome e o Sultão Jassor bin Adi Puteri estará assinando em nome da filha dele, a Princesa Raaniya Binti Jasoor. A única coisa que me preocupa, é algo enterrado no mahr, o que nós os americanos chamamos de dote." "Sim, Srt. Fiora, eu estou familiarizado com as leis de matrimônio de minha própria cultura." "Claro que está", ela disse e ele podia perceber que Alana estava tentando disfarçar a ironia em sua voz. Seria divertido brincar com essa americana. "Mas o que eu achei é algo que senti que você devia ver com atenção. Você já deve saber disso, mas eu não pude evitar pensar que isso está sendo intencionalmente escondido em jargão jurídico." "Continue", ele disse, acenando com a mão. "Basicamente, o mahr contém uma estipulação que transfere dez por cento do seu capital de voto em RPI para a família real de Burhinna." Então essa era a estratégia do pai dele. Houve especulação, talvez infundada, de que as capacidades de óleo de Burhinna estavam diminuindo. A pequena Malásia tinha batido um grande capital no início do século XXI, que fora muito alto em comparação com seu tamanho. Se os rumores do possível desaparecimento daquele poço de petróleo fossem verdade, parecia que eles estavam tentando criar algum tipo de parceria com o RPI através do casamento. Depois de esforços em vão, parece que seu pai havia lhe comprado uma noiva com as próprias ações de Dharr. "Isso é um cenário que eu não tinha pensado. Mas não parece algo impossível.", ele suspirou.


"Bom, essa não é a parte mais oculta. Como você deve saber, há duas partes de um mahr. Tem aquela que é diretamente dada depois do casamento caso haja separação. O que eu achei é que parece que se houver separação, por qualquer das partes, em seguida, a quantidade de ações dispara mais vinte e cinco por cento, para um total de trinta e cinco por cento", ela disse, lhe dando uma pasta cheia de documentos. Havia dois assinalados com adesivos amarelos. Xeique Dharr sentou em sua cadeira e abriu a pasta. Ele notou que Alana lhe deu a pasta com sua mão direita e não com a esquerda. Ele ainda não tinha certeza se era apenas uma coincidência ou se ela havia tido alguma aula sobre costumes do Oriente Médio. O xeique passou pelos arquivos, certo de que devia haver mais do que o que ela havia encontrado. Devia ter algum tipo de proteção para impedir ele e a princesa de terminar e fugir depois do casamento. Os documentos precisavam de mais atenção do que ele podia dar naquele momento, várias coisas na Hassem Petroleum requeriam a sua atenção naquela manhã. "Eu precisarei revisar isso melhor, mas eu tenho uma reunião daqui a pouco. Jante comigo essa noite no Príncipes e Camponeses. Eu tenho uma mesa reservada no sala de jantar superior. Vista-se adequadamente." "Claro, xeique. Se isso é tudo", Alana disse e ele estava certo de que ela não teve a intenção de ser venenosa em seu tom quando falou, mas por ele tudo bem. Ele não queria outra puxa-saco ou seguidora aos seus pés. Essa mulher já havia provado ter um olho afiado e um pouco de integridade. Agora ele estava bastante curioso para ver o quão longe seu espirito iria. Ficou de pé enquanto ela tirava seus óculos da jaqueta e estendeu seu braço em direção as escadas, "Sim, Srt. Fiora. Isso é tudo por ora. Vejo você hoje às sete." "Até logo", Alana respondeu. Juntou suas coisas e partiu, o estalar das solas ressoando pela biblioteca enquanto descia as escadas. Alana Fiora, sua nova advogada com olhos turquesa cativantes, havia deixado um eco. Teria ela achado algo impróprio escondido no contrato para sua futura-noiva, ou estava procurando por algo dramático- o desejo de uma filha um tanto protetora tentando provar a si mesma diante do


pai? Ele descobriria esta noite, depois que ele tentasse analisar os documentos ele mesmo. De qualquer modo, ele tinha perguntas para a advogada, algumas questĂľes que surgiram sobre o documento em suas mĂŁos. Ele estaria armado com elas, essa noite.


Capítulo Dois O Príncipes e Camponeses eram um restaurante de dois andares no coração da cidade de Marasimaq, a capital de Al-Marasae. Seus tijolos cor de mel e sinos de aço imaculado e luminoso destacavam-se contra o vento e edifícios de areia que cercavam o estabelecimento. O estabelecimento era obviamente recente na cidade. Mesmo que novo, o cheiro tradicional de carne assada, curcuma, coentro, cominho e outras iguarias típicas do Oriente-Médio dançava pelo ar. O cheiro delicado de pão de pita assando tocava o nariz de Alana, algo que a deixava surpresa por reconhecer o cheiro de pão diante de todos os outros aromas deliciosos antes mesmo que ela entrasse no edifício. Ela tinha optado pelo abaya preto tradicional, um vestido longo fluído com mangas longas que abraçavam suas curvas sem ser indecente. Tinha uma bandoleira falsa de arabesco turquesa que correspondiam às faixas coloridas que uniam as mangas e bainha do abaya. A bandoleira fluia em uma faixa longa que terminava no comprimento do vestido. Combinou isso com um do shaylas preto de sua mãe que tinha uma faixa azul semelhante. O shayla era uma echarpe retangular que cobria a cabeça e ombros, mas deixava uma parte do pescoço exposta. O hijab clássico sempre a fazia sentir como se estivesse sufocando. A postura e as leis em Al-Marasae eram na verdade bem mais tranquilas que algumas áreas vizinhas, mas sua mãe a tinha advertido que, com a herança libanesa, seria sábio para ambos em terem precaução. Ela realmente não precisava ser parada pelas autoridades locais sempre que andasse por aí. Dentro, os cheiros foram unidos com o alvoroço de garçons e o zumbido de conversas, já que o primeiro andar estava bem cheio. O interior do Príncipes e Camponeses era adornado em vermelho e dourado. Os tapetes no primeiro andar eram os tapetes Persas tradicionais com franjas de fios vinho e ouro. O centro do andar tinha mesas com toalhas de mesa vermelhas e cadeiras atapetadas enquanto ao longo das paredes, haviam mesas baixas e longas no estilo de bufê, com


bancos estofados no lado da parede e travesseiros grossos no outro lado. À sua direita, Alana viu o que parecia ser o posto da anfitriã e uma escadaria grande que conduzia ao segundo andar. Havia uma corda de veludo vermelha do limiar até as escadarias com um sinal escrito que ela traduziu rapidamente como “área reservada." "Alana Fiora para Xeique Dharr Hassem", ela falou a anfitriã. A mulher jovem, provavelmente em seus vinte anos, vestia um abaya preto claro com vermelho e ouro. A mulher lhe deu um sorriso curto que quase tocava seus olhos escuros e gesticulou para que ela seguisse em frente. A anfitriã a conduziu para a escadaria e retirou a corda de veludo antes de se curvar brevemente. Alana lhe agradeceu em árabe antes de subir as escadarias atapetadas, correndo seus dedos ao longo da grade dourada. Localizou o xeique em uma mesa no canto, com cadeiras de carvalho manchado e uma toalha de mesa feita de linho branca. O que será que havia por trás desse encontro no andar superior? Xeique Dharr levantou-se assim que ela alcançou o último degrau. Ele estava vestido em um terno cinzento perfeitamente costurado que só ajudou acentuar seu biótipo de atleta nadador. Os olhos fundos e cor de âmbar dele pareciam quase gotas de mel confeitado na luz macia e Alana sentiu uma chama pequena de calor tocar sua pele quando seus olhares se encontraram. "Srt. Fiora, seja bem-vinda", ele disse. “Obrigado. Eu espero que eu esteja vestida adequadamente,” ela disse calmamente, tentando disfarçar aquele calor amigável.

"Você está" e ela pôde perceber que ele tinha parado para escolher as palavras certas, “maravilhosa”. "Obrigado, Xeique." Ela desviou seus olhos dos dele e olhou em volta. O andar estava vazio com exceção dele e os garçons, ocupados na parte de trás. "Você reservou o andar inteiro?”


Ele sorriu, um sorriso largo cheio de dentes brancos. "Não, na verdade a classe alta da cidade normalmente está trabalhando ao longo da semana, assim o andar do topo fica menos ocupado." "Então isso é algum tipo de sala VIP?" Alana perguntou. O xeique apoiou a mão atrás da cadeira vazia em frente a ele e Alana aceitou isso. "Exatamente. Eu criei isso depois de clubes Ocidentais e os camarins das celebridades", ele respondeu. "Você criou isso?" "Sim, eu sou dono deste estabelecimento", ele disse gesticulando, "eu queria um lugar onde o proletariado e a classe alta poderiam ao menos olhar um ao outro. Eu quis tentar reforçar que, mesmo estando separados algumas vezes, nós não estamos sozinhos." Alana não sabia direito o que responder. Parecia um pouco profundo demais para um jantar com objetivo de discutir papeladas de casamento. "Bem, o andar debaixo está cheio." "Realmente. Se ficarmos aqui em cima, o preço talvez comparável à maioria dos restaurantes cinco-estrelas, o cardápio do andar principal foi projetado para entregar a melhor qualidade que pudermos a um preço mais acessível. Eu vou lhe contar um pequeno segredo", Xeique Dharr disse, inclinando-se na mesa só um pouco como se estivesse conspirando com ela. "O que é?" ela perguntou com uma voz igualmente conspirativa. "Às vezes, se nós tivermos poucos clientes no andar principal, nós tentamos resolver isso na remarcação do andar superior ao invés de aumentar os preços no andar de baixo." "Sério?" "Eu acho que é um jeito de dar para as minhas pessoas um gostinho das melhores coisas da vida." "Tenha cuidado, você não quer que as pessoas chorem socialismo", ela provocou. "É por isso que é um segredo", ele disse, pondo o dedo aos lábios com uma piscadela. Alana sorriu para ele enquanto tirava o lenço de sua cabeça, um pouco mais à vontade com


este homem do que a figura intimidante que havia encontrado na biblioteca. Obviamente, o xeique sabia que ela não estava quebrando nenhuma lei, e aquele lugar estava quente como o inferno em junho. A mesa dele já tinha sido posta com um prato de tâmaras e um dallah de café, uma tradicional e generosa forma de boas-vindas. Havia vários tipos de tâmaras, algumas puras, outras imergidas em um molho à base de mel e algumas adocicadas. Ela amava tâmaras e as comia desde que era pequena. Lena sempre os tinha em casa como lanchinhos ao invés de biscoitos ou bolos. As tâmaras lhe deram água na boca. "Por favor", Dharr disse, "desfrute”. Eu prefiro as tâmaras simples. Eu acho que qualquer coisa que mascare a doçura natural delas nos faz perder a oportunidade de experimentar o verdadeiro sabor da fruta." Alana pegou uma das tâmaras puras e provou-a enquanto um garçom apareceu para trazer o café. O sabor forte da fruta seca carnosa e ligeiramente pegajosa era algo entre uma ameixa e uma uva. Haviauma doçura suavel que rodava em sua boca, até mesmo para uma fruta seca, havia um frescor. Ela não pôde deixar de escapar um fraco zumbido de aprovação, compartilhando, "Minha mãe compra tâmaras o tempo todo em um mercado local, mas não são em nada como essas. Há um tipo de ousadia em seu sabor." Xeique Dharr sorriu em aprovação. "É uma de minhas variedades favoritas, cultivadas aqui mas originalmente da Arábia Saudita. É uma fruta simples, mas fácil destruir seu sabor se você não tiver nenhum cuidado." "Está dizendo que é um homem de gostos simples, Xeique Hassem?" perguntou depois de um gole do café preto forte. O xeique na verdade riu disso, uma risada baixa que deixou Alana quente. "Eu não ousaria dizer isso, Ms. Fiora. Não, eu preferiria dizer que frequentemente as coisas precisam ser vistas como elas são ao invés do que como queremos que elas sejam." "Como o que o seu pai está fazendo com você?" Ela não sabia porque havia acabado de


perguntar aquilo . A pergunta apenas deslizara para fora antes que ela percebesse. "Touché", Dharr disse. Sua expressão endureceu um pouco, mas pelo menos ele não aprecia bravo. "Eu sinto muito, isso foi muito rude. Eu não quis..." "Não, tudo bem. Sei que houve muitos rumores por aí sobre o porquê de meu pai decretar que de repente eu deveria me casar." "Oh, houve muitos, mas não é da minha conta questionar. Só estou aqui para o ajudar com a papelada e ajudar minha mãe a ter certeza de que está tudo em ordem", ela respondeu. *** A mesma astúcia e curiosidade que tinham pegado a atenção dele mais cedo tinham a acompanhado ao jantar. Ele apreciou a franqueza dela, até mesmo se não fosse o mais apropriado dos comportamentos. Dharr tinha lhe convidado para jantar porque o zumbido constante de toda a preparação do casamento, tanto no palácio quanto no escritório, era como um enxame de mosquitos. Ele tinha pensado que uma noite fora com uma mulher inteligente e inegavelmente bela lhe ajudaria a descontrair. Até então estava funcionando. E ela estava muito bonita sem dúvidas, especialmente depois de ter tirado o shayla que vestia ao se sentar. O cabelo dela era uma obsidiana escura que caia livre abaixo dos ombros e brilhava na iluminação suave do restaurante. Os olhos que pareciam o capturar sempre que ele os encontrava estava atrás de longos e escuros óculos que se salientavam contra sua pele macia e dourada. O abaya que usava evidenciava as curvas naturais que Alá tinha lhe dado e levava seu sangue mais para baixo. Era estranho, mas ele não sentia o mesmo peso e julgamento quando Alana questionou as circunstâncias atuais dele como ele sentia com outros. Ela parecia se preocupar de verdade, diferente das frequentes ridicularizações que sofria. Ele nunca admitiria aquele sentimento a ninguém, claro que, mas parecia que esse ultimato de casamento era uma forma de influência que


o mundo todo forçava sobre ele. Os funcionários salvaram a situação, como estava, assim que começaram a colocar os bolinhos, samosas, kibbe, falafel e hummus. Uma garçonete trouxe um prato grande de cordeiro e shawarma de carne de boi, tabule, toum, tahini e pilhas de pita fresco. "Eu pedi algo que pensei que você estaria familiarizada", disse com um sorriso. "Eu vi, parece delicioso." Ela virou ao garçom e perguntou em árabe, "Poderia me trazer um copo de ayran e alguns touk de shish ?" O sotaque dela apareceu um pouco, mas Alana falava bem a sua língua. E também a maioria dos americanos torcia o nariz para bebidas de iogurte como Ayran. Essa garota era cheia de surpresas. "Eu amo shawarma e alegremente aceito, mas eu desejei comer frango o dia todo, xeique." Dharr riu, "Você não é uma americana típica, Ms. Fiora." "Oh, minha mãe é do Líbano. Ela imigrou para os Estados Unidos quando tinha quinze anos. Insistiu para que eu aprendesse árabe quando eu era criança", ela respondeu. "E seu pai, o advogado?" "Ele é italiano. Bem, tem descendência italiana, ele cresceu no Brooklyn mas não tente lhe falar que ele não é de fato um italiano. Ele se mudou para Las Vegas depois de faculdade." "Isso deve ter tornado sua infância interessante." “E na hora de jantar", ela riu, “você pode imaginar espaguete e falafel?" Ambos riram e o som disso quase era tão hipnotizante quanto os olhos de Alana. Xeique Dharr pegou uma pita grande e começou a despejar o shawarma quando a garçonete voltou com a bebida. Ela o seguiu enquanto enchia sua pita de cordeiro grelhado fresco e carne de boi fatiada, e arroz com pinhões. Ele sorriu quando colocou o pita com hummus e tahini igual ao dele, mas optou por um pouco de molho de alho, toum. Aquela mulher não tinha nenhum medo de comer, e ele gostava disso. "Eu sempre preferi molho toum no frango do que com cordeiro", disse ele. "Minha mãe poe isso em tudo. Ela mistura com ricota quando faz lasanha, e fica delicioso. Eu


pai também adora, é um das poucas coisas que ambos concordavam ser indispensável à mesa de jantar." Alana tomou um gole da bebida de iogurte enquanto eles comiam em um silêncio confortável. O prato de galinha foi servido a ela enquanto o xeique empilhava mais carne sobre um pita fresca e a assistia se deliciar. Seus lábios em forma de coração brilhavam com o suculento caldo de galinha e ele teve que controlar o desejo súbito de prová-los. "Então você decidiu seguir os passos de seu pai para se tornar uma advogada?" ele perguntou, se distraindo nos lábios reluzentes dela. "Acho que sim. Meu pai sempre disse que eu tinha uma destreza para discutir", ela riu "e sempre foi o caminho que estava destinado para mim, sabe?" "Eu posso entender, certamente. E a sua mãe? Eu duvido que ela foi para os Estados Unidos com o objetivo de ser uma planejadora de casamento." "Não", sorriu novamente, um sorriso que iluminou os olhos dela, "talvez eu não devesse compartilhar isso com um cliente mas você promete que não contará para ninguém, não é mesmo?" "Pode confiar em mim", ele piscou. "Bem, minha mãe na verdade começou em Vegas como dançarina do ventre em um lugar que provavelmente era algum casino brega. Foi lá que ela conheceu meu pai", o sorriso de Alana ficou melancólico enquanto ela rodava a palha em seu ayran, "e depois que meu pai obteve certo sucesso em sua carreira, ela começou um serviço de bufê pequeno,de grande parte mediterrâneo. Então um dos amigos dela se casou e minha mãe ajudou a planejar o casamento. O amigo a recomendou a outro e aos poucos o serviço de bufê evoluiu para um negócio organizado. Foi tudo como uma grande bola de neve." "Bem, se ela for a origem da sua tenacidade, eu tenho certeza que a Princesa ficará satisfeita." “E você, Xeique Dharr? Você não mostrou exatamente muito interesse no que eles chamam de ”o dia mais feliz de sua vida.”


"Venha agora, Ms. Fiora. Até agora, você sabe que este é um matrimônio organizado por meu pai. Eu ainda tenho que conhecer Princesa Raaniya. Qual é o velho ditado popular americano? É ‘apenas me diga quando aparecer ‘?" Dharr riu. *** Os olhos de Alana alargaram. "Você ainda não a conheceu? Você vão se casar em menos de um mês e você nem mesmo sabe quem ela é?" tentou, e falhou em manter o tom de surpresa fora de sua voz. "Não é tão incomum nessa parte do mundo. Mas neste caso a minha desculpa é que eu não encontrei ninguém que pudesse chamar de esposa nos últimos seis meses ou mais, então meu pai decidiu que um matrimônio organizado era melhor", o xeique lhe falou, enquanto mordia uma tâmara. "Eu poderia perguntar o que aconteceu que levasse a esses extremos, tão rápido?" "Bem, eu não engravidei... o que eles estão dizendo agora? Princesa germânica?" "Italiana foi a última que ouvi", ela ofereceu retorcidamente. "Nem tentei matar qualquer um. Eu me envolvi em um acidente ano passado em Monte Carlo. Eu vou algumas vezes por ano lá 'respirar um pouco', sabe. Eu tenho que admitir que eu não me importo em perder um pouco de dinheiro nas mesas de bacará e copos de cerveja, mas isso apenas tem a ver com a verdadeira história. Isso tem a ver com uma rodovia maravilhosa e meu amor por grandes carros americanos. "Em Maio, eu usei alguns de meus favoritos em uma corrida. Havia um jovem real de um dos Emirados lá, Xeique Naseem, vangloriando-se com o mais novo super-carro alemão dele. Eu pedi a ele para aposta-lo contra meu Corcel. Eu não tinha nenhuma idéia se eu podia ganhar ou não, mas eu acho que todo mundo lá queria que ele corresse ou simplesmente calasse a boca. Não havia nenhuma animosidade, sabe, nós sequer fomos tão longe a ponto de fazer uma aposta amigável na corrida ". "Mas algo deu errado?" ela incitou.


"Sim. Ele bateu a dianteira bem rápido, mas ele não era um motorista tão experiente quanto havia aparentado ser. Quando nós entrarmos em uma curva fechada, ele tentou virar, mas o carro era muito forte para ele. Ele girou para fora em linha reta na parte dianteira do meu carro quando eu chegava na curva. O resultado não foi nada bom. Nós ambos sobrevivemos, eu tive um choque e um braço quebrado, mas ele por outro lado." Ele franziu a testa pesadamente. "Bem, ele ficou em coma durante aproximadamente dois meses e até então, ainda está fazendo fisioterapia. "Depois disso meu pai decidiu que, aos trinta e como seu primeiro herdeiro, eu já deveria ter começado uma família e um lugar de linhagem que o meus jogos infantis e a minha obsessão tola por carros fez com que eu deixasse de lado. O dinheiro está garantido. Ele me deu um pouco durante um ano para me casar. Infelizmente para mim, os rumores começaram a circular de que eu sabia como Naseem era inexperiente, que eu queria o envergonhar, ou que eu tinha sabotado o veículo dele de alguma maneira para livrar a cara. Não muitas mulheres que valessem a pena quiseram ter qualquer coisa com um homem que quase matou um príncipe dos Emirados, e seus pais não permitiriam isso." "Assim seu pai achou alguém que queria, e forjou essa situação toda?" Ele acenou com a cabeça, "E se eu quiser manter meu lugar na ordem de sucessão, e mais importantemente o compromisso como CEO de RPI, então eu tenho que me casar com a Princesa Raaniya." "Que terrível", Alana bufou. "Eu estou certo de que a princesa é uma mulher adorável", ele escapou um sorriso, a voz dele como seda lisa. "Não, você sabe o que eu quero dizer", ela tentou sorrir também, "só aquele acidente e sua vida inteira já é arruinada e previsível” "É, isso é o que eu sinto às vezes." Seus olhos de âmbar profundos pareciam prender-se aos seus e havia uma tensão súbita no ar isso correspondeu a um aperto no abdômen dela. Aquelas piscinas de ouro tinham pequenas


manchas de marrom e verde que dançavam à luz das velas suaves da sala. "Bem, eu estou aqui para ajudar de qualquer jeito que eu puder", ela ofereceu, alcançando sua mão sem pensar. Ela estava surpresa quando ele correspondeu. "Eu tenho algumas perguntas sobre o mahr", ele começou, encarando suas mãos. "Eu esperava que houvesse algo que você não tinha notado, que a coisa inteira era algum tipo de rede para nos manter unidos. Mas nada que eu achei impede à mim ou Raaniya de simplesmente pedir um divórcio e possuir as ações." "Isso é o sobre o qual eu estava preocupada, sim. Digo, eu acho que deveria ter algum tipo de esforço de boa-fé nisso, mas eu não vejo nada que impeça o divórcio por um ano ou dois e então, ela recebe trinta e cinco por cento do seu capital votante. Então novamente, eu penso que se a relação fosse pelo menos amigável ela desfrutaria da posição como sua esposa melhor do que como uma acionista aleatória." "Verdade. Entretanto me responda isso se você puder. Quando o dote fosse pago, seria de minha propriedade atual na hora do matrimônio? Ou seria de minhas propriedades na hora de divórcio, se eu fosse digo o CEO na ocasião?" Dharr perguntou. "Até onde eu sei, seria do último", ela concluiu. "Isso é o que eu tinha medo que você dissesse."


Capítulo Três "Ei, Kelly." "Olá, Senhorita advogada estrangeira e misteriosa", veio a voz da melhor amiga dela do laptop que estava ao lado de sua cama. "Isso nunca vai ficar velho para você, não é?" ela perguntou, girando os olhos na janela de vídeo. "Não, nunca. Como você está na terra de areia e camelos?" "Eu estou em um palácio gigantesco na capital. Eu ainda tenho que ver um camelo e a maioria da areia é... bem, arenosa. Mas de verdade, o quarto que eles me arranjaram é maior que nosso apartamento." "Você pode trazer isso para casa?" "Eu acho que a logística seria meio complicada, Kelly", Alana riu, "Como estão Jasper e Abóbora?” "Eu ainda não acredito que deixei você chamar seu cachorro de Abóbora, Lani”, Kelly afirmou. "Ela é laranja e gosta de se enrolar como uma bola", Alana respondeu. "E ela gosta de perseguir meu Jasper pelo apartamento." Alana podia ouvir um latido enquanto um borrão branco seguido por uma penugem laranja corria ao fundo. "Mas eu os peguei abraçados duas noites atrás na cama quando eles achavam que eu não estava em casa, então eu acho que sua cachorrinha está meio apaixonada pelo meu gatinho. Ou Jasper está a condenando, talvez ambos. Falando de amor", Kelly cantarolou. "Kelly", Alana advertiu, esticando a última parte de seu nome. "Vai, Lani, me fale como foi seu encontro com o Príncipe Encantado ontem à noite!" "Não foi exatamente um encontro. Era um jantar de negócios."


"Não. Você me mandou mensagem pedindo ajuda com o vestido que deveria vestir, então foi um encontro." "Não", Alana repreendeu, "não foi. Embora ele fosse muito bonito. E ele não foi um idiota como eu esperava. Nós tivemos uma conversa agradável, ele fez alguns perguntas legais e a comida estava deliciosa. Eu acho que ele só queria se afastar um pouco dos problemas do palácio." "E ele escolheu você para se distrair." "Ele vai se casar, você sabe." "Eu sei, mas ainda assim, não vai doer curtir um pouco com o rico príncipe xeique, não é mesmo? Você pode adquirir boas recomendações, ao menos." " Você está solteira e atrasando o movimento liberal das mulheres uns cinquenta anos. Você sabe disso, né?" "E você sabe que precisa trabalhar enquanto tem que manter os seios cobertos, não sabe?" "Você é incorrigível", Alana suspirou, se enterrando em sua cama. "E orgulhosa disso. Olhe, querida, pode até ser a hora do café por ai, mas aqui ainda é a hora do jantar, e eu estou morrendo de fome. Continue com o bom trabalho e nós conversamos depois, okay?" "Claro, beijos e até depois. E cuida do meu cachorrinho." "Até mais!" O som da chamada de vídeo desligando deixou o quarto quieto enquanto Alana se deitava. Kelly Kentworth tinha sido sua melhor amiga desde o ensino médio. Elas se uniram quando Kelly dividiu com ela seu sanduíche de manteiga de amendoim por metade do Baklava que sua mãe fazia e se tornaram inseparáveis desde então. Tão inseparáveis que haviam sido grandes colegas de quarto durante os últimos anos, mesmo que Kelly tivesse insistido para que ela saísse em encontros mais ainda desde que tinha se formado. A faculdade de direito havia lhe deixado muito pouco, senão, nenhum tempo para a vida


social.Caramba, Alana não havia nem conseguido dormir com alguém no último ano. Não a surpreendia que Kelly estivesse insistindo tanto. Mas Alana não estava em Al-Marasae para conquistar o xeique, não importa o quão sensual ele ficasse naqueles ternos costurados à mão. Ela estava lá para ajudar em seu casamento, nada mais nada menos. Mas deitada lá, nos lençóis de algodão egípcio luxuoso em uma cama de rainha, ela tinha que admitir que havia uma certa tensão entre o os dois. A princípio pensou que era apenas uma reação à presunção dele, mas então teve a sensação de que ele só estava a provocando na libraria. Não, no restaurante quando seus olhos dourados vagarem em cima dela, Alana pôde sentir formigamentos começando a dançar em seu estomago. Enquanto pensava em sua voz baixa e suave e o meio-sorriso presente em seu rosto, pôde sentir esses mesmos formigamentos crescerem de novo. Fechou seus olhos e deixou as mãos vagarem em cima da Camiseta enorme que vestia como uma camisola. Alana sentiu a ponta de seu mamilo quando as pontas de seus dedos alisavam o tecido na curva de seu seio. Ela o beliscou suavemente e deslizou a outra mão abaixo de seu estomago, levantando sua camisa. Ela idealizou um amante imaginado, parecido com o Xeique Dharr Hassem, por cima dela, com as mãos explorando seu corpo, enquanto lábios tenros deslizavam ao longo de seu pescoço. Beliscou seu mamilo mais forte, imaginando os beijos dele e deslizando seus dedos ao longo do algodão úmido de sua roupa. O fogo entre as pernas estava se espalhando e a sensação de seus dedos apertando contra o tecido queimava. Ela gemeu enquanto pressionava seus quadris com as mãos, sentindo como se estivesse apertando seu corpo contra o corpo de seu parceiro imaginário. Sua mão direita subiu a camiseta e deixou os seios a mostra, o ar morno da manhã tocandoos com a luz do sol. Alana acariciou seu mamilo marrom, apertando ainda mais e os girando com os dedos e desejando que o Xeique estivesse os lambendo. Ela gemeu e empurrou a roupa íntima abaixo de seus quadris, deixando seus dedos esfregarem em seu pequeno relevo. Assobiou enquanto o prazer a deleitava, satisfazendo seu desejo. Desejando o parceiro de sua fantasia, colocou dois dedos em seu pequeno buraco,


deliciosamente. Virou de barriga para baixo, divertindo-se com o toque de seus peitos, deslizando pelos lençóis de algodão e gritando em chamas através do travesseiro enquanto a pressão de suas mãos contra sua região intima queimava seus nervos. Ela virou os quadris contra o amante imaginário enquanto girava seus dedos, arquejando contra o travesseiro ao mesmo tempo em que o suor descia em seu rosto. Alana imaginou que cada empurrão fosse de seu amante, a levando mais e mais ao orgasmo. A tensão cresceu nos músculos e o calor do desejo fluiu pelo corpo dela como magma. Ela deixou a outra mão unir-se entre suas pernas, girando rapidamente ao redor de seu centro de prazer. Em sua mente ela estava sendo guiada por Dharr, os peitos tomados pela boca dele e as unhas dela arranhando suas costas. Beliscou-se e finalmente sentia uma inundação liberada como uma corrente de eletricidade explodida por seu sistema nervoso. O corpo inteiro enrijeceu e ela se cobriu, estremecendo vencida por aquele momento. A respiração de Alana estava ofegante à medida que seus sentidos voltavam ao normal. Aquele amante imaginário tinha sido uma cópia de Dharr, mas era difícil se repreender depois disso. Uma fantasia ou duas com o xeique eram bem inofensivas, contanto que não passasse disso. Ela não estava aqui para brincar de amante, afinal de contas. Ainda assim, abriu um sorriso enquanto se dirigia para o banho, não era um jeito ruim de começar uma manhã. *** "Está tudo bem, Xeique Dharr? Eu estava certa de que os arranjos escolhidos eram agradáveis", Lena Fiora disse. Ele pôde perceber que ela estava tentando esconder seu pânico, e ele entendeu mesmo que o divertisse. Ele só havia encontrado Lena no dia em que ela chegou; Alana deve ter chegado depois dela. Ele tinha fugido do planejamento de casamento até então. Mostrar-se interessado agora deve ter a surpreendido. "Tudo é perfeitamente agradável, Mrs. Fiora. Não, eu simplesmente senti que não estive disponível tanto quanto é necessário", Dharr disse com um sorriso. Honestamente, ele estava procurando a filha dela, mas depois do jantar na noite passada, ele tinha ficado um tanto curioso


sobre como os planos de casamento estavam procedendo. "Você é muito gentil, xeique, e tenho certeza de que seu tempo é muito precioso”, Lena ofereceu com um pequeno aceno de cabeça. “Nem o Sultão nem seu pai desejaram fazer o evento no outro palácio. Nós chegamos a um acordo e organizamos tudo no Ritz-Carlton no Abu Dabi. Eu estive trabalhando com o planejador de casamentos deles e nós estamos planejando a cerimônia no Gramado Principal com vista para a grande Mesquita do Xeique Zaved.” "Parece que está tudo em boas mãos, então." "Realmente está. Mamãe é a melhor no que ela faz", disse uma voz por detrás ele. "Bom dia, Srt. Fiora", disse, contente em ver o turquesa de seus olhos azuis olhando-o da mesma forma. "Bom dia, Xeique Dharr", ela respondeu. "Se nos der licença, Mãe, acredito que nós ainda temos alguns assuntos para discutir." "Realmente, nós temos." "Claro, xeique. Obrigado por seu tempo." A mãe dela se curvou novamente e deixou os dois sozinhos. "Venha, caminhe comigo", Dharr pediu. O calor abafado do dia tinha sido mais sufocante do que o habitual e Dharr tinha escolhido um robe solto e uma guthra. Alana tinha escolhido uma camiseta amarelo canário e calças jeans. Ele estava feliz que eles tinham a deixado à vontade no palácio já que as calças jeans acentuavam bem as curvas dela. Ele a conduziu para o Jardim do Oriente onde o sol matutino brilhava através da grande fonte no meio do pátio. As dálias rosadas e as flores-roxa-cônica misturadas com os girassóis floresciam e criavam uma paisagem rica que o fez lembrar de Van Gogh. "Este é o jardim favorito de minha mãe. Meus irmãos e eu brincávamos aqui quando crianças, correndo em volta dela, ao redor da fonte, e no meio nas flores", disse ele. "Aqui é tão calmo", ela suspirou, fitando ao seu redor.


"Não com três garotinhos correndo por todos os lados, com certeza. Mas minha mãe insistiu que nós tivéssemos bastante sol e ar fresco", ele disse, sentando-se na beirada do chafariz. Sentiu novamente o silencio, e apenas o barulho da fonte preenchendo o ar. O doce cheiro de flores os cercou e ela virou em sua direção. "Tem jasmim em algum lugar no jardim?" Ele não respondeu. "Eu estarei assinando os documentos hoje". Alana piscou. "Tem certeza? Até mesmo com o mahr." "Sim. Eu fui o escolhido para liderança e cuidado da Hassem Petroleum. Se a sucessão passar a meu irmão, isso poderia significar coisas terríveis para a companhia." "Acho que o Xeique Faaid não leva muito jeito para negócios, não é?" ela questionou. "Não é isso, ele foi bem educado. Mas expectativas e impressões são tão importantes em negócios quanto na política. É um ato de balanceamento complexo, e quando algo que funcionou bem por vinte anos de repente muda, pode acabar com todo o equilíbrio, afetando a todos." "Como o preço das ações, confiança dos investidores,” disse, lhe dando um sorriso pequeno que não combinava com seus olhos. "Exatamente. Eu acredito que isto é o menor dos dois males." "Então eu trarei os arquivos finais a você depois do almoço", ela disse, pegando sua mão. Era um momento estranho para ele. Ela tinha feito a mesma coisa ontem à noite e tinha o pego de surpresa. Ele sabia que ela estava atenta de que o toque familiar era impróprio, especialmente se iniciado por ela. Mas algo era diferente quando Alana fazia essas coisas, e em vez de puxar sua mão como deveria, ele apenas a apertou de volta. *** Alana havia encontrado o Xeique Dharr mais tarde naquele dia na academia, duelando com um homem ligeiramente menor que usava um turbante. Ele estava sem camisa, brilhando de suor enquanto pegava uma cimitarra, e ela pensou que sua imaginação não tinha sido em vão na noite passada. Xeique Dharr parecia ter sido esculpido em um bloco sólido de músculo e seu corpo se enrijecia e agitava com cada estrondo das espadas.


Alana sentiu a chama de desejo vindo novamente. O som de metal ressoando enchia o quarto a medida em que o xeique defendia um ataque de seu adversário e rolava para dentro dele, o pegando com um cotovelo no estômago. Ele então, jogou o outro homem sobre o tapete, seguido pelo som do barulho da espada em toda a sala. Dharr tinha a extremidade da lâmina dele à garganta do adversário, quando ambos soltaram um riso baixo. "Eu me rendo", o outro homem disse em árabe, "Você foi longe, meu xeique, mas o que acha de terminar por hoje enquanto eu ainda tenho minha cabeça?" "De acordo, Sanjay", ele disse, encontrando os olhos de Alana. O xeique ofereceu ao homem derrotado a mão dele e o levantou do chão de madeira. Sanjay continuou a guardar as espadas enquanto Dharr agarrou uma toalha e esfregou em sua sobrancelha antes de se virar para Alana. "Impressionante", ela disse. "Eu sempre acreditei que a família real deveria estar pronta para se defender, além do que isso é um ótimo exercício. Eu lutava com Faaid e Asam, mas Faaid tem estado bastante ocupado com os filhos dele." "Eu ouvi que gêmeos podem deixar as pessoas bem acordadas, até mesmo os ricos e poderosos." Ele deixou escapar uma risada baixa e Alana odiava como isso provocava as chamas dentro dela, "Realmente eles dão trabalho. E Asam, como ele mesmo disse, não andou dormindo muito bem ultimamente.” Dharr esfregou a toalha ao longo de seu pescoço, se contraindo do treinamento e ela teve que se segurar para não morder o lábio. Seu torso era moldado como um V bem sexy, com as covinhas ao redor das costelas implorando para serem lambidas, descendo para um abdomem perfeitamente desenhado que suas mãos desejavam tocar. Seu umbigo encurvou como um "C” que arrastava para baixo tufos de cabelo escuro que sugeria o prêmio escondido sob suas calças pretas de algodão.


"Eu, hum, eu trouxe os arquivos finais do contrato de matrimônio. Mas se você quiser se encontrar em algum lugar depois do banho..." Ou eu posso ir com você. "Não, tudo bem. Eu os assinarei agora", ele disse, gesticulando para uma de mesa com garrafas de água. O xeique sentou-se e longos goles de sua garrafa. Ela tentou se concentrar, mas o modo como a garganta dele ficava enquanto tomava os goles de água fazia-a querer beijá-lo por toda aquela parte. Talvez aquela euforia que teve em imaginar-se com Dharr não foi a melhor ideia, afinal de contas. "Vamos lá, eu já sinalizei os lugares para você assinar", ela disse, dando-lhe o arquivo e uma caneta. Dharr olhou brevemente os documentos, mas assinou nos lugares marcados sem hesitar muito. Ele fechou o arquivo e o devolveu antes de se ajeitar na cadeira. "Parabéns, Xeique Dharr, você já deu um passo a mais para não ser um solteiro", ela arreliou, lembrando a si mesma. "Falando nisso, há algo que eu quero que eu acho que você pode me ajudar, Srt. Fiora." *** "Uma despedida de solteiro?" ela perguntou, os olhos estreitando ligeiramente. "Sim, no estilo americano. Se este é meu último hurra então eu gostaria que fosse algo de que me lembrasse. Já que você é de Las Vegas, eu estou certo de que você pode organizar algo", respondeu. A idéia tinha vindo na noite anterior, enquanto pensava na conversa que tiveram. Talvez fosse um último ato de rebelião ou apenas uma desculpa para ser tão selvagem quanto as pessoas achavam que ele fosse. Mas se ele ia não só amarrar a vida dele a outra pessoa, mas também potencialmente dar uma boa parte do investimento dele na empresa da família...Bem, ele queria um pouco de diversão antes que isso acontecesse.


"Tenho certeza que posso, mas não é exatamente, hum, tradicional." "Eu creio que não,” ele riu, “mas estão me pedindo que eu desista de muito, então eu quero uma despedida de solteiro”. Eu não estou propondo uma idéia para debate aqui, Srt. Fiora. Eu estou te dizendo para planejar isso,”ele disse, encarando aqueles olhos turquesas. "Claro, xeique", ela respondeu. Sua voz estava tranquila, mas ele sabia que Alana estava tentando manter a voz num nível plano, o que não deixava de ser agradável. Ela tinha tal espírito. Ele sabia, não importava como, que Alana asseguraria que tudo estivesse perfeito como mera questão profissional. Mas, se era ela quem estivesse planejando a despedida, isso garantiria que ela fosse. O modo como seus olhos deslumbrantes tinham fitado o corpo dele enquanto conversavam, porém, não tinha sido bastante profissional. Embora ele não ligasse, já que na verdade tinha marcado a sessão de espadas com Sanjay de propósito depois do almoço. Casamento arranjado ou não, ele não podia resistir pensar quão longe iria e quantos botões desabotoaria com ela. "Está certo, então parece que eu tenho uma festa para planejar", ela disse, recolhendo suas coisas rapidamente.


Capítulo Quatro Pelas semanas seguintes o tempo de Alana era dividido entre organizar a despedida de solteiro do xeique e ajudar a mãe a contatar todos os vendedores para o casamento. A lista de convidados para a despedida no estilo Vegas era felizmente pequena, aproximadamente dez pessoas, mas alguns deles tinham sido menos fácil de contatar. Parece que a Realeza raramente checava suas mensagens. Mas ela tinha sido inspirada com a tenacidade de uma advogada jovem e tinha recebido RSVPs de nove dos dez. Os irmãos dele, Faaid e Asam, estariam fazendo a viagem às luzes de Las Vegas para encontrar o irmão mais velho, talvez para ficar de olho nele. Ela tinha convencido Dharr que convidar o Príncipe Jason, o irmão da Princesa Raaniya, seria bom até mesmo para o Xeique. Dharr parava para se encontrar de vez em quando com ela, mesmo que apenas para levála para almoçar ou jantar quando o tempo permitisse. Alana estava começando a temer que as chamas pequenas de desejo com que ela lutava continuavam em seus momentos roubados. Alana não achava, entretanto, que os sentimentos não fossem recíprocos, já que o pegava a observando por muitos momentos e pegando sua mão para lhe mostrar algo no jardim, e então não soltava mais os dedos. Era uma situação inapropriada e Alana sabia disso. Não importa o quanto ela passou a se importar com o xeique, o casamento estava a apenas duas semanas distante. Quando o "eu aceito" fosse dito, ela iria embora e estaria fora da vida dele para valer. Mas Alana ainda tinha um pouco de tempo com ele, e naquele exato momento o jato privado dele estava só alguns horas de pousar em Nevada. Era tolo, mas ela se sentia um pouco constrangida em ficar sozinha com ele em seus aposentos privados enquanto discutiam os detalhes. "Nós estaremos pousando em breve. Uma limusine irá nos buscar no aeroporto, claro,” Alana


informou ao xeique, sentado na cadeira perto da janela. "Eu tenho uma cobertura reservada no Cosmopolitan e minha amiga Kelly estará no clube Marquee para se certificar de que as cabanas estão em ordem. E eu reservei tantos apartamentos quanto pude para todos seus convidados. Faaid e Asam estão no apartamento da recepção caso você queira ter um breve pós-festa." "Parece que escolhi a pessoa certa para esse trabalho", ele disse com um sorriso. "Eu nunca fui uma pessoa de fugir de desafios, xeique", ela disse, aproximando-se dele. "Aliás", começou. "Sim?" "Eu organizei uma linha de crédito no cassino para cinco milhão dólares. Mas você vai tirar de letra. Há bloqueio de apostadores, o casino não vai estender-lhe mais e não vai permitir que você compre mais fichas com dinheiro.” "E por que exatamente você precisaria fazer isso?" perguntou a voz baixa. "Seu pai deve ter me falado durante esses dias que você perdeu bem mais que um pouco de dinheiro nas mesas de bacará,” disse, levantando uma sobrancelha. "Talvez eu subestimara minhas apostas passadas. Depois do acidente eu tive um, digamos, comportamento autodestrutivo." "Bem", ela começou, "eu vi o que o jogo pode fazer, confie em mim. Entretanto, eu não fui contratada para o julgar, apenas para cuidar de você." "Eu não preciso de uma babá, Srt. Fiora." Ela não pôde evitar sorrir maliciosamente ao murmuro dele, "De qualquer forma, eu estabeleci um limite que satisfez seu pai e me deixa tranquila que você não perderá toda a sua fortuna em uma noite." "Eu suponho que isso seja sábio", concordou. Um súbito sacode de turbulência balançou o avião, empurrando Alana adiante. Xeique Dharr puxou-a para ele a tempo, deixando-a cair em seu colo. Ainda havia aquele sorriso convencido em seu rosto enquanto Alana arqueava a sobrancelha, pensando que ele achara alguma maneira


para que isso acontecesse. "Bem, isso não é nem um pouco cliché", disse. "Aviões têm suas armadilhas, eu suponho", ele respondeu, colocando uma parte do cabelo de Alana para trás de sua orelha. "Você pode me deixar ir se quiser, meu xeique", Alana suspirou. "Você não parece estar com pressa para sair", começou, "além do mais, e se eu não quiser deixa-la ir?" Ele cheirava a pós-barba de menta e água-de-colônia almiscarada que despertou os sensos dela. Os lábios do xeique estavam tão perto do seu que se podia sentir a respiração dele, quente e pesada. Ele se inclinou um pouco mais, e seus narizes se tocaram, arrepiando seu pescoço. Alana sentiu o leve toque dos lábios dele nos seus antes de os braços dele apertarem sua cintura e a fazer derreter. A língua dela achou a dele enquanto eles se deliciavam um ao outro enquanto pequenos gemidos abafados de prazer vinham dela. O bater na porta a fez fugir dele como se tivesse sido golpeada por um raio. O próprio Dharr parecia como se alguém tivesse roubado algo precioso dele e deixou suprimir um resmungo. "Entre!" gritou para a porta. O irmãos Faaid e Asam entraram no quarto, discutindo sobre algo. Ela não estava realmente prestando atenção de verdade e decidiu sair antes de outro golpe de turbulência. *** Marquise era um clube dentro, bem mais como fora, do Cosmopolitan. Era feito de várias piscinas decadentes cercadas por barras, cabanas, e até mesmo bangalôs. Kelly já tinha chegado para assegurar que as cabanas que eles tinham reservado estavam bem equipados com champagne, hors-d'oeuvres, e até mesmo algumas strippers que Alana tinha arrumado. Havia algumas strippers e dançarinas no estilo Vegas, claro, mas ela também tinha arrumado algo um pouco mais picante. Havia as dançarinas de dança do ventre e até mesmo dançarinas de fogo que faziam pequenas graças com fogo parecerem com artistas de rua de segunda categoria.


Junto com as mesas providas com mais champagne, ela tinha organizado um bar vip para ser montado entre o cabanas, provido com uísque de primeira, vodca, rum, e qualquer outra coisa que se pode imaginar. Alana queria dar para o xeique a melhor noite de todas. A música estava estourando e cheia de corpos dançando quando o Xeique Dharr e a sua comitiva entraram no clube. Kelly os recebeu na entrada usando um biquíni preto com uma tanga verde cobrindo os quadris seus quadris sinuosos que combinavam com seus olhos de esmeralda. "Ei, bem-vindo ao lar", disse, envolvendo sua amiga em um abraço apertado. "Ei, obrigado mesmo por ter me ajudado com isso." "Você está falando sério? Ser membro da festa do ano? Ah, disponha. Agora me siga ao kasbah", disse, pegando a mão de Alana e dançando com ela enquanto seguia pra a organização. O foliões se instalaram depressa, desfrutando a bebida e as mulheres bonitas ao redor deles, assim como a música. Faaid e Asam levaram as dançarinas de fogo seus bastões de chama ao redor dos corpos quase nus. Os outros convidados podiam ser vistos dando gorjetaàs suas dançarinas preferidas. "Quem é aquele pedaço de yum lá em cima?" Kelly perguntou. "Qual?" Alana perguntou, olhando na direção vaga que ela estava apontando. "O dos roupões, quase em chamas pela menina de biquíni marrom com o corte de cabelo de pixie,” respondeu ela. “Aquele é o irmão de Dharr, Asam. Ele é o mais jovem dos três", ela gritou sob a música. "Solteiro?" "Eu já lhe que você é incorrigível, Kelly?" "Diariamente!" "Se você quiser falar com ele", ela disse no ouvido de Kelly, "bata acidentalmente nele e o deixe se apresentar. Ele pode ficar ofendido se você apenas ir lá falar com ele do nada, não é


considerado cortês na cultura dele." "Entendido", disse curvando a cabeça de leve e indo até o xeique. Alana assistiu sua amiga na atitude estilo “Sex on the Beach” e se aproximando de Xeique Asam. Kelly tropeçou cuidadosamente nele, tomando cuidado para não atear fogo nele, graças a deus, e assim como o irmão, Asam pegou a mulher que quase caiu. Ela assistiu brevemente quando eles começaram a conversar e balançar a cabeça. Ela prestou atenção no solteiro, afinal. Ele estava sentado em um dos sofás ao ar livre, tomando um gole do que se parecia com rum e Coca-cola e assistindo as dançarinas. Ela deslizou para o seu lado e sentiu-se estupidamente feliz quando o braço dele a acolheu de volta. "Está curtindo?" "Está maravilhoso. Você excedeu minhas expectativas", disse, elevando o copo dele a ela. "Você não está exatamente curtindo as moças, entretanto. Você sabe como essas festas funcionam?" ela brincou. "Ainda não", ele sussurrou em sua orelha, arrepiando sua espinha. "Então eu fui negligente em meus deveres como planejadora dessa festa. Talvez nós podemos convencer um das dançarinas de fogo, isso seria algo para se lembrar sem dúvidas", deu uma risada. “Só tem uma mulher aqui que me deixa louco", ele disse, lhe dando uma piscadela. Ela sentiu seu sangue ferver e esquentar sua pele...assim como outros lugares de seu corpo. "Esta deve ser nossa bonita anfitriã ", veio uma voz desconhecida. Alana virou-se para ver um homem ela só reconhecia de quadros. Era Príncipe Jason bin Jasoor, irmão da noiva do xeique. Ele era aproximadamente seis pés de altura, com cabelo castanho curto que tinhas as pontas pintadas de loiro. Os olhos dele eram um marrom acesso que não parecia estar a observando completamente. "Príncipe Jason, um prazer", disse, se levantando. "Realmente...Você me honraria com uma dança?" ele perguntou, colocando seu copo de licor


na mesa. "Eu..claro que sim. Se você me permite, Xeique Dharr." O xeique acenou com a cabeça, mas seus olhos se estreitaram enquanto ele tomava o resto da própria bebida e seguiam o príncipe que conduzia Alana para o salão de dança. A música estava batendo, rápida e frenética, mas Alana tentou,manter uma distância "educada" do príncipe. Isso não parecia saciar o príncipe, entretanto, já que ele ia para cima dela como uma serpente. Ela podia sentir o bafo de uísque vindo dele. Era denso como uma névoa e as mãos dele estavam agarrando seus quadris. Ele não estava satisfeito, pelo que pareceu, ao deslizar suas mãos mais para baixo e pegando em sua bunda com ambas as mãos. Alana manteve um sorriso duro em seu rosto, mas tirou as mãos do xeique, lhe dando um toque “provocante. Ela se virou, esperando controlar melhor a situação mas Príncipe Jason colocou sua cabeça no pescoço dela e pôs as mãos em sua barriga. "Venha agora, querida, você não precisa ser modesto, eu sou um príncipe. Eu consigo o que eu quero", ele pronunciou inarticuladamente em seu ouvido. Antes que ela pudesse fugir, as mãos dele rastejaram por seu vestido e agarraram os peitos dela vigorosamente. Um ganido de choque e raiva a invadiu enquanto repelia as mãos dele. Alana estava quase o empurrando quando ele desapareceu. Ela virou e viu o Xeique Dharr com a mão apoiada firmemente no ombro do Príncipe. "Eu acredito que a senhorita ia gostar se eu interrompesse, Jason." "Por que? Eu a vi bem à vontade com você. Eu tenho certeza que essa vadia Americana iria preferir...” "Eu estou o advertindo,” Dharr rosnou. “Me advertindo?" A maioria das pessoas poderia ter pensado que de fato o xeique foi o primeiro a explodir se eles não estivessem perto de Alana, mas Jason lançou-se a Dharr, e Dharr desviou tão rapidamente quanto qualquer um pudesse ter imaginado. As mãos de Alana cobriram sua boca,


abafando seu suspiro quando o punho de seu xeique golpeou o estômago do príncipe e Jason caiu no chão, ofegando. Pôde ver os guardas da segurança vindo e marcando Dharr. Ele foi até a orelha de Jason e sussurrou, "Isso não foi sábio de sua parte, agora a festa acabou." *** Ele não ficou completamente surpreso quando a porta para o apartamento adjacente abriu e Alana estava lá contra o batente de porta em um dos roupões brancos de pelúcia do hotel. "Ei, eu sinto muito que a festa tenha terminado tão cedo," ela disse, os olhos desviando. "Não foi culpa sua", disse, "Se alguém deve se desculpar esse alguém é o Príncipe Jason. Se ele fosse um de meus irmãos, eu teria cortado suas mãos por tentar te tocar,” Xeique Dharr rosnou. "Eu pensei que isso era uma prática antiquada", disse em um riso leve. "Eu abriria uma exceção." "Isso é estranhamente amável", Alana disse, aproximando-se do xeique enquanto ele sentava no sofá cinza grande de dois assentos no apartamento. "Ainda assim, eu fico mal que as coisas mudaram tão de repente." Respirou profundamente e então adicionou, "Você nem mesmo teve sua dança." "Verdade, mas acho que vou sobreviver", ele riu. "Bem, eu acho que meus deveres estariam incompletos se eu lhe permitisse perder qualquer parte da experiência", disse, andando e colocando seu celular na mesa. Um momento depois, uma batida rítmica e lenta começou a encher o quarto. Alana ficou de pé em frente a ele, brevemente se perguntando o que ela estava fazendo, então puxou a faixa de seu roupão, deixando-o cair e revelar a lingerie de renda que usava. Ela nuncahavia tido a intenção de estar ali daquela forma, mas ela vestiria algo agradável no caso de ela e Kelly saírem para outras boates depois da festa do xeique. A atração crescente dela pelo xeique e a masturbação daquela noite a tinha feito desejar pelo menos curtir um pouco a noite


depois da festa. Ainda, nunca nos sonhos mais selvagens se imaginou relevando sua lingerie turquesa que tinha escolhido secretamente porque sabia que eles realçariam os olhos dela, uma característica que Dharr parecia amar na funcionária que deveria estar trabalhando para ele, e não com ele. Mas ela tinha lutado durante um mês para combater esses sentimentos e ela estava começando a amar o cavalheiro e a mente astuta que conhecera durante as reuniões do acordo pré-nupcial. Mais do que isso, havia algo selvagem e indomado sobre ele, algo que vivia profundamente dentro de Dharr. Ela tinha ouvido falar disto de seus próprios lábios, a necessidade que tinha de correr e sentir a adrenalina. Agora ela havia visto isso em ação, o lado selvagem dele tentando a proteger de Jason. Isso estava a chamando também, aquele seu lado que Alana presumia estar morto durante o trabalho infinito e o tédio da faculdade de Direito. Agora estava de volta. Ela estava em chamas, e precisava arriscar. Amanhã, eles mentiriam e esconderiam isso, claro, mas essa noite, uma dança não faria mal. Não seria muito diferente do que o que a dançarina de fogo poderia ter oferecido, só que de forma temporária. Mas ver o desejo queimando através dos olhos de âmbar fundos do xeique só para ela? Bem, valeria a pena, até mesmo se alguém descobrisse, e a fizesse perder o emprego. Algo a tinha feito perder o controle nessa noite, algo que esteve crescendo desde o princípio. Entre aquele beijo no avião e o modo como ele apressou-se para defender a honra dela, Alana não podia mentir para si mesma. Ela queria o dar algo especial. Mesmo que ele não pudesse ser seu depois do casamento, ele poderia ser dela por um tempo, pelo menos dessa vez. E ela poderia ser dele. Ela deixou a música a preencher, as ondulações começando no estômago e subindo para seus peitos, movendo com a batida. Os quadris dela seguiam, girando ao ritmo e movendo suas pernas. Ela podia sentir os olhos dele no dela quando inclinou a cabeça e se virou, fazendo os quadris mexerem sua bunda hipnoticamente.


Ela se inclinou mais para trás, se dobrando até que sua cabeça estava apoiando no ombro dele enquanto as mãos faziam ondas para cima e para baixo em seu corpo. Alana rodou a cabeça dela à direita, deixando a respiração quente tocar orelha dele e apoiou seus braços nos ombros largos dele. Mexia a barriga, sentindo a própria necessidade dela crescendo quando um gemido pequeno escapou dos lábios dele. Seu corpo balançou-se contra ele, movendo sua bunda pela virilha dele à medida que deslizava suas costas pelo seu corpo duro. O tórax dele não era a única coisa que era sólida, o membro dele estava apertando firmemente contra seu corpo e ela se movia de um lado para outro contra ele. Ela gemeu e foi ai que sentiu ele a tocar. Por todo o seu corpo, de cima a baixo, as mãos dele deslizavam debaixo do sutiã e os lábios dele acharam seu pescoço. Alana choramingou o nome dele quando suas mãos fortes e grossas tocaram seu ponto de deleite. Os dentes dele raspavam ao longo da pele sensível do pescoço dela e o caminho de sua língua deixaram um rastro maravilhoso que puxou uma inundação de desejo de dentro de seu corpo. Ela esticou-se para capturar os lábios dele, levando sua língua em um beijo quente e fundo que provocou outro pequeno gemido quando os dedos grossos dele beliscaram o mamilo esquerdo dela. "Dharr", ela sussurrou, começando a perder o controle. As mãos dele eram como as de um músico que brincava com as cordas esticadas do corpo dela. Ele tinha a tinha afinado e agora os dedos da mão esquerda estavam movendo como o arco do violoncelista para fazer uma música bonita. O dedo do meio grosso do xeique alisou a feminilidade dela separadamente, deslizando maravilhosamente entre suas dobras e tirando uma respiração afiada e altos gemidos. Logo, a pele áspera da palma dele apertou-se contra os pelos escuros de sua entrada, movendo-se em círculos contínuos a medida que o dedo dele deslizava para dentro e fora dela, girando aquela marca deliciosa contra o topo do canal dela. Alana moveu seus quadris, recebendo seu xeique e fazendo-o entrar mais profundamente nela, o devorando com seu desejo.


O desejo se desenrolava por cada nervo do corpo de Alana como uma série de dominós que começavam na parte mais funda e íntima dela. O primeiro dominó tombou e ondulou de êxtase pulsando pelo corpo inteiro dela enquanto ela gritava o nome de seu amante, agarrando ele e apertando-o com força. Os dedos do xeique a massageavam, trabalhando bem os nervos sensíveis de clitóris até que ela sentia seu clímax chegar. Uma torrente de calor encheu aquele momento e ele enterrou a cabeça eu seu pescoço, dizendo frases inteligíveis. Esse envolvimento, mais do que ela havia sentido em anos, de alguma maneira mais do que ela tinha sentido pela vida inteira, era o bastante para a fazer chegar ao paraíso. Ela raramente faria algo assim só para curtir, mas talvez Alana nunca tenha tudo um amante tão talentoso, um que se dedicou para trazê-la às alturas do êxtase. As ondas de prazer cresceram e ela gritou seu nome enquanto estremecia sobre ele. Tudo estava enfraquecendo em uma névoa, uma confusa neblina de sensação. Enquanto via essas sensações miríades, a única coisa que ela podia ouvir era seu próprio nome, de novo e de novo, como se ele estivesse rezando para alguma deusa pagã. Ela gostou daquela ideia, como se ela fosse Artemis sendo trazida à vida. Selvagem por uma noite; Alana poderia viver com isso. Suas respirações vinham em longos tragos, enquanto ela desmoronava no sofá ao lado do xeique. Involuntariamente, ela se aconchegou ao seu lado e ele a puxou para mais perto, a envolvendo em um abraço, cobrindo o peito esquerdo dela e a segurando de maneira protetora. "Eu não acho que isso é como uma dança termina,” ele sussurrou. "Geralmente", ela disse, tentando retomar sua respiração, "o patrão não toca." “Nem o patrão nem a dançarina pareceram reclamar” "Reclamando, meu xeique?" "Não, só imaginando se preciso fazer algo mais." Ela cavou o cotovelo em seu tórax e ambos riram. "Não, mas eu tenho que ir embora. Se eu me apressar para meu quarto, eu posso tomar um banho antes que Kelly banque o Sherlock Holmes e tente descobrir o que nós fizemos."


Ele a segurou lá, puxando o sofá atrás dela. "Você tem que ficar. Eu quero que você passe a noite e eupensei que você estivesse aqui para agradar seu xeique. É assim que você me chama, afinal de contas", disse, sua voz quase arreliando. Ela forçou um riso e se desembaraçou, levantando em pernas trêmulas, virando a ele e tentando parecer normal. "Escute, eu tive uma noite cheia. Eu prometi a Kelly, que se ela saísse com Asam nós iríamos curtir em um clube no Venetian." "Então você está indo embora", a expressão de Dharr escureceu, "depois disso." "Especialmente depois disso." Ela deu de ombros, se perguntando se ele estava esperando mais desta noite impulsiva. E ela se perguntou como seria dar isso a ele, mas teve de interromper isso agora. Havia paixão e fogo entre eles, mas, pelo menos durante algum tempo, aquilo havia sido saciado. Claro que, a imaginação traiçoeira dela tinha desejado saber, durante estas semanas, como teria sido em dar mais para ele, ter mais dele. Desde que ela tinha começado essa bagunça, desde aquela primeira noite no Príncipes e Camponeses, ela tinha tido suas próprias fantasias tolas, inspiradas na Disney sobre como seria estar na posição de Raaniya e o ter todos os dias e, especialmente, todas as noites. Essas partes eram um pouco menos Disney. Mas ela não era uma princesa, ela era apenas a organizadora do casamento. Que droga, ela não era nem mesmo a organizadora principal, só estava de olho nos procedimentos legais. E ela não tinha feito nada voltado a isso naquela noite. Ela não precisava arruinar a posição da empresa do pai ou ferir o negócio da mãe. Afinal de contas, quem contrataria uma organizadora de casamento cuja própria filha tinha deteriorado as festividades seduzindo o xeique? Se qualquer um descobrisse, ela também poderia estar arriscando o futuro de ambos Al-Marasae e Burhinna em sua aliança. Não, essa era uma idéia ruim como um casamento em percurso. Isso seria apenas uma memória, só uma noite em que poderia dizer que se sentiu como uma princesa. Por sinal, uma princesa muito malcriada, mas ainda assim uma princesa.


Ela não ia passar a noite, não estava se arriscando que Dharr ficasse sóbrio e se desse conta do que eles tinham feito e como isso fora tolo. Ele era o irresponsável apostando em corridas e gastando rios de dinheiro em cassinos fabulosos. Alguém aqui devia ser sóbrio e racional esse alguém era ela. Além do mais, não tinha como ela ser capaz de aguentar aquele olhar de manhã, aquele horror do amanhecer que traria à mente sóbria de Dharr o terrível erro que eles cometeram. Cortar isso pela raiz agora seria inteligente, era melhor para ambos as famílias. Dharr tinha que se dar conta disso, mas ele não parecia estar vendo de qualquer forma, do modo ele estava parado cruzando os braços diante dela. Ela assistiu como os músculos do bíceps dele ficaram em relevo. A fez lembrar da força desenfreada que ela tinha o visto brandir com a cimitarra. Era tentador, mas ela desviou os olhos dele e deu uma volta com passo apressado. Ela começou a realinhar seu roupão e faixa com mais cuidado e atenção do que provavelmente era necessário. Ajustar isso a deu algo que fazer, algo que a distraísse. Se ela olhasse para o espécime deslumbrante que Dharr era, hesitaria. "Escute, isso foi apenas um momento, um em que ambos fomos pegos, mas eu não posso ficar e você sabe disso." "Por que não?" “A maior razão que vem a mente", ela continuou enquanto amarrava a faixa do roupão concentrada, "é que Raaniya e a sua família o matará. Eu não quero ser o começo de um incidente internacional maldito." Ele balançou a cabeça. "Você não será. Isto é o que eu quero." "Mas o que você quer", Alana foi adiante, “não é tão importante quanto dois reis poderosos. Aliás, isso não deveria ter acontecido." "Por que não?" "Pare de dizer isso! Não é sobre nós ou sobre mim", suspirou. "Olhe, isso foi um erro, mas eu sei por que aconteceu. Você estava se sentindo afligido e assustado sobre perder seus direitos, não


que você seja responsável por isso.” Ele apertou a mandíbula e os olhos escureceram mais, um bronze escuro em vez daquele doce âmbar. "Você precisa ter cuidado com o que diz. Você ainda trabalha para mim. Sobre o que aconteceu, foi você quem me trouxe até aqui e tirou seu roupão." "Sim, eu trabalho para você. E isso", ela somou, o encarando, ignorando a última parte intencionalmente, "é exatamente por isso que nunca vai dar certo. Eu não sou nenhuma realeza e eu não estou no mesmo nível. Eu ainda sou só sua planejadora e tudo que nós temos não chega a muito. Você diz que quer fazer amor comigo, entretanto você me dá ordens no mesmo momento. Nossas vidas nunca podem dar certo assim. Nada disso vai funcionar. Eu tenho que ir." Alana se direcionou à porta, dolorosamente consciente que ela ainda estava usando um roupão com pouca roupa por baixo. Era um hotel de luxo em Vegas, pelo menos os funcionários estavam acostumados a não dizer nada se eles notassem algo incomum ou, neste caso, o descaradamente óbvio. Ele era mais rápido, entretanto, os passos dele muito mais largos que os dela. Dharr estava na porta antes que ela pudesse correr fora. Alcançando-a, colocou as mãos sobre seus ombros, e a virou. "Você não pode partir. Eu não permitirei isto." "Por que? Você quer tentar algum final de conto de fadas? Não é assim que funciona com a gente, com o que é esperado que façamos, nosso dever com nossas famílias e seus negócios." As narinas dele chamejaram, como um touro a correr para uma capa vermelha. "Você não precisa falar sobre dever para mim. Eu sei mais sobre isso do que você jamais soube. Eu sou quem trabalha duro, o que tem que levar o brasão da companhia. Eu não posso me divertir quando eu quero, e eu não posso ser o homem que eu gostaria de ser porque meu paiestá sempre por perto." "Você não pode ser o homem que você quer ser porque, admita, você é muito mais aquele sujeito com as viagens à Monte Carlo e as corridas derua, aquele sujeito que nenhuma pessoa sã deveria ter se envolvido." "Não", ele corrigiu, acariciando sua bochecha. "Não é isso de jeito nenhum. Eu sei tudo há


saber sobre dever porque eu tenho vivido isso todos os dias de minha vida. É esperado que eu me case com uma mulher que eu nem mesmo conheço por causa dos costume e dinheiro e a mulher que eu quero passar minhas noites com está caminhando para fora daquela porta porque tudo que ela vê é meu título, e de qualquer forma isso não me dá o que eu quero. Quando eu consigo o que eu quero? Eu dei trinta anos para os meu desejos de pai." Alana estreitou os olhos para ele. "Eu realmente duvido que gastar milhões no Riviera francês ou em Vegas é algo que seu pai quis para você." "Bem", ele disse, em tom baixo e perigoso, "eu achei que tentar agradar o Xeique Azhaar é uma tarefa impossível. Eu tentei uma última vez manter unido nosso reino e RPI, mas talvez eu só quero o que eu quero." Ela balançou a cabeça e saiu de seu abraço, e tão logo já lhe doía não sentir seu calor ou a palma de sua mão em seu rosto. "E eu quero terminar meu trabalho e passar a noite com você não está nos planos. Às vezes, Xeique Hassem, você não consegue o que quer." Alana estava fora da porta antes que ele pudesse continuar seus protestos. Era melhor para ambos. Ele logo veria isso.


Capítulo Cinco Isto não era como sua vida deveria seguir. Não era só o matrimônio sem amor forjado para agradar o pai dele. Era mais que isso. Às vezes, Xeique Hassem, você não consegue o que quer. Ele geralmente conseguia. Ele era um dos homens mais ricos no mundo e nunca tinha sido recusado por uma mulher. Ele tinha ouvido falar de histórias dos tios dele das próprias façanhas legendárias de seu pai para saber porque Azhaar nunca levou um não como resposta. Mas, se devesse acontecer, sempre havia o harém. O pai dele usara com frequência o harém, um costume que Dharr nunca teve muito favorecido para ele. Francamente, nada tão selvagem alguma vez tinha cruzado a mente de Dharr. Ma agora, parecia mais fácil que ser abandonado cheio de desejo. Ele nunca tinha tido que fazer qualquer esforço para conseguir o afeto de uma mulher. Um sorriso torto, um flash de dentes brancos brilhantes ou, claro, o colar certo ou exibir de relance um cartão de AmEx preto daria conta do recado. Ou pelo menos sempre funcionara antes com atrizes novas, debutantes, as princesas e, ocasionalmente, qualquer garota de programa(cara e em demanda alta, sem dúvidas). Mas Alana Fiora não era dessas. Graças ao lado libanês de sua mãe, ela se parecia com uma mulher tradicional do Oriente Médio, como ela estivesse à vontade em um mercado de Marasimaq como qualquer outro nativo de Al-Marasae. Ainda assim, ela não era nada como as mulheres que ele tinha conhecido: tradicional, agradável, fácil de comandar. Ela era assim e isso era tremendamente frustrante. Uma mulher educada e que assumira as responsabilidades com seu pai de forma séria. Ele nunca realmente conheceu ou trabalhou com uma mulher séria antes, mas ele estava aprendendo rapidamente que elas não podiam ser ordenadas em ume stalar de dedos ou mimadas com as promessas de riquezas e de prazer.


Alana era um tipo diferente de conquista e ele ia ter que entender como a ganhar, e faze-la sua. Talvez ele tenha sido muito severo com o harém. Tão íntimo quanto era com sua mãe, Yahira, sempre esteve chateado pela existência do harém, saber que ela fora ferida por isso. Porém, se ele tivesse que viver uma vida pública preso à Princesa Raaniya, então talvez ele pudesse ter algo para si em particular ou alguém naquele harém com olhos tão turquesa quanto pudesse encontrar. Dharr teria que ver isso quando estivesse em casa. Embora o sono estivesse inquieto, cheio de distração com sonhos sobre a adorável e persistente Alana e esses olhos turquesas intrigantes, Dharr se despertou com um salto. A decisão que tomara antes de conseguir pegar no sono por volta das quatro da manhã, ainda estava firme. Havia mais que um modo de conquistar Alana e ele daria um jeito. Só tinha que ser criativo e persuasivo, coisas que era mais do que capaz de ser. Novamente, ele estava a passos de ser o xeique de todo o Al-Marasae, e nada estava fora de seu alcance. Foi com esse espírito renovado que ele tomou o café da manhã em Marquise. Era quase meio-dia, mas o pessoal tinha sido mais que gentis dispondo um banquete suntuoso de sucos naturais, frutas tropicais, massas, e até mesmo um chefe de cozinha de omelete estava à sua disposição. Talvez isso fosse um pouco exagerado, mas quando você fora criado a vida toda no palácio, havia muito o que se pedir, e ele com certeza podia.Com frequência e em voz alta. Porém, ele poderia ter mandado o chefe de cozinha embora se soubesse que Asam e Faaid não iriam aparecer. Seu irmão mais novo o mandara uma mensagem dizendo sobre como a noite passado havia sido épica, e, por um momento, Dharr sentiu a mosca da inveja o picar. Quão injusto teria sido se o irmão mais jovem dele tivesse se dado bem com Kelly e desfrutado uma noite de prazer que Dharr havia sido negado por Alana? Ele teria que interrogar o irmão mais tarde quando chegasse em casa. Faaid, por outro lado tinha recebido uma chamada de emergência de casa. Certamente, não era uma emergência para valer. Nem a empresa nem o palácio estavam em perigo. Entretanto, o pequeno Faruk tinha roubado os bichinhos de pelúcia preferidos de Denali. Havia menos


negociações de reféns pelo FBI do que o grande problema que Faaid estava lidando agora. O homem cavalheiro estava fora enquanto o velho pai estava ocupado, o que deixou as crianças selvagens (como diria o Pai), sozinhas. Depois de tudo, Dharr percebeu que estaria sozinho no café da manhã. A última coisa com a qual contava era ver a maldita face de Jason. Ele abraçaria a solidão alegremente. O outro homem não mostrava nenhum sinal de estar aborrecido pela última noite. Os olhos castanho escuros dele eram luminosos e brilhantes, como se tivesse dormido por anos, e seu cavanhaque era nitidamente aparado. Francamente, Dharr tinha certeza que o Jason parecia melhor do que ele. O outro homem lhe ofereceu um sorriso maldoso ao puxar uma cadeira na mesa em que Dharr estava. "Bem, você não parece tão confortável com aquela vadia nervosa que você chama de planejadora de casamento,” Jason ronronou. Dharr agarrou a faca de manteiga e sorriu a ele, imaginando como ficaria se estivesse enterrada na jugular de Jason. Aquele pensamento estava o atraindo terrivelmente. Ainda, seria desastroso para Al-Marasae e a diplomacia de Burhinna. Querido Alá, isso seria incrível, no entanto. "Eu não me lembro de tê-lo convidado para comer comigo." O Jason riu muito ruidosamente e deu um tapinha nas costas de Dharr. Ele era maior que Dharr, montado como um jogador de rúgbi e com luvas enormes para mãos. Era com essa estatura grande que Jason tirava vantagem. Ele sempre tinha sido o cara mal em seu círculo social, até mesmo na escola e não devia ser surpresa para o xeique que o seu futuro cunhado parecia usar esse poder sobre as mulheres também. "Nós somos familiares ou seremos bem em breve. Você não tem que me convidar. Está incluso, é parte da nova relação em que estamos envolvidos." "Isso é generoso de você",Dharr rosnou, brincando com a fruta cortada em seu prato. Ele deveria ter pedido alguma linguiça de peru também. Um pouco de carne no café da manhã teria


aliviado a ressaca. "Eu estava um pouco ocupado. Minha advogada ia voltar e me ajudar com qualquer questão que restasse do mahr. Parece que sua família tem muitas liberdades." "Será em breve nossa família e isso é o que você tem que se lembrar. Além, só será problemático se você deixar Raaniya. Você é um homem de palavra e eu assumo que isso não será um problema." "Bem, nunca é demais se certificar de todos os detalhes, e ter certeza que nenhum abuso de poder vai surgir no último minuto." Jason trouxe uma mão ao tórax em choque fingido. "Nós nunca faríamos isso. Além disso, eu acho que 'advogada' é um termo um pouco generoso. Eu vi aquela saia que ela estava usando e o modo que a blusa exibia o seu corpo. Eu não conheço nenhuma advogada de verdade que se vestiria assim. Eu não sei de qualquer uma que seja especialista em preparando os arranjos finais para uma festa de solteiro, você conhece?" Dharr se irritou e, novamente, sua mão agarrou a faca com mais força do que o normal. "Eu confiei na competência dela em outras áreas do casamento e o conselho da mãe dela, que está liderando isso. O que? Você não gostou da Marquise? Eu achei que eles fizeram um trabalho maravilhoso, e os dançarinas de fogo foram um toque criativo." "Oh elas eram adoráveis, mas o que eu não teria feito para dançar mais com a tal advogada,” Jason disse, lambendo os lábios. Ele estreitou os olhos ao gesto desrespeitoso. "Ela é uma advogada e não estava interessada." "Então você dançou com ela. Que terrível, Dharr. Quão inadequado foi para um homem prestes a se casar, a dançar tão intimamente com outra mulher. Você a segurou bem perto." Dharr bateu os talheres na mesa. Eles colidiram contra a mesa de vidro com um tinido ressonante. A mesa tremeu em baixo dele enquanto Dharr surgia aos seus pés. "Eu não estou fazendo nada que desonrará sua irmã. A cerimônia ainda não aconteceu e Alana é uma perfeita dama. Eu não teria tido que interromper se você não tivesse sido desagradável."


Jason se levantou por um segundo" Ah, então é assim. O que eu fiz foi de tradição. Eu vi alguém que eu queria, alguém solteira e eu a peguei. Você se intrometeu quando não deveria, não com o que deve ter em mente. Eu quero saber se você levou aquela vadia para seu quarto de hotel e fez coisas que eu terei que contar ao meu pai e à minha querida irmã." Sua mandíbula apertou-se com força, o bastante para fazer o pescoço dele sentir a tensão. Tecnicamente, eles tinham desfrutado um pouco mais que uma dança no colo, mas ela tinha mantido o limite e o que eles tinham feito não era muito mais que o que as dançarinas de fogo teriam oferecido com os incentivos certos. Alana estava longe de ser uma vadia e ele detestou os insultos que seu cunhado havia lançado. "Eu espero que você entenda. Alana Fiora não fez nada de errado." "Então você não tem nada a temer se eu a quiser. Caramba, não é como ela não estivesse altamente endividada com a minha família." Dharr freou. "O que?" “Papai queria um advogado que nós poderíamos confiar, durante este processo. Eu esperei que Gabriel Fiora desse conta disso ele mesmo. Afinal de contas, era as dívidas de jogo dele que nós acertamos. Sempre se paga para ter os advogados estrangeiros em suas mãos. Eu espero que pelo menos, Xeique Azhaar tenha um certo senso." Ele sorriu de repente. "Eu devo ter pensado em tudo isso de forma injusta, então. Quero dizer, tudo que eu preciso fazer é cancelar alguns cheques para o cara mais perigoso que o pai dela se endividou. Esses criminosos americanos são tão rápidos em as quebrar pernas e fazer perguntas depois. É um costume que eu aprovo, ele disse, avançando lentamente mais perto e olhando Dharr de canto. "Eu aposto que terei Alana sobre meus pés sem nenhum esforço...com a influência certa." Dessa vez Dharr não hesitou em lhe socar no estômago. O direto dele era rápido e eficaz, atingindo fortemente o nariz daquele bastardo. O ruído alto foi uma recompensa satisfatória, assim como o sangue que espirrou sobre a camisa branca dele. "Eu não acho que você tenha essa influência toda agora."


O Jason agarrou seu rosto ferido e grasnou. "Seu idiota", disse. "Sua família precisou desse matrimônio. Quem mais o teria com sua reputação? Você pensa meu pai e a irmã concordarão agora que você me humilhou?" Dharr pegou-o pelos punhos. "Você humilhou a si mesmo e a Casa de Jasoor falando tão grosseiramente sobre qualquer mulher. Eu não me importo com o que sua família quer ou o que Burhinna traz para o status político e profissional. Eu não quero estar relacionado com um idiota asqueroso como você. Se você for esse lixo, então eu não posso imaginar que sua família seja diferente. Volte para Burhinna e fale a seu paique não há mais casamento, que você o perdeu para Raaniya." "Você vai se arrepender, especialmente se isso é porque você quer a vadia americana para você." Mais um strike, um soco à garganta de Jason, deixou-o tonto e com falta de ar. Alá, o silêncio era uma bênção. "Eu não ligo. Agora, vou chamar os seguranças para o tirá-lo daqui." *** Ele foi chamado ao palácio naquele dia. Dharr já sabia sobre o que seria, mas queria que Asam distraísse Alana em seu lugar. O irmão dele, mal-humorado sobre ter que voltar a falar(e devia ter alguma coisa por trás disso) com Kelly, e Dharr tinha subido a bordo do jato familiar para voltar a Marasimaq. Quando jovem, voltar para casa da mesquita, o tamanho e a escala do palácio ancestral de sua família sempre o surpreendia. Tentar entender os cômodos e exteriores dos corredores labirínticos do palácio tinha levado anos. Ele ainda estava propenso a se perder na ala oeste se não tivesse nenhum cuidado. Enquanto ele crescera e se acostumara aos ambientes que o cercavam, nem sequer a riqueza do palácio não o deixara intimidado. Porém, em pé de frente aos minaretes e as cúpulas enormes, Dharr sentiu de repente como ele tivesse sete anos de novo. O pai tinha aquele efeito nele, sempre teria.


Ele acenou ao guarda, Nassir, e entrou lado a lado com o homem mais baixo na sala real. O assento grande e luxuoso estava desocupado. Seu pai, apoiado sobre sua bengala, estava andando pela sala ou fazendo um esforço tão nobre quanto sua artrite o permitiria. No momento em que Dharr entrou, o pai o cercou, acariciando a barba longa e cinzenta dele enquanto falava: "Explique a bagunça que você fez novamente, Dharr." "A bagunça que eu fiz? Você sabe como a família real de Burhinna esteve o enganando, Pai? Eles tinham transações secretas com Singer, Winchester e Cole. Gabriel Fiora, o advogado principale o que chamara sua filha para trabalhar para nós, está terrivelmente por um fio, nas mãos de Jasoor. Se você não acredita em mim, há meia dúzia de empregados na Marquise que confirmará o sobre o que Jason estava falando. Eles estavam provavelmente sempre à trama de um modo para terminar o casamento ou tomar de nós os trinta e cinco por cento. Era o plano desde o inicio, tirando proveito de seu ultimato e eu não estou honrando isso." "Você está chateado porque Jason deu em cima da advogada. Isso é bobo. Ela é só uma mulher, meu filho", seu pai o repreendeu, apoiando-se mais pesadamente na bengala. "Ela não é qualquer uma e eles mentiram para nós desde o começo, manipularam a coisa toda. A única razão pelo qual foi descoberto é porque Alana cumpriu seu papel de advogada. Mas eu não me casarei com essa ralé manipuladora. Nós lhes damos o braço e logo eles roubarão tudo do RPI e de nós e então tomarão Al-Marasae também." O pai dele pareceu considerar brevemente a idéia antes de voltar a expressão de raiva e decepção. "E claro que é conveniente que você pode pular fora de qualquer responsabilidade atual. Só porque o clã de Jasoor foi desonesto em seus procedimentos não significa que você tem uma desculpa para voltar à sua vida de playboy. Seu acidente trouxe vergonha a essa família. Eu fiz esse acordo, esse casamento, para salvar nossa reputação." "À custa de que? Você sequer olhou os contratos ou você estava muito ocupado se impondo para mim?” Os olhos de seu pai se estreitaram. "Eu escolheria suas palavras mais cuidadosamente, meu


filho." "Está tudo lá, pai", ele disse, tentando argumentar com ele. "Por que você pensa que eles requerem tanto de nossas ações?" "Para garantir sua reputação. Eles são ricos. Possivelmente mais do que nós somos." "Mas não faz sentido. Os poços de petróleo deles estão encolhendo. Os rumores correram por anos." "Da mesma forma que os rumores sobre você." "Pai, eu paguei por isso desde então," ele rosnou. "Eu só não acredito que qualquer um de nós deva pagar por isso com nosso sustento. Este casamento pode levar tudo embora." "Este casamento vai acontecer." O pai dele pausou por um momento. "Como não poderia? Os contratos já foram assinados." "Por mim, sim. Mas não por Raaniya. Os espaços da noiva estão em branco. Ninguém os processou e não é muito tarde para..." "Isso é loucura", interrompeu. "Eu decretei que você se casaria e eu não voltarei atrás em minha palavra. Seria um sinal de fraqueza." Ele carranqueou e afundou em um banco, parecendo cansado e frágil a Dharr. "Então será feito. Eu me casarei, mas não com Raaniya." Tudo parecia tão simples, de repente. Todo o problema que o deixara aceso ontem à noite, a loucura de tentar equilibrar o que ele queria com o que seu pai queria dele. Havia mais do que uma maneira de tê-la. Ambos poderiam ter tudo. "Eu me casarei com Alana Fiora."


Capítulo Seis "Você não vê, Pai? Os contratos podem se manter. Nada seria mudado exceto pelo nome da noiva." Eles tinham estado discutindo, parecia, por horas, mas o relógio dele lhe mostrou que tinham se passado só vinte minutos. "E você acha que essa planejadora de casamento americana..." "Advogada", Dharr ressaltou. "Foi ela quem descobriu tudo." "É uma discrepância que ela grandemente se beneficiaria. O que a impediria de se divorciar e levar ainda mais de nossa empresa?" "Não. Eu confio nela", Dharr disse, não hesitando nem um pouco. "Esses americanos", o pai dele acenou, "eles se divorciam no almoço e se casam com outro ao jantar." "Não ela. Eu sei disso." Ele só não sabia como conseguiria fazê-la concordar com o casamento. "Ela fala nossa língua", disse, tentando outro ponto, "ela conhece nossa cultura, ela provou saber de nossos interesses examinando o mahr tão de perto. E ela é americana." "Eu não conto isso exatamente a favor dela”, o pai disse com uma carranca. "Mas nossos investidores sim", Dharr disse, sabendo que ele tinha um argumento convincente agora. "Nós temos tantos investidores americanos que para eles saber que alguém deles está conosco, lhes daria um senso de segurança, você não acha?" Deu um passo para trás, segurando suas mãos. "Esta não é minha decisão, pai. Eu só digo que, embora a empresa dela foi contratada pela família de Jasoor, ela indicou o erro no contrato para mim." "Ainda assim ela poderia tirar proveito da situação,” disse depois de um tempo. "Mas ela não sabe isso." Ela poderia ter outras ideias, depois daquela noite no quarto dele, mas ser sua esposa não estava entre elas. Ele ainda não fazia ideia de como convencer ela a se juntar a ele na Mesquita.


"Alana Fiora será sua noiva", o pai disse, exaustivamente. "Eu decreto." Talvez fosse isso. Um decreto. Um comando. Não era algo que ele poderia dizer no telefone com ela em Vegas. Talvez seria melhor esperar até que ela chegasse com Asam. Ia ser mais difícil de recusar o decreto do xeique em seu próprio palácio. *** "Asam, estou feliz que você pôde me ajudar a cuidar dos convidados e ter certeza que todos voltaram em segurança para o aeroporto, mas eu não estou muito certa sobre porque eu tive que voltar tão rápido para Al-Marasae", Alana disse, ajustando os óculos de sol. Ela não tinha bebido tudo aquilo ontem à noite. Deus, ela desejou que fosse simples assim. Teria sido muito melhor se ela pudesse dizer que a dança tinha sido por causa do álcool. Nunca era, mas ela não sabia porque precisaram voltar ao palácio. Toda a papelada final, até onde Dharr disse, em cima do mahr tinha sido finalizada antes da despedida de solteiro e ela estava segura de que os detalhes da família de Jasoor seriam solucionados ao fim da festa. Seguramente, era ótimo estar coordenando tudo, ser uma plena advogada pelo menos uma vez, depois de todo o trabalho de aprendiz, mas este não era um trabalho que ela queria prolongar. Alana tinha perdido o controle na noite passada e, francamente, a última coisa que ela queria fazer era trabalhar com Dharr. Havia muito que ele desejava dela e, honestamente, muito que ela quis dele que eles nunca poderiam ter. Então por que diabos ela precisou voltar para o Oriente Médio? Não havia nada mais a ser feito e deveria ter alguma coisa para resolver sobre Singer, Winchester e Cole que ela podia fazer em Vegas. Asam pareceu gelar um pouco enquanto ajustava seu cinto e então esticou-se para ajustar o dela. Até mesmo se as reputações de Asam e Dharr fossem reais, até mesmo antes deles na linhagem da família Hassem, não estava visível em sua imagem, ambos os homens agiram como cavalheiros perfeitos. Ela quis saber se eles já puderam se manter como fez Faaid, se eles também abandonariam todas suas outras paixões de criança selvagens. Era uma boa ideia para eles, pelo


menos, uma esperançosa. Claramente o pai deles estava esperando a mesma coisa ou ele nunca teria feito tais promessas de varrido e proclamações, para o mundo inteiro ouvir, sobre Dharr e o casamento que estava para acontecer. Então novamente, com o modo com que o xeique tinha a beijado, algo que a fazia corar só de pensar, Alana percebeu que havia muito que qualquer um poderia fazer para mexer com o humor de Dharr Hassem. "Olhe, eu sou o irmão mais jovem. Faaid. O senhor responsável, e Dharr o que vai cuidar dos negócios da RPI, mas eu sou bem inteligente para saber que, quando o pai dá uma ordem, eu não questiono isso. Não me leva a lugar nenhum. Eu acredito que haja algum outro caso no contrato matrimonial que precise ser resolvido. Tudo o que eu sei sem dúvidas é que você tem um jato de luxo à sua disposição para um vôo e nós temos uma cópia secreta de O despertar da Força para você assistir." "Eu realmente não sou uma fã de sci-fi,” ela disse, carrancuda. As palavras dele pareciam simples e claras como sempre, mas ele estava sentando tão rígido que a chocou. Havia algo que Asam não estava falando, mas ela não sabia o que era. Deus, foi culpa dela? Uma pequena briga entre o Jason e Dharr tinha resultado em mais papelada entre as famílias? Isso seria um problema. Afinal de contas, era a família de Jasoor quem precisava das ações e a chance de conseguir uma maior reserva de óleo. E mesmo que não fosse algo que a cultura da mãe dela respeitasse, ela tinha sido a atacada e pressionada no escuro contra sua própria vontade. De qualquer jeito, Jason e sua família deviam agradecer, não pedindo mais levas de papelada e contratos. "Sério, tudo parece um pouco fora do normal. Você está bem?" Ele suspirou e colocou dois dedos de Scotch. "A verdade é que acho que estraguei as coisas com Kelly ontem. Ela e eu realmente estávamos curtindo bastante, foi bem legal." Alana riu ao entender o eufemismo disfarçado. "Você quer dizer 'foi bem gostoso.'" "Sim, isso também", ele disse, mentindo, enquanto o avião decolava. "Eu acho que eu tive muito para beber e havia uma dançarina de fogo que era muito amigável..."


"E você fez algo de que se arrepende" "É, acho que sim. Estava bem legal, pegando a dançarina e dando uns amassos, mas Kelly viu tudo e eu percebi essa manhã que teria sido mais divertido se eu tivesse ficado com ela. Eu tentei ligar e pedir desculpas mas ela está me evitando,” ele terminou miseravelmente. Alana vacilou. Ela não podia lhe dar muito conforto, dessa vez. Ela conhecia Kelly desde a escola. A menina era uma das chefes de cozinha mais exigentes em Vegas e comandava cozinhas inteiras só de respirar. Você não chegaria tão longe sem ser ferozmente determinada e teimosa. Ainda havia coisas que Alana tinha feito na época da escola que Kelly lhe fazia lembrar 10 anos depois. Se Asam tivesse se dado mal tão de cara, poderia levar anos antes que Kelly o perdoasse. Se ela já perdoou qualquer um. E ainda havia um brilho nos olhos de Kelly quando ela avistou Asam. Talvez ainda havia esperança por esses dois, se a sua amiga superasse a si mesma. Alana poderia ter tempo para dar um jeito nisso depois que outros assuntos legais ela estaria se jogando nas semanas antes do casamento real. "Um passo adiante e dois passos para trás", murmurou, alcançando um Perrier. "O que é isso?" "Eu apenas pensei que eu havia terminado todo o trabalho e negociação em Marasimaq. Não é que sua casa não seja agradável, na verdade parece um verdadeiro conto de fadas, mas eu tenho tanto para fazer. Não é nenhuma ofensa a sua família, mas eu não me endividei para pagar pela faculdade de direito para trabalhar em um só lugar, ou melhor dizendo, palácio.” "Eu não necessariamente me sinto ofendido por isso, mas você poderia descobrir que aquela vida de palácio tem mais para oferecer do que você jamais imaginou", Asam respondeu. Ela suspirou e embrulhou seus dedos entre as tiras do seu colar de prata. "Talvez seja disso que eu tenha medo." *** Assim que chegaram ao Palácio, ela ficou confusa por uma mulher mais velha a cumprimentar


de repente. Ela não era tão velha a ponto de ser chamada de vóvó, mas estava provavelmente em seus quarenta ou cinquenta. Tinha os cabelos longos e pretos, realçados por uma mecha grisalha próxima às têmporas. Sua roupa era facilmente reconhecível: as calças no estilo gênio lilás, a cinta dourada e roxa e o véu longo e fino por cima de seus olhos. Ela era do harém. Alana nunca tinha conhecido ninguém do harém antes. Eles estavam lá principalmente pelo Azhaar, embora sua saúde lhe impediu de receber visitas frequentemente nos últimos dias, segundo o que ouvira. Ela tinha visto essas mulheres passando, claro que, mas elas não tinham nada a ver com a preparação do casamento ou as questões legais, logo ela nunca havia falado diretamente com elas. Nem elas tinham falado com Alana. Seu coração começou a bater quando a outra mulher se curvou profundamente, com os olhos fixos em Alana. Algo sobre aquele movimento fez o seu coração quase sair pela garganta. Ela não sabia ao certo o que significava, e isso era diferente de todas as outras experiências que presenciara então ela supunha que algo estava muito errado. "Eu não entendo. O que está acontecendo?" Ela virou para Asam, mas ele desviou. Ela se voltou à mulher e lhe fez cuidadosamente a mesma pergunta, em árabe. A mulher se curvou novamente e respondeu a ela naquela mesma língua. Alana estava familiarizada mas não era completamente fluente; o vocabulário regional e os dialetos a deixavam confusa às vezes. Então talvez ela tivesse ouvido errado. A mulher não poderia ter dito o que ela pensou que tinha ouvido. Refletindo a questão em sua língua materna, ela perguntou tão educadamente quanto podia novamente em árabe para confirmar. "Eu não entendo. O que você acabou de dizer?" "Eu sinto muito, minha sheikha", a mulher mais velha respondeu, a voz dela rouca e alta. "Eu posso falar mais devagar. Meu nome é Basheera e eu quero que você venha comigo. Eu a asseguroque o harém ajudará nossa rainha a ficar deslumbrante para o banquete desta noite." Não havia nada seguro nisso. Confuso, Alana trouxe uma mão à boca. "Você está falando sério? Deve haver algum engano." Ela virou a Asam. "Eles estão me confundindo com Raaniya?"


Asam não a olhou diretamente nos olhos. "Talvez você devesse ir com ela e descobrir." "Eu não vou para o har..." A sua voz falhou por um momento quando Alana notou dois dos maiores guardas vindo a conduzir. Chocada, ela olhou desesperada para Asam. "O que em nome de Alá está havendo aqui?" Asam ainda manteve-se de cabeça baixa, mas teve a decência de pelo menos para responder ao tom severo dela. "Eu sinto muito. Meu pai e Dharr tiveram uma mudança de planos. Raaniya não é mais a noiva e futura-esposa." "E o que isso tem a ver com..." ela parou de repente, percebendo exatamente o que tinha a ver com ela. "Isso é insano." "Não é não. Na verdade isso foi bem pensado. Eles decidiram que você vai ser melhor", ele disse, finalmente a encarando. "E eu não não tenho minha palavra nisso?" ela exigiu, tentando escapar mas achando algo duro pressionado em sua costela. "Isso é sério?" exigiu, cuspindo para fora seu ódio ao mais alto dos dois guardas, um homem com uma barba longa, trançada até metade de seu tórax. "Você está apontando uma arma em mim?" "Nunca seria usada contra você", Asam apalpou, tentando sorrir e falhando miseravelmente. "É só que os guardas acham que é melhor se você não escapar. Você deveria ir com Basheera. Ela mostrará tudo para você. Você vai se arrumar e o banquete estará delicioso." "Ah claro, isso deixa tudo melhor", insistiu. "Você quer dizer o banquete eu sou forçada a ir porque de repente eu estou me casando seu irmão não importa se eu digo sim ou não?" Ela mal tinha tido tempo para assimilar a ideia e pensar em algo que pudesse ser feito, e lá estava ela falando as palavras: forçada a se casar, sob a mira de uma arma, até. Asam engoliu e olhou para seus sapatos. "Isto é que o pai decretou. É impossível discutir com ele." "Eu sou uma advogada. Eu posso dar um jeito", ela disse mesmo sentindo que seus joelhos enfraqueciam ainda mais com a arma apertada ao lado dela.


"Você será bem cuidada, e você mesma disse", Amar tentou sorrir novamente e ainda falhava, "este é um palácio bonito com todo luxo que você já pôde imaginar. Você é...você é uma princesa em um conto de fadas." "Não", Alana xingou, começando a marchar depois de Basheera já que os guardas não lhe estavam deixando nenhuma opção. "Eu estou em A Bela e a Fera e eu não vou desenvolver qualquer síndrome de Estocolmo simpatizante, não quando eu fui enganada e sequestrada!" Ela gritou finalmente, desejando saber se qualquer um no palácio a ouviria, e se preocuparia. Mas este era o palácio dele. Claro que não, ninguém piscaria a uma mulher que é conduzida a prisão se fosse o decreto dele. Asam estava de repente aos seus pés. "Alana, eu não estou arrependido que você ainda esteja aqui porque eu gosto muito de você, mas eu prometo que não será tão terrível quanto você pensa que é." "Eu não posso ir para casa e eu não posso manter meu trabalho com o ocorrido agora. Minha família sequer sabe disso?" ela exigiu enquanto fora conduzida debaixo da arcada principal e para a ala oeste do palácio. Asam acenou com a cabeça enquanto se direcionava para ficar ao lado de Alana. "Sua mãe está planejando o casamento, então é claro que ela já sabe." "Ótimo, então talvez haja um acordo de desconto. Eles podem reaproveitar a maior parte do planejamento de quando ia ser a Raaniya", ela zombou. "Apenas me deixe sozinha um pouco", disse roucamente, decidindo que ela já não tinha energia para reclamar ou discutir. Ela esperaria. Ela iria ao banquete e então esperaria. Levou cerca de vinte minutos para andar por boa parte dos corredores para chegar de fato aos quartéis principais que moraram as meninas. Alana parou e hesitou na porta, um pouco grata que os guardas e Basheera estavam sendo pelo menos gentis nessa parte de deixá-la tomar um pouco de ar e esfriar a cabeça antes de ser empurrada e ser apresentada a todo o mundo. "Bem, eu espero que todos nós nos demos bem, disse, incapaz de esconder a amargura, até mesmo


no árabe mediano dela. "Quando eu for 'sheikha,' eu logo vou estar compartilhando Dharr com o resto das meninas." Basheera balançou sua cabeça. Fez os enfeites em seu cabelo tilintarem a medida que batiam um contra o outro. "Não. A maioria do harém vive aqui, mas já não são necessárias, não com Azhaar tão doente. Só porque o xeique não tem necessidade de nós, não significa que nós seremos expulsas. Todas as mulheres aqui são bem-vindas para ficar o tanto que precisarem. É o lar delas.” "Bem, eu tenho um lar e não é aqui", Alana xingou, dando de ombros um pouco quando os dois guardas riram do sotaque árabe dela. Ela costumava praticar frequentemente com sua mãe, mas qualquer um poderia dizer que ela era americana quando falava. "Será que eu posso fazer isso? Ir para casa?" Basheera carranqueou e bateu levemente o ombro de Alana. Não era justo ser tão dura com Basheera ou até mesmo com os guardas. Eles eram peças da mesma maneira que Alana era agora. Qualquer coisa que a família real pedisse, todos eles eram obrigados a honrar. No caso dela, ela era ainda metade-americana e sua morte ou prisão, caso as pessoas descubram, poderia ao menos causar indignação e afronta. Era improvável que Dharr fizesse qualquer coisa a ela, além de lhe dar uma sessão de boxe bem quente. Se Basheera se unisse a ela para se queixar de Azhaar ou se os guardas virassem para trás e a deixassem fugir, então eles certamente poderiam morrer. Escravos, um monte deles. Fez o sangue dela ferver só de pensar nisso. "Eu sei que você está nervosa. Você está aqui em uma nova função", Basheera disse suavemente. "Eu tremitoda durante minha primeira semana no palácio, mas esta é sua casa agora e eu cuidarei de você, sheikha. Você tem minha palavra." "Não é com você que eu estou brava", Alana disse, assim que as portas foram fechadas atrás dela por um dos guardas. "Oh uau."


Ela teve de assobiar quando viu o espaço em sua frente. Os quartéis principais do harém realmente eram um lugar imenso e volumoso. Seu teto tinha facilmente cinquenta pés de altura e cortinas grandes de um tecido de seda colorido e brilhante estavam penduradas por arames amarrados ao longo. Elas criavam um campo de jade brilhante, turquesa, fúcsia e ouro. Enquanto caminhava pelas cortinas alegres, notou que as interseções dos lençóis criavam quartos pequenos, não tão maiores quanto o quarto de dormitório de uma faculdade americana comum, mas ainda assim muito agradável. Havia camas de solteiro e também fronhas de travesseiro de seda espalhado em todos os lugares. Jóias e roupas adornavam livremente ao longo dos pequenos moveis de mobília, a maioria mesas pequenas, e havia até mesmo alguns instrumentos musicais ocasionais, tambores pequenos e liras. Então havia as mulheres. Em sua mente, Alana sempre tinha esperado um harém cheio de centenas de meninas jovens, acabando de sair da escola secundária e dando risadas entre elas com vozes estridentes. Havia muito poucas mulheres assim, talvez não mais que uma dúzia. Algumas ainda eram jovens, próximas a sua idade pelo menos, embora nenhuma parecia mais jovem do que isso ou qualquer coisa próxima da idade de uma estudante do ensino médio. A maioria era da idade de Basheera, e Alana entendeu a verdade das palavras daquela mulher. Este realmente era um lugar onde as mulheres principalmente aposentadas foram permitidas viver em luxo e conforto, e ainda desfrutar uma vida além do que elas normalmente teriam em suas próprias aldeias pequenas de Al-Marasae ou em um trabalho mais simples em Marasimaq. "Isto na verdade é bem bonito", ela admitiu, gesticulando à tanta gentileza. "Eu vou ficar por aqui?" Basheera riu, uma risada baixa em sua voz tão marcante"Oh não, minha sheikha, você ficará com Dharr. Afinal de contas, apenas o quarto dele está no nível real que você em breve estará. Agora, vamos deixa-la pronta para o banquete. Sua maquiagem e unhas ficarão incriveis." "Oh, sim. Meu noivo tem de ser agradado", ela disse em um baixo resmungo. "Eu não posso esperar para vê-lo novamente." As unhas cravaram em suas palmas.


Capítulo Sete Dharr nunca pensou que seria possível Alana o atrair mais do que a dança de colo da última noite. Ela esteve inteiramente deslumbrante, só naquela simples lingerie rendada que lhe tinham dado forma aos seus peitos deslumbrantes e volumosos e seu corpo curvilíneo. Porém, Basheera tinha se excedido verdadeiramente com a maquiagem. Ele tinha visto a mulher mais velha preparar as meninas novas durante anos, normalmente para agradar ao seu pai ou Faaid, antes de seu irmão se casar com uma delas. Mas esse verdadeiramente era o melhor trabalho da líder do harém. O cabelo longo e escuro de Alana fora trançado para trás e caia perfeitamente em suas costas, preso com uma tira de cetim amarela que era realçada com broches de diamante e prata. A maioria era moldada na forma de borboletas. Os olhos turquesas persistentes dela brilhavam como estrelas e a beleza deles foi aumentada triplicado pelo delineador escuro desenhado. Os lábios em forma de coração dela estavam em um tom deslumbrante de vermelho escuro e a pele de bronze quente dela contrastava bem com o conjunto amarelo canário de duas peças que ela estava usando. As calças eram largas e soltas, adornadas muito bem com o cinto de safira e prata, enquanto a faixa era pequena, lutando um pouco para conter seu amplo decote. O look inteiro fora completado por uma lapela com uma pedra de âmbar no centro, pendurada seduzivelmente entre os peitos dela. O membro dele se mexia e Dharr reajustou as calças astutamente para tentar esconder a excitação deleenquanto estava de pé. Só era esperado e apropriado para um cavalheiro ficar de pé quando uma dama entrasse no corredor do banquete. Isso sem dizer quando a dama em questão seria a próxima rainha do reino. O sorriso de Dharr era largo enquanto se curvava de maneira eficiente e experiente. "Minha sheikha, você está radiante nessa noite."


Ela olhou para ele, então de volta aos guardas antes de se mover lentamente ao lugar mais distante ao fim da mesa de quarenta lugares. Dharr sabia dos olhares que ela estava lhe dando que se não fosse por Nassir e os subalterno de maior confiança dele guardando as saídas, Alana já teria ido embora. "Eu percebi a maneira como Basheera me ajudou a ficar. Eu nunca uso esse tanto de maquiagem e eu sinto quase como se um papagaio tivesse explodido no meu rosto." "Eu a asseguro queficou maravilhoso em você. Talvez você devesse ter explorado isso antes e não ter ficado tão fissurada com a sua carreira de advogada." Ela enrugou os lábios, mas não continuou com aquela linha de pensamento. Ao invés disso, cruzou os braços e tremeu a cabeça. "Eu ouvi a palavra 'banquete' de Basheera, e eu esperava que houvesse um pouco mais de gente." Ele queria saber se ela estava esperando por isso, por uma multidão para poder se esconder, mas ele não ia permitir isso hoje à noite. "Eu quis o corredor todo para mim. Eu estou certo de que você tem perguntas para mim, já que o arranjo foi tão de repente." Alana bateu as palmas por baixo da mesa com força impressionante, o bastante para deixar o serviço tremendo e os talheres tinindo. "Não foi apenas de repente. É enganoso. Você mentiu para mim, conseguiu que eu viesse para um país estrangeiro, está me segurando contra minha vontade e ainda vai me fazer sua escrava de sexo." A expressão de Dharr escureceu e, quando ele falou, afiou a voz em um tom baixo e perigoso. "Você não quer me testar tanto assim, Alana, minha jóia. Você vai ser sheikha de tudo você quiser, uma vida como a que poucos poderiam se quer sonhar. Você não é mesmo uma escrava." "Mas eu não estou aqui em minha própria vontade e você tem poder de dizer quando e onde eu vou, sobre tudo o que eu posso fazer. Minha vida era a advocacia e meus amigos e família em Vegas. Agora?" ela xingou, os dentes refletindo quase perigosamente enquanto falava. "Agora eu estou presa aqui sendo um boneco de marionete, cuidada e vestida a rigor para sua


diversão." "Isto é o que é melhor para ambas nossas famílias." "Eu realmente duvido disso", Alana disse, empurrando de lado a sopa assim que a auxiliar de cozinha auxiliar chegou para servi-la. "Eu não estou com fome." "Você logo estará com fome e tentar fazer uma greve de fome não fará você ganhar sua liberdade." "Eu não acho que qualquer coisa vai me deixar livre agora que você se decidiu, ela atirou em seguida. “Aparentemente, houve um decreto”!”. Dharr suspirou. Ele não poderia culpa-la por aquela raiva toda. Era realmente verdade. Ela estava aqui para ajudar a cumprir o arranjo que ele foi ordenado a cumprir e que o pai tinha prometido ao mundo mais ou menos em grande escala com os discursos públicos e declarações sobre o casamento. Enquanto a fortuna deles e as reservas de óleo podiam ser fortes, seu pai não estava errado. A reputação deles na comunidade fora menosprezada e ele e Asam tinham feito muito para perder tudo e, pior, as outras linhas nobres dentro Al-Marasae. Um casamento estabilizaria isso se unir a uma mulher que ele se preocupava de fato era mais saboroso do que ser chicoteado por Jason e sua família, brutos como eles eram. Ele não era assim, bruto. E provaria isso a Alana. "Você vai aprender a gostar daqui. O palácio é mais do que vinte mil metros quadrados de luxo. Há salas de boliche, cinemas, piscinas fechadas e ao ar livre e tantos outros prazeres que você apenas havia imaginado em sua mente. Você será adorada aqui como rainha. Como qualquer um poderia desejar por mais?" "Você quer dizer além de ter minha própria autonomia? Tomar qualquer decisão sobre meu futuro e a minha carreira de fato? Coisas assim?" "Você admitiu que sua carreira foi projetada. Era por isso você estava trabalhando para seu pai, em primeiro lugar. Além disso, não me difame dessa forma. Eu não sou o único que esteve usando você."


"O que isso pode significar?" Alana perguntou, o tom afiado e os olhos quase como nuvens de tempestade. "Seu pai. Jason foi me deixar saber essa manhã que seu pai arranjou muitas dívidas em alguns dos cassinos da cidade. A família de Jasoor estava manipulando tudo desde o princípio para ter certeza de que eles ficariam com as melhores porcentagens possíveis nas cláusulas escondidas no mahr. Eu não acho que eles contaram com sua agilidade devida e a esperteza para achar todos os detalhes." Ele lhe deu um sorriso indulgente, desejando saber se ela apreciara o elogio. Alana apenas balançou a cabeça. "Você falou com Jason?" "Sim, ele estava muito mais do que me irritando e insultando." "Mas meu pai..." Os olhos de Alana doeram. "Eu acho que fui estúpida e ingênua de pensar que ele tinha deixado de apostar." Abaixou a cabeça. "Eram vários empréstimos, não era?" "Eu não sei os detalhes", Dharr disse, desconcertado por sua tristeza. Ele tinha a visto brava, apaixonada, alegre, mas nunca triste. "Então me fale o que você sabe." "Jason disse que eles o tinham nas mãos devido a algumas dívidas que ele conseguiu de um 'cara menos desejável.' " Ele não lhe falou o resto das baboseiras de Jason, as idéias dele deter Alana sobre seus pés. Ela seria a sheikha dele. Ela não ajoelharia a nenhum homem... exceto por ele, talvez. "Isso será negociado", disse abruptamente, esperando acabar com o assunto, para tirar aquela tristeza dos olhos dela. "E isto vai dar certo para ambos de nós. Francamente, a linhagem de Hassem não precisa ser unida a tal lixo. O príncipe", ele zombou a palavra, "disse coisas horríveis sobre você e sua honra e meu pai e eu usamos o desrespeito descarado dele para quebrar o contrato. Isso é tudo sobre o que houve. É o melhor de qualquer maneira. As demandas de porcentagem deles para o mahr eram basicamente ilegais." "Eu não estou falando desses dois pontos, mas..." Alana encontrou os olhos dele novamente, ainda parecendo triste e bastante perdida. Deve haver várias princesas orientais ou indonésias


para você escolher. Raaniya não era a única opção. Eu não vejo como eu fui arrastada nisso." Dharr levantou-se então e caminhou até sua cadeira. Alcançando-a, ele pegou em sua bochecha e a manteve na palma dele, apesar do ódio na expressão dela. "Porque você é inteligente e bonita e você também é descendente do Oriente Médio. Você é uma americana que pode fazer alguns de nossos sócios investirem mais facilmente, mas não uma estranha em nossa cultura." "Eu não sou uma muçulmana praticante e você foi a primeira pessoa a reparar no meu sotaque um pouco desajeitado. Oh, e o que era a outra coisa? Eu não quero fazer isso!" exclamou, aquela tristeza substituída por uma raiva fresca. Ele estava alegre com isso, contente em ver o fogo por trás dela. Ele riu e se inclinou para beijá-la. A princípio, Alana manteve a boca firmemente fechada. Mas não fazia diferença, a língua dele era mais do que capaz e ansiosa e, quebrar a barreira dos seus lábios. Eventualmente, a língua dele achou a sua, bajulando e tentando até que finalmente Alana respondeu, derretendo em sua cadeira. Dharr entrelaçou seus dedos pela trança longa do cabelo dela e foi subindo por seu ombro antes de deixar a mão cair e serpentear até os peitos. O primeiro toque por sobre o seu mamilo a fez gritar ruidosamente e saltou aos seus pés. "Não! Você pode ter me trazido aqui, mas eu não sou sua boneca de sexo!" "Eu nunca cheguei a dizer isso", ele disse. "Mas não é inteligente discordar de seu xeique." "Não é inteligente roubar alguém do outro lado do mundo também", ela respondeu, com sarcasmo. "Eu não vou dormir com você hoje à noite." "Você dançou ontem à noite para mim. Grandes hordas de Alá, você fez mais, muito mais do que isso. Agora, não há nenhum outro compromisso no caminho, nada mais que nós precisamos nos preocupar por causa da aparência. Você não tem que controlar seu desejo", ele disse, enfatizando isso enquanto arrastava os dedos dele abaixo sobre a pele morna da barriga dela. "Nós ambos sabemos que você está sentindo." Ele poderia sentir o tremor de pele dela, mas sua voz era fixa. "Mas eu quero ter uma


escolha." "Isso é tão americano de você. Há outras tradições, mais antigas", que ele disse, enquanto se abaixava para sussurrar em sua orelha. Teve de ter todo o autocontrole possível para não lamber a beirada do lóbulo da orelha dela. Ela já estava tão tentadora. "Só porque o casamento é arranjado não significa que não haja nenhuma paixão ou até mesmo amor." "Amor?" Ela deu um passo para trás e o esbofeteou. "Não ouse usar essa palavra! Se você me amasse, não teria mentido e tirado de mim minhas próprias escolhas."Deu mais um passo para trás e levantou seu queixo. "Eu sei que Basheera disse que eu fui arrumada para dormir em seu quarto real, mas eu estou voltando para os quartéis de harém. Eu mal posso olhar para você." "Eu decido onde você dorme." "Então eu cantarei 'Noventa e nove Garrafas de Cerveja' a noite toda até que você deseje que eu não estivesse em seu quarto, roubarei os cobertores e o chutarei muito nas canelas. Veja o quão bem você irá dormir." E esse era o espírito Ocidental que havia o intrigado tanto, que tinha mexido as próprias paixões dele desde o começo. Claro que, viria com o espinho embutido da própria independência notável dela, mas ele poderia lidar com isso. Nenhuma mulher em terra alguma vez havia resistido a Xeique Dharr Hassem por tanto tempo e Alana não seria fácil. Elas nunca eram. Porém, ela tinha aguentado muito e estava provavelmente cansada pela grande diferença de fuso horário. Além do mais, ambos tinham que acertar os detalhes de casamento amanhã. A última coisa da que ele precisava era ouvir canções desafinadas a noite toda. "Você podeir com Basheera dessa vez,” ele disse, antes de a puxar para perto dele, firme o bastante de forma que ela pudesse sentir a ereção rígida dele através das calças. "Mas logo você será minha noiva em todos os sentidos. Você precisa se acostumar a isso."


Capítulo Oito O sono de Alana foi cansativo. Ela esperou ter pesadelos sobre ter sido apanhada no palácio ou até mesmo sobre a primeira reunião com Azhaar, o xeique espantoso quem ela nunca tinha se encontrado. Mas nenhum dessas coisas lhe veio a mente. Que saco, nem mesmo Jason abusando dela ou algo do tipo havia atormentado seus sonhos. Não. Estes eram mais espantosos e pessoais; eles eram sobre o pai dela e os malditos empréstimos que ele tinha adquirido. Como ela e sua mãe poderiam ter sabido? O pai dela sempre tinha desfrutado um pouco das maquinas do casino, mas claramente ele tinha estado fazendo muito mais nas tardes de sextafeira. Ele não era um sócio renomado na empresa mas tinha estado lá durante trinta anos e tinha sido um dos advogados mais influentes. Ele fez um salário bom, mas as dívidas dele deveriam ter sido muito severas para atingir a Máfia e agora devia ter se enrascado como uma dívida de nível internacional. Em seus pesadelos, Alana imaginou pessoas estúpidas vestidas de seda arrombando a porta de sua casa e arrastando seu pai sob a mira de uma arma ou acordando e o encontrando com a a cabeça disposta no sofá como alguma homenagem doentil para O Poderoso Chefão. Tudo isso havia se repetido ao longo da noite e foi um aviso de que seu pai precisava muito de sua ajuda. A própria servidão dela era o preço para o manter seguro e inteiro dessa vez, mas ele precisava frequentar algum tipo de reunião para Apostadores Anônimos ou fazer terapia senão entraria novamente com as apostas e Alana estaria para sempre presa em Al-Marasae e incapaz o salvar. Não queria que sua vida fosse assim, ser reduzida a um mero brinquedo e troféu de um homem que mal conhecia.Pelo tanto que ela era atraída por Dharr, o homem de negócios encantador que ela estivera ajudando, Alana ficou frustrada por ser a futura sheikha de Dharr. Ele tinha decidido por ela, criara a vida que desejou e a empurrou no plano todo. Ainda, se tudo isto impedisse o pai amado de dormir para sempre com os peixes proverbiais, então valia a pena. Era


um preço que pagaria quantas vezes fosse necessário. Mas ese não fosse o bastante para o salvar da próxima vez? Talvez ela pudesse implorar Dharr que lhe desse um telefonema. Todos os prisioneiros não tinham pelo menos um telefonema? Ela se perguntou o que eles tinham programado para hoje. Alana esperou que houvesse alguns dias mais antes que fosse forçada a se encontrar com Xeique Azhaar e Sheikha Yahira, embora isso fosse ainda melhor do que ser forçado a dormir com Dharr. Sim, Alana estava atraída por ele. Ela duvidou que houvesse qualquer mulher viva que pudesse ver as linhas largas daqueles ombros ou aqueles olhos escuros cativantes e se conter, pelo menos não uma mulher hetero. O homem era sexo puro, mas matrimônio e uma vida juntos era baseado em bem mais que luxúria e desejos de criança selvagem. Muito mais. Ela precisava confiar nele e, depois das últimas vinte e quatro horas, confiança era a última coisa que Dharr tinha conquistado. Quando os lençóis que a cobriam foram de repente retirados logo de manhã, Alana esperou ver Basheera lá para conduzi-la e ajuda-la a começar seu dia. Ao invés disso, quando piscou para enxergar melhor através da luz forte da manhã, Alana viu sua mãe. Lágrimas pularam aos seus olhos e Alana apressou-se em um abraço apertado. Se enterrando na juba castanha da mãe dela, Alana chorou um pouco. "Eu já não sabia se ia te ver novamente." "Me ver novamente? Você apenas veio na hora em que eu precisava! Eu ainda estava aqui organizando os detalhes para Raaniya! Você pôde imaginar meu choque quando me foi falado esta manhã de vir para o quarto de harém para a acordar porque você tinha substituído Raaniya e seria agora a noiva? O que está acontecendo? Ele te aprisionou aqui?" "Bem, eu voltei e ai..." "É por isso que eu deixei o Líbano! Eu já estava cansada desses costumes antigos", a mãe dela continuou, puxando-a para longe e se levantando. "Eu sei e sabe...". Alana começou.


"Não, você escute bem. Eu não sei se você ficou louca ou se Príncipe Dharr declarou isso assim. Se ele fez isso a você, então eu vou ligar para o ACLU e todo advogado que seu pai conhecer. Se nós tivermos que conseguir que o governador ou alguém do Senado façam alguma ligação, nós vamos conseguir. Se eles pensam que eles não terão uma briga com isso, eles escolheram a família errada", a mãe dela terminou, tomando fôlego quando encontrou uma pausa. Alana piscou seus olhos enquanto tudo começava a clarear para ela. A mãe não sabia mais sobre as dívidas e problemas de seu pai do que ela mesma. Se ela admitisse que tudo isso fazia parte da chantagem, essencialmente, então a mãe dela precisaria saber que tipo de influência os Hassems tinham exercido sobre seu pai ou, como foi descoberto, a influência da família de Jasoor. Mas Dharr com certeza sabia do maior e mais vigiado segredo de sua família, algo fora do radar que ela e a mãe nunca tiveram a menor ideia. Já que seu pai precisava de sua ajuda, Alana queria a chance de ligar para ele ou mandar um e-mail sobre isso, encorajar que ele viesse contar tudo pessoalmente. Ela não queria ter que contar tudo sobre o ocorrido sozinha, e então ter que compartilhar da grande vergonha com sua mãe. Isso acabaria com seu pai, mesmo se o julgamento dele tivesse sido prejudicado severamente durante anos. Dessa forma, Alana forçou um sorriso falso em seu rosto e abraçou a mãe mais uma vez. "Eu estou dormindo no harém porque eu queria manter alguma privacidade e mistério até nossa lua de mel. Também, é verdade. Nós nos demos tão bem na despedida de solteiro."Muito bem, mas isso ela não contaria a sua mãe. "E então houve uma certa atitude violenta do irmão da noiva e Dharr decidiu desfazer o casamento e... Tudo isso deu tão certo! Eu só estava meio nervosa para lhe contar tudo sozinha." As mentiras soaram vazias e ridículas aos seus próprios ouvidos, mas Alana continuou sorrindo, esperando que a mãe dela comprasse o raciocínio. Ela só não podia aguentar ter que falar a mãe que tudo que ela e o pai haviam trabalhado juntos tinha sido em vão, não podia expor seu pai tão logo dessa forma.


Quebrado como seu pai estava, ela devia muito a ele. A mãe balançou a cabeça como se ajudasse a fazer sentido toda essa reviravolta de eventos. "Minha querida, você fez qualquer coisa para tentar impedir o casamento?" "Não, eu juro que não fiz. Nós trabalhamos tão bem juntos nessas últimas semanas e quando ficou aparente que a outra família não era satisfatória, bem, já havia algo aqui. Por que não seguir adiante com isso, já que a vida de Xeique Azhaar esta tão comprometida?" Essas foram as mesmas desculpas racionais que Dharr tinha lhe alimentado ontem à noite e Alana se odiou por usá-las também. Mas ela não quis preocupar a mãe. Apenas ir com isso, ajudar o seu amado pai e então o trazer de volta e obriga-lo a frequentar o centro de reabilitação antes que qualquer coisa acontecesse novamente. Talvez ela conseguisse uma ajuda dele antes que a farsa toda tivesse seu fim. Ela só não podia assustar sua mãe e desmascarar seu pai assim; nenhuma filha leal poderia. Talvez Alana conseguisse finalmente entender seu papel de filha do que jamais conseguira, ao menos agora em plena luz do dia. "Não é isso. Eu quero dizer, se você gosta dele..." Sua mãe parecia estar lutando para achar as palavras. "Isto é tão súbito." "Eu tenho quase vinte e oito e não era Grammy Aziz dizendo no outro dia mesmo o quanto ela queria os bisnetos?" A mãe estreitou os olhos firmemente e apertou os lábios de preocupação. "Grammy Aziz também disse que você precisava achar um marido assim que você se formasse na escola secundária e que seus deveres ao redor do forno e casa seria o suficiente. Você nunca escutou ela escutou antes." "Então talvez isso só pareça certo, talvez seja algo maior que ele ou eu. Você pode aceitar isso, pelo menos?" "Eu acho que algo suspeito possa estar acontecendo aqui." Estreitou os olhos, procurando algo no rosto de Alana, mas Alana segurara o sorriso. "Mas você é minha filha e eu a amo", ela


disse finalmente. "Se é isso o que você quer, então eu ajudarei a terminar o planejamento de casamento e o ajuda-la com o que eu puder, mas você tem que ser honesto, minha querida, ter uma vida com Dharr é mesmo o que você quer?" Essa era de fato uma pergunta fácil para responder. Se as coisas entre eles pudessem ter progredido naturalmente, com o casamento de Raaniya fora de vista, então, sim, isso era exatamente o que ela tinha desejado daqueles contos de fada da Disney. Alana só não sabia como ver isso na realidade. Mas até mesmo na realidade, Alana poderia se ver com bem mais do que luxo se estivesse com Dharr. Se ele não tivesse tomado sua própria liberdade. "Ele é exatamente o que eu sempre quis." Ele só precisava me perguntar primeiro. *** Enquanto entrava no salão do banquete novamente, Alana sentia a velocidade de seu coração acelerar. Ontem à noite, eles tinham partilhado um beijo aqui e, apesar da sua revolta e toda aquela raiva, ela tinha se permitido cair em seus braços. Ela não poderia evitar, mesmo que tentasse. Aquela paixão que surgiu por cada coisa que Dharr fazia a chamava, deixava seus joelhos trêmulos e os lábios se enrugavam ou quase se separavam por vontade própria. Mas ela tinha que ser forte. Ela sabia quem ela era e o que queria verdadeiramente. Mesmo que ela tivesse que agradar Dharr, mesmo se ela não pudesse partir, ela não ia deixar todas suas escolhas serem levadas dela. Ela iria para a cama com o xeique quando ela desejasse, se ela desejasse e enquanto fosse que ser a esposa dele, ela nunca seria uma escrava. Se Dharr por acaso quisesse alguém mais fácil ou mais maleável de negociar, então ele deveria ter ficado bem distante de uma mulher de Vegas e mais distante ainda de uma advogada. Ainda, havia algo delicioso sobre se encontrar com Dharr, vestido em uma camisa Oxford de seda que abraçava todos os seus músculos esculpidos e com a loção pós barba exalando de seu pescoço e queixo. Era uma visão mais apetitosa do que as próprias fatias de bolo diante dela. Como se o bastardo pudesse ler o seu pensamento (ou talvez ela estava sendo muito óbvia), Dharr


lambeu os próprios lábios e lhe deu um aceno brincalhão. Você pensa que me afetar é tudo que você precisa fazer. Você está tão errado, Dharr. Você não ganhou esta guerra, não ainda, com certeza. Alana e sua mãe se curvaram baixo e deram uma saudação habitual em árabe. Lena Fiora poderia estar furiosa e ainda completamente suspeita da mudança súbita de planos, mas ela também era infalivelmente educada, e, como sempre, costumes tinham que ser obedecidos. Dharr sorriu de volta a elas as acompanhou para os seus assentos na mesa. Bem inclinado, ele beijou ambas na bochecha. "Você não precisa de tais formalidades, Lena, quando nós seremos logo parentes. Na realidade, se isso for muito trabalho ou se parecer muito estranho, nós sempre podemos alterar os arranjos com outra organizadora. Eu somente pedi a você que continuasse porque você já estava aqui e eu imaginei que você gostaria de continuar o trabalho que começou." "Com outra planejadora para minha filha? Claro que não. Eu quero me assegurar de que Alana está protegida", ela disse, enfatizando a palavra, "e que tudo o que eu organizei esteja sendo levado a cabo exatamente como esperei que seria. Eu não evito meus deveres, meu xeique", a mãe dela terminou, os olhos bem presos no rosto de Dharr. Dharr não vacilou, mas ela pode perceber que a advertência discreta da mãe dela tinha o golpeado pesadamente. Ele atraiu a mão de Alana aos lábios dele e beijou a parte de trás disto. "Srt. Fiora, eu a asseguro que a única coisa que eu quero fazer é proteger Alana." "Eu espero que isso seja verdade. Eu tenho algumas poucas coisas para checar com a sua mãe também, mas eu estarei de volta. Você dois deveriam já começar a tarefa." "O que é?" "Ter certeza que você tem o bolo correto para as festividades", a mãe dela disse antes de sumir atrás da porta. Alana estava aliviada. Era duro fingir que ela estava completamente apaixonada e emocionada em estar aqui. Era o bastante para manter a máscara e preservar a dignidade da família dela, mas se não precisasse se manter o tempo todo tão alegre e animada a níveis


extremos, a ajudava a economizar energia. Derrubou seu sorriso. Mas Dharr manteve o seu. "Bem, você ouviu a planejadora. É melhor nós começarmos." "Eu não posso acreditar que você me envolveu nisso", ela assobiou. "Nós já passamos por isso. Quando a família de Jasoor estava fora da equação, nós fizemos providências para assegurar que as dívidas de seu pai ainda estavam cobertas. Meu pai e eu ajudamos salvar seu Gabe." "Sim, mas mudar os próximos cinquenta anos de minha vida é um preço um pouco alto", ela disse, se sentando à mesa e ignorando uma cadeira que ele já tinha puxado para ela sugestivamente. "Então, o que nós temos que provar?" Dharr sorriu maliciosamente e começou a falar. "Na verdade, minha querida..." "Isso não foi um convite de duplo sentido. Eu juro", ela terminou, apanhando o primeiro garfo e afundando-o em um bolo amarelo com frutas. As fatias eram cobertas por um recheio laranja e amarelo luminosos e Alana assumiu que fosse algum tipo de bolo de abacaxi invertido. Dharr seguiu terno. "É muito doce." "Eu sei. Super doce e não para mim." "Então e sobre esse aqui?" ele sugeriu, dando uma garfada de ganache de chocolate escuro. "Esse parece ser bem comum." Acariciou a palavra a medida que trouxe o garfo lentamente aos lábios dela. Alana engoliu duro antes que abrisse a boca para aceitar a garfada. A pele dela ficou quente e formigando e umidade já estava começando a descer entre suas pernas. Não, ela tinha que ser forte. Isto era algo que ela estava fazendo para manter as aparências. Não era para prazer, não importa como esses olhos ambarinos deslumbrantes os encaravam. "Eu acho que não é bom para os convidados", disse depressa, "Além disso, às vezes as pessoas têm, hum, reações adversas ao chocolate." A respiração estava desigual, a pegando um pouco enquanto falava, e Alana esperou que seu rosto não estivesse vermelho de excitação. O sorriso dele alargou-se e ele lhe deu um olhar que deveria ter sido proibido. Era uma


expressão que poderia fazer o xeique conseguir tudo o que ele quisesse e o modo como ele brandiu aqueles olhos, claramente Dharr sabia disso. "Então talvez nós possamos tentar esse", ele somou, passando outra garfada a ela. Ela nem mesmo olhou antes que ela aceitasse a garfada e o sabor que explodiu por sua língua a fez soltar um leve gemido, involuntariamente. Doce, penetrante, mas com só a sugestão de algo igual noz moscada picante. Era o paraíso nas papilas gustativas dela. "Esse? Esse é demais!" "É um bolo tradicional de figo e pimenta. Eu sempre preferi esse, mas eu não estava seguro se você gostaria." Ela carranqueou e repeliu. "Não é que essa última parte é sobre a qual você deveria se preocupar? Você nem mesmo me pergunta, Dharr. Apenas estala os dedos e que seja escrito e que seja feito. Eu não sou esse tipo de mulher; Eu valho mais que isso." "Eu suponho que já podemos parar de fingir que queremos falar de bolo." Ele também estava de pé e assomou em cima dela. Ela poderia o sentir, o cheiro dele que era o próprio almíscar fresco com a canela e turmeric no ar. Mas ela não cairia não dessa vez. "Alana, eu acho que você vale um reino inteiro e por pouco podemos evitar um incidente internacional. É por isso que a escolhi." "E quais são minhas escolhas?" Alana levantou-se e deixou os lábios dela tocare a orelha dele. "Acredite em mim, meu xeique, você ainda não sabe meu verdadeiro valor. Mas você vai", ela disse, ao sair correndo do salão de banquete para se unir a mãe dela.


Capítulo Nove "Ela é inalcançável", Dharr estalou caminhando ao lado do irmão dele no auditório. O casamento aconteceria em menos de uma semana. Até aquele momento, eles tinham escolhido o bolo e tinham mudado o esquema de cores, tinha escolhido a primeira dança deles e tinha mantido a fachada correta para a mãe. Mas não importa quantos próximos beijos eles compartilharam, e tinha havido mais que um no salão de danças, ou como ele podia notar que ela ainda estava ansiando fisicamente por ele, tão quanto ela tinha ansiado durante a dança de colo se não mais, ela ainda fugia distante assim que notava que estava perdendo o controle. Dharr não estava seguro de como conseguiria que ela o visse novamente como ela o tinha visto na Marquise. Será que isso era por causa que ela estava em casa? Terra dos livres e tudo o mais? Ela gostava de falar sem parar sobre a liberdade preciosa dela e suas escolhas...quando ele estava tentando a dar tudo que ela poderia querer! Sim, ele poderia a pegar à força. Por costume de Al-Marasae, ele seria intitulado completamente a ela na noite de núpcias. Mas ele queria que ela viesse a ele. Querido Alá, ele queria que ela se entregasse. Não era tão excitante ou interessante se a coerção estivesse na mistura. Conquistar uma mulher poderia ser um desafio sedutor, um que ele sempre tinha conquistado antes, mas ele não tinha nenhuma idéia de como escalar as paredes de Alana e já estava se cansando da atitude dela. "Vai tão bem assim, irmão?" Asam repreendeu. "Não banque o engraçado. Eu não entendo o que eu estou fazendo errado. Eu a ofereci tudo em uma travessa prateada e não importa o quanto eu a esbanje, ela me ignora como lixo. O que aconteceu à mulher que eu paquerei no Príncipes e Camponeses ou a mulher que eu achei tão fascinante em Vegas?" "Bem", Asam continuou, dando mais atenção para a tela do jogo e mantendo o avatar dele


vivo em Halo. O irmão dele poderia ter jogado com um pouco mais de calma; os botões não trabalhariam melhor se você os esmagasse e isso com certeza fazia os controles quebrarem mais rápido. "Você fez muito colocando toda a pressão nela." "As estipulações do meu pai me forçaram." "Eu sei, eu sei. Tradição e planos de família ditaram isto e eu não posso conseguir que o pai me escute também. Se este for o édito, então é o édito oficial. Ela tem descendência de família libanesa, então intelectualmente, ela tem que entender bastante. Mas você tem que ver isso do lado dela." "Exatamente. Eu não entendo porque ela está tão brava e fria." "Você tem certeza de que não entende?" ele perguntou, amaldiçoando quando um tiro de alien atingira sua cabeça. "Que droga! De qualquer maneira, agora que eu tenho que reiniciar minha invasão." Ele virou ao irmão. "Você realmente precisa ser tão orgulhoso? Você a arrastou do outro lado do oceano em uma mentira e não deixará que ela parta. Não há diamantes de Cartier bons o bastante para provar a ela que você realmente se preocupa. Se ela fosse o tipo a ser comprada por algo brilhante, então você não se preocuparia com ela de qualquer maneira." Ele não pôde discutir com isso. Havia mostrado a Alana várias jóias e relíquias de família e nenhuma tinha despertado aquele fogo em seus olhos. Será que ele gostaria se tivesse funcionado? "Então o que você sugere?" "É por isso que eu sou melhor com mulheres", Asam ronronou, os olhos escuros centelhando com alegria. O ego inflado de irmão mais jovem fez pouco para suavizar a raiva e frustração de Dharr. "Você tem cinco segundos para cuspir fora sua idéia ou eu o esfolo, seu idiota. Aliás, se você fosse tão talentoso com elas, você e Kelly não teriam brigado antes mesmo de terem saído em Vegas." Asam suspirou. "É um dom de savant. Eu posso ajudar a apontar os problemas nas relações de outras pessoas. Como a maioria dos super poderes, nem sempre funciona para meus próprios


fins." "Bem, eu tenho um buraco enorme em minha relação e está esguichando sangue. Eu odeio parecer desesperado..." "Você está desesperado, meu querido irmão." "Okay, mas eu ainda odeio parecer desesperado na sua frente. Eu tolerarei isto se você puder ajudar. Então qual sua grande solução?" Asam encolheu os ombros e tomou um gole do café. "Você precisa mostrar para ela algo especial e não pode ser diamantes brilhantes. Tem que ser algo com que ela se preocupe... mostre para ela que você também se preocupa, irmão. Isso é o seu ouro." "Isso é...até que não é um plano terrível." "Como eu dissesse, savant." "Então isso significa que o resto de você é um idiota. Eu posso viver com isso." *** Pelo menos a conexão de internet era fabulosa no palácio. Ela achou de longe melhor que até mesmo no Singer, Winchester e Cole em seu escritório. Era uma consolação pequena em seu cativeiro. Quando ligou o Skype, foi um alívio bem-vindo ver os olhos verdes luminosos de Kelly e seu sorriso largo. "Certo, então por que eu ouço do E! Notícias que você vai se casar com o solteiro mais elegível no mundo, mas não da minha melhor amiga?" Ela mordeu o lábio dela enquanto olhou a porta. Nassir estava lá com o olhar perspicaz dele como sempre. "Eu tive alguns de meus canais monitorados. Este foi o primeiro dia que me permitiram fazer Skype e eu tive que limpar seu nome, minha própria melhor amiga, primeiro com Dharr e segurança de palácio", terminou, esperando que Nassir ouvisse aquela parte. Sua amiga estreitou os olhos. "' Permitiu' faz parecer que você não teve muita escolha no assunto. Você está bem?" "Honestamente, eu não sei como sou", Alana disse, a voz baixa e desesperada. "Eu pensei


que eu estava voltando para resolver contrato final da família de Jasoor e de repente, eu sou a princesa com maquiagem e roupas de 1,001 Noites árabes," ela disse, gesticulando ao cafetã de seda violeta que ela estava usando. "Eu ia perguntar por isso. A roupa é nova. Eu não posso vê-la usando isso fora do palácio ou em reuniões de negócios, ou qualquer lugar. Talvez em uma festa de Dia das Bruxas muito badalada ou talvez no Saara, mas isso parece um pouco extremo. Então o que houve?" "O que houve é que eu fui escolhida para ser a nova sheikha, e não foi exatamente escolha minha." "Por que? Como? O que?" "Bem, quando um xeique exige algo e já a tem no palácio, não há muito que você possa fazer sobre isso,” ela admitiu. "Mas eu não tô entendendo." Há alguns favores que ele fez para minha família, coisas que me endividaram a eles e eu não posso falar sobre isto porque não é exatamente uma história só minha para se contar", Alana continuou, enquanto colocando a cabeça entre as mãos. "Eu só tô me sentindo estranha, Kelly." "Mas você gosta dele. Ou você gostava. Era óbvio para mim. Não há tanta química em um laboratório de pesquisa, querida. Você claramente o pegou na piscina e onde quer que tenham ido depois que ele brigou com Jason na Marquise. Além do mais, você vai ser a herdeira de bilhões de dólares e, literalmente, uma princesa. Quão ruim isso pode ser?" "Você não é tão boba." "Não, mas você claramente gosta dele e agora você está tendo essa oportunidade incrível." "Estou sendo forçada nessa oportunidade incrível. E isso não é como se eu estivesse aceitando uma doce oferta de trabalho. Na verdade, eu não posso nem mesmo ter um trabalho! Eu não posso ser advogada aqui. Eu passei quatro anos me ferrando na faculdade e três anos estudando direito e todo esse tempo no escritório para nada. E se você se casasse e de repente soubesse que você nunca poderia cozinhar novamente? Que você só tinha que sentar e estar


bonita e arrumada e era isso?" Kelly olhou horrorizada. "Ele disse isso?" "Não em tantas palavras, mas a mãe dele insinuou que não seria apropriado para uma futura sheikha fazer o que eu faço quando nós jantamos ontem à noite. E ele não desencorajou isso." "Bem, talvez isso possa mudar com o tempo. Para ser honesta, você estava basicamente trabalhando de aprendiz de advogado." "E se você não pudesse fritar ovos ou preparar um mousse, eventualmente, você enlouqueceria", Alana se se opôs. "Eu não posso negar isso", Kelly suspirou. "Mas há algo entre você dois. Eu me lembro de ter pensado que era uma pena não ter sido vocês dois se casando. Alana, talvez isso apenas já estava prestes a acontecer." "Eu não vejo como." "Ele só percebeu isso depois que você passou a noite no quarto dele. Talvez ele descobrisse que, tudo o que vocês fizeram...”. Alana se ruborizou. "Um dança de colo. Isso era tudo que nós fizemos. Nós não adiante. E eu não passei a noite!" "Mas talvez isso significasse o bastante para ele querer ficar com você para sempre. Isso é loucura, mas todos vocês trabalharam bem no contrato, vocês compartilham parte de uma cultura e ele defendeu sua honra como um cavaleiro genuíno da Mesa-redonda. Talvez você esteja assustada em mudar os seus planos para poder viver algo melhor." "Isso não é um filme, Kelly. Eu não sou alguma heroína forte que rejeita o Sr. Perfeito. Eu não tive qualquer opção e..." Ela apertou os olhos fechados. "Não é desse jeito que eu imaginava a minha vida." Kelly considerou aquilo e ofereceu a Alana um sorriso esperto. "Eu sempre pensei que eu terminaria em uma cinco-estrelas em Nova Iorque. Eu amo trabalhar fora do cassino, mas eu


sempre me vi como uma moça de Manhattan, alguém que poderia escapar da terra de nenhuma árvores e toneladas de sol. Mas ficar lá foi ótimo. Eu administro um lugar e, em NYC, isso teria levado décadas. Eu ainda consigo ver minha melhor amiga diariamente." "Não agora que eu fui embora", Alana corrigiu. "Eu sinto muito sua falta, mas eu tenho pensado nisso durante algum tempo. Alana, eu acho que eu fiquei tranquila com isso na primeira vez que você me ligou pra falar sobre o seu xeique." "Ele não é meu xeique." "Ele não é?" Kelly suspirou. "Tudo que eu estou dizendo é nem sempre as coisas funcionam como você quer, mas isso não significa que elas não podem dar certo. Talvez eu esteja louca, mas eu tive um pressentimento sobre você dois desde o começo e agora é ainda mais forte. Eu acho que Dharr teve as razões dele e não é algo tão abominável, e o mais importante, só porque não foi planejado, não significa que não vale a pena. Que droga, eu acho que se nós aderíssemos ao que nós quiséssemos e nunca tivéssemos surpresas, nós acabaríamos se ressentindo com isso." "Mas e se eu me tornar uma princesa prisioneira, uma que nunca fez qualquer coisa para ela? Eu não quero ser apenas uma diversão para o Xeique Dharr Hassem. Eu gosto dele, mas eu gosto mais de ter escolhas." "E você tem uma escolha. Ou você aprende a desfrutar isso e ceder, deixar de preocupar sobre o que o mundo pensa ou a família dele ou você só vai ficar presa a isso. Alana, querida, esse casamento poderia ser incrível se você apenas deixasse rolar. Você só tem que tentar um pouco e deixar as coisas fluírem." "Deixe o que fluir?" "Amor, sua boba." "Kelly, isso não é amor. Isso é... Você sabe, a pior parte é que eu pensei que eu pudesse chegar lá se... se ele apenas me deixasse chegar lá." Chance gorda." Você nunca se permite chegar lá, então porque ele deveria?" "Kelly!"


"Eu a conheço há mais de dez anos. Eu sei como você é quando alguém se aproxima. Suas garras saem de repente e a maioria deles vai embora, se encolhendo. Ele não fugiu e talvez isso seja assustador demais, mas você também deveria saber que é raro. Ele pegou tudo o que você lançou a ele e, a conhecendo, se trata de muita coisa. Você acha que um homem faz isso por puro luxo? Há muito mais e você sabe disso." Kelly estaria certa? Ela estava assim tão cega de raiva, na sua ferida, que ela não estava vendo o que isso podia ser? Era uma teoria, pelo menos, uma que poderia testar. Alana suspirou novamente e sacudiu o cabelo escuro dela atrás das orelhas. "Bem, é provável que ele tenha planejado algo para hoje, talvez eu possa tirar minhas garras essa noite." "Talvez, e se você conseguir pode começar a se divertir um pouco", Kelly animou-a. "Certo, agora tenho que ir. Devo logo começar a preparar para um quinquagésimo aniversário e é muito, muito cedo aqui ainda. Amo você!" “Também amo você" Alana disse, desligando a ligação. Kelly provavelmente viajara um pouco na fantasia de princesa que corria por seu cérebro, mas ela também tinha um bom argumento. Estando presa em Al-Marasae só era ruim o quanto ela permitisse ser, para essa noite, Alana ia pelo menos tentar se dar bem e ser legal. Quem sabia onde isso a conduziria? *** Tentando aparentemente ir com o fluxo significava que ela agora estava fitando os dentes muito grandes de um camelo grande. O animal a encarou com seus olhos marrons e frios e deu uma grande cuspida bem próxima a seus chinelos. "Isso é sério?" "Eu sou sempre sério, minha linda", Dharr disse. "Você ficou presa no palácio por um tempo muito longo com todo o planejamento nós tivemos que fazer. Você passou algum tempo aqui em AlMarasae, mas você não pôde realmente explorar a cidade." "Este monstro parece que quer me comer, cuspir em mim, ou talvez fazer ambos ao mesmo


tempo", ela disse, ajustando a bainha das suas calças de gênio(havia uma palavra melhor para essas calças?). "E não é como se nós não tivéssemos carros e outros tipos de transporte hoje em dia. Que saco, você tem algum carro? Pelo menos eles não parecem prontos para atacar com milhares de cuspes!" "Você ficará bem. Eu tenho uma pequena surpresa montada no oásis há algumas milhas daqui. Olhe, séculos atrás, caravanas inteiras desses animais nos ajudaram a conquistar e reivindicar essas terras. Você não deseja refazer o caminho que nossos antepassados fizeram?" "Se envolver cuspe de camelo, eu sou tentada a recusar," respondeu ainda encarando o animal com hesitação. "Ele pode me chutar?" "Isso é um camelo, não um cavalo", Dharr corrigiu, subindo em cima e se apoiando na ampla sela com um movimento fluido. Ele era tão alto que aquele salto sobre o camelo não lhe era nenhuma complicação. Ela invejou isso. Ou ser só um 1’85 em vez de só 1’60 em um dia bom. O xeique sorriu maliciosamente a ela, os dentes brancos refletindo no sol do meio-dia. Alcançando sua mão, ele queria que ela aceitasse. "Além do mais, não me diga que você está muito assustada para uma aventura?" "Eu não estou assustada com nada." Bem, talvez a intimidade emocional. Kelly parece pensar que sim. "Então prove", Dharr disse. Ela ia com o fluxo hoje à noite, não ia? Garras dentro, não fora. "Orgulhosamente, meu xeique", ela disse finalmente, enquanto, pegando sua mão. Por um momento, a conexão foi tão intensa, como se a eletricidade estivesse correndo por seu corpo inteiro. Era tão atraente. Alana piscou atordoada por mais tempo do que aquele momento e só conseguiu montar sobre o animal quando o lacaio de Dharr lhe ajudou a se lembrar de onde ela estava. "Você está bem?" "Eu estou pronta", ela disse, enquanto embrulhava os seus braços ao redor a cintura dele. Ela tinha prometido a Kelly que ela se esforçaria mais e não havia nenhuma chance que ela sofresse


um choque por ter caído de um dromedário. Era apenas uma questão de apertar a bochecha dela contra a parte as costas dele e se permitir ser varrida pelo cheiro térreo de canela. E de curcuma. *** Viu, você não morreu até agora." "Isso não faz parecer que você está confiante em minha segurança", gritou Alana. Ela estava quase sobre soltando mais uma a ele quando eles avistaram uma duna no horizonte. Assim que o camelo abriu espaço colina abaixo, os trouxe a sensação de que estavam em um outro mundo. "Uau, é muito bonito." Bonito era uma palavra muito pequena para tamanha visão que ela enxergou diante de si. O oásis que ele prometeu estava lá e, naquele momento, o sol tinha começado a se por, lançando um brilho de ouro e de ocre por sobre a superfície imóvel da água. As palmeiras crescendo da extremidade diminuía a terra plana e as folhagens grandes delas proporcionavam sombras mais do que suficiente para o forte e agonizante sol da noite. Mas a surpresa mais assustadora era uma grande barraca no estilo seda de Beduíno, enfeitada com padrões geométricos interlaçados. Sua cor hortelã-verde luminosa contrastava com os marrons sombrios do deserto ao redor. "Você trouxe tudo isso aqui para mim?" perguntou, desmontando-se do camelo e nos braços de Dharr. Ela escorregou abaixo e acabou caindo em seu tórax largo. Novamente, o cheiro de canela e de curcuma a atingiram fortemente, como fez aquele essência de musk que reforçava a masculinidade dele. Isso a trazia tanta coisa, se ela pudesse apenas se entregar um pouco, e aproveitar o tempo que passava se deitando na areia com seus corpos entrelaçados e o calor de suas peles. Se ela se entregasse. Não, isso era demais. Se deixando ir antes de tudo a tinha empurrado nesse território desconhecido, escrito um cheque a Dharr que Alana ainda não sabia se poderia pagar. Mas ele cheirava tão irresistível e era sempre tão fácil cair nele.


Sempre seria. Ela se ajeitou, a respiração sendo cortada em suspiros fracos. Claramente Alana não era a única afetada pela proximidade deles. Diante dela, Dharr estava a encarando, suspenso, os olhos de âmbar dele enfadados nela própria como se ela fosse a coisa mais surpreendente que ele alguma vez tinha visto, como se ele pudesse a adorar somente com seus olhos. "Eu... Eu sinto muito. É um pouco mais desajeitado sair de um camelo do que pular em cima de um." "Tudo bem, minha querida", ele disse, inclinando-se o bastante para dar um beijo suave em sua testa. "Eu não ligo se nos tocarmos. É tão íntimo quanto nós fomos durante uma semana." Ela acenou com a cabeça e pisou para longe dele. Era mais fácil pensar daquele jeito ou pelo menos isso era o que ela havia dito a si mesma. "Mas nós tivemos algumas coisas mais naquela dança." Ele entrelaçou sua mão na dela e começou a caminhar para perto da barraca. "Mas foi como dançar com uma estátua de mármore, você estava tão rígida. Eu acho que gosto bem mais dessa versão mais relaxada." "E eu gosto de surpresas doces. Algumas dessas que nós tivemos até então não foram... elas foram meio dolorosas", Alana admitiu enquanto andavam pelas cortinas da barraca. Os olhos dela cresceram grandes diante do banquete de húmus, cordeiro, tâmaras e vinhos suntuosos. Não a chocou que apesar da reputação infame do xeique ele não era tão ruim em todas as coisas. Não havia apenas sedas no chão mas também peles grossas e macias que faziam das areais do deserto um lugar saboroso. Sentando-se primeiro, Alana murmurou a aprovação ao sentir a pele delicada contra a sua. "Isso é pele de coelho?" "Alguns são pele de marta e outros de lebre", ele ofereceu. "Eu trouxe tudo o que pude pensar para fazer essa noite especial." Alana sorriu e puxou seu cabelo para trás de seus ombros. "Eu poderia ter notado essa ideia de criar algo especial como também as velas surpreendentes. Se qualquer uma delas cair nós estamos em apuros com certeza!"


Ele riu, um baixo e sedutor som que fez sua barriga chamuscar de calor e o começo da palpitação surgir entre as pernas dela. Sentando próximo a ela, Dharr acariciou suas costas. "Eu a protegeria, o mais rápido que pudesse." "Você seria meu bombeiro então?" "Eu gosto de tentar ser seu cavaleiro em uma armadura esplendente. Você disse isso uma vez, e eu gostei daquela imagem." "Bem talvez você é mais Shahryar e eu sou sua Scheherazade", ela se se opos. "Trazida de longe para o entreter." "Isto entre nós", ele disse, enlaçando os dedos dele com os dela. "É mais que entretenimento e é mais do que salvar a reputação política de minha família." "É divertido para você?" ela somou, em um tom calmo e baixo. Depois de sua conversa com Kelly, ela estava tentando bastante manter-se longe de fazer acusações. A tristeza e as frustrações estavam lá, mas ela poderia ouvir tudo na voz tenor de Dharr, a sinceridade de suas palavras. A impediu de tirar as farpas e tentar se defender como tentara a semana toda. "É só isso?" Ele inclinou-se e beijou sua garganta, sua língua em cima do ponto pulsante do pescoço dela. "Isto é mais que isso. Eu sei que foi em um tempo tão curto, mas eu nunca senti mais conectado a uma mulher do que estou com você. Eu nunca me senti mais apaixonado." "Nós nos conhecemos em um mês e não foi exatamente o melhor das circunstâncias", ela admitiu, odiando o quão ofegante e desesperada a voz dela soou. Mas ela nunca poderia ser tão forte quanto queria com ele. "Não pode ser possivelmente amor. Você pode dizer qualquer coisa." "Eu sei", ele disse, se distanciando um pouco para puxar um pedaço de papel de seu bolso. "Eu a amo, até mesmo se você luta para acreditar nisso, e eu quis provar a você." "Eu não entendo?" ela disse, desfraldando o papel com um aperto de mão e alargando seus olhos para então ler o documento. "Isso é de uma das melhores instalações psiquiátricas em Vegas. Eu..." "Eu estou pagando para seu pai ter tratamento para o vício em apostas que ele tem. Eu dei


uma gratificação generosa a Singer, Winchester e Cole pelo serviço deles e disse que é tudo por causa do serviço dedicado de Gabe e Alana Fiora. Por tempo mais que suficiente para ele levar alguns meses para se dedicar de verdade e trabalhar os problemas dele de uma forma que ele fique longe de qualquer tentação. Os sócios não vão nem mesmo deixar isso ser marcado no registro dele. Dessa vez, entre as tramas dos Jasoors e minhas próprias ofertas, nós pudemos fazer os problemas de seu pai desaparecerem. Mas você tem razão." "Os vícios nunca acabam sozinhos", ela disse a voz tremendo de alívio e gratidão. Todos os pesadelos do pai dela ainda estavam a infestando e Alana ainda não tinha se preparado para ligar para ele. "Isto é muito." "O custo não é nada a minha família, mas eu quero que você saiba o quão sério eu verdadeiramente sou. Eu a amo e quero que você esteja contente e segura. O melhor jeito que eu pude pensar nisso era ter certeza de que seu pai nunca mais se relacionasse com criminosos. Eu não posso garantir que isto nunca acontecerá, mas considero que a recuperação próspera dele é minha próxima prioridade depois do casamento e de te fazer feliz. Se ele precisar ir uma dúzia de vezes para aprender ou se mudar completamente para uma empresa diferente em uma cidade distante... tudo o que precisar para provar a você que ele importa a mim." "Ele importa?" "Ele é seu pai e você o ama. Um dia e um dia em breve o bastante ele será o avô de meus herdeiros. Eu só quero que você seja feliz, Alana, e eu penso que você pode ser muito feliz aqui, adorada como a verdadeira joia que você é." Lágrimas estavam fluindo abaixo de suas bochechas e elas não tinham nada a ver com a frustração e a tristeza que tinham a infestado ultimamente. Esses fardos pareciam como se tivessem sido erguidos, como se pela primeira vez em dias ela pudesse verdadeiramente respirar novamente. "Eu só quero a vida que eu tinha planejado e isso não estava em qualquer lugar do meu radar." "Então, minha jóia, me deixe mostrar a você como as coisas inesperadas podem ser boas",


Dharr disse, se inclinando para frente e correndo sua língua por toda a pele macia do pescoço de Alana, traçando caminhos quentes e úmidos sobre seu corpo. "Você é uma deusa encarne; Eu não estou brincando sobre o quanto eu preciso adorar você e a sua perfeição." "Eu não sou aquela menina", ela disse, se deitando na pele de coelho macia. A refeição foi esquecida. Estava claro que nenhum deles estava com fome para comida naquele momento. Fome para outras coisas? Bem, ela já estava tão molhada e ansiosa e ela podia ver o volume da ereção dele pelo tecido das calças de algodão finas e brancas. Ótimas por manterem fora o calor do deserto, e ainda melhor para dar a uma menina a visão do que ela queria ver. "Eu não sou especial." "Mentira", ele disse, lhe ajudando a remover a cinta dela. Expôs os mamilos escuros dela ao ar úmido da noite. Eles já estavam duros ao vento aberto. "Você vale mais que qualquer poço de petróleo, você brilha mais do que qualquer coroa de jóias de meu palácio." "Eu..." "Você é brilhante e amorosa e deslumbrante, Alana, e há poucas princesas ou elite que se comparam a você. Confie em mim. Eu já conheci todas." "Eu me preocupo tanto com você. Eu estou tão assustada; isto não é nada que eu já pensei que teria." "Então você merece as surpresas, o conforto", disse. Era isso, o fim de palavras assim que ele localizou os círculos delicados nos seios dela, a língua dele sacudindo eventualmente com um ritmo furioso em cima de seu mamilo esquerdo. Tornou-se um cume rígido e inundou o caroço dela, vazando entre as pernas. Tudo o que ele fez a deixava tão inacreditavelmente pronta para ele, tão inacreditavelmente excitada e desperta. Eles só tinham ido até a parte dos dedos antes, enquanto ela não estava pronta para o ato completo, e alguma parte dela queria aguardar isso para a noite de núpcias deles há alguns dias, Alana soube que ela precisava sentir uma conexão profunda com ele. Este era o momento, a prova de que o amor deles surgiu de algo firme e puro.


Ele se preocupava com ela, com sua felicidade e a de sua família, e ela nunca tinha conhecido um homem que a cativara tanto. Os mapas da estrada haviam ido e Alana percebeu como estava envolvida naquele lugar estranho e naquela circunstância ao tempo em que a língua talentosa e gostosa dele serpenteava o caminho ao redor das curvas delicadas de seu umbigo. Ela gemeu, um baixo som gutural que escapou a garganta dela com urgência desenfreada e empurrou seus quadris para cima. Os instintos mais básicos dela já sabiam onde ela queria que isso terminasse. Ela queria ver o quão corajosa a língua dele seria. Como se ele estivesse lendo os pensamentos dela, Dharr colocou uma mão grande em um dos lados de seus quadris. As palmas largas e fortes agarraram a pele dela firmemente. Ela se maravilhou pelo seu tamanho, a maneira fácil que os dedos dele cobriram a maior parte dos quadris dela. "Me permite, minha jóia?" ele perguntou, a voz provocante. "Se você parar agora, meu xeique, eu morrerei absolutamente." "Nós não iriamos querer isso. Seria um desperdício insignificante, ah seria", ele disse, abaixando suas calças de seda macia, expondo sua região e pelos macios. "Tão bonita", ele murmurou, antes de alcançar mais embaixo e chupar a região de seus lábios. A língua dele localizou-se em cima das pétalas delicadas de sua área e ela tremeu ao toque, o corpo formigando e os nervos sensíveis às carícias suaves da língua dele. Dedos ansiosos acharam o seu buraco, acariciando abaixo de suas pernas e titilando à pele da parte traseira dela. Ela se afligiu e os olhos dela se abriram novamente quando os lábios do amante dela embrulharam-se ao redor do caroço dela. Eles chuparam lá com tal precisão e o fogo revoltoso que girava em cima dela se tornou um verdadeiro inferno. Alana gritou enquanto se derretia, seu prazer enterrando todo o seu pensamento racional até que ela se deitou ao lado de seu amante, estremecendo e choramingando de satisfação.


Dharr embrulhou os braços ao redor do dela e a trouxe ao seu peito. "Eu a amo, minha pequena joia, nunca duvide disso." Tanto emoção honesta e crua trouxe lágrimas novamente aos seus olhos, mas tão bom quanto tudo o que sentia, ressegurando, ela não pôde levar nenhum mergulho adicional, não pôde dar voz às emoções que a rodeavam. "Eu me preocupo tanto com você meu xeique, mais do que você jamais saberá." Ele se acalmou por apenas um instante antes de continuar a acariciando.


Capítulo Dez O vestido era a coisa mais deslumbrante que ela já vestira. Como uma concessão para o seu lado italiano, Xeique Dharr Hassem tinha lhe permitido escolher o favorito dela de uma coleção de vestidos de estilista. Ela estava usando um lindo e longo Vera Wang em um tom de creme pálido e delicado. Estava enfeitado com diamantes e rubis de verdade, costurado à mão no corpo pela própria estilista. A sugestão da herança Oriental dela no conjunto era o véu que cobria seus olhos perfeitamente, um feito em um estilo mais tradicional e que descia por todo seu rosto. Contrastava formosamente com a linha de kohl grossa em seus olhos. Pela primeira vez, até mesmo ela podia perceber a faísca turquesa nos olhos dela que Dharr tendia a dizer poeticamente. De pé diante do espelho ela sentiu pela primeira como a rainha que um dia seria depois do matrimônio. Ela sentia-se finalmente como uma princesa. Alana não estava completamente segura do que isso significava para ela, mas pela primeira vez ela ficara emocionada ao ver o caminho que a vida estava a conduzindo. Houve uma tosse educada atrás o dela e ao se virar, esperando a mãe dela, Basheera e a mãe de Dharr, Yahira, estarem passando pela porta. Afinal de contas, eles eram os convidados dela junto com Kelly que, depois da última conversa, esteve brigando com Asam. Com certeza, havia uma história acontecendo ali, mas não se sabia ao certo como Asam e Kelly endireitariam as coisas. Talvez se tudo desse certo com Dharr, e Alana esperava calorosamente que isso acontecesse, então ela e Dharr poderiam ajudar os dois no relacionamento, como cupidos. Porém, nenhuma dessas pessoas entrou pela porta de seu quarto. Não, era o Xeique Azhaar Hassem, o líder atual de Al-Marasae, mesmo que a saúde deficiente dele terminaria aquela reivindicação logo. Muito logo, ele teria que deixar Dharr reinar ou, francamente, o câncer crescente nos pulmões dele o dominaria. Ela tinha acabado de perceber o quão doente o pai de Dharr realmente era.


Alana ficou rapidamente de pé e se curvou baixo para o seu futuro sogro. "Meu xeique, eu sinto muito. Eu não fazia nenhuma idéia que você estaria vindo para me ver. Eu estava esperando todos meus amigos e minha mãee. Como eu posso ajudar?" Ele apoiou-se pesadamente na bengala dele e então tossiu. "Eu quero que você cancele tudo." "Com licença? Foram você e seu filho que me trouxeram aqui. Sou eu quem está tentando se reconciliar e aceitar a ideia tão repentina, mas eu estou tentando porque eu me preocupo profundamente com seu filho e, francamente, depois de passar tanto tempo aqui, eu me preocupo com seu país. Al-Marasae precisa de uma reputação estável e eu acho que isso pode ajudar a restabelecer honra à coroa. Eu estou fazendo isto para as pessoas e para Dharr, especialmente para ele." O que ele precisa é de uma menina muçulmana de verdade, uma que de fato siga nossa fé e conheça nossos costumes. Ele não precisa de uma americana mudando tudo e falando árabe com um sotaque embaraçoso. Ele não precisa de uma ladra de ouro." "Eu não escolhi isso!" ela gritou, vacilando quando ela percebeu que a voz dela estava subindo em volume. "Não. Mas eu quero isto agora e eu posso ajudar seu filho e seu reino. Por que você não quer mais?" "Eu não posso parar isto tecnicamente, não por meu decreto, mas você pode. Você pode partir agora e voltar. Você não gostaria isso? Porque ou você é uma prostituta interesseira e manipulou meu filho na Marquise e se esforçou para subverter o arranjo que eu montei para seu próprio ganho pessoal ou você realmente está curtindo o passeio", ele ofegou, batendo seu pé áspero no chão. "Eu sou diferente. Essas coisas não aconteceram. Eu juro." "Então mesmo que isso seja verdade." "E é", ela disse, falando com postura e cruzando os braços. "Mesmo assim, e eu duvido disso, você a mestiça americana, todo o mundo em Al-Marasae


sempre acreditará que você está tentando levar nosso país de nós." "Eu mostrarei para eles que eu sou mais que isso." "Não se eu tiver uma palavra nisso, minha sheikha", ele disse, cuspindo a última palavra como uma maldição. "Eu sempre sussurrarei a meus criados e meus conhecidos. para todo o mundo e eles sempre a verão como a prostituta que você deve ser. Fique aqui e você será um alvo de riso, nunca a mulher de carreira que você diz que é. Meu filho vale tudo isso?" Ela pausou então, um retorno cortante hospedado em sua garganta. Isto era tudo o que tinha a estado assustando, tudo o que tinha estado a ferindo por sua mente e alma. Depois da noite maravilhosa que eles tinham passado na barraca, ela tinha estado disposta a tentar, aceitar que um futuro novo era possível mesmo se fosse desconhecido e assustador. Mas agora? Agora os pesadelos dela eram reais. Até mesmo se ela fizesse um milhão de coisas como sheikha e começasse negócios ou obras beneficentes, até mesmo se ela pudesse ser advogada. Não importa o que ela fizesse, o xeique velho e seus leais zombariam do nome dela. O país e tantos outros pelo mundo sempre a veriam como alguma esposa de troféu ou algum tipo de amante esperta, alguém que só estava usando a sexualidade para ter sucesso. Aquela vida séria para a qual tinha trabalhado tão duro, aquela reputação para se estar orgulhoso, tudo seria destruído. Aquele Azhaar bastardo cuidaria disso, e, para ser honesto, ele não estava completamente errado. Ela estava renunciando as emoções e calafrios da sala de vestidos, não importava as circunstâncias, para ser uma rainha. Parte dela estava desistindo de trabalhar duro e cedendo ao luxo. "Você não está falando sério. Eu serei a mãe de seus netos. Eu sou a mulher que faz seu filho feliz." "Então meu filho é um bobo e eu estou tentando fazê-lo parar de se enganar, mesmo se isso requer que eu saia arruinando o nome da noiva dele em círculos privados. Eu vejo o que você é, mestiça, e eu nunca aceitarei seu lugar em meu palácio e nem os mais íntimos de mim vão aceitar.


Eu cuidarei disso. Então", ele disse, ofegando para Alana. "Ou você parte agora para o aeroporto no carro que eu tenho a espera por você ou eu arruinarei tudo o você era e aspira ser. Você tem dez minutos", ele disse, a voz baixa dele a ameaçando antes de ele sair aliviado do quarto. Ela sentou-se no banco atrás dela com um baque. Não importa o que ela ou Dharr tinham desejado, ela não podia competir com Azhaar, não podia viver com anos de humilhação e sussurros sórdidos, e, ainda pior, ela sabia que ela nunca seria feliz se voltasse com sua carreira. O xeique velho não seria manobrado facilmente, mesmo com o amor puro e verdadeiro entre ela e seu filho. Assim, Alana não poderia ficar. Desesperada, ela se trocou e vestiu roupas mais tradicionais e juntou os poucos bens dela. Ela tinha que ir antes que ela fosse apanhada em um pesadelo vivo. Era o melhor. Com lágrimas fluindo abaixo de suas bochechas, ela apressou pelo corredor e para a ala de Xeique Azhaar. Ela pegaria o vôo e salvaria a sua reputação e a sua sanidade. *** O casamento tinha sido mudado para o salão de baile principal do palácio. Fora também devido à descendência diversa de Alana. O Mullah oficializaria o casamento e a cerimônia seria culturalmente e religiosamente muçulmana, mas ela tinha insistido em ser no palácio, ambos porque era diferente do que Raaniya tinha planejado e porque a fazia sentir menos nervosa, ou assim Alana tinha dito. Era um das mudanças principais, junto com o vestido de seu estilista como também a canção de entrada pelo salão, a marcha de casamento americana tradicional. Havia cerca de mil pessoas ali, variando de membros da família a sócios empresariais de alguma elite financeira mundial e eles estavam todos virados à parte de trás do salão de baile, esperando pela noiva aparecer. Mas a medida que a repetição da canção ia e vinha, murmúrios preocupados cresciam pelo salão, e Dharr soube que algo estava errado. A noiva não estava vindo e o coração dele estava se quebrando em um milhão de pedaços. ***


Dharr apressou-se em direção ao quarto de Alana depois de tentar engolir o baque que o havia tomado por completo no salão de baile. Quando chegou lá, tudo que pode ver foi Basheera e Lena surpresas e tristes ao mesmo tempo em que encaravam boquiabertas o vestido e as outras coisas que ela tinha deixado. Os únicos itens que estavam faltado era a bolsa de Alana, seu telefone e um par de calças de harém e um top de cafetã. Mas foi sua mãe que se apressou para cima dele, o tomando em um abraçando enfim. "Meu filho, ela deixou um bilhete." Ele carranqueou e encarou descrente o bilhete com letras de mão. Aquele era com certeza o rabisco dela. Ele tinha memorizado aquelas letras o bastante durante os dias longos de ambos revisando os contratos e as anotações que ela tinha feito. Alana tinha escrito isso, por vontade própria ou não, ele já não sabia ao certo. Limpando sua garganta, leu em voz alta: Meu querido Dharr, eu sinto muito. Eu não posso fazer isso. Eu sei agora que eu nunca seria uma boa rainha e o conto de fadas tem que terminar algum dia. Você merece coisa melhor e eu só estou fadada a uma vida comum. Alana Não havia nenhum "amo você" ou "eternamente." Era tão súbito e abrupto. Ele soube que ela tinha estado lutando com a aceitação da situação, mas ele nunca tinha suspeitado que depois da noite que ele tinha passado com ela, a sua língua explorando todo o gosto doce do corpo dela, que depois de tudo aquilo Alana iria embora. Ele tinha sentido quase como se as almas de ambos houvessem se tocado. Sim, ela não tinha dito que o amava, mas tudo parecia ter sido tão honesto e puro entre eles, como se eles estivessem de volta na Marquise com a atração borbulhando entre eles. Tudo tinha sido uma farsa? "Isto não faz sentido." "Faz todo o sentido", Kelly disse, aparecendo de repente no quarto e olhando a mãe dele.


"Você sabia?" "Sabia o que?" a mãe dele perguntou, apertando reflexivamente seu colar de ouro no pescoço dela. "Eu estou tão chocada quanto qualquer um." "Eu vi seu marido saindo daqui e então eu tentei entrar mas Alana tinha fechado a porta. Quando abriu, ela correu apressada em suas roupas normais e estava chorando tanto que você teria pensado que o cachorro dela havia tomado um tiro. Eu repito: o que diabos está acontecendo?" Os olhos castanhos da mãe dele ficaram largos e preocupados e Dharr confiava nela, sabia que ela nunca iria querer que ele ou Alana sofressem. "Não, eu não faço nenhuma idéia que Azhaar tinha qualquer intenção em falar com Alana hoje, ainda mais que queria a chatear. Eu sei que ele tem estado preocupado às mudanças, mas ele nunca me contou qualquer plano do tipo." "Então eu adivinho que o papai mais querido foi um velhaco e partiu o coração de Alana, " Kelly gritou, encarando Dharr. "Se você quiser ter um final feliz de verdade, eu sugiro que você vá falar com seu pai." "Com certeza", ele disse, correndo apressado para fora do quarto e em velocidade máxima aos quartéis privados do pai dele. O xeique velho estava no telefone, conversando rápido sobre os arranjos finais. Ele terminou a chamada abruptamente e virou-se sorrindo ao filho. "Bem, Dharr, eu sinto muito pela cerimônia." "Isso é bem covarde", ele disse, assomando em cima do homem seco. "Kelly viu tudo. Você ameaçou Alana de alguma maneira." "A prostituta?" ele disse. "Quão curioso. Eu só dei para sua noiva ruborizada uma dose da verdade. Ela nunca será uma de nós e ela sempre será a prostituta advogada e americana. Eu a lembrei somente que diariamente, toda conversação, todo sussurro que ela ouvir por trás dela será sobre ela e o quão imprópria ela é para uma sheika." Ele se jogou para frente e atingiu o rosto de seu pai com um soco forte. O homem velho bobinou para trás e cuspiu fora alguns dentes. Era pouco à dívida que ele devia a Dharr e Alana,


um sinal de dor para o dano que ele forjara. "Não, ela não será tratada desse modo. Quando nós nos casarmos, eu tomarei o trono, Pai. Os anciões do governo permitirão isso porque você é fraco e eu acharei os doutores para declarar como decrépito você é de doença. Afinal de contas, você já está vendo fraudes e cavadores de ouro onde não há nenhum." "Você não vai”, o pai ofegou, os barulhos sibilantes dele como o assobio de uma cobra. "Você nunca o levaria de mim." "Você quase fez isso comigo. Seu tempo, seus jeitos... eles estão por toda parte. Eu vou trazer Alana de volta e se eu por acaso descobrir que você tentou a ferir e prejudicar, então eu vou declará-lo como um perigo ao estado e você apodrecerá na prisão. Nem mesmo tente me impedir disso. Você está velho e muito errado, pai e agora você não tenha nenhum poder sobre nada." "Que afirmações ousadas." Ele agarrou o colarinho do roupão de seu pai e o puxou para perto, erguendo o homem velho e a carcaça dele até que seus pés não tocassem o chão. "Isso é eu sendo agradável. Eu não sou oposto ao parricídio. Se você ferir Alana novamente, faça com que ela chore e eu o baterei até a morte, lentamente", Dharr disse, a face dele avançando lentamente ao pai. "Você me disse o quanto eu fui uma decepção por toda a minha vida, bem, agora, eu fiquei doente pela mesma visão de você. Então seja inteligente, fique quieto e desfrute o luxo que você tem, homem velho." "Eu..." "Não, agora serão as minhas regras e no meu tempo. Então, Azhaar", ele disse, omitindo deliberadamente o título do pai já que já não era digno dele diante das situações. "Me fale onde ela está ou você não gostará quando meus punhos entrarem em ação." O pai dele estremeceu ao seu aperto e fez Dharr lamentar sobre o quanto seu pai, seu sangue e sua família, tinha se revelado tão patético. Por que ele tinha passado tanto tempo lutando com a ideia daquela expectativa? "No aeroporto. Eu organizei um jato privado para ela voltar para Vegas. Filho, por favor, não me machuque." Ele empurrou o pai contra o chão. "Você nunca ouse me chamar assim novamente, Azhaar,


nรฃo mais." Com isso, ele saiu desesperado para a pista do aerรณdromo, esperando que pudesse alcanรงar o jato.


Capítulo Onze Alana não pôde evitar as lágrimas de fluir. Ela tentou se distrair com o zumbido da máquina enquanto o jato decolava ou com um gole de Skotch para acalmar seus nervos. Até mesmo pensar em como ficaria feliz em visitar o centro de tratamento de seu pai e ver o rosto dele pela primeira vez em cerca de um mês não pôde fez parar a corrente de desespero de passar por ela. Não era o bastante. Tanto quanto ela temia por sua sanidade e a sua reputação se ela se casasse com Dharr, por seu próprio valor como pessoa, Alana sabia que partir era a coisa mais dolorosa que ela alguma vez já tinha feito. Era como amputar um braço e tentar parar a dor fosse tão efetivo quanto por um Band-Aid em cima de uma ferida aberta sangrando. "Dharr, me perdoe." "O que há para se perdoar?" uma voz familiar disse, enquanto subia as escadarias e entrava na cabine. "Você sumiu por quase uma hora e meia, depois que eu descobri o que meu pai havia dito, eu tive seu itinerário cancelado." Alana piscou a ele, não completamente segura se aquilo era mesmo real. Com certeza ela devia estar imaginando isso, que seu cavaleiro em armadura esplendente tinha vindo a salvar novamente. "Você não pode ser real." Dharr escarranchou adiante e ajoelhou diante dela. "Eu sou muito real, minha jóia. Kelly escutou a maioria do que houve e eu tive uma conversa muito persuasiva com meu pai. Nós chegamos a um consenso." "Que tipo?" ela perguntou. "Eu vou ser de agora em diante o xeique suplente e se ele quiser manter a parte traseira traiçoeira dele fora da prisão então que ele nunca fale qualquer besteira de minha rainha. Eu sei o que ele quis fazer com você, o quanto ele estava desejando uma chance para te humilhar e te


machucar," Dharr somou, inclinando-se para cima para acariciar a bochecha de Alana. "Eu nunca permitiria isso. Ninguém jamais irá ferir você, não algum monstro ávido como Jason ou algum morcego velho cobiçoso como meu pai. Venha para casa, Alana." "Mas todo o mundo realmente deve pensar eu sou uma cavadora de ouro interesseira. Eu vim aqui e atarraxei a noiva real fora do contrato legítimo e estou renunciando minha carreira para ser um sheikha. Seu pai poderia ter planejado explodir essas coisas, mas é o que todos eles pensam de mim." "É isso o que você quer então?" ele perguntou. "Não, claro que eu não quero que as pessoas tenham uma oportunidade para continuar me escarnecendo. Isso é porque eu tenho que partir. Eu sou uma intrusa mesmo que eu- ou melhor dizendo, nós, não tivéssemos a intenção arruinar a união das famílias Jasoor-Hassem." "Eu tive a intenção. Eu não tenho nenhum amor por uma mulher com quem eu nunca me encontrei e nenhum respeito por uma família de procedimentos sombrios e uma besta violenta como um filho. Se tudo o que você quer e que a ajude a sentir que pertence a esse lugar é ainda ter autonomia, nós podemos trabalhar nisso. Você pode aprender as leis de Al-Marasae. Nós não somos a Arábia Saudita por quaisquer meios. Nós temos uma geração crescente de mulheres profissionais. Se você quiser ser uma advogada aqui, você pode." "Mesmo se eu tiver que cumprir minhas funções e cuidar de meu marido rei? Ninguém me levaria a sério." "Quem liga para o que todo o mundo pensa?" ele disse. “Sempre há opções”, Dharr somou, colocando uma mão em cima do coração dela. "Você precisa seguir o que sente e eu a protegerei do resto. Agora, o que você quer?" Ela estava respirando pesadamente, o peito movendo-se rápido e o pulso dela batendo de excitação. Alana sabia o que queria, claro, talvez ela soubesse desde o primeiro jantar deles ou a primeira vez que ela tinha olhado naqueles olhos de âmbar deslumbrantes. "Eu o quero, Dharr. Eu sempre quis"


"Oh Alá, minha joia, você não faz nenhuma ideia do quanto eu desejei ouvir isso." Ela deslizou-se para fora do assento e ficou diante dele, deitada e ansiosa no chão do jato. Era só os dois deles, mas de repente ela foi tomada por um desejo ardente que não podia segurar mais. Ela precisava dele, o precisava agora bem no fundo dela. Tirando com vontade as calças sociais e as calcinhas de algodão, Alana olhou bem para ele e levou seus dedos por cima da seda e das correntes de sua cinta. "Eu te amo, Dharr." "Diga isso, minha joia, novamente. Mais alto!" ele comandou. "Eu te amo, Dharr." Ele abriu seu terno e aos poucos desceu as calças e ela lambeu os lábios ao ver o comprimento dele, finalmente exposto à luz e pronto para entrar nela. "Eu também te amo, Alana, para sempre." "Então mostre para mim", ela disse, a voz dando uns leves gemidos de desespero. "Eu preciso de você." "Com prazer", ele disse, colocando seu membro no canal interno dela. Ela assobiou ao seu tamanho e calor, desfrutando o modo como o prazer a deleitava dentro dela enquanto seu membro a penetrava por completo. Dharr balançou os quadris dele lentamente a princípio, até mesmo enquanto beijava as pálpebras dela e os lados de suas bochechas. Ela entendia isso. Depois de tudo o que passaram, os altos e baixos, e aquele começo de casamento um tanto súbito, ele queria ter um tempo para adorá-la novamente, como ele teve na barraca, mas isto era mais do que isso. Muito maior. "Por favor, não se segure mais. Eu o preciso agora", ela disse, a voz dela mais parecida com o gemido de um animal que o próprio ego frio dela. "Por favor, faça amor comigo." "Como você quiser, minha sheikha", ele disse, os quadris batendo com força contra ela, oseu membro mergulhando fundo dentro em seu canal. O prazer era como magma que flui por suas veias, como as casinhas tradicionais de Monte St. E seus padrões, vestidos e outras distinções culturais, tradições literárias, artísticas e musicais. A


deusa da guerra explodindo sobre ela. Ela fechou seus olhos e se deleitou nas sensações apenas. As batidas de seu coração tilintando em seus ouvidos, o suor de seu amante caindo sobre seu corpo, o cheiro dele, tão penetrante e tão gostoso. O ritmo dele nunca oscilava apenas se intensificava enquanto ele a penetrava de novo e de novo. Finalmente, depois que ela sentiu todas as suas veias se queimando, ele gozou, inundando a semente dele em seu útero. A êxtase daquele calor dentro dela era o bastante para lhe fazer delirar, girando em seu próprio prazer, os seu gemidos eram o único som dentro da cabine. "Sempre", ele disse, beijando sua testa enquanto tirava seu membro dela. "Minha sheikha, nós temos o pra sempre." "Sim, nós temos."


Epílogo "Pai, isso é ótimo. Eu estou tão feliz que sua terapia esteja indo bem. Você sabe, eu vou começar meu próprio escritório aqui em Marasimaq, hum, depois de certas considerações. Talvez esteja na hora de mudar isso aqui e se tornar Hassem e Fiora, longe de toda a tentação." O pai dela riu no outro lado. "Talvez. Eu sempre quis ser um sócio de nome." "Caramba, você pode até mesmo colocar como Fiora e Hassem; Eu seria magnânima." "Eu pensarei nisso. Sua mãe e eu estaremos fora para te visitar semana que vem. É só sobre o que ela fala. Ela está tão entusiasmada mas você sabe como ela é." "Seria isso um código para você mal pode esperar por isso?" "E como. Querida, eu sei que levará algum tempo para construir tudo do jeito que você quer, mas eu não poderia estar mais orgulhoso de você. Você é tão melhor que seu pai velho. Eu sinto muito que eu... eu nunca deveria ter mentido sobre nada daquilo, nunca deveria ter escondido meus problemas ou a arrastado nisso. Eu não sei como você pode ainda falar comigo." Ela suspirou no outro lado do telefone. "Papai, eu o amo e você conseguiu ajuda. Eu mal posso esperar para você estar logo aqui e", ela disse, enquanto acariciando a expansão crescente do abdômen dela, "eu sei que o pequeno Gabriel também está ansioso." "Sério? Esse não é um nome muito americano para o próximo xeique?" Ela riu, a alegria muito difícil de conter. "Primeiro, foi sugestão de Dharr. Ele gosta muito de você, mais que o próprio pai dele e ele quer nomear nosso filho depois da citação 'o grande avô.' Segundo, não importa como aconteceu, nós não estaríamos juntos se você não tivesse lutado para eu levar o caso. Você ganhou isso." "Eu estou ansioso por isso, mas agora eu terei que comprar tudo com as iniciais!" "Não o estrague!" "Ele é o herdeiro de um império de petróleo. Ele vai receber presentes surpreendentes de


Yahira. Lide com isto, doçura", ele disse, enquanto rindo. "Eu te amo, querida." "Nós ambos te amamos, Pai", ela disse, acariciando a barriga mais uma vez. "Muito muito." Com isso ela desligou a chamada e passeou no escritório de Dharr. Certo, correção, ela tentou. Há quase sete meses Alana , sentia-se pessoalmente como algum tipo de baleia encalhada a maioria dos dias. Porém, Dharr amava isso, delirava sobre quanto ela estava linda. Sim, claro. Agora mesmo ela sentia como se o vento pudesse bater em suas costas como alguma paródia de tartaruga apanhada grotesca. Ela amava o pequeno Gabriel, mas ela desejou que ele chegasse aqui só um pouco mais depressa. "Já é hora do almoço?" o marido perguntou, fechando a tampa do laptop. "Ou eu apenas fui abençoado com um camafeu da melhor família que um sujeito poderia ter?" "Um pouca de coluna A e muita coluna B", ela ronronou, apoiando contra a escrivaninha dele. "O cozinheiro preparou tâmaras e eu estava pensando em alguém que poderia ser perfeito para dá-las para mim." "Qualquer coisa para minha rainha", ele disse e então, em segundo pensamento, inclinou-se e beijou o estômago dela. Ela riu do modo os lábios dele titilaram na barriga dela pelo tecido do seu cafetã. "De fato qualquer coisa para vocês dois." Ela sorriu e entrou debaixo do braço dele enquanto Dharr a envolvia em um abraço em seus ombros e ao redor. Eles começaram andar um pouco mais lento que normal ao quarto de banquete. "E nós definitivamente acreditamos, meu xeique e nós sempre iremos."

FIM

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O Sequestro da Noiva do Xeique Por Sophia Lynn

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Capítulo Um Irene respirou profundamente duas vezes. Não importava quantas respirações tomasse, tampouco importava o número de vezes que tentasse visualizar uma luz pura e branca ou contar deliberada e cuidadosamente até dez, ela não conseguia fazer com quem os batimentos de seu coração desacelerassem. Ao invés, tudo o que ela poderia fazer era plantar os pés no piso do aeroporto, segurando apertadamente a sua bolsa, e refletir sobre o que havia acontecido dois dias atrás. Dois dias atrás, ela era apenas mais uma estudante de graduação da Universidade de Khanour, indo para a aula, enviando mensagens para seus amigos e aproveitando a oportunidade de pesquisa numa universidade estrangeira. Khanour, um dos abastados, porém isolado membro dos Emirados Árabes Unidos, era um valioso tesouro para seu estudo sobre a arte pré-islâmica, e ela sabia que deixaria o país bem preparada para terminar sua tese. Dois dias atrás, ela estava refletindo sobre o simbolismo da água em certas civilizações antigas, quando repentinamente, dois homens grandes apareceram em ambos seus lados. Eles estavam vestidos de formas simples, mas havia algo de ameaçador sobre eles, algo intensamente assustador sobre a maneira como eles a observavam. “Você é Irene Bellingham?” um deles perguntou. Antes mesmo de pensar que pudesse mentir, ela fez que sim com a cabeça, e eles se aproximaram ainda mais. Um rápido olhar pela rua revelou que ela estava sozinha, e lhe ocorreu que os homens sabiam das circunstâncias antes mesmo de se aproximarem dela. “Certo, você precisa vir com a gente,” um deles disse, e moveu sua jaqueta para o lado, apenas o suficiente para que ela visse a coronha da arma que ele carregava escondida num coldre axilar. Irene paralisou. Não havia escolha, nada que ela pudesse fazer. Ela permitiu ser levada


para dentro do carro, imaginando o que seria dela. Ela havia escutado sobre garotas serem sequestradas em outras partes do mundo, mas Khanour era conhecida por ser relativamente segura. Eles a haviam questionado usando seu nome – o que isso significava? Ela obteve sua resposta meia hora depois, quando os homens as levaram para uma pequena casa no que aparentava ser uma boa localidade. Os homens pareciam ser gentis, mas não admitiriam disparates. Eles a conduziram para um pequeno escritório com uma única janela no alto de uma das paredes e apontaram para uma cadeira. Ela aguardou por quase quinze minutos antes que um homem de estatura baixa e com apenas uma pequena franja de cabelo ao redor da cabeça aparecesse. Ele se parecia como um contador ansioso, mas havia alguma coisa nele que lhe causava arrepios. “O que estou fazendo aqui?” ela perguntou. O homem enrugou a testa cinicamente para ela. E ao invés de responder, ele gesticulou para um dos homens de pé atrás dela. Antes mesmo que Irene pudesse reagir, as mãos do homem agarraram com força uma de suas orelhas e a torceu vigorosamente. Ela chorou em choque e dor, segurando a orelha latejante quando ele a soltou. Estava quente ao toque, e ela olhou para o pequeno homem do outro lado da mesa, com seus olhos arregalados e cheios de lágrimas. “Isto foi para te ensinar uma lição,” o homem falou suavemente. “Mas talvez, também possa servir como uma introdução. Nós somos sabemos muito bem como machucar você, mas também sabemos como fazê-lo sem que ninguém nunca perceba. Eu poderia ter deixado meu colega tentando arrancar sua orelha fora e machucaria como se tivesse arrancado e ninguém perceberia.” “Agora, eu vou falar e você vai escutar, sim?” A respiração de Irene tornou-se ofegante. Ela sabia que tinha que sair dali o mais rápido que pudesse. Concordando com seus raptores, temerosamente ela fez que sim com a cabeça. A face do homem rompeu num sorriso, e ela sentiu algo mais aterrorizante que anteriormente diante de sua carranca.


“Bom. Agora aos negócios. Nós somos empresários e temos uma demanda, e o melhor é que você nos ajude. O ideal seria que você nos ajudasse, e depois você nunca mais nos verá. Isso não seria uma coisa agradável?” Ela engoliu a seco. Haveria de ter mais tramas naquela história do que ela estava escutando. Por que eles haviam ido até a universidade para encontrá-la? Como eles sabiam seu nome? “Claro que, se você nos ajudar com o que precisamos, nós seremos muito gentis e amigáveis,” disse o homem, com sua voz disfarçadamente calma. “Afinal de contas, um amigo é um amigo. Nós não machucamos nossos amigos.” Por um instante, o homem a confundiu manipulando seu celular. Logo em seguida, obviamente após encontrar o que procurava, ele o virou para ela. Havia um vídeo em espera na tela, e com seu dedo trêmulo, ela pressionou para que ele fosse exibido. A câmera focou no que parecia ser um cômodo de cimento branco com um homem no centro, preso a uma cadeira. A pessoa que filmava aproximou-se, e Irene arfou quando se deu conta que reconhecia o homem na cadeira. Seu irmão gêmeo, que assim como ela tinha os cabelos ondulados, a pele clara, e olhos azuis, olhou para ela com um sorriso cansado. Peter tentou sorrir para ela, mas aquilo pareceu romper com algo dentro dele. “Por favor, Irene. Ajude-me. Por favor. Eu preciso de sua ajuda...” O vídeo foi interrompido, e o homem por trás da mesa chacoalhou sua cabeça com tristeza. “É uma coisa terrível quando um familiar se perde,” ele disse com todo o jeito de arrependimento. “Ele disse que vocês são gêmeos, mas com certeza um de vocês deve ser o mais velho...” “Essa seria eu,” ela disse, com a boca seca. Ela queria alcançar o telefone novamente, para ver o vídeo mais uma vez, permitindo que verificasse que seu irmão estava vivo. “Ah, é claro. Neste caso o irmão mais novo é sua responsabilidade,” falou o homem,


balançando a cabeça com compreensão. “Você está bem acostumada com isso.” Ela poderia ter dito que ele estava precisamente correto. Ela vinha socorrendo Peter durante toda sua vida fosse quando ele estava escondendo evidência de que havia se metido em confusão ou simplesmente levando a culpa sempre que ele havia cometido um erro. Entretanto, aqueles incidentes envolviam tortas roubadas e janelas quebradas, nada do que estava acontecendo ali. “O que você vai fazer com meu irmão?” ela perguntou, com a voz embargada. Ela estava preparada para ter sua orelha torcida novamente, mas ela precisava saber. Ao invés, o homem por trás da mesa sorriu animadamente, como se ela o tivesse agradado. “Se você nos ajudar, nós não faremos nada a ele. Nós e levaremos de volta para seu apartamento e diremos a ele que deverá começar uma nova e bela vida, agradecendo sua irmã mais velha todos os dias por sua contribuição em ajudá-lo a sobreviver.” O homem pausou, e quando continuou, franziu o rosto, como se ela tivesse dito que aquela era uma péssima ideia e tivesse pedido por mais opções. Ela emitiu um pequeno barulho diante daquilo. Ela não queria nada além do que retornar a ser a mulher que era há algumas horas atrás quando nada, além do trabalho que tinha que fazer a pressionava. Peter e esse homem tinham mudado tudo. Ela não poderia voltar. Tudo o que podia fazer era caminhar adiante, e era dessa forma que ela iria proceder. Ela respirou profundamente. Quando falou, sua voz estava equilibrada, quase um pouco agressiva. “O que eu preciso fazer?” ela finalmente perguntou. O homem resplandeceu diante dela. “É bom ver a família unida,” ele falou. Agora, dois dias mais tarde, ela estava sentada no aeroporto de Khanour, sua pequena bagagem de mão inofensivamente sobre seu colo. Dentro havia roupas, algumas lembranças para os membros da família que sequer existiam e um pacote cuidadosamente embrulhado com papel.


O homem garantiu a ela que não drogas no pacote. Ele disse que era uma peça de arte que estava destinada a mãos americanas. Uma coisa pequena, algo trivial, mas Irene podia ler nas entrelinhas. Ela estava muito receosa. O mercado de antiguidades mundial estava muito aquecido naquele momento. O homem que recentemente havia se tornado sheik de Khanour havia colocado um ponto final no contrabando e até mesmo no comércio legal de artefatos provenientes de Khanour, declarando que os tesouros nacionais deveriam permanecer no país. Claro que aquilo havia despertado um interesse exorbitante na arte local, do país onde ela estava. Este homem parecia estar interessado em tirar vantagem desta tendência, e ele precisava de alguém relativamente despretensioso e confiável para levar o artefato para os Estados Unidos. Agora Irene continuava a contar de um até cem pela oitava vez. Ela já havia perdido a conta de quantas vezes recomeçava a contar, mas talvez agora fosse diferente. Ela já estava desistindo quando avistou um belo e jovem homem de Khanour em um terno azul, bem cortado e de estilo ocidental, a observando. Ela sabia que havia cometido um erro assim que ele sorriu e aproximou-se dela. Ela havia sido orientada a não chamar atenção, e agora ela não estava certa se deveria mudar de lugar ou simplesmente sorrir e despachar o homem o mais rápido que pudesse. “Você vai embarcar logo?” o homem perguntou, acomodando-se no assento ao lado dela. Irene sorriu timidamente para ele. Apesar da medonha situação em que se encontrava, ela não pôde evitar em notar o quão belo era aquele homem. Como muitos homens de Khanour, ele tinha pele cor de oliva e cabelos pretos, mas ao invés de olhos castanhos como ela havia visto durante sua estada, seus olhos eram de um surpreendente e cativante tom de verde. Ele era alto e movia-se graciosamente como um atleta nato... ou um predador nato. Alguma coisa em sua aparência atraia sua mente, como se ele fosse alguém que ela já havia conhecido anteriormente, mas ela logo espantou os pensamentos. “E vou,” ela disse. “Meu avião vai decolar em menos de uma hora.”


Irene esperava que fosse o suficiente para ele, mas ele apenas fez que sim com a cabeça. “Ah, e para onde você embarca?” “Para os Estados Unidos,” ela respondeu, e quando aquilo ainda não parecia suficiente, ela acrescentou, “Estou indo para casa, na Pensilvânia”. Ele sorriu um pouco. “Casa soa muito bem, não é mesmo? Eu mesmo acabei de chegar em casa.” Contrariando a si própria, ela olhou com curiosidade para ele. O homem que havia lhe entregado o pacote a havia advertido para que agisse naturalmente acima de tudo. Talvez isso fosse natural? Conversar com alguém que não estivesse envolvido em toda essa confusão era pelo menos um pouco tranquilizador. “Se você acabou de pousar em casa, você não parece estar com pressa de chegar lá,” ela observou. “A não ser que você more no aeroporto?” Ele deu um riso com pesar, balançando a cabeça. “Felizmente para mim, eu não estou,” ele disse. “Eu não gostaria de morar aqui. As filas para o falafel são simplesmente longas demais.” Ela sorria um pouco de sua piada. “Perdoe-me,” ela disse encolhendo levemente os ombros. “Eu tenho certeza que não é da minha conta o que você faz ou para onde vai..” “Eu não ligo,” ele disse, a para sua surpresa, ele parecia estar se acomodando no assento ao lado do dela. “Se você não se importar que eu pergunte, você também não parece ansiosa para chegar em casa. Ou eu estou errado e você simplesmente está com medo de voar?” Irene sabia que ela deveria ter aproveitado o gancho. Ela tinha medo de voar, e ela precisava concentrar-se e se acalmar antes de decolar. Você pode ir embora, por favor? Aquilo seria algo natural a se dizer, mas ao invés, uma estranha versão da verdade veio à tona. “Meu irmão está em apuros,” ela disse, sua voz suave apenas para os ouvidos dele. “Ele... ele é meu irmão gêmeo, e ele sempre foi o que não conseguia não se meter em problemas, e eu


acho que agora ele está metido em um novamente. Eu preciso voar de volta para casa e ver se posso ajuda-lo.” As sobrancelhas do homem levantaram, e ele a encarou com curiosidade. “Isto soa ser sério,” ele observou. “É terrivelmente sério,” ela disse, e depois colocou para fora, em alto e bom tom o seu maior medo. “E eu receio que mesmo que eu faça tudo isso, ainda não o levará para um lugar melhor. Ele se colocou em situações sérias antes, mas essa parece ser diferente. E como se dessa vez fosse muito pior, e eu não sei se posso ajudar.” Para o horror de Irene, ela sentia lágrimas encherem os seus olhos. E ela não conseguiu as esconder, piscando e as limpando rapidamente. “Desculpe-me,” ela disse. “Eu sei que você não veio até aqui para confortar uma mulher que deve estar parecendo louca.” Ele sorriu para ela, puxando um limpo e bem passado lenço de tecido branco e entregando para ela. “Fui eu quem invadiu seus pensamentos, e por isso peço desculpas. Eu estava observando você através do saguão, sabe, e quando eu te vi, algo me parou no caminho. Havia uma garota que parecia dever ter tudo para ela. Mas ao invés disso, ela senta e olha como se o mundo tivesse acabado.” “Meu mundo não acabou,” ela disse, com um leve sorriso em seu rosto. “Não ainda, pelo menos.” “Sim, porque você ainda tem que voar para o resgate de seu irmão e bancar a super heroína,” ele disse com uma risada. “Eu não sou uma super heroína tão terrível assim,” ela protestou. “Eu não posso voar, mas posso entrar num avião, e eu não tenho super poderes, mas eu sou super teimosa.” Ele riu dela, mas havia uma bondade em seu sorriso, e uma parte dela sorriu para ele, como um girassol se virando para o sol.


“Eu não duvido disto,” ele respondeu. “Eu tenho toda a fé que você ira tirar seu irmão de qualquer situação em que ele tenha se envolvido.” De alguma forma a conversa estava ajudando. O estranho tinha razão; esta era apenas mais uma situação em que Peter havia se envolvido. Ela o salvou tantas vezes no passado. Ela o salvaria novamente. “Você disse que eu era uma garota que deveria ter tudo para mim,” ela disse. “O que você quis dizer?” “Talvez soe superficial, dizer isso agora, mas eu simplesmente quis dizer que você parecia tão adorável sentada aqui. Você é uma bela mulher, pequena heroína, com o cabelo formoso e pele clara, e esses seus olhos azuis poderiam imobilizar um touro voraz e fazê-lo cair de joelhos. O que poderia chatear uma mulher tão bonita?” Irene balançou sua cabeça para ele, meio entretida e meio frustrada. “Você alguma vez já conversou com mulheres?” ela replicou. “Mulheres, independente de serem bonitas ou não, têm muitos problemas.” “Diga-me um,” ele a desafiou, e foi um argumento tão absurdo que ela simplesmente disse a primeira coisa que veio na sua cabeça. “A maioria deles, começam e terminam com homens,” ela disse, e depois para a sua surpresa, os dois caíram na gargalhada. “Tudo bem, tudo bem, eu mereço isso,” ele disse. “Ao menos, quando eu contar para as minhas primas e tias no final dessa semana, é isso que elas dirão. E quando elas perguntarem, a quem devo conceder a autoria dessa particular pérola de sabedoria?” “Irene Bellingham,” ela disse com um sorriso discreto. “De Kingston, Pensilvânia. E quando eu estiver contando essa história para as minhas amigas, diante de quem eu fiz papel de tola quando havia tomado muito café e dormido pouco?” “Você pode me chamar de Raheem,” ele disse e ofereceu sua mão. Ela pensou que ele iria apertar sua mão, mas ao invés disso ele virou sua palma para baixo


e beijou gentilmente a articulação. De alguma forma, apenas aquele simples toque enviaram calafrios através dela. A sensação de pele dele, tocando a dela, sua boca roçando em sua articulação, foi o suficiente para que ela prendesse a respiração. Ele recuou, e o olhar em sua face estava tão surpreso quanto o dela, embora ele rapidamente o escondeu. “Parece que nós temos uma conexão e tanto, senhorita Bellingham. Você acha que é possível explorarmos essa conexão mais tarde, quando retornar ao meu país?” Por um momento, era tudo o que ela queria. Havia algo sobre esse homem, que se chamava Raheem. Quando ela estava com ele, ela não sentia medo ou preocupação com outros problemas. Ela não havia esquecido sua missão, mas de alguma forma, durante os últimos minutos, ela não havia pensado sobre isso. “Desculpe-me,” disse Irene com genuíno pesar. “Eu não acho que irei retornar a Khanour após isso.” Mesmo como ela havia dito, alguma coisa partiu seu coração. Esta foi uma terra onde ela havia passado mais de seis meses pesquisando, e a arte, a cultura, e as pessoas a conquistaram, despertando algo dentro dela como nunca antes. Entretanto, após completar sua perigosa tarefa, era muito provável que ela tivesse que permanecer nos Estados Unidos, e nunca retornasse. “Ah, uma pena então. Bem, se eu algum dia estiver em Kingston, Pensilvânia, eu sei que alguém que eu quero muito conhecer melhor vive lá.” Ela sorriu e depois se distraiu um pouco como se estivessem anunciando seu embarque. “Eu devo ir,” ela disse, se levantando e agarrando sua bagagem. “Eu... agradeço por vir conversar comigo.” Ele sorriu, e havia ali um misto de lamento e melancolia. “Eu estou contente que decidi vir falar com você também,” ele disse suavemente. “Tempo gasto com alguém tão adorável nunca é desperdiçado.”


Ela sorriu, palidamente. “Vá para casa,” ela disse. “Você já adiou por tempo suficiente.” Ele riu, e em seguida ele teria se virado e desaparecido na multidão se alguém não tivesse arrancado à bagagem das mãos dela. Irene estava tão surpresa que apenas pôde gritar, mas no último segundo, ela passou seu braço pela alça e tentou segurá-la. A única coisa que conseguiu, porém, foi ser derrubada de lado enquanto o ladrão retomava seu passo e fugia. Em seguida, para sua surpresa, Raheem entrou em ação, correndo atrás do ladrão e o agarrando por trás, pela jaqueta, antes mesmo que ele conseguisse correr uns 3 metros. Uma multidão se reuniu para lhe aplaudir enquanto ele chacoalhava tenazmente o esguio larápio. “Devolva,” ele disse, sua voz com num grave tom de comando. “Vamos, seu pequeno insolente...” O ladrão, amuado e bravo com a sua captura, jogou a bolsa no chão, e para o horror de Irene, o embrulho de papel foi arremessado e rolou uma curta distância antes de parar próximo a um corrimão. Ela tentou alcança-lo, mas Raheem, após entregar o gatuno as autoridades do aeroporto, o alcançou primeiro. Ele o segurou em suas mãos, mas quando estava prestes a entrega-lo para ela, ele parou. Em meio ao tumultuo, um dos cantos do embrulho se descascou, revelando um inigualável brilho de puro ouro amarelo. Ao invés de devolver a ela, ele ergueu-se e de pé, rasgou o papel expondo o que estava dentro. Irene não fazia ideia do que estava carregando, e quando ela viu, seu coração bateu forte. Era uma estátua dourada de um belíssimo cabrito-montês, enrolado, com suas pernas enfiadas por baixo e seus delicados chifres encurvados sobre sua cabeça. Sua bem treinada mente de historiadora lhe disse que aquilo era um fino exemplar do período inicial da arte Islâmica, um tempo em que o Oriente Médio liderou o mundo das artes e da ciência. O cabrito foi


delicadamente esculpido pelas mãos de um talentoso artista, um para um olho bem treinado não havia como não reconhecer do que se tratava. Era nada menos que um tesouro nacional, um tesouro de valor inestimável no que se tratava de importância histórica. Quando Irene olhou para Raheem, a fúria em seus olhos fez com que ela tomasse um passo para trás. Ela queria correr, e queria se esconder, mas ela não podia fazer nada além de ficar ali como um cabrito atordoado, esperando que os lobos viessem e acabassem de vez com ela. “Você sabe o que é isso?” ele perguntou, sua voz vibrando em fúria. “Você tem alguma ideia?” Ela não pôde responder. Sua garganta estava fechada com culpa e medo e dor. Estava acabado. Sua vida estava acabada. A vida de seu irmão estava acabada. Tudo o que ela podia fazer agora era manter-se em silêncio. Ele olhou fixamente para ela, e por um momento, ela temeu que ele viesse e a chacoalhasse, talvez até mesmo a atacasse. O homem que veio e pegou pelo braço foi quase que uma consideração a ela. Eles não ofereciam o mesmo tipo de medo e terror que Raheem causava. Ele a olhou como se ela tivesse pessoalmente traído seu país, insultado seus compatriotas. E de certa forma, ela insultou. “O que você quer que a gente faça com ela, sua Alteza?” um dos guardas questionou cerimonioso, e por um momento, Irene não tinha ideia com quem ele estava falando ou se dirigindo. Em seguida ela percebeu que todos os olhares estavam dirigidos para Raheem, que supervisionava a situação como um homem que possuía controle soberano sobre o mundo. Uma infinidade de emoções oscilava sob a face de Raheem. Ela não podia acompanhar todas elas. Em meio ao que era um dos piores momentos de sua vida, tudo o que podia fazer era assistir a face de Raheem, como se tudo o que pudesse ver o seu destino e o de Peter estampado ali.


“Leve-a para a delegacia,” ele finalmente ordenou. “Eu entrarei em contato com o delegado de polícia e o departamento de crime internacional.” Quando ele falou daquela forma, um pedaço do quebra cabeça se encaixou. Ele havia dito a ela que o chamasse de Raheem, mas aquilo era apenas o começo. Ela havia achado ele bonito, mas havia ignorado a parte de si que insistia já o ter visto antes. Na realidade, ela já o havia visto nos jornais, na Internet, e até mesmo nas revistas expostas nas bancas durante o seu caminho para o aeroporto. O homem que a estava confortando, flertando com ela, enxugando suas lágrimas, e a fazendo sorrir, era ninguém mais nem menos que o Sheik Raheem bem Ali, o lorde de Khanour e governante do país de onde ela estava contrabandeando. Conforme os guardas começaram a conduzi-la dali, ela virou a cabeça e deu uma última olhada para Raheem, que parecia ser um homem esculpido de pedra. Ele olhou para ela com um olhar superior e austero, mas havia algo suave ali, algo que estivesse apenas em sua imaginação. Perdoe-me, ela murmurou com a boca para ele antes que a levassem. Eu sinto muito. *** Aquele deveria ter sido um bom dia para Raheem. Ele havia fechado negócios em Dubai mais cedo, e embora pensasse que ninguém havia conseguido exatamente o que gostariam ao menos todos haviam deixado a mesa de reuniões satisfeitos. Tudo o que ele queria ter feito era chegar em casa, tirar a poeira dos sapatos bem polidos, e passar algum tempo sem pensar em nada. Claro que, os confortos de casa significam o calor do acolhimento de sua família, e aquela família, embora amorosa, definitivamente possuía sua própria agenda. Quando seu pai faleceu, há três anos, Raheem jurou a si mesmo que ele seria feliz assumindo a tarefa de cuidar de sua mãe e


tias. Elas o amavam, eram agradecidas a ele, e elas eram as que sabiam o que era melhor para ele. É claro, que o que era melhor para ele estava precisamente alinhado com as tradições que se originaram há quinhentos anos em meio ao deserto, e elas não compreendiam que um homem moderno, deixado sozinho como um governante moderno de moderno emirado, não poderia tomar as mesmas ações que um lorde cavaleiro tomaria a séculos atrás. Ele estava se dirigindo para casa, pronto para tomar os desafios diante de suas familiares mulheres, mas então alguma coisa a respeito da pequena loira sentada no saguão do aeroporto chamou sua atenção. Até agora, ele não pôde dizer o que foi. Ele sabia o que os oficiais de polícia teriam dito. Eles teriam dito que ele havia reconhecido uma criminosa com os seus aguçados instintos herdados de seus ferozes ancestrais. Eles teriam dito que ele orientou-se pelas mil pistas subjetivas de um malfeitor e entrou em ação com a intenção de capturar e coibir. Ele sabia que não havia sido isso. Havia algo sobre a garota – Irene Bellingham, ele se lembrou, se aquele era seu verdadeiro nome – que capturou seus olhos, o quando ela os teve, ela não o deixaria partir. Ele havia conhecido muitas mulheres que eram de longe muito mais atraentes, muitas mulheres muito mais educadas e refinadas, mas alguma coisa sobre essa mulher o prendeu e o manteve. Se o ladrão não tivesse surgido como a mão certa da providência divina, ele teria simplesmente dito adeus e pensaria nela de tempos em tempos. Mas o ladrão interviu, e quando aquilo ocorreu, acabou revelando um crime muito mais grave. Ele sabia o que era a estátua no momento em que a viu, e quando ele pensou sobre aquele tesouro perdido deixando seus pais, ele viu sangue. Foi o trabalho, de um líder artesão Qebbi bem Faddir, que havia produzido apenas quatro daquelas estátuas há trezentos anos. Apenas uma foi recuperada, e acreditava-se que esta segunda havia sido destruída há décadas.


Ele chegou de suas conversas com a polícia e agentes encarregados de assuntos internacionais. Ele passou por seus parentes e foi direto para seus aposentos no palácio. Quando a pessoa responsável por assuntos médicos do palácio tentou bater em sua porta, Raheem rugiu com raiva e arremessou uma valiosa taça de vidro cortante contra a porta. O vidro despedaçado havia sido suficiente, mas apenas por um momento. Seu povo contava histórias de espíritos demoníacos que podiam rondá-lo por dias. Um momento de descuido, e de repente, um desses espíritos apareceriam, o seguindo e o obsediariam de tal forma que você nunca teria um momento de paz ou descanso. Ele nunca havia imaginado como um desses monstros poderia se parecer, mas agora ele começava a acreditar que teria cabelos loiros e olhos azuis que eram como mergulhar na parte mais azul de uma piscina num oásis. Apesar de sua fúria, seu olhar azul o havia golpeado bem no coração. A polícia estava a estava levando para confrontar seus crimes, e quando ela se virou para ele, ela não implorou por sua vida. Ela não falou mal ou piscou, nenhum dos dois que ao menos fariam sentido. Não, ela havia olhado para ele, e ela desculpou-se. Havia pesar e sofrimento em seu coração, mas nada disso parecia ter a haver com ter sido pega ou perdido um tesouro valioso. Ao invés disso, Irene queria desculpar-se com ele, aquilo atingiu profundamente seu coração, o deixando perplexo. Até agora, horas depois, ele não podia entender. Ele caminhou até a varanda e deixou aberta, permitindo que a brisa fresca da noite adentrasse. O sol havia se posto horas atrás mas agora o brilho da cidade de Khanour podia ser visto. Uma das cidades mais ricas dos emirados, e uma das mais modernas, uma estrela por si própria, lançando um brilho tão vivo que poderia fazer alguém acreditar que a cidade havia


transformado noite em dia. Em Khanour, Raheem governava sem questionamentos. Havia um parlamento para governar a cidade, mas quando ele decidia intervir em questões cívicas, sua palavra era literalmente lei. Porque agora ele se sentia tão enfraquecido? O que havia acontecido no aeroporto, naquelas poucas horas, que o transformara. Ele havia mudado agora, não importava o quanto tentava negar isso. Ele sentia-se como um animal selvagem trazido para a enseada, alguma coisa mudava sem sequer haver um jeito de questionar ou impedir. Raheem admirou seu reino do alto, e ele sabia qual era a resposta. Está guardada com uma bela garota, confinada num dos lugares mais obscuros de Khanour, e ele precisava tê-la.


Capítulo Dois Assim que ela foi capturada, Irene calou sua boca. Ela não sabia o que estava acontecendo, ela sabia que as coisas estavam muito ruins, e sabia que ela não poderia torná-las melhor, advogando em sua própria defesa. Ela foi tratada com gentileza suficiente, conforme tudo ocorria. Irene sabia que poderia ter sido muito pior. As guardas femininas que a detiam, a enfiaram bruscamente dentro da van a caminho da prisão, mas ela não poderia pedir por algo melhor quando havia, literalmente, sido pega roubando um patrimônio cultural. Na prisão, eles a levaram até o homem que deveria ser seu advogado, mas ele rapidamente se frustrou quando ela se recusou a falar qualquer coisa. “Eu não posso ajudá-la se você não se pronunciar,” ele disse mais de uma vez. “Nós investigamos seu histórico, e sabemos que você não é uma criminosa, ou ao menos, nunca foi antes. Quem está forcando você a fazer isso? Quem está por trás? Você não precisa ser condenada por crimes de terceiros!” Ele apelou e argumentou, intimidou e instigou, mas após tudo, ela permaneceu em silêncio. Mais de uma vez, ela ficou tentada em falar, em contar-lhes tudo. Mas então se recordava do vídeo de seu irmão, naquele quarto horrível, o som de sua voz implorando a ela que o ajudasse. Não importava o que fizessem com ela, ela não poderia contar com os homens que capturam Peter fazendo algo doze vezes pior com ele se ela desistisse deles. Ela permaneceu calada. Vinte e quatro horas depois, Irene descobriu que havia feito à escolha certa. Em sua cela estreita, comida foi entregue através de um compartimento na porta. Ela cutucou a comida com falta de interesse até levantar a pequena garrafa de água e encontrar por


debaixo um cacho de cabelo que era exatamente da cor do seu. A mensagem foi clara. Ela havia de se manter em silêncio, ou seu irmão iria morrer. No dia seguinte, os interrogadores da polícia vieram vê-la. Ela sentou-se na cadeira enquanto eles gritavam a empurravam, batiam seus punhos pesados contra a mesa na frente dela. Ela despontou das oito horas seguidas diante deles, assustada e choramingando, mas ainda assim não falou. Em seus sonhos febris aquela noite, ela imaginou nunca mais falando novamente, como a princesa num conto de fadas que ganhou a liberdade de seu irmão ganso após sete anos de silêncio. Se ela se mantivesse firme, algum dia, ela e Peter sairiam disso de mãos dadas, inteiros e fortalecidos. No segundo dia, os interrogadores tentaram mais da mesma tática, e desta vez, quando ela retornou de volta para sua cela à noite, seus pulsos estavam com hematomas causados pelas algemas apertadas. No terceiro dia havia algo diferente. Eles a levaram para uma cela diferente, e a primeira coisa que ela notou foi que não havia nada ali a não ser um par de grilhões presos na parede. Ela ficou só pelo o que pareceu uma eternidade, quando uma mulher com uniforme da unidade correcional entrou. Em suas mãos havia um longo chicote e Irene começou a tremer. “O mundo é muito diferente aqui do que é na América,” a mulher começou. “Por exemplo, eu acredito que na América, vocês devem ter desistido da ideia de castigos físicos para crimes de estado. Senhorita Bellingham, o que você cometeu foi um crime de estado, e a repercussão pode ser severa. Por exemplo, a punição que pode ser aplicada para o que você fez é de cem chibatadas com um chicote de camelo.” “Esta é uma antiga ferramenta de correção. O chicote é utilizado para dirigir camelos, para


fazê-los irem onde nós desejamos. Quando utilizado contra a pele de uma mulher que é de longe mais frágil que o couro do camelo, bem, os resultados podem ser aterrorizantes, você não acha?” Irene pôde sentir as lágrimas brotarem em seus olhos conforme a realidade da situação se configurava para ela. Eles poderiam fazer o que quisessem com ela. Ela não poderia detê-los. “Considerando que aplicadas cem chibatadas de uma só vez poderia matar um homem robusto, e a intenção não e que isso seja uma execução, senhorita Bellingham. Nós temos um médico que virá para confirmar que você pode aguentar a dor e o choque, e tempo subsequente para recuperação. Em seguida dez chibatadas são aplicadas. Vagarosamente.” Irene recuava enquanto a mulher tocava a parte trançada do chicote contra seu ombro. A mulher curvou-se. “Após isso, você será levada de volta para sua cela para descansar e se recuperar. Quando as feridas estiveram de alguma forma curadas, você será trazida novamente, só que desta vez, você saberá que tipo de dor a estará aguardando. Homens fortes que foram submetidos a chibata, quebraram o silencia quando foram trazidos para sua segunda sessão. Alguns ainda resistem, mas todos uivam quando são trazidos de volta para sua terceira sessão.” Ela pausou. “Dez chibatadas, senhorita Bellingham. Isto não a matará, mas muitos que recebem esta punição nunca voltam a ser quem eram novamente. Eles se... quebram, mentalmente quando não, fisicamente.” As lágrimas corriam soltas pela face de Irene. Um profundo desespero a tomou. Ela sabia agora o que iria acontecer, e sabia que não havia nada que podia fazer a respeito. “Nós não temos permissão para lhe dar as chibatadas pelo seu crime agora. Isso é


ordenado apenas pelo tribunal de justiça.” Ela aguardou até que Irene relaxasse levemente antes de continuar. “Entretanto, nós estamos autorizados a corrigir prisioneiros que vêm sendo indisciplinados e pouco cooperativos em nossa unidade.” Irene levantou a cabeça, e a mulher exprimiu um leve sorriso. “O que você pensa que desafiar seus guardas com silêncio significa?” ela perguntou. “Eu não posso utilizar o chicote para camelo, mas eu posso usar o cassetete, e acredite quando eu digo que um não é muito diferente do outro.” A mulher pendurou cuidadosamente o chicote para camelos na porta, e em seguida surgiu com um grosso cassetete que mais parecia um taco. Quando ela abanou o cassetete no ar, ele fez um barulho cortante que fez com que Irene recuasse. “Tire suas roupas.” Irene congelou. Ele não podia. Ela não iria. A mulher olhou para ela calmamente. “Tire suas roupas, ou irei chamar dois guardas para que as retire por você.” A mente de Irene estava em pânico. Ela não podia imaginar tirar suas roupas, e submeter-se a brutalidade com a qual a mulher lhe disse que se seguiria. Toda a cela pareceu estar longe. Ela sentia que se estivesse movendo-se em meio à lama, mas por baixo dela, havia uma camada de pânico movediça tomando conta de seu corpo. “Hoje!” A mulher repentinamente golpeou com o cassetete, passando muito próximo ao braço de


Irene. Ela pôde sentir a forma como o taco rasgou através do ar, fazendo-a ofegar. Ela rapidamente começou a despir-se, mas seus dedos estavam atrapalhados com os botões enquanto a guarda esperava impacientemente. Ela manteve sua mente concisamente vazia, tentando evitar pensar sobre o que viria depois. Uma gélida sensação de desânimo tomou conta de si. Ela havia perdido a esperança. Não havia nada que pudesse fazer. Ela hesitou quando alcançou suas roupas de baixo, mas um olhar impaciente da mulher com o cassetete, fez com que ela os removesse também. Agora ela estava nua dentro da cela fria, e sabia que teria que suportar o que viria a seguir. Ela não podia permitir que seu silêncio fosse violado. Ela tinha que proteger seu irmão. Não havia outra escolha. “Vire-se contra a parede.” Ela se pôs de pé, trêmula, enquanto a mulher a algemava na parede, puxando uma alavanca que a mantinha esticada. A parede estava gelada contra seus seios e barriga. Ela tentou ir para algum outro lugar em sua mente. Por trás dela, a mulher abanou o cassetete duas ou três vezes no ar, fazendo com que Irene recuasse a cada som e movimento. “Muito bem. Seis para começarmos, e depois veremos o quão teimosa você continuará sendo, sim?” Irene tinha lágrimas nos olhos. Ela os fechou com força e apertou os punhos no alto onde se encontravam acima de sua cabeça. Por favor, não posso falar. O cassetete começou a descer através do ar. De repente, houve um estrondo conforme a porta movia-se sobre suas dobradiças, abrindo rapidamente. Havia pouquíssima corrente livre par


que Irene pudesse virar-se, mas quando ela o fez, começou a ver um rosto familiar sombreado pela luz da porta. Era Raheem o belo estranho do aeroporto que havia se tornado ninguém menos que o sheik de Khanour. Agora ele estava vestido com o tradicional robe de seu povo, o drapeado escuro de tecido o faziam parecer ainda mais imponente. Foi como se ele tivesse sugado todo o ar da cela; todos os olhares estavam nele, dela e da guarda até o homem por trás dele. Por um momento, ele observou ao redor, analisando a cena. Seu olhar brilhou, quando fitou sua forma nua, e em seguida ele estava formal novamente. “Desamarrem-na,” ele disse, sua voz profunda e imponente. A guarda apressou-se para fazer como o sheik havia comandado, e quando ela o fez, se afastou. Irene, no entanto, só pôde tentar esconder o melhor que podia seu corpo nu com as mãos, tremendo conforme ele avançava em sua direção. “Você sabe quem eu sou?” ele perguntou, seus olhos escuros e sua face austera. Irene não fazia ideia do que estava acontecendo agora, mas ela sabia que tudo o que não poderia fazer era desafiar este homem. Ela curvou-se desastradamente, como se sua cabeça fosse uma bola num cordão. Ele a alcançou, suspendendo sua cabeça com sua mão em seu queixo. Quando ela olhou para ele, ele estava ainda mais assustador. Este era um homem que detinha o poder de vida e morte sobre seu povo. Ela havia sido pega roubando dele. “Diga meu nome.” Sua voz era puro comando, algo que ela não poderia desafiar. “Raheem,” ela sussurrou. “Raheem ben Ali, sheik de Khanour.”


Para surpresa dela, ele irrompeu num sorriso que era luminoso e cruel. “Foi ouvido, e foi testemunhado,” ele disse, sua voz estridente para que as pessoas na porta pudessem ouvir. Irene olhou para cima surpresa. “Ela me reconheceu por quem eu sou, e, portanto na maneira antiga, eu declaro esta mulher minha esposa.” As pessoas por trás dele romperam num murmúrio de excitação, e a guarda assistia a eles com os olhos arregalados, mas Irene sentiu-se como se tivesse sido golpeada pelo cassetete. O mundo estava flutuando, e as coisas acontecendo muito rapidamente para que ela pudesse processar oq eu estava acontecendo. A guarda falou. “Alteza... o que isso significa?” “Significa guarda, que esta prisioneira não mais é sua responsabilidade. Eu estou optando por me casar com ela da maneira antiga, e, portanto seus crimes são meus para puni-los e agora é minha responsabilidade fazer justiça. Seu crime contra o país de Khanour, e como eu sou Khanour, e assumirei sua custódia.” Com uma mão pouco cuidadosa ele jogou em Irene uma sacola com roupas. “Cubra-se,” ele disse, ele disse com sua voz vigorosa. “Nós sairemos assim que você terminar,” Por um momento, Irene imaginou se ela estava saltando direto da panela fervente para o fogo. Na prisão, ela sabia exatamente o que esperar, mas com Raheem... quem poderia saber que tipo de torturas ela havia planejado. E casar-se? Não deveria ser legal, mas de acordo com suas pesquisas, ela sabia que era. O casamento que ele havia declarado vinha da história ancestral de


Khanour, uma lei que era válida apenas para o sheik, quem talvez tomasse uma mulher como esposa por somente uma semana. Sob aquela lei, ela era sua propriedade, e ele poderia fazer com ela o que desejasse. Quando ele fez um som impaciente, ela apressou-se em abrir a sacola. Dentro, ela encontrou um robe largo e calças pantalonas que se abotoavam na cintura. As roupas eram similares com o que as mulheres mais tradicionais vestiam no interior de Khanour. Os outros itens eram mais enigmáticos. Havia um par de delicados braceletes de ouro, cravejados com pequenas gemas vermelhas que ela suspeitava serem rubis e um par de brincos de ouro detalhadamente trabalhados, mas o grande prêmio era obviamente a gargantilha. Não, não uma gargantilha; era mais uma coleira. Era uma peça que remetia a algum passado distante, uma pesada peça de metal que servia perfeitamente ao redor de seu pescoço com uma vistosa pedra da lua no centro. Raheem a observou de cima a baixo com um olhar crítico antes de curvar-se rapidamente. “Bom,” ele disse, sua voz seca e imperativa. “Agora você irá me seguir. Você não tentará escapar, ou eu lhe mostrarei que posso ser tão selvagem quanto em qualquer prisão. Curve-se se você compreendeu.” Ela curvou-se, sentindo-se vacilante como em meio a um terremoto. As coisas estavam acontecendo tão rápido que ela não fazia ideia sobre o que viria a seguir ou o que poderia fazer a respeito. Ao invés, ela seguiu o sheik em torpor. Ele a levou para fora do prédio, passaram os guardas e os portões e as grades, e em seguida ela foi entregue para um dos carros escuros que estavam parados do lado de fora. Eu não estou com meu passaporte, ela pensou de repente. Não houve nenhum procedimento registrando minha saída da prisão, nada que eu possa contar às pessoas que eu estive aqui...


Ela se deu conta, sentada sozinha no carro onde estava separada do motorista por uma vidraça ou vidro de segurança, garantindo que estava verdadeiramente só. Ninguém sabia onde ela estava ou para onde estava indo. Ao invés, sua vida estava inteiramente nas mãos de um homem que não tinha motivos para amá-la, que a via como uma traidora de sua gente e uma ladra asquerosa. Conforme o carro movia-se pelo entardecer, Irene imaginava o que iria acontecer com ela.


Capítulo Três A viagem seguiu-se em silêncio. O motorista nunca se dirigiu a ela, e seu ele estava com rádio ligado, estava tão suave que ela não pôde ouvir através do vidro. Sentada no banco macio, e mesmo enquanto se perguntava o que no mundo seria dela, ela pôde notar o quão luxuoso era. Ela havia passado dias na prisão de ferro e cimento. Ela provavelmente estive em outro mundo. De alguma forma, Irene acabou dormindo. Em seus sonhos, ela estava de volta a sua cela. Tudo ao seu redor era barulho de prisão, mas por cima de todos eles, ela podia ouvir um ágil, convicto passo. Ela sabia que era Raheem ante mesmo que ele aparecesse na porta de sua cela, e quando ele a abriu, ela pôde ver que ele segurava um cassetete em sua mão. “O que você vai fazer comigo?” ela perguntou em seu sonho, sua voz baixa e longe. Ele gargalhou, de forma única. “Eu vou lhe dar o que você merece,” ele respondeu. Ela acordou com um arranque, e sentia lágrimas escorrendo em sua face. Por um momento, ela não fazia ideia de onde estava. Ela estava convencida que ainda era na cela em Khanour. Ao invés, o carro estava prestes a parar, e o motorista desceu, deu a volta para abrir a porta para ela. “Você está bem senhorita?” ele perguntou solícito, e ouve um momento antes que pudesse se dar conta que era a ela a quem ele se referia tão gentilmente. “Sim estou” ela disse, sua voz um pouco enferrujada. Foi como se aquela tivesse sido a primeira vez em anos que ela desde que pôde falar tão claramente. Irene olhou ao redor confusa.


Eles a levaram para um campo de aviação no meio do deserto. O sol estava começando a se pôr, tingindo o céu com um tom de laranja vivo. O único avião na pista era uma coisa bem pequena, que mais parecia um brinquedo perto diante do enorme céu. Havia algo de privativo naquele lugar. Era obviamente um espaço que pertencia a um único homem, não ao mundo. Outro carro chegou, e o próprio Raheem surgiu. Ele continuou a dar instruções para a mulher vestida com um impecável terno de negócios ao seu lado, e em seguida se aproximaram de Irene, ele balançou sua cabeça. “É o suficiente, mas servirá por agora,” ele finalmente disse. “Se você precisar de alguma coisa, me ligue, mas francamente eu prefiro que você evite me contatar.” A mulher curvou-se, olhando curiosamente para Irene antes de continuar. “Não, eu acredito que vai ficar tudo bem,” ela disse. “Você me deu o bastante para trabalhar, e depois de tudo eu posso adivinhar. Você precisará de algo?” Raheem balançou a cabeça. “Não. Mas se algo surgir, eu entrarei em contato.” “Como quiser, Vossa Alteza.” Quando ela voltou ao carro para partir, Raheem voltou-se para Irene. Sem pensar, ela deu um passo para trás. Havia algo tempestuoso na expressão dele, mas algo terrivelmente possessivo ao mesmo tempo. Ele parecia como um homem que havia ganhado um prêmio, ou um que estava prestes a reivindicar um. Ao invés, ele apenas curvou-se diante do avião. “É para lá que estamos indo.” ele disse. “Venha.” Ele a guiou através da escada e para dentro do avião. Por um momento o cérebro


atemorizado de Irene invocou viagens de avião que terminavam com uma pessoa atemorizada sendo empurrada pela porta. Entretanto, conforme ela entrava na pequena, mas luxuosa cabine, ela se deu conta que a maioria das execuções não se passava em aviões tão glamorosos. Tudo parecia tão intenso e tão estranho. Ela não sabia para onde ir ou o que fazer. Raheem, que se sentou num dos assentos ao redor de uma pequena mesa, olhou para ela. “Não fique aí de pé,” ele disse, sua voz um pouco mais gentil do que antes. “Venha sentarse.” Obediente, ela veio para sentar-se a mesa, de frente para ele. Ela estava alarmada quando um adorável, jovem atendente de bordo surgiu com toalhas mornas para que eles lavassem suas mãos. Por alguma razão, aquela pequena cortesia, oferecida sem hesitação ou coerção, disse a Irene que ela não estava mais na prisão, pelo menos naquele momento. Ela piscou as lágrimas, esperando que Raheem não as notasse. Ele prendeu o fôlego enquanto o avião escalava os céus. O atendente de bordo retornou para o seu próprio assento, e ela estava sozinha com Raheem. Do lado de fora, o pôr do sol exibia um brilho alaranjado. Ela estava quase tentada a dormir novamente, mas não conseguia relaxar. Finalmente, ela virou-se para Raheem, que estava passivamente lendo algo em seu computador. “O que você fez?” ela perguntou, sua voz incomodada. Aquelas eram mais palavras do que ela havia pronunciado em um longo tempo. Elas eram quase dolorosas, e ela imaginava se ele a ridicularizaria por ter questionado. Ao invés, ele olhou para ela com uma tranquilidade que a acalmou. Acima de tudo, este homem era um que sabia seu lugar no mundo. “Então você é capaz de falar,” ele disse casualmente. Foi como se ele fizesse viagens de avião com mulheres, acusadas por delitos, todos os dias.


“Você deveria saber,” Irene respondeu. “Nós conversamos antes...” Ela emudeceu quando o olhou, e o encontrou a assistindo com a ferocidade de um predador. “Antes de eu me dar conta que você era uma ladra,” ele disse, e ela hesitou. Irene começou a falar, para negar, mas no último segundo, ela recuou. Ela estava horrorizada como quão rapidamente ela havia se permitido romper o silêncio diante uma mudança de cenário. As coisas estavam acontecendo tão rapidamente para ela que de alguma forma, ela havia esquecido que era a vida de Peter que estava em jogo. Se ela cometesse um deslize, havia toda a possibilidade que ele encontrasse seu fim. Ela não poderia permitir que aquilo acontecesse. Enquanto ela estava internamente se reprimindo, Raheem a observava com um olhar curioso. “Você estava prestes a dizer alguma coisa,” ele disse suavemente. “Não se apresse em negar, eu posso perceber muito bem...” Ela sorriu com certo pesar. “Eu acho que estava sim.” Irene sabia que a coisa mais sensata seria refugiar-se de volta no silêncio. Não havia nada que ele poderia fazer com ela se ela se recusasse a falar. Entretanto, ela havia ficado calada por um tempo tão longo que foi como se uma rolha tivesse sido estourada, e depois perdida. Ela queria conversar com alguém; ela ansiava pelo contato humano que lhe foi negado durante os últimos dias. Ele encolheu os ombros, um leve e cruel sorriso em seu rosto. “Não importa, você irá,” ele disse. “Eu intento chegar ao fundo disso, Irene Bellingham, e cedo ou tarde, você irá descobrir que eu sempre consigo o que eu quero.” “E o que você quer agora?” ela perguntou, consciente de que sua voz estava sutilmente desafiadora. Era uma idéia ruim desafiar seu captor, mas uma parte dela não conseguia se conter.


“Eu quero saber para quem você estava contrabandeando a estátua.” ele disse. “Eu poderia simplesmente ordenar que você fosse para a prisão pelos próximos vinte anos e não pensar nada mais a respeito disso, mas a verdade é que se seu fizer isso, mais cedo ou mais tarde, simplesmente vai haver outra garota bonita que irá perder a cabeça e tentar algo tão estúpido. Não, eu quero saber quem enviou você, e em seguida quero acabar com eles. Eu quero ter certeza que eles nunca mais serão capazes de causar danos ao meu país e a sua história novamente.” Havia algo tão sério sobre a declaração de Raheem que Irene se viu admirada. Este era um homem que acreditava no que estava dizendo com cada parte de seu ser. “Perdoe-me,” ela se encontrou dizendo com pesar em sua voz. “Não posso ajudá-lo.” Ele olhou para ela, e ao invés de ficar furioso, como ela parcialmente temia, ele apenas sorriu. “Mas é claro que você vai,” Raheem disse com absoluta certeza. “Você é minha esposa agora, e irá seguir meus comandos.” “O que você quer dizer?” Irene perguntou, sua voz vacilante. “Eu sei que nós... casamos na prisão. Mas com certeza não é real? Com certeza você não me enxerga verdadeiramente como sua esposa?” Ele riu. “De fato, isso foi exatamente o que eu quis dizer. Esta foi a maneira como te tirei da prisão, bela ladra. Ainda que sheik, não estou acima da lei, e levei algum tempo para pensar em como exatamente eu poderia obtê-la após a sua prisão. Finalmente, eu me deparei com esta lei ancestral. VocÊ é minha agora, e eu posso fazer com você o que eu quiser. Isso significa que você dirá a mim quem a contratou e o que você está fazendo para eles.”


“Eu não posso...” ela murmurou. “Por favor. Por favor, não me pergunte.” Ele ficou em silêncio por um longo momento enquanto ela olhava para o chão. Finalmente, ele bateu na mesa com dois dedos firmes. “Levante-se. Venha até aqui.” Por um instante, ela queria fazer e desastrosa escolha de desobedecer. Irene queria se forçar a entrar numa redoma, ignorando tudo o que ele tinha a dizer. Ela queria se fechar, mas quando ele olhou para ela que aqueles olhos de fogo, ela descobriu que não poderia. Engolindo a seco, ela se levantou e andou ao redor da mesa para ele. Ele sentado a observava com uma certa ameaça que fazia o coração de Irene bater mais rápido. Quando ela estava perto, ele a atingiu como um raio. Suas mãos relampejaram, agarrando o pulso de Irene. Ela já suficientemente aterrorizada sobre quão rapidamente ele se moveu quando ele a puxou contra seu corpo. Com uma cuidadosa força que ela nunca havia visto antes, ela a colocou sobre seu colo, segurando a parte de trás de sua cabeça enquanto a mantinha imobilizada para um beijo bruto. A absoluta sensualidade do beijo sobrecarregaram seus sentidos. De repente, foi como se todo o barulho e o estresse com o qual ela vinha lidando durante as últimas semanas simplesmente haviam desaparecido. Em sua mente havia espaço e tempo apensa para o beijo de Raheem. A forma como o corpo dele tateava o seu, as linhas musculosas, a forma como sua língua dançada provocando seus lábios inferiores com segurança. Seu toque era certo e firme, a mantendo quieta sem machucá-la. Quando ele finalmente permitiu que ela se movesse, ela afastou-se para longe dele, o encarando com os olhos arregalados.


“Porque você...?” “Por que você é minha esposa,” Raheem retrucou, seus olhos brilhando. “A não ser que as coisas sejam muito diferentes na América, eu acredito que maridos e esposas fazem isso lá também...” “Você está me provocando,” ela murmurou, sua voz rouca com emoções que estavam fervilhando através dela. Ela deveria estar revoltada e assustada, mas havia algo mais em sua mente. Ao invés de sentir-se apavorada, tudo no que ela podia pensar era quanto deseja aquele homem e o quanto queria não ter se afastado de seu colo. “Talvez eu seja um pouco,” Raheem admitiu, “mas permita com que eu te diga outra coisa.”. Seus olhos endureceram um pouco. Irene sentia calafrios. Apesar da temperatura agradável da cabine e as vestes longas que ela vestia, repentinamente ela estava com frio. “Em Khanour, nós estimamos nossas mulheres, e isso significa que nós valorizamos suas escolhas também. Enquanto um sheik pode esposar-se de uma mulher não importa qual seja sua situação, é escolha da mulher se ela permanece casada ou não.” “Se você quiser divorciar-se de mim, apenas diga ‘eu me divorcio de você’ três vezes. Após isso, está acabado.” Ela parecia tão cética que ele sorriu um pouco. “É claro que, se você não for mais minha esposa, você é uma ladra que pertence ao sistema prisional. Eu não mais serei capaz de protegê-la dos que estão latindo por seu sangue. Se você optar por ceifar nosso laço, eu não terei escolha a não ser colocá-la de volta na prisão, onde muitos acreditam ser o seu lugar.” “Mas seu eu sou sua esposa...”


“Aí, obviamente, sua pena e custódia pertencem a mim,” ele disse encolhendo os ombros. “Eu me torno seu juiz e júri para todos os efeitos.” Ela podia sentir a teia de sua armadilha enrolando-se ao seu redor, amarrando-a como algemas ou uma camisa de força. “Contanto que eu seja sua esposa, eu ficarei fora da cadeia,” ela disse suavemente. “Quando eu não mais for sua esposa eu ficarei a mercê da sorte.” “É tudo uma questão sobre a autoridade de quem você decidirá se submeter,” ele disse. “Como eu expliquei, a escolha é sua.” Irene mordeu seu lábio. Ela sabia qual era a escolha certa, a escolha de coragem. Ela teria que demandar que ele virasse o avião e a levasse de volta para a prisão. Mesmo que a carceragem fosse bruta, ela era conhecida por lá como a estudante americana que entrou em conflito com a polícia local. As pessoas sabiam quem era ela e qual havia sido o seu crime. Se ela fosse com Raheem... literalmente nada poderia acontecer. Mesmo assim, uma parte dela, sabia que ela estava muito mais segura onde se encontrava. “Por quê?” Irene questionou. Ela não percebeu que havia perguntado alto. Quando Raheem inclinou sua cabeça para o lado, ela corou ciente de como sua voz soou. Quando ele respondeu sua questão, entretanto, ele estava sério. “Por que eu não pude tirá-la da minha cabeça,” ele simplesmente disse. “Por que eu já estava encantado com você quando conversamos no aeroporto. Quando eu descobri que você estava envolvida com uma façanha hedionda, eu fiquei furioso. Eu passei dias em meus aposentos em Khanour, tentando ver como eu havia sido feito tão tolo. Eu sempre fui um bom juiz de caráter. Eu tenho apostado minha posição e meu governo tais julgamentos, e eles sempre estiveram corretos. Quando eu descobri que você estava roubando uma parte verdadeira da história do meu país, eu


quis saber apenas como eu pude me enganar tanto.” Ele pausou, olhando para fora por um momento. Por apenas aquele instante, Irene pôde ver o porquê Khanour o seguia com tanta disposição. Ela era um homem que sempre colocou seu país em primeiro lugar, que lutaria até a morte por eles. “E o que você resolveu?” ela perguntou delicadamente. “Eu resolvi que não estava de forma alguma errado,” ele respondeu, e enquanto o fazia, olhava dentro dos olhos dela. Naquele momento, parecia que ele podia olhar dentro da alma dela e em seu espírito, encontrando os segredos que ela escondia ali. Ela resistiu ao impulso de cobrir os olhos com as mãos, e continuou ali, de pé, o olhando de volta. “Eu não ofereci nenhuma defesa,” ela disse, mas ele balançou sua cabeça. “Você ofereceu muito pouco,” ele disse encolhendo os ombros. “Você está escondendo algo, e a mulher com quem eu conversei antes de todo esse inferno acontecer, eu acho que ela teria uma razão muito boa para esconder. Ela precisa se dar conta que está segura antes de desistir de seus segredos.” “Segura...” Ela ecoou a palavra docemente, surpresa em como aquilo despertava um desejo dentro dela. Ela não havia se sentido segura por semanas... se ela fosse honesta, ela não tinha se sentido segura por quase toda a sua vida adulta. Sempre havia mais um lobo para ser mantido longe da porta, seu irmão para proteger. “Sim. E eu juro a você como sheik de Khanour, que não há ninguém neste mundo que está mais segura do que a pessoa ao meu lado. Você é minha esposa.” “O que você quer de mim?” Irene perguntou, e desta vez, sua voz estava trêmula, algo que estava muito próximo de se tornar lágrimas.


“Eu quero que você seja minha esposa por uma semana,” ele disse, como se fosse a coisa mais simples do mundo. “O quê?” “Pelos próximos sete dias, você será minha esposa em todas as coisas. No final desse período, nós iremos estar de acordo sobre o que você dirá a polícia e você os lhe entregará o que eles querem antes de sair em liberdade...” “Ou?” ela perguntou. “Ou você terá decidido que você não confia em mim e eu a deixarei na Romênia, um país com o qual nós não temos que nos preocupar com uma ameaça de extradição. Você sairá livre daqui, senão liberta, e mais livre do que estaria se tivesse persistido com seu silêncio na prisão.” “Por que você está fazendo isso por mim?” Irene questionou confusa. “Certamente não é um hábito seu libertar mulheres, que acredita serem inocentes, da prisão para ajudá-las...” “Quem está dizendo que não faço isso?” ele perguntou de modo provocador, mas quando ela olhou para ele surpresa, ele balançou sua cabeça. “Não. Eu não faria isso para qualquer um. Eu acho que foi o momento quando nossos olhos se encontraram no aeroporto quando você estava sendo levada. Você queria me pedir desculpas. Eu conheci muitos criminosos na minha vida Irene, mas acredite quando eu digo que nenhum ladrão nunca me pediu desculpas, não da forma como você fez.” Irene mordeu seu lábio, incerta do que dizer, mas ele continuou, seu tom leve e casual. “Depois daquilo, eu simplesmente tinha que ter certeza que eu de fato poderia ajudá-la.” Ela para baixo, para suas mãos. “Então eu preciso ser sua esposa durante a semana, e


depois disso, de um jeito ou de outro, eu serei livre.” Ele fez que sim com a cabeça. Irene sabia que ela deveria manter o resto para ela, mas alguma forma inata de honestidade recusava-se a fazê-lo. “Eu... eu não vou te contar nada,” ela disse discretamente. “Eu não vou. Eu não posso...” Para sua surpresa, ele não parecia estar bravo com suas palavras. Confusa, Irene tentou novamente. “Eu estou falando sério. Eu não tenho a intenção de lhe contar o que você quer saber.” “Eu a escutei,” Raheem disse, com o tom gentil. “Eu apenas sei que isso vai mudar.” Por um momento, ela queria rir dele, de sua confiança. Independente da situação que ela tivesse aterrissado, ele sempre havia sido um pessoa de personalidade forte. Agora ele estava inferindo que sua personalidade era mais forte que a sua. Ao invés, Irene curvou a cabeça. “Tudo bem.” “E eu espero que você compreenda que é minha esposa. Este não um acordo de nome apenas, ou algo criado meramente para removê-la para minha custódia. Isso é algo real, consagrado pela lei pela tradição.” Sob o olhar quente de Raheem, ela podia sentir suas bochechas corarem. Ela sabia exatamente sobre o que ele estava falando. Talvez outra mulher tivesse ficado com medo ou horrorizada, mas ela, seu coração começou a bater mais rápido. “Eu compreendo,” ela disse docemente. “E eu me submeto.” Alguma coisa sobre a maneira como ela pronunciou aquelas palavras fez com que o desejo nos olhos dele explodisse numa fogueira. Por um momento, ela pensou que ele simplesmente


arremeteria contra ela e a faria sua ali mesmo. Para sua surpresa, ela o viu segurar suas rédeas, com um leve sorriso em seus lábios sensuais. “Tudo bem. Bom. Então nós não teremos nenhum problema.” *** O avião aterrissou próximo a um oásis em meio a quilômetros de deserto. Irene não podia deixar de perceber em como a areia parecia pular por um momento, mergulhando na exuberante floresta verde do oásis no meio do deserto inóspito. “As areias parecem poder matar você,” ela murmurou, admirando por cima da paisagem escura. “Elas podem,” Raheem replicou, ficando de pé próximo a ela. Juntos, eles assistiam o avião decolar na noite escura. Ele retornaria para eles no final da semana. “Eu não sinto como se estivesse em perigo, no entanto,” Irene admirou. “Eu me sinto... mais segura aqui do que já me senti em muito tempo.” Para sua surpresa, ela a puxou para si, beijando o topo de sua testa. Foi um beijo diferente do que eles haviam dividido no avião. Este foi terno, quase ordinário se não estivesse acontecendo diante da mais extraordinária das consequências. Foi afetuoso, e embora ela soubesse que eles estavam explorando um terreno desconhecido, uma parte dela ansiava por mais. “Ótimo. É desta forma que quero que você se sinta.” Ele a conduziu para uma luxuosa casa, localizada as margens de uma lagoa. Era uma casa belíssima, uma preciosidade do design moderno, construída em meio a uma paisagem milenar. Lá havia todas as conveniências modernas da cidade ainda que escondida num paraíso perdido selvagem.


Ele foi acender a lareira numa cavidade de aço no centro da sala de estar, observando Irene por cima de seu ombro. “Você deveria ir se banhar. Há roupas no quarto pequeno à direita, se você desejar livrar-se dessas vestes.” “Você me deu essas roupas,” ela disse e ele ficou indiferente. “Você pode vestir o que quiser. Essas roupas eram simplesmente convenientes e você sairia da cidade sem grandes problemas.” Ela não sabia ao certo o que dizer então se dirigiu até o banheiro, onde havia um chuveiro dentro de um box de vidro com uma ducha saindo do teto como uma suave chuva. Por um longo momento, ela simplesmente se deleitou sob a água, relembrando de sua liberdade. Quando ela saiu, ela considerou vestir as roupas que estavam no quarto. Elas eram novas. Alguém havia comprado roupas que eram praticamente seu número, as etiquetas ainda estavam nelas. Irene imaginou se deveria preocupar-se em como Raheem havia planejado tudo aquilo, mas ela deixou o pensamento de lado. Ela encontrou um vestido simples com uma bela saia esvoaçante em azul escuro, com detalhes em linha prateada. E após um momento de hesitação ela o vestiu. Antes de Irene se dirigir de volta a sala de estar, ela se viu olhando para a pilha de joias que havia descartado. Ela hesitou por um momento, e depois simplesmente resolveu seguir sua intuição. Ela deixou os brincos e braceletes, mas pegou o colar. Algo a respeito do peso e frio da peça a confortava, e quando ela o colocou ao redor do pescoço e olhou-se no espelho, a pedra da lua parecia piscar para ela. Bom o suficiente, ela decidiu. De volta a sala de estar, o fogo crepitava. Raheem havia tirado suas próprias vestes, e


agora ele vestia calças e túnica escuras. Embora fosse simples, o corte e a qualidade eram óbvios, e ela por um instante pensou que ele parecia um modelo em uma deslumbrante sala de estar, o fogo crepitando alegremente e lançando sombras vivas pela parede. Quando os olhos dele iluminaram os dela, eles brilharam, e ele gesticulou para que ela viesse e se sentasse ao lado dele. Embora ela se sentisse um pouco mais que apenas tímida, ela veio e sentou-se no sofá. E em seguida pareceu como a coisa mais natural do mundo a fazer, inclinar-se e apoiar seu peso em seu corpo, o pressionando contra si. “Conte-me alguma coisa ao seu respeito,” ele disse, e ela riu um pouco. “É um comando do meu lorde e mestre?” “Um pedido do seu marido,” ele disse ao invés, e por aquela razão, ela aceitou por um momento. “Tudo bem,” ela disse suavemente. “O que você quer saber?” “Qualquer coisa. Por que você estudou arte. Onde você nasceu. O que você pensa de Khanour.” Ela mordeu seu lábio. Falar sobre onde havia crescido e sobre Khanour parecia muito arriscado, mas a outra pergunta... “Eu nunca fui uma artista,” ela disse. “Muitas pessoas que ingressam na história da arte são artistas, e surpreendentemente bons artistas, mas essa nunca fui eu. Eu sempre quis gastar todo o meu tempo fascinada pela arte, permitindo que ela me cercasse e me englobasse. Era algo que eu sempre quis, desde a primeira vez que eu vi um quadro de Matisse no museu de arte de Chicago. Sempre houve algo a respeito de como era bom olhar para uma pintura tão bela, e que tinha uma história por trás. Era... revigorante. Edificante.”


“Então você quis fazer disso sua carreira?” “Eu teria sido feliz servindo mesas se isso pagasse meus ingressos para os museus da arte pelo resto da minha vida,” Irene disse com um riso de pesar. “Mas eu ganhei uma bolsa de estudos durante meu último ano de ensino médio, e pensei que eu própria simplesmente poderia ir e me dedicar à arte.” “Eu vi nos seus registros que você estava na universidade.” Ele disse cuidadosamente. “O que você imaginou fazer com este diploma?” “Trabalhar em museus,” ela respondeu prontamente. “Em conservação principalmente. Existe tanta arte e beleza que poderiam voltar ao mundo se nós soubéssemos a forma correta de conservá-las...” Ela parou abruptamente. Que museu ou acervo estariam dispostos a contratá-la se isso viesse à tona? Se até mesmo, ela teria um futuro após essa semana? Ela estremeceu, premendo um pouco mais em Raheem. Seu braço apertou-se em torno dela, mas ele não fez nenhum comentário. “Eu nunca tive uma escolha sobre o que eu iria fazer,” ele disse. “Na época em que eu ainda era muito jovem, eu sabia que seria um sheik. Eu sabia que havia nascido para governar e tomar conta de meu país.” “Você se arrepende?” ela perguntou. Não havia nada, mas, sinceridade na voz dela, mas ele riu. “Você quer dizer se eu me arrependo da riqueza e do luxo?” Ela inclinou sua cabeça para o lado, imaginando, se ele iria rir ou desdenharia dela. “Sim,” ela disse. “Quando eu consegui aquela bolsa de estudos, eu pude sentir as portas do


mundo abertas para mim. Eu poderia ser o quisesse. Eu poderia ser uma enfermeira que ajudaria as pessoas, ou eu poderia me tornar uma engenheira que construiria coisas. Eu poderia ser uma bibliotecária ou uma advogada.” “E você escolheu estudar arte.” “Eu escolhi,” ela disse criteriosamente. “E eu não me arrependo nem um pouco. Aquele momento de escolha... aquilo foi libertador.” Ele riu, mas dessa vez, havia certo sufoco em seu riso. “Eu não me arrependo,” ele disse com a tez suave. “Não exatamente. Eu sou bom no que faço. Meu país prospera, e meu povo me ama. A riqueza e a fama não machucam. Mas essa escolha. Você está certa. É uma liberdade que meu dinheiro e minha família não puderam comprar para mim.” Eles ficaram em silêncio por um instante, e depois ele falou novamente. “Eu imagino o que teria sido se nossos lugares tivessem sido trocados,” ele refletiu. “Você quer dizer se você fosse um pobre estudante da Pensilvânia e eu fosse a sheika de Khanour?” “Hum. Eu imagino que eu teria gostado de ir para a faculdade,” ele disse, “e talvez eu tivesse estudado engenharia, mas eu imagino se história poderia ter chamado minha atenção.” “História?” Ele sorriu, um pouco arrependido. “Sim. Onde você vê a beleza da arte, eu vejo a grande extensão da história humana. A partir do momento em que pudemos escrever, nós começamos a registrar de onde viemos e o que


queríamos. Quem nós éramos e o que fizemos. Estas histórias... acima de tudo mais, elas são preciosas. Nós não somos ninguém se não soubermos de onde viémos.” “De onde viemos...” Irene repetiu. Era um luxo imaginar o passado como história. Se era história, estava cuidadosamente contido num livro. Não podia feri-la. Não pode ser usado para ferir as pessoas que a compartilharam com ela. Uma memória surgiu em sua mente, e antes que pudesse freá-la, ela começou a falar sobre aquilo. “Quando eu era apenas uma garotinha na Pensilvânia, meu irmão Peter, e eu saímos para brincar. Havia um lago atrás de nossa casa que havia congelado inteiramente. Porém, estava esquentando, e nós bem sabíamos que o gelo estava derretendo... bem, talvez Peter não soubesse.” “Ele era seu irmão mais novo?” “Sim, mas como gêmeos isso importava menos do que você imagina,” ela disse com um sorriso irônico. “Ele estava despreocupado correndo pelo gelo. Eu sabia melhor, mas após um terrível instante, eu corri atrás dele. Houve uma rachadura, e como se fosse o fim do mundo, ele caiu dentro.” Ela pausou, relembrando o quão terrível havia sido. Como a água negra pareceu abrir por baixo do gelo, pronta e capaz de engolir, algo pequeno e ingênuo como um garotinho. “O que aconteceu com ele?” “Se eu não o tivesse seguido até lá, ele teria morrido,” ela respondeu. “Ele teria se debatido na água até que suas forças desistissem, e ele teria morrido. Ao invés disso, eu estava lá para puxá-lo, gritando por socorro como eu fiz. Quando eu o puxei, eu estava exausta, mas felizmente uma vizinha ouviu.”


O braço de Raheem apertou-se ao redor dela como se ele estivesse com medo pela garotinha que ela havia sido. “E o que aconteceu depois?” “A vizinha nos levou para sua garagem, tirou nossas roupas encharcadas, e nos colocou numa banheira quente. É um antigo truque para pessoas que sofreram um choque. Ela nos deu chocolate quente, que pensando agora, eu tenho certeza que estava batizado com um pouco de conhaque, e ela ligou para nossos pais.” Irene riu de si mesma por um instante. “Eles estavam furiosos. Nos dois ficamos de castigo por meses, até que a primavera finalmente chegou. Terrível.” “Mas você não havia feito nada de errado,” Raheem protestou, franzindo diante da injustiça. “Você salvou seu irmão.” “Não importa,” Irene disse sua voz um pouco embaçada. No calor do corpo de Raheem, e limpa, e seca de uma forma que ela nunca havia estado pelo que pareciam anos, ela pode sentirse encolhendo. “Eu penso que importa muito,” disse Raheem, que já parecia estar distante. “Não importa,” ela insistiu. “Ele é meu irmão. Ele é minha família. Eu tenho que tomar conta dele. Sempre.” Ela tinha ideia que Raheem estava dizendo mais alguma coisa, mas não importava. Ao invés, o mundo parecia estar desabando numa profunda e escura neblina. Ela estava segura agora, e seu corpo precisava tanto que ela acabou dormindo sem pensar duas vezes. ***


Raheem assistiu sua esposa dormir por algum momento. Ela era um peso quente contra seu corpo, linda, delicada e flexível como ele nunca havia visto antes. Ele precisou de toda sua força de vontade para não tocá-la, para não beijá-la novamente. Não seria correto. Quando ele a beijou, ele queria que ela o beijasse de volta, queria que ela soubesse o que estava acontecendo e quisesse tanto quanto ele. Não pela primeira vez, ele imaginou se havia comprado um tipo de problema que o acompanharia pelo resto de seus dias. Ele podia sentir que ela havia tocado seu espírito e seu coração crescia cada vez mais, mas ele deixou os pensamentos de lado. Aquelas considerações ficariam para depois. Neste momento, havia mais sobre o que pensar. Por um longo momento, ele simplesmente pincelava seus cabelos claros, apreciando a forma como a luz do fogo brilhava em suas madeixas. Ela dormiu em seus braços tão confiante que fez uma parte desconhecida de seu ser latejar. Ele não era conhecido por ser um homem receptivo, ou mesmo, por sua compaixão, mas esta pequena ladra despertou isso nele. Se, afinal, era uma ladra. A história que ela havia contado ecoava em sua cabeça até que percebeu o que ele tinha que fazer. Com um toque gentil ela separou-se dela, deixando-a enrolada no sofá. Ela gemeu algumas palavras de protesto antes de mergulhar num sono profundo, e ele sorriu um pouco. Ele foi para outra sala rapidamente, com seu telefone em suas mãos. “Sim, sou eu. Não, me desculpe por acordá-la, mas isso não pode esperar. Tudo bem. Eu quero que você levante um dossiê sobre Peter Bellingham, irmão de Irene Bellingham. Sim, seu irmão gêmeo. Tudo bem...”


Capítulo Quatro Irene acordou vagarosamente, piscando seus olhos contra a luz clara da manhã. Por um momento, ela pensou que os últimos meses haviam sido um sonho. Ela ainda estava no dormitório da graduação em Khanour, e ela não tinha nada a sua frente, mas estudar para o que ela havia devotado sua vida. Seu irmão estava bem, e tudo estava seguro. Em seguida ela acordou, e apesar de não estar mais em sua cela na prisão, ela estava longe de casa. A cama em que Irene esteve dormindo era enorme, algodão branco em todas as direções. Ela começou a pensar se aquela foi a cama que deu a ela uma das melhores noites de sono em toda a sua vida, mas em seguida ela escutou a respiração de outra pessoa. Ela finalmente acordou, quando viu que não estava sozinha. Dormindo ao seu lado estava ninguém menos que o próprio Raheem. Contra o tecido de algodão branco dos lençóis que o cobriam, a pele oliva de Raheem parecia brilhar. Pela primeira vez ela poderia simplesmente olhar para ele, com sua mão apoiando o queixo, ela aproveitou a oportunidade para fazer apenas isso. Seus cabelos eram negros e brilhosos como o pelo de uma pantera, e agora ele podia ver que ele tinha cílios belíssimos, longos e compridos. Havia uma barba curta em seu maxilar, e enquanto ele dormia, a mão que descansava ao lado de seu rosto sobre o travesseiro fechava e abria, fazendo com que ela quisesse tocá-las para ver se ele entrelaçaria os dedos dela entre os seus. Mesmo desacordado, havia uma aura de comando ao redor dele, ela pensou. Esse era um homem que mantinha seu país nas palmas de sua mão, o protegendo de todos os lados e se colocando a frente na linha de defesa. Ao lado dele, o lugar dela no mundo parecia ser muito


pequeno. Irene lembrou-se que contanto que passasse por essa semana, ela ficaria bem. Contanto que fosse capaz de dançar conforme sua música, ela sairia livre, e então, teoricamente, Peter também. Para começar, ela percebeu que ele a estava observando. “Bom dia,” ela murmurou, e ele sorriu para ela. “Em Khanour, é considerada tradição a mulher trazer para seu marido uma xícara de chá antes deles levantarem.” “Por que isso?” ela perguntou sem pensar. “Mostra que ela coloca o conforto dele acima do dela, e que ela despertou mais cedo tendo o seu conforto em mente. É algo comum nas casas mais requintadas as mais simples delas.” “Mas eu aposto que as mulheres mais ricas têm cozinheiras que preparam o chá e o trazem até a porta,” ela observou, e em seguida corou em quão conflituosa ela soou. Felizmente, Raheem parecia apenas entretido diante de suas afirmações. “Eu tenho certeza que você está certa. Pessoalmente, confio em meus próprios mecanismos, eu prefiro meu ritual particular pela manha.” “Qual é?” ela perguntou, e antes mesmo que pudesse pensar em outra coisa, ela estava presa ao colchão e os lençóis e travesseiros ao seu redor. “Isso,” Raheem disse, meio segundo antes de seus lábios chocarem-se nos dela. Ela resistiu por um momento, mas o toque sensual dos seus lábios sobre os dela e levaram para longe. O calor entre eles reacendeu-se, deixando-a agarrada ao seu corpo. Desenfreadamente, ela correu suas mãos através de suas costas. A pele dele era macia e quente,


mas quando ela se deu conta que ele não estava vestindo nada em sua parte baixa, ela paralisou. “Qual o problema?” ele perguntou, recuando, e ela o empurrou em choque. “Você não está vestindo nada!” ela desabafou. Em seguida, após uma rápida checagem, ela sentiu suas bochechas corarem de vergonha quando descobriu outra coisa. “Eu não estou vestindo nada também!” “Há roupas de dormir nos armários, mas eu geralmente prefiro dormir nu...” “O que você fez comigo?” ela perguntou, alarmada e uma sombra aterrissou nos olhos dele. Desta vez, quando ele a prendeu no colchão, ele olhou no fundo dos olhos dela. Havia um fogo alia que era parte paixão e parte fúria, e ela imaginou se então deveria estar verdadeiramente com medo. “Nada,” ele respirou. “Eu não fiz nada com você. Não porque eu não a queria. Não porque eu não pensei sobre isso, mas porque não teria sido correto." Irene mal podia respirar, mas ela tomou ar suficiente antes de falar. “Eu deveria lhe agradecer por isso?” ela questionou. “Por agir como um ser humano ao invés de um selvagem?” Por um momento, ela pensou que terrível havia sido desencadeado. Em seguida, abruptamente, conforme a fúria desapareceu, aquilo passou. Ele recuou e se ali havia um traço de decepção, havia sido dirigido a ele. “Não,” ele admitiu, “mas acredite em mim quando eu digo que não tenho a intenção de forçar você a fazer nada que não seja de seu interesse.” Ela sentiu algo dentro de si, que estava tenso desde que eles haviam chegado ao oásis,


finalmente relaxar. Ela não conseguiria dizer o que a estava incomodando, mas agora ela podia afirmar que era o medo de simplesmente ser pressionada, ou tomada sem seu consentimento. “Estou aliviada,” ela disse, mas ela não pôde deixar de observá-lo com um pouco de desconfiança. Agora ela sabia o quão rápido ele poderia ser, e ela pôde perceber que ele viu o receio nos olhos dela. Raheem suspirou. “Eu vou começar a preparar o café da manhã para nós.” ele disse. “Você deveria tomar um banho, vestir umas roupas.” Ela sabia que a situação estacava acabada, mas por alguma razão, ela precisa perguntar a ele algo que estava em sua mente. “Você me despiu?” ela questionou, e um sorriso forçado surgiu rapidamente sobre os lábios dele. “Sim, eu despi. Mas eu juro que eu não olhei ou demorei-me mais do que era apropriado.” “Mais do que apropriado para mim?” ela perguntou, e seu sorriso tornou-se malicioso. “Mais do que é apropriado para um marido e sua esposa.” Ela corou enquanto ele se levantava, vestia-se, e dirigia-se para a cozinha. Ela havia verdadeiramente aterrissado em terras estranhas. Por que, então, ela ainda sentia-se tão segura? *** O café da manhã era um delicioso prato com ovos, ardente e apimentado tanto quanto era a comida em Khanour. Quando ela comentou sobre um sheik saber cozinhar, ele encolheu os ombros. “Eu gosto de ter as coisas feitas a minha maneira,” ele disse. “Faz sentido que eu assuma pelo menos alguns aspectos de minha vida.”


“Bem, os resultados são incríveis,” ela murmurou, levando a boca o último pedaço de pão fatiado crocante com molho de tomate. “Obrigada.” “Bem, você deve se alimentar bem. Nós vamos fazer uma longa caminhada hoje.” Irene olhou para ele, assustada. “Nós vamos? Para onde vamos caminhar?” “O oásis é muito maior do que você pensa,” ele explicou. “Ele é alimentado por uma série de aquíferos subterrâneos, e a alguns quilômetros de distância, há uma cachoeira cortada pelas pedras. Eu achei que seria interessante escalá-la.” Apesar de sua situação, Irene não pôde evitar, mas animar-se com os planos. Embora morar na cidade tenha sido uma memorável experiência em sua vida ela teve pouco tempo para apreciar a natureza. Ela havia crescido, não mais que a meia hora de distância dos parques nacionais, e a ideia de poder aproveitar algum tipo de contato com a natureza era o suficiente para fazê-la sorrir. Impulsivamente, ela envolveu os braços ao redor de Raheem, que estava colocando os pratos na pia. Por um momento, ela pôde senti-lo rígido em seus braços, mas em seguida ele relaxou em seu abraço inclinando as costas contra ela. “Os planos te agradam?” ele perguntou docemente, e pela primeira vez, ela imaginou se sua estima era importante para ele. Se o que ela dizia fazia alguma diferença. “Sim, me agradam,” ela disse com um gracejo. “Agradam-me muito, obrigada!” Após o café da manhã, ela encontrou um par de sandálias para caminhada no armário, mas como Raheem lhe disse que não haviam risco na trilha, ela decidiu continuar com seu vestido leve. O dia estava claro e nítido quando eles saíram, e eles entraram num ritmo único. Havia algo


estranhamente íntimo sobre caminhar juntos na floresta. Ocasionalmente soava um canto de pássaro, mas em geral o mundo estava em silêncio exceto pelo escoar do pequeno riacho que fluía. De repente, Raheem parou, apontando para frente. Quando ela se juntou a ele, Irene estava inicialmente confusa até que enxergou o contorno de um animal sentado silenciosamente na trilha. “Um coelho!” ela suspirou, mas ele balançou a cabeça. “Uma lebre. Eles ficam maiores, e vivem debaixo do solo, diferente de coelhos. Aquele é enorme. Talvez seja o avô de um grande clã.” Quando eles prosseguiram, a lebre saltou no ar e com uma impressionante manobra de seu corpo correu para os arbustos. “Ás vezes eu sinto falta de ver os animais,” ela disse conforme eles caminhavam. “Há muito menos animais na cidade do que eu estou acostumada.” “Eles estão lá se você souber onde procurar,” ele disse com um sorriso. “Lebres e coelhos vão para a cidade regularmente. Talvez , eu devesse leva-la para ver os antílopes. Há um rebanho aqui perto, eu acredito, que utiliza esse oásis.” Raheem não estava exagerando quando ele disse longa caminhada. Já passava de meio dia quando eles chegaram aos pés das pedras altas. Antes que ele permitisse que eles escalassem, ele a fez beber água e comer carne seca, as duas coisas que a reestabeleceram mais do que ela imaginou que iriam. “Eu estava com mais sede e fome do que imaginei,” ela disse com surpresa, e ele concordou com a cabeça. “É sempre dessa forma aqui,” ele disse. “As coisas que machucam você andarão


sorrateiramente. Às vezes, se você não tiver muita sorte, você verá que elas estiveram dissimulando-se em você durante anos.” Havia algo na forma como ele disse aquilo que a espantou, mas por um momento, ela deixou de lado. Ela havia feito trilhas regularmente quando era adolescente, mas desde o começo da escola, o hobby havia sido deixado de lado mais do ela gostaria. Agora ela tinha que se concentrar em subir o caminho íngreme, observando cuidadosamente onde colocava os pés e ocasionalmente as mãos. Para sua surpresa, ela acompanhou Raheem num mesmo ritmo que parecia a coisa mais natural do mundo. Sem nem mesmo pedir ajuda, ele estava lá para impulsioná-la ou lhe dar a mão quando ela precisava. Havia alguma coisa incrivelmente relaxante sobre simplesmente poder confiar que ele estaria ali, em contar com ele quando ela precisasse. A cachoeira que ele havia prometido era maravilhosa, correntes de água pura e cristalina descendo sobre uma pedra para cair num lago muito abaixo. De onde eles estavam à luz atingia o jato de água e criava um leve arco-íris, e era tão adorável que Irene não pode fazer nada a não ser ficar ali, de pé admirada. Quando ela sentiu os braços de Raheem ao seu redor ela se inclinou para ele. “Obrigada,” ela sussurrou. “Pelo que?” “Por me dar isso, por me ajudar a subir até aqui... obrigada.” Ele riu, beijando o topo de sua cabeça. “Não, eu falo sério... por que você fez tudo isso?” ela perguntou, virando-se e olhando para ele. “Eu... eu sei que você não fez com nenhuma motivação cruel ou pervertida, mas... por que você


me trouxe aqui? Salvou-me da prisão? Tudo isso?” Por um momento, ela pensou que ele não iria dizer a ela, ou pelo menos iria desconversar. Mas ao invés disso, Raheem ficou muito quieto por um instante, e em seguida ele fez que sim com a cabeça. De sua mochila, ele tirou um pequeno cobertor que abriu no chão. Ele gesticulou para que ela viesse e senta-se com ele, e curiosamente, ela foi. “Há muitas razões,” ele disse brandamente. “Muitas delas. Algumas porque eu senti que você entrou em meu sangue aquele dia. Quando nós nos conhecemos no aeroporto, aquilo pareceu como o destino colocando as mãos em minha vida. Talvez fosse o destino que você voasse para longe de mim também, mas bem, nenhum homem pode ver o futuro. Então a estátua foi descoberta...” Ela recuou diante daquilo e talvez tivesse se afastado dele, mas ele pegou sua mão gentilmente. Era surpreendente para ela o quão gentil ele podia ser quando desejava. “... eu senti como se você tivesse sido erroneamente tirada de mim. Talvez eu estivesse meramente furioso que minha imagem de você tivesse sido destruída, mas pareceu mais do que isso. Eu senti que naquele momento eu não podia me permitir perdê-la. Então eu precisei trabalhar e encontrar uma forma de me levar de volta para você.” Houve um momento em que eles simplesmente admiraram bela paisagem a sua frente. Irene sabia que ela poderia ter parado ali, mas algo dentro dela lhe disse para continuar. Ela estava tão perto de algo, fosse algum tipo de verdade ou alguma revelação. Quando ela falou, sua voz estava baixa o suficiente para que Raheem pudesse ignorar se ele desejasse. “E o que acontece quando essa semana acabar, e eu puder escolher ir embora?” Ela pôde ouvi-lo respirar profundamente e em seguida mais uma vez. Irene olhou fixamente para a cachoeira, desejando que um pouco de sua paz viesse para ela.


“Eu vou permitir,” ele disse, sua voz rouca. Irene respirou fundo, sentindo como se alguma coisa dentro dela tivesse sido libertada. Ele veio a descobrir o que liberdade significava após seu período na prisão e ela nunca esteve mais ciente do fato que a havia perdido. Ela sabia agora que sua liberdade era algo que ela nunca mais iria subestimar novamente, e agora que ela a possuía, Irene pretendia valorizá-la. “Obrigada,” ela sussurrou, tomando a mão dele. Raheem olhou um pouco surpreso, mas ele apertou sua mão gentilmente, não dizendo nada além. Eles sentaram-se próximos a cachoeira por algum tempo, e depois, começaram a conversar sobre outras coisas. Havia uma naturalidade entre eles agora, que faltava anteriormente, algo que era mais doce e gentil. Confiança, Irene pensou. Nós confiamos um no outro agora. *** Eles caminharam quase todo o percurso de volta para a casa sem nenhum contratempo, mas então, quando estavam na trilha, o Irene escorregou em uma pedra deslocada, fazendo a grunhir enquanto ela se contorcia, com um xingamento abafado, Raheem a pegou antes que caísse, mas antes disso, seu tornozelo torceu debaixo dela. “Oh... ai, ai...” Irene estava apenas tentando recuperar seu fôlego quando ela grunhiu novamente. Raheem a colocou em seus braços, erguendo-a completamente do chão. “Raheem, o que você está fazendo?” “Carregando você,” ele respondeu como se fosse a coisa mais natural do mundo. “A casa não está longe, e você está longe de ser pesada.”


Ela sabia que deveria protestar. Parecia ser o auge do luxo, ser carregada uma pequena distância por causa de uma torção que estaria curada pela manhã. Entretanto, quando ele e abraçou um pouco mais perto, ela pôde sentir seu coração batendo em seu peito. Ele está genuinamente preocupado, ela pensou, e aquilo disse a ela para segurar-se nele com um pouco mais de força. “Obrigada,” ela murmurou, e ele fez um som de satisfação. Eles retornaram para a casa exatamente quando o sol estava se pondo. Raheem a sentou no sofá para que pudesse dar uma olhada em seu tornozelo, e ambos estavam aliviados em ver que não era de forma alguma um ferimento grave. Quando ela se levantou e caminhou, a dor aliviou, embora ela pudesse perceber que ficaria um pouco dolorido durante alguns poucos dias. “Nada de mais mesmo,” ela disse com alívio, embora Raheem estive um pouco mais hesitante. “Sério, vai ficar tudo bem. Eu estou mais preocupada com suas costas... você foi quem me carregou por todo o caminho de volta por nada...” Ele deu de ombros. “Melhor a salvo do que arrependida. Se esse fosse um ferimento sério, continuar caminhando apenas teria feito com que piorasse. Tem alguma coisa que você precise que talvez faça com que se sinta melhor?” Ela balançou sua cabeça, entretida com a preocupação estampada no rosto dele. “Veja, eu posso mover quase como eu quiser, está vendo?” Ela levantou-se e andou até ele, e sem pensar no que estava fazendo, ela envolveu seus


braços ao redor de seu pescoço, e abaixou seu rosto para um beijo leve. Ele retribuiu o beijo, mas em seguida quando os braços dele a envolveram, ela pode sentir que mudou. O que havia começado como um gesto inocente de agradecimento enviou ondas de prazer através dela, prazer que ela estava certa que ele também estava sentindo. Ela pôde sentir o momento em que seu abraço foi de carinho e conforto para paixão, e seu corpo respondendo a altura. Ela gemeu quando as mãos dele varreram suas costas abaixo, até a parte de trás e suas coxas antes de abrangerem suas costas novamente. Irene perdeu para as chamas até que pôde sentir a prova do desejo dele pressionando contra seu ventre, mostrando a ela de forma clara o quanto ele a desejava. Com um choramingo, ela se afastou dele, quase caindo quando a mão segura dele a ajudou a se manter de pé. “Raheem...” A risada dele foi hostil. “Às vezes, eu me pergunto se você é a minha punição por algum pecado desconhecido,” ele rugiu, quase que para si próprio. “Às vezes, eu penso que eu devo ter feito algo errado para querer uma mulher que não me quer...” Estava na ponta de sua língua dizer a ele que ela o queria. Ela o queria mais que qualquer outra coisa que pudesse imaginar, mas ele tomou seu silêncio como uma concordância. “Eu fui sincero sobre o que disse a você antes,” ele disse. “Eu não tenho a intenção de forçála de forma alguma. Mas talvez você devesse ser um pouco mais cuidadosa sobre a forma como me toca e sobre o que diz, sim?” “E se eu não quiser ser cuidadosa?” Sua voz estava mais alta do que ela pensou que estaria, e ambos se entreolharam um pouco


surpresos. “O que você está dizendo pequena americana?” ele questionou, e naquele momento, ele pareceu mais alto, mais sombrio, mais como um deus do deserto do que como um homem. Irene engoliu com dificuldade. “E se eu tiver sido cuidadosa minha vida toda?” ela perguntou. “E se eu estiver cansada de ser cuidadosa e precavida, e eu... apenas quiser me permitir?” Raheem riu, e a escuridão ao seu redor enviou calafrios em sua espinha. “Se você se permitir, então eu certamente irei apanhá-la, Irene,” ele disse, “mas talvez você devesse estar muito certa disso antes de fazê-lo.” Quando ela pareceu hesitar, ele balançou sua cabeça. “Vá tomar seu banho,” ele disse. “Vai ser bom para o seu tornozelo, e vai lhe dar algum tempo. Na hora que você sair, talvez você já tenha mudado totalmente de ideia. Eu não tenho urgência em ser um grande erro que cometeu quando estava agitada.” “Eu acho que conheço minha própria mente,” ela começou a dizer, mas ele a encarou. “Vá!” ele disse, apontando. Ela olhou para ele, este homem incrivelmente belo, e ela pode sentir seu ventre revirar. Seu comando era intoxicante, fazendo com que ela quisesse desistir de todo o autocontrole, mas talvez fosse sobre isso que ele a estava alertando. Ela o olhou por uma vez mais e, em seguida, obedeceu. Vamos ver o que a noite trás. ***


Raheem imaginava se ele estava de fato ficando louco. A pequena americana uma tentação totalmente desconhecida. Ele pensou, um pouco, se toda sua inocência e doçura eram uma atuação, mas quanto mais tempo ele passava com ela, mais facilmente ele podia ver que não era. Ele estava completamente preparado para permitir que ela negociasse sua liberdade, mas uma vez que ela a tinha em seu oásis, ele não podia imaginar fazer uma coisa dessas com ela. Irene era como um raio de sol, doce e quente, e que fazia sua necessidade de tê-la ainda mais obscura. Ele talvez fosse capaz de pechinchar e aproveitar uma ladra que sabia sobre seu próprio poder. Mas diante de Irene, inocente e meiga, ele sentia-se completamente impotente. Que diabos eu vou fazer? Raheem pensava. Ele podia ouvir a água do chuveiro, e involuntariamente, ele a imaginou nua entrando sob a ducha. Ele havia dito a verdade a ela naquela manhã. Ele a havia despido para que ela dormisse mais confortavelmente, e agora sua mente estava tomada pelo corpo que ele sabia estar despido a apenas algumas portas a sua frente. Raheem respirou fundo, acalmando-se um pouco. Ele sabia que essa semana talvez fosse tudo o que ele fosse ter. Ele resolveu fazer o melhor que podia. Ele tinha que fazer.


Capítulo Cinco Irene não estava surpresa em ver Raheem esperando por ela quando saiu do chuveiro. Enquanto estava sob a ducha quente, ela não podia parar de pensar sobre as mãos dele e a forma como se moviam sobre sua pele. Ele era um homem que sabia seu lugar no mundo, sabia que tudo nele estava sob seu comando. Uma parte dela, uma parte que ela nunca havia de fato antes reconhecido, respondia a sua dominação, ao cuidado que ele tinha com ela e a sua natureza completamente decidida. Seria tão ruim assim me permitir? Irene pensava enquanto se lavava. Seria tão terrível... permitir que ele entre, apenas por uma noite? Outra parte mais sábia dela disse algo como que aquilo nunca seria por uma noite apenas. Mesmo que ele nunca mais a procurasse, o que eles fizeram juntos estaria marcado em sua pele, seu coração, e em seu espírito para o resto de sua vida. Raheem era um homem como os sheiks fora de série. O que ele tocava ficaria marcado para sempre. Ela tinha se secado lentamente, pensando em como deveria ser sábia, e em como havia mais que apenas seu coração em jogo. O problema era que não importava o quanto ela pensasse, não importava o quanto considerasse, ele estava ali, em sua mente: seu sorriso, suas mãos, sua boca pecaminosa. Ela vestiu o roupão de seda, e andou até o quarto. O sol estava se pondo, formando sombras através do quarto. Ele parecia como um homem feito de sombras, sentado na poltrona de couro perto da lareira. Ele não falou. Ele se virou para observá-la com uma expressão questionadora. Naquele momento, Irene sabia que aquela era, e para sempre seria sua escolha. Ele não a forçaria. Ele não a coagiria. O que ela escolheu a seguir foi porque ela quis, e por nenhuma outra razão.


Irene respirou profundamente, atravessando o quarto em sua direção. Em cada passo, ela imaginava se era tão corajosa quanto imagina que fosse, se ela realmente possuía os nervos para fazer o que desejava. Em seguida ela parou de pé na frente dele, e seu tempo estava contando. Ele não disse nada, apenas olhou para ela. Em seus olhos escuros, ela podia ver a mina de fogo de seu desejo, clamando por uma resposta. “Eu quero você,” Irene murmurou, olhando para baixo. Ela não sabia o que esperar dele a seguir, mas não era sua mão gentil, segurando seu queixo e a fazendo olhar para cima. “Mais alto,” foi a única coisa que ele disse. Ela arfou um pouco diante de sua ordem, mas ela tentou novamente. “Eu quero você.” “E eu quero ouvir você. Mais alto outra vez.” “Eu quero você!” ela disse, e dessa vez, sua voz partiu-se um pouco enquanto ela repetia. Sua face parecia flamejar, e ela pensou que morreria de humilhação. Seus olhos levantaram-se para encontrar os dele, mas ao invés de parecer cruel, havia compaixão em seu olhar, até mesmo um pouco de humor. “Ótimo,” ele ronronou. “Ótimo, brilhante garota, minha doce Irene.” Ela estava trêmula por ter sido forçada a expressar seu desejo, mas ele parecia sentir que ela poderia fazer muito mais. Com um toque que era certeiro como o vento do deserto, ele desatou o nó que mantinha seu roupão fechado. Lentamente, ele o puxou alcançado para deslizar o robe


pelos seus ombros abaixo. Ele escorregou no chão feito água, e agora não havia nada mais a protegendo de seu olhar sombrio. Ele podia ver cada pedaço dela, e ela sentia como se seus olhos varressem sobre sua pele. Quando ela tentou se cobrir, ele puxou suas mãos de volta para baixo. “Eu sempre soube que você era linda,” ele disse, e a puxou para próximo dele. Ela sorriu um pouco nervosa quando ele aconchegou-se em seu ventre, mas aquele sorriso tornou-se um arfar quando ela sentiu sua língua macia lamber de seu umbigo abaixo, até a primeira mecha de pelos que adornavam seu monte. As mãos dela repousaram sobre seus ombros, mas ela não estava certa se queria empurrá-lo ou puxá-lo para ainda mais perto. Sua pele estava quente onde a boca dele havia tocodo, fria onde restava. Agora ele beijou o caminho de volta para o seu corpo, inclinando sua boca no primeiro mamilo, e em seguida, no outro. Não havia pressa alguma em seus movimentos, nenhuma indicação que ele queria fazer algo que já estivesse fazendo. Ele beijou seu corpo como se tivesse todo o tempo do mundo, e ele estava pronto para ficar ali explorando. Ela arfou quando os dois perceberam que a pele nas laterais de seus seios eram indecentemente sensíveis. Irene pôde sentir Raheem sorrir enquanto varria sua pele ali, fazendo-a pressionar mais contra ele. Ele ergueu seu pé num movimento fluido, e com o outro, ele recolheu. Ela nuca deixaria de se surpreender sobre o quão vigoroso ele era, como ele podia movê-la ao seu redor como se seu peso não representasse nada. Ele a carregou para a cama, e em seguida a deitou como se ela fosse algo infinitamente precioso. Ela assistia a ele, como seus olhos claros, enquanto ele removia suas próprias roupas. Com cada peça de roupa que retirava, ele exibia mais de sua estrutura musculosa que ela havia sentido antes. Ele era perfeito como uma estátua de mármore, e forte como um deus. Quando ele veio se deitar com ela na cama, sua respiração foi capturada conforme ele a beijava, desta vez em sua boca.


Quando os lábios dele tocaram os dela, todos os medos desaparecerem. Simplesmente não havia espaço para o medo em sua mente quando havia tanto desejo, tanta ânsia e prazer. Ele era tão paciente quando beijava sua boca quanto era com tudo o mais. Quando ele finalmente recuou, a boca dela parecia úmida e inchada, ferroando de desejo, e o tudo o que ela queria era mais. “Uma garota tão perfeita,” ele ronronou. “Vamos ver do que você mais gosta.” Ele começou a beijá-la novamente, mas desta vez, ele deslizou sua mão pelo seu corpo abaixo, sobre as curvas de seus seios e seu ventre, e até a carne sensível entre suas pernas. Quando ela primeiro sentiu suas mãos pincelando entre suas coxas, ela as bloqueou e fechou, mas com toques gentis, elas caíram abertas novamente para ele. “Tudo o que estou fazendo, eu desejo fazer,” ele rosnou baixo. “Você não vai me negar a não ser que eu a esteja machucando. Está entendido?” “Si...sim” ela finalmente conseguiu gaguejar. Seu prêmio foi outro beijo profundo, e quando ela suspirou ao primeiro toque de seus dedos abruptos sobre sua abertura, ele a sorveu como se fosse vinho. Ela nunca havia se sentindo tão sensibilizada ou tão preparada para o prazer. Por vários e longos momentos, ele pincelou sua vulva, brincando gentilmente com seus pelos antes de deslizar um dedo delicadamente dentro dela. Sua respiração veio um pouco mais intensa quando ele o fez. Havia uma sensação de pressão, não dor; ela não havia tido um amante por algum tempo. Ela imaginava se ele podia sentir, mas quando ele moveu os dedos sobre seu clitóris ela perdeu a habilidade de se preocupar com qualquer coisa. Ele pincelou seu clitóris com uma habilidade inquestionável, tocando-a da maneira certa para que ela começasse a contorcer-se de prazer. Era tão intenso que ela por pouco não o empurrou, mas então ela a beijou mais ferozmente, a fazendo gemer com desejo.


Não havia nada que Irene pudesse fazer exceto aceitar as intensas sensações que a estava proporcionando, aceita-las e permití-las que alimentassem o fogo que percorria através dela. As sensações se acumulavam, uma atrás da outra, até que ela choramingava de desejo. Ela sabia que ele estava murmurando para ela, leves encorajamentos, palavras de amor, mas ela não podia entendê-las, não enquanto o sangue estava trovejando em seus ouvidos e a levando a um clímax que ela nunca havia ser imaginado possível atingir. Ela não podia evitar. Quando o prazer aumentou, era impossível freia-lo, correndo em seu corpo como fogo selvagem. Ela gritou, cobrindo sua face com as mãos enquanto seu corpo vibrava em direção à concretização. Seu auge e deixou estremecida e consumida. Quando suas mãos finalmente escorregaram de sua face, ela foi deixada olhando para o teto, com os olhos bem abertos, sua respiração ofegante. Irene gemeu um pouco enquanto Raheem deslocava-se para beijá-la novamente. Ela respondeu o quanto podia, mas seu corpo estava pesado, como se seus ossos tivessem se transformado em chumbo. “Você fica tão linda exaurida pelo prazer,” ele sussurrou. “Eu poderia mantê-la assim durante toda a noite, exausta, completa...” De alguma forma, ela encontrou perspicácia para responder, entrelaçando os dedos em seus cabelos negros. “Não... não, eu quero você...” “Oh?” ele disse, sua voz levemente provocativa, mas ela estava totalmente séria. “Eu... eu disse que te queria. Era sério. Por favor...? O fogo acumulado nos olhos dele se espalhou como uma enorme fogueira, e agora ela


podia ver o quanto ele havia segurado seu próprio desejo. Algo sobre ser tão desejada acendeu seu próprio fogo novamente, e ela o alcançou puxando-o para um beijo. Havia alguma coisa diferente nesse beijo. Havia fome ali, e havia uma profunda e persistente ânsia por ela que nunca se acabava. Agora ela podia senti-lo pressionar sua ereção contra ela, e ela sabia que ele lhe daria o que ela queria. Irene fez um barulho de surpresa quando ela a rolou por cima dele. Ela nunca havia se sentido tão pequena quando foi esparramada sobre seu contorno musculoso, tentando recuperar o equilíbrio. Ele terminou com as pernas, uma em cada lado de suas coxas, e quando ela sentiu sua masculinidade firme pressionar sua vulva, ela gemeu. Quando ele tomou seus quadris em suas mãos, ela choramingou, mas cada parte sua desejava esse tipo de intimidade com ele. Ela ascendeu como ele havia indicado, em seguida com um choro leve, ela deslizou para baixo em seu corpo. Por um momento eles estavam completamente unidos, ele a preenchendo, ela o revestindo como se eles fossem feitos um para o outro. Em seguida com um som que era quase um gemido, quase um rugido, ele começou e erguê-la, arqueando seus quadris para que pudesse penetrar ainda mais fundo em seu corpo. Quando ela se inclinou em direção a ele para apoiar suas mãos em seu peito, ela o ajudou expandindo-se e ascendendo, gemendo enquanto ele a preenchia a cada movimento. Quando ela olhou para ele sob ela, ela estava estarrecida em ver que seus olhos estavam bem abertos a assistindo, uma expressão de intensidade, desejo e possessão em sua face. “Eu quero você,” ela disse novamente, e com um rugido, os movimentos dele tornaram-se mais fortes e rápidos. Ela agarrou-se a ele enquanto ele arremetia para dentro dela, o prazer dela diante de seus movimentos a envolvia.


Quando ele bradou, investindo dentro ela com um último e alto som, ela enterrou suas unhas em seu peito, de alguma forma sentindo a intensidade do orgasmo que o inundava. Ela pôde sentir seu fluido quente jorrar dentro dela, e ela chorou realizada. Quando Raheem estava finalmente imóvel, ela colapsou em seu peito, seus braços a envolviam e mantinham próximo a ele. Ela nunca havia sentido nada tão assim íntimo antes, nunca dividiu o tipo de prazer que havia sentido com alguém dessa forma. Ele ainda estava dentro dela, mas abrandando-se agora, e o prazer sibilava através de seu corpo. Raheem foi quem se moveu primeiro, erguendo a gentilmente para o lado retirando com cuidado. Ela fez um barulho de protesto que suscitou um leve riso dele. “Não se preocupe, eu não vou longe,” ele disse, estendendo-se para trazê-la de volta para ele novamente. Eles deitaram juntos, enquanto seus corações desaceleravam, e o suar secava em seus corpos. Irene estava quase adormecendo quando Raheem falou. “Você está bem?” ele perguntou com doçura. “Eu estou,” ela disse. “Eu me sinto... bem. Calma.” Ele deu uma risadinha, abraçando-a ainda mais forte. Ela imaginava se algum dia se cansaria de estar nos braços daquele homem. “Ótimo. Eu queria ter certeza de que você não tem nenhum arrependimento. Tudo aconteceu rápido...” Ela balançou a cabeça. “Não, nenhum arrependimento, apenas talvez sobre nós termos tomado uma via tão incomum para chegar até aqui.”


O silêncio que baixou entre eles dessa vez era mais complexo. Irene esteve planando após a intimidade entre eles, mas agora havia se lembrado do porque eles estavam naquele oásis, o que ela havia feito, e o que estava em jogo. Com uma pontada de culpa, ela se deu conta de que não havia pensado em Peter uma vez sequer nos últimos dias. Ela não sabia se as pessoas que o mantinham o haviam deixado ir como prometido, ou se eles agora estavam simplesmente furiosos diante de seu fracasso. Ela se segurou ao ver seu chumaço de cabelo na prisão. Aquilo mostrou a ela que eles não o matariam e que ele ainda estava vivo. “Irene?” “Sim?” “Fale-me a respeito de Peter.” Suas palavras passaram tão próximas de seus pensamentos que ela engasgou. Ela contorceu-se em seus braços para olhar para ele, seus olhos arregalados e selvagens. “Por que você está me perguntando sobre Peter?” ela questionou. Ela estava dolorosamente consciente que sua reação intensa havia provavelmente indicado a ele mais do que gostaria do gostaria que ele soubesse, mas ela não pôde evitar. “Você o mencionou ontem anoite,” Raheem disse, acariciando seus cabelos calmamente. “Você soou como se vocês dois dividissem algo muito grande.” Ela respirou fundo, dizendo a si mesma que isso era apenas uma coincidência. Raheem queria saber mais sobre ela, e não havia nada de errado com aquilo. Se falasse sobre Peter, talvez aquilo a tranquilizaria um pouco mais, a ajudaria ficar em paz com a situação em que ela se encontrava.


“Peter sempre foi um pouco desastrado,” ela disse suavemente. “Mesmo na época em que éramos crianças. Ele estava sempre se metendo em confusão, e meus pais meio que me colocavam para tomar conta dele. Ainda que sejamos gêmeos, eu sempre me senti mais como sua irmã mais velha. Eu o protegia na escola, e assegurava que eu poderia conversar com seus professores para lhe proporcionar o que ele precisasse.” Raheem franziu, correndo sua mão em suas costas enquanto ela falava. “Onde estava seus pais em tudo isso?” ele questionou. “Parece que essa deveria ter sido o trabalho deles...” Ela deu de ombros. A essa altura, ela estava filosófica a respeito disso, mas certamente havia um momento que ela não deveria estar. “Ele não estão mais no cenário,” ela disse. “Eles não estavam na verdade... presentes, eu acho que posso dizer isso. Eles estavam mais que satisfeitos em deixar que eu assumisse o Peter. Não que ele fosse um estorvo!” Ela incluiu a última parte rapidamente porque, de repente, imaginou como aquilo devia ter soado. “Ele é uma ótima pessoa, apenas, talvez, alguém que precise de um pouco mais de apoio aqui ou ali. Eu era tudo o que ele tinha.” Raheem não falou nada, e por alguma razão, aquilo fez com que ela ficasse ainda mais protetora. “Soa ruim, mas não foi como se eu desistisse de minha vida pelo Peter ou algo assim,” ela continuou. “Nós apenas éramos muito próximos. Ele era meu irmão e durante a maior parte de nossa infância, nós apenas tínhamos um ou outro. Quando eu vim para Khanour estudar, ele me


seguiu até aqui...” Ela paralisou por um instante, dando-se conta do que havia acabado de falar. Para seu alívio, Raheem não pareceu perceber, Ele continuou a acariciar suas costas calmamente. “Ele parece ser devotado a você,” Raheem disse e ela fez que sim com a cabeça aliviada. “Ele realmente é. Sou eu com quem ele sempre conta. Ele me defendeu, protegeu-me quando ele pôde.” “Ele a faz sentir-se segura?” Ela encolheu os ombros. “Não exatamente. Ele é um pouco dramático às vezes, e para ser sincera, às vezes, ele é um pouco turbulento.” “Eu posso ver isso. Quando você é protetor, pode ser difícil abaixar sua guarda.” Ela apertou seus lábios, sem saber ao certo o que deveria dizer diante daquilo. O que ele estava dizendo estava certo, totalmente certo. Entretanto, parecia ser como uma traição ao seu irmão se admitisse. “Eu não acho que estou explicando corretamente,” Irene resmungou, e Raheem riu um pouco. “Eu sou filho único, mas eu tenho primos, e eu cresci cercado por uma grande família,” ele disse. “Eu entendo muito bem o que significa querer proteger alguém mesmo quando você não pode, e eu sei como é difícil deixar esse incômodo de lado.” “Você já passou por isso?” ela questionou, olhando para ele com curiosidade. “Você parece ser um homem que vive para comandar, mas com certeza isso não é tudo.” Agora foi a vez de Raheem virar e olhar com surpresa. Ela imaginava se alguém já havia lhe


perguntado aquilo antes. “Eu gosto de estar no controle,” ele finalmente revelou. “Eu quero ter a certeza que as coisas estão sendo feitas corretamente, e em muitos casos, isto é por si só uma recompensa. Eu tenho todo o dinheiro que preciso ou que algum dia precisarei e tenho muitos serviçais que tomarão conta de minhas necessidades...” “Não foi isso que perguntei,” ela disse gentilmente. “O que eu queria saber é se alguma vez você já quis ter alguém que se preocupasse com você?” Por um momento, Irene pensou que Raheem iria simplesmente ignorar sua pergunta. Ela podia entender. A necessidade de ser cuidado era uma vulnerabilidade assustadora. Ela poderia compreender o porquê de um homem poderoso como Raheem se afastaria disso. Entretanto, ela suspeitava que um homem poderoso como Raheem, era exatamente quem precisava disso. Ele abriu sua boca, um olhar hesitante em sua face, e em seguida seu telefone tocou. Ele pareceu tão aliviado que Irene gargalhou um pouco. “Salvo pelo gongo,” ela provocou. “Vá em frente e atenda, mas saiba que eu tenho uma memória muito boa.” Ele rosnou de leve, puxando seus cabelos, brincalhão, antes de levantar-se para atender ao telefone. Ela o assistiu afastar-se, surpresa mais uma vez pela exuberante beleza masculina que ele personificava. Havia uma despreocupação e graça em sua nudez, como se ele estivesse, mais do que nunca, em seu estado natural. Ele não estava envergonhado ou constrangido com seu corpo mais que um leopardo estaria de suas manchas. Ela sentou-se na cama, o observando atender a chamada. Ele estava falando muito baixo para que ela o pudesse ouvir, mas ela podia perceber que se tratava de algo muito urgente pela forma como ele falava, alguma coisa tensa na maneira como ele se comportava.


Quando ele desligou o telefone, ele ficou imóvel por um momento, simplesmente olhando para o nada, e Irene começou a ficar preocupada. “Raheem?” Ele virou-se para ela e retornou para a cama, mas havia algo distante nele. Sair de um lugar seguro e quente como o que eles estiveram tão próximos para isso era como se um balde de água fria tivesse sido derramado. De repente Irene, se deu conta de uma forma que ainda não havia que ela estava nua. Ela puxou o cobertor até cobrir os seus seios. “Qual o problema?” ela perguntou, sua voz embargada. Ele parecia inicialmente relutante em olhar para ela, mas quando ele o fez, havia uma determinação em seus olhos que a fez morder os lábios. O que poderia ter acontecido? “Irene, o que Peter fez enquanto esteve em Khanour?” Ela sentiu seu coração parar. Seus olhos se arregalaram, e ela sabia que conforme havia sido durante toda a sua vida, a sentença de culpa de Peter estava estampada em toda a sua face. “Por que isso importa?” ela questionou, sua boca seca. “Quando nós estávamos conversando ontem à noite, alguma coisa a respeito da forma como você falou sobre Peter chamou minha atenção,” ele disse. Embora ele estivesse falando, havia algo de relutante sobre aquilo. “Pare,” ela disse, por alguma razão, ela sabia que o que ele diria a seguir arruinaria o que eles haviam construído entre eles. Ela estava consciente no fundo de sua mente que de certa maneira ela havia ficado com medo de perder o que ela e Raheem tinham entre eles assim como de machucar Peter, mas que poderia esperar outro momento.


“Nós... nós não temos que conversar sobre isso, temos?” Irene perguntou, ciente de quão queixosa parecia. “Não podemos falar sobre isso depois?” Raheem balançou a cabeça. Quando ele se esticou para tocá-la , ela recuou, tremendo. Repentinamente, ela sentiu frio, e embrulhou os braços ao redor de si, tentando desesperadamente encontrar algum tipo de calor. “Eu temo que não possamos,” ele respondeu. Sua voz ainda estava gentil, mas havia firmeza ali. “Eu pedi a alguns membros de minha equipe para que pesquisassem sobre seu irmão,” ele disse, “e era um deles retornando para mim agora. Parece que em menos de vinte e quatro horas, ele descobriu uma grande trama, e grande parte disso talvez seja relevante para você e sobre o que aconteceu. Ele disse que seu irmão possuía débitos de apostas nos Estados Unidos, alguns pelos qual você frequentemente se responsabilizou. Isso é verdade?” Irene sentiu sua boca ficar seca. Ela sabia que seu coração estava batendo mais rápido, ela não conseguia se concentrar e olhar para Raheem. Isto era como perder tudo. Isto era o que significava quando ela finalmente traiu a pessoa em que sempre havia confiado nela para protegê-lo. Ela não podia responder Raheem. Ela apenas podia olhar para ele com grandes e assustados olhos. Ele parecia consternado além de palavras que era isso que tinha que acontecer entre eles, mas ele foi resoluto. “Você não pode ficar em silêncio diante de mim,” ele disse tranquilamente. “Essa é a informação que eu preciso, mas eu vou obtê-la mais cedo ou mais tarde. Isso não é algo que eu possa perdoar. Será muito melhor se você simplesmente estiver disposta a me dizer o que eu preciso saber.”


Ela não podia falar. Ela não iria. Aqui ela estava novamente, mas agora a diferença era que seu interrogador era o homem que fez sentir-se como nenhum outro. “Eu quero ajudá-la.” Ele disse, e havia um leve tremor em sua voz. “Que droga, Irene, por que você não me deixa ajuda-la?” Ela não podia mais aguentar. Ela se levantou, negligente a sua nudez. Quando ela tentou se afastar, ela viu seu pulso foi preso solidamente como com faço. “Não se afaste de mim,” ele disse no limite de sua voz. Ela sentiu como se suas pernas tivessem sido cortadas debaixo dela. Com um som de desesperança, ela caiu na cama como um boneco obediente. Por um momento, parecia que Raheem continuaria, mas ele em seguida olhou bem de perto para ela, com sofrimento em seu olhar. “Você está muito assustada, não está?” Embora as palavras pudessem ter sido agressivas, havia arrependimento ali, uma compaixão que ela nunca havia visto nele antes. Mas ela sabia melhor, do que deixar-se ter esperanças. Ela sabia que ele era implacável quando se tratava desse assunto. Por seu país, Raheem não poderia ser menos que isso. No final das contas, ela era sua inimiga, e de alguma forma, ambos haviam esquecido isso. Ela confirmou, encurvando a cabeça, abaixando os olhos. O silêncio era o seu melhor refúgio. Era a melhor chance de seu irmão sobreviver. O homem que o havia capturado era cruel, terrivelmente poderoso e subversivo. Ela havia perdido a cabeça, e agora ele estava em mais perigo do que nunca. Ela nunca devia ter se aberto. Ela jamais devia ter dormido com o homem que jamais iria compreender o fato de que ela tinha que proteger a única família que lhe restava. Irene não evitar que as lágrimas jorrassem. Ela tentou esconder sua face, mas Raheem segurou seu queixo em sua mão, fazendo-a olhar para ele.


“Querida... por favor...” Finalmente, ele balançou sua cabeça. “Deite-se então. Não há mais nada a ser dito sobre isso essa noite. Descanse.” Ela não queria deitar-se e dormir. Ela sabia que se quisesse ser esperta a respeito disso, ela deveria ter recusado. Ela devia ter ido dormir no sofá, ou mesmo dormir na floresta se fosse preciso. Mas ao invés disso, tudo o que Irene conseguia pensar era sobre como era agradável ficar ao lado de Raheem, o quanto ela queria estar perto junto a ele. Irene respirou fundo. Ela poderia imaginar o que o amanhã traria. Então, ela permitiu que Raheem a deitasse na cama ao lado dele. Talvez por um momento a mais, ela poderia fingir que tudo estava bem. *** Raheem permaneceu acordado por um longo tempo após Irene adormecer. A cada vez que ela se agitava, a cada vez que ela se lamuriava durante seu sono, ela sentia seu coração ser arrancado. Após ouvir sua conversa, ainda que por um período curto, ele pôde sentir o quão solitária sua infância havia sido e como frequentemente ela teve que assumir o papel dos pais. Todo mundo mereciam mais do que aquilo, e alguém doce e gentil como Irene merecia em dobro. Pelo o que pareceu a centésima vez, ele imaginou se havia alguma forma de deixa-la ir. Se havia alguma exceção que ele poderia abrir, alguma desculpa que poderia dar. Não importava quantas vezes ele repensasse, ele não conseguia encontrar uma saída. “Eu sinto muito,” ele sussurrou, tocando gentilmente seus cabelos. Raheem desejava que ele pudesse dizer isso enquanto ela estava acordada, mas ele sabia que não ajudaria em nada. Após, a noite apaixonada que eles passaram juntos, parecia que eles haviam cruzado algum tipo de rio. Não havia caminho de volta para o conforto que eles dividiram mais cedo. Eles apenas poderiam


seguir adiante. Raheem rezava apenas para que se eles seguissem adiante, eles pudessem seguir lado a lado. Mesmo após estarem juntos por um período tão curto de tempo, ele sabia que Irene havia dado a ele algo que ele precisava, algo que ele nunca havia sentido antes. “Por favor, por favor, fale comigo,” ele murmurava, mas apenas murmurava em seu sono, pressionando seu corpo contra o dele. Ele pensou, por que ela dormia tão confiantemente ao lado dele, mas por que ela não poderia confiar nele durante a luz clara do dia. Raheem rolou para olhar o teto, e quando se moveu, ela o seguiu, pressionando sua face contra seu peito. Já havia algo tão familiar sobre aquilo que ele não aguentava pensar que algum ela talvez partisse. Conforme ele iniciava sua vigília acordado, ele sabia que não poderia ceder. Não se ele ainda quisesse ser o homem que o seu país necessitava que ele fosse. Ele apenas esperava que Irene pudesse enxergar aquilo. Que ela pudesse ver que o que eles tiverem foi muito além de especial para ser perdido.


Capítulo Seis Irene sabia que havia feito errado quando começou a falar. Ela havia pensado que uma vez fora da prisão, ela poderia simplesmente seguir adiante com a sua vida, ser quem ela verdadeiramente era com Raheem. Agora ela sabia que aquele havia sido seu maior erro, e ela o corrigiu da única maneira que ela conhecia. Quando ela despertou na manhã seguinte, ela retornou ao silêncio ao silêncio que havia sido sua fortaleza e sua prisão durante as últimas semanas. Quando Raheem a cumprimentou, ela encurvou a cabeça, e quando ele questionou o que havia de errado, ela apenas esboçou um sorriso triste. Se ela estava em silêncio, ela não poderia entregar nada. Era a única esperança de seu irmão após o que ela já havia revelado. Era grave o suficiente que eles soubessem que ele estava em Khanour. Quanto mais eles soubessem a respeito dele, em maior perigo ele estaria. Raheem tolerou seu silêncio pela maior parte do dia. Ele estava silencioso também, exceto quando ele foi para outro cômodo, conversar com o homem que ele tinha no rastro de seu irmão. Quando ele fez isso, ela ficou tensa como se cada músculo de seu corpo tivesse se transformado em concreto. Simplesmente não havia nada que ela pudesse fazer, e ela sentia profundamente a impotência. Finalmente, ao anoitecer, Raheem veio até ela. Ela estava sentada no sofá, admirando a beleza do oásis ao lado de fora. Quando ele sentou-se ao seu lado, ela não se afastou. Embora Irene soubesse que ela deveria manter distância, ainda havia algo nele que a atrai como a agulha de uma bússola para o norte verdadeiro. Quando Raheem esticou-se para tocar sua face delicadamente, ela se inclinou para ele. “Era o meu homem na cidade,” ele disse calmamente. “Seu irmão desapareceu. Nós podemos rastrear seu paradeiro até alguns meses atrás. Nós sabemos que provavelmente, ele não deixou


Khanour, a não ser que ele seja muito mais astuto do que você me levou a acreditar, mas meu homem não consegue localizá-lo.” Ela estava partida. Por um lado, se eles não podiam encontrar seu irmão, então eles não poderiam prendê-lo. Entretanto, se eles não podiam encontrá-lo, aquilo significava que era mais do que provável que os criminosos não o libertaram. Peter, por favor... Eu sinto muito... Raheem respirou profundamente. “Você tem que nos dizer onde seu irmão está. A não ser que você diga, há criminosos que estão movimentando-se livremente e deliberadamente infringindo a lei. Estes homens estão roubando do meu país coisas que nos pertencem por direito, e que eu não possuirei.” Ela olhou para baixo. Ele estava certo. Não havia argumento que ela poderia utilizar diante disso. Não havia defesa a fazer pelos homens para quem ela havia trabalhado, e ela sabia que foi apenas pela graça de Raheem que ela não havia sido condenada e mandada para a prisão. “Ocorreu a você que esses homens são perigosos?” Raheem questionou. “Eles são brutais, e se eles não hesitaram em usar uma garota como você, não há como prever o que eles farão com um rapaz como ele. Toda a sua vida, você esteve lá para cuidar de Peter. O que você pensa que ele está fazendo lá fora agora?” Os olhos dela se ergueram para encontrar os dele, sua boca abriu com um som de dor. Ele a havia procurado seu ponto mais fraco e agora o havia encontrado. Todos os piores medos de Irene em relação ao seu irmão, que ele estava sofrendo, machucado, ou até mesmo morto, surgiram em sua mente, e não havia nada que ela pudesse fazer para espantá-los, para fazê-los sumir. Seus olhos cheios de lágrima, mas desta vez, Raheem não hesitou.


“Você ama seu irmão. Você o ama além do que seus ofereceram para vocês dois, a você não pode afastar-se dele. Eu entendo isso. Mas Irene, me ouça. Agora não é mais o tempo em que você, pode protegê-lo com seu silêncio. Isso não é meramente levar a culpa por estar fora do gelo ou qualquer outra coisa que você tenha feito quando criança.” “A vida de seu irmão está em jogo, e os homens que tem a vida dele nas mãos, são cruéis e são engenhosos. Você sabe o que elas farão com Peter se ele for contra eles?” Irene gemeu baixo com a garganta, cobrindo os ouvidos coma as mãos. Sim, ela sabia. Eles avisaram a ela. Eles a avisaram com detalhes dolorosos e excruciantes o que fariam ao seu irmão, se ela não fizesse exatamente o que eles lhe disseram. Impiedosamente, Raheem puxou suas mãos de seus ouvidos. Quando ela olhou para ele contestando, havia dor nos olhos dele, mas ele não parou. “Está em seu poder derrubar esses homens,” ele disse. “Está em seu poder nos ajudar a tirar Peter dessa situação.” “Você pode conceder a ele anistia?” Raheem olhou para ela como se surpreso que ela finalmente havia falado. Sua voz estava rouca e baixa, como se fosse um instrumento que havia enferrujado por falta de uso. Agora era a vez dele de recuar, e ela entrelaçou seus dedos nos dele. “Você pode?” ela requereu. “Ele pode ser perdoado pelo o que talvez tenha feito?” Ela podia ver nos olhos de Raheem o desejo de mentir para ela. Ele queria dizer a ela o que ela queria escutar, e a pior parte era que não era sequer para conseguir o que ele queria. Ele queria mentir para ela simplesmente para confortá-la. “Eu não sei,” ele disse por fim. “Eu não posso dizer nem que sim, nem que não sem


compreender todo o cenário, sem entender o que seu irmão fez. O que ele fez Irene?” E diante daquilo, Irene sabia que ela tinha que ficar em silêncio. Ela não fazia ideia alguma do que seu irmão havia feito. Ela não poderia arriscar que o tribunal o considerasse culpado. Seu período na prisão havia sido abençoadamente curto. Mas ela ainda podia se recordar vividamente da visão do chicote de camelo, da brutalidade casual dos guardas. Ela olhou dentro dos olhos escuros de Raheem, e mesmo com seu coração partido, ela balanços sua cabeça. Ela puxou suas mãos das dele, e virou-se. Ele estava falando novamente, mas desta vez, ela se forçou a não escutá-lo. Ela tinha que ser forte. Ela tinha que sobreviver a essa semana. Ela sabia que Raheem era um homem de palavra. Ele a deixaria partir, e depois ela nunca mais o veria novamente. A difícil visão de ser afastada deste homem a lacerou. Com uma surpresa embotada, ela se deu conta que os sentimentos que tinha por ele, tumultuosos e obscuros, haviam de alguma forma se tornando em algo real e caloroso. Ela havia descoberto que ela era diferente de qualquer outro homem que ela havia conhecido antes. O que Irene não sabia é que ela estava se apaixonando por ele. *** Irene tinha que dar crédito a Raheem. Ele havia tentando de todas as formas que podia convencê-la a falar com ele. Ele gritou com ela, ele a instigou, ele tentou explicar o quanto seria melhor se simplesmente falasse. Algumas vezes, Raheem ficava rouco, e os dois ficavam juntos em silêncio. Durante aqueles momentos de silêncio, era quase como antes de sua revelação. Ela podia sentar-se junto a ele, contra seu corpo e admirando o oásis. Entretanto, ele sempre recomeçava. Ele dizia a ela que Peter precisava de sua ajuda, que ela tinha o poder de salvá-lo, mas ela recusava


a acreditar nele. Ele havia dito a verdade anteriormente. Ele não poderia garantir sua segurança a seu irmão, e, além disso, não havia mais nada para eles falarem. Algumas vezes, parecia como se Raheem quisesse esquecer a coisa toda. Ele a provocava por alguma palavra, qualquer uma, mas não importava. Seus afagos a faziam sorrir, mas ela não se permitia o luxo de uma palavra sequer. Seu primeiro erro revelou o nome de seu irmão a aquele perigoso homem. Ela não poderia permitir um segundo erro. Apesar de seu silêncio, ele ainda queria estar com ela. Eles sentavam-se juntos, ele preparava deliciosas refeições, e muitas vezes, ele oferecia a ela uma toalha e iam juntos para o oásis. Na água pura e fresca, ela nadou nua como nunca havia feito antes. Ela estava inicialmente tímida, mas a nudez de Raheem parecia ser seu estado natural, um lugar que não requeria constrangimento ou pausa. Ele pacientemente espalhava protetor solar no corpo de Irene, e em seguida ele a levava para a água, seus membros geminando juntos enquanto eles se beijavam ardentemente. Logo quando ela podia sentir a excitação dele, e quando a sua estava crescendo com mais e mais força, ele recuava. Por um instante, Irene imaginava se aquilo era porque ele não queria macular a si mesmo com alguém como ela. Depois ela percebeu que era doloroso para ele também. Talvez ele não a amasse da forma como ela insensatamente o amava, mas isso o machucava também. Até que dois dias depois, numa noite, Raheem a deixou sozinha. Havia sido um dia extenuante, e a casa ainda ecoava seus gritos. Ele havia sido mais enérgico do que nunca antes, e dado que ela recusou-se a baixar a guarda, ela não pôde impedir de tremular como uma folha. Cansado, Raheem parou, olhando para ela antes de balançar a cabeça e se retirar. Enquanto ela o observa ainda tremendo, ele com passos largos deixou a casa em direção a floresta. Foi como se as árvores do oásis o tivessem engolido. Ele se foi por mais de uma hora. Ela começou a imaginar se ele voltaria. Depois de algum tempo, ela pensou se ele estava ferido.


Era muito fácil ver aquilo acontecer. O oásis era lindo, mas era isolado. Se ele tivesse sofrido uma queda e desafortunadamente, tivesse fraturado alguma coisa. Ele talvez estivesse caído, desamparado e impossibilitado de chegar até a casa. Talvez ele estivesse até mesmo... Com um ofego, ela correu até a porta. Irene, não fazia ideia do que ela iria fazer se ele estivesse seriamente ferido; tudo o que ela sabia é que não podia aguentar a ideia dele estar perdido na escuridão, sozinho... Assim que ela alcançou a porta, entretanto, ela abriu, e Raheem mal entrou. Com um leve som de surpresa, ela começou a cair, mas ele a segurou, a ajudando a ficar de pé. Ao invés de deixala ir, ele simplesmente a puxou para perto. “Você estava temendo por mim, pequena americana?” ele perguntou suavemente. Não mais havia vestígios da raiva em sua voz, e ela sentiu um calafrio de alívio percorrer sue corpo. Ela fez que sim com a cabeça, olhando para baixo, ele deu um beijo gentil em sua cabeça. “Eu peço desculpas por lhe causar preocupação,” ele disse. “Eu... eu peço desculpas por tantas coisas. Eu sinto muito que não possamos ser quem realmente somos um com o outro.” Ela ficou tensa, imaginando se a raiva dele cresceria novamente, mas ao invés disso, ela a levantou em seus braços. “Vamos ver se podemos lhe dar algo para distraí-la.” Ele não havia tocado nela desde sua intensa conversa sobre seu irmão. Agora ela a carregava para o quarto que eles dividiam e a despiu com a habilidade de um expert. Uma parte dela queria protestar contra isso, sabendo que o mais próximo que eles ficavam mais ela iria se machucar quando a semana acabasse. Mesmo assim, quando ele trilhou beijos quentes em seu pescoço abaixo, ela pôde apenas suspirar de prazer e inclinou sua cabeça para o lado dando-lhe


mais acesso. Aquela noite, ele a levou a beira do clímax várias vezes. Ele usou suas mãos e sua boca para elevar as ondas de prazer mais e mais, parando no último momento e a fazendo chorar de ânsia. Em seguida ela começava novamente, ignorando seus sons de súplica e o movimento incansável de seu corpo. Quando ele finalmente a levou ao prazer algumas horas mais tarde, ela estava encharcada de suor e implorando pela misericórdia que ele recusava dar a ela. O prazer explodiu dentro dela com a força de uma supernova, acendendo cada parte de sua alma, a desobstruindo de maneiras que ela sequer compreendia. Ela estava aberta ao meio, cada parte sua em fogo, e ela não conseguia impedir-se de gritar o nome dele repetidamente. Em algum ponto, Irene perdeu a noção do que ela estava dizendo e até mesmo de quem ela era. Não havia nada que podia fazer a não ser flutuar nas poderosas sensações que ele a havia proporcionado. Quando seus olhos finalmente abriram-se, ela estava agarrada ao seu peito enquanto ele murmurava suaves palavras para ela. Ela pôde sentir sua masculinidade rija pressionando contra seu quadril, mas ele não fez nada para se aliviar. “Tão bonita,” ele cantarolava. “Tão perfeita. Bela garota, você não vai ficar?” Apesar do prazer ainda zunindo através de seus membros, ela sabia qual sua resposta deveria ser. Levou cada pedaço de sua força para virar sua face, mesmo que um nó surgia em sua garganta. Ela fechou seus olhos, rezando para que ele não prosseguisse. Ela não tinha certeza se seu coração aguentaria. Ela pôde sentir seus olhos nela. Finalmente, ele suspirou. Ele se deitou por trás dela, envolvendo o braço em sua cintura e a beijando docemente no ombro, como se eles tivessem dormido juntos todas as noites de suas vidas.


“Durma meu amor,” ele disse, sua voz palpitando com compaixão. “Durma. Isso vem sendo demais para você.” Naquele momento, ela passou o mais próximo que esteve de falar com ele. Aquela gentileza fez com que sua esperança de que ele pudesse ser tão gentil com seu irmão como era com ela, que talvez houvesse esperança para Peter. Em seguida ela lembrou-se que aquele homem que dormia atrás dela não era quem iria negar um destino a Peter. Era o que havia olhado para ela no aeroporto, sua face contorcida em choque conforme ele se dava conta do que ela havia feito. Se ela quisesse a segurança d seu irmão, era disso que precisava se lembrar. *** O dia seguinte começava luminoso e claro. Quando ela admirou o oásis, Irene enxergava uma beleza cristalina e de tirar o folego. Ela sentou-se com segurando a xícara de chá que Raheem havia preparado para ela e imaginou se alguma ela veria este lugar novamente quando sua semana chegasse ao fim. Era quase uma dor bem vinda. Não era a dor de nunca mais ver Raheem novamente, e por causa disso, era quase um alívio. Raheem veio por trás dela, beijando sua cabeça. “Termine seu chá e coloque algumas roupas resistentes,” ele disse. “Tem algo que eu quero lhe mostrar.” Quando ela se vestiu, ela a levou para a parte de trás da casa, onde havia um jipe esperando por eles. O robusto e pequeno veículo os levou através das dunas, para o deserto iluminado. O calor estava começando a afetá-la quando Raheem parou numa formação rochosa. Irene olhou para aquilo, intrigada. Não parecia ser mais alto que sua cintura, e ela imaginou para que Raheem os trouxe até esse deserto. Ele riu diante de sua confusão, e deu a volta no jipe para ajuda-la e sair.


“Confie em mim quando digo que isso é muito mais impressionante de dentro,” ele prometeu. Para sua surpresa, ele a guiou ao redor da rocha para revelar uma escura entrada por debaixo dela. Alguma artimanha do vento e da pedra criou um portal para dentro das dunas, um local que era de alguma forma livre de areia. Raheem sorriu e lhe entregou um capacete de minerador, pacientemente mostrando a ela como o afivelar e ligar a lanterna. Ela olhou para ele apreensiva, mas ele apertou sua mão. “Confie em mim,” ele disse, e por que ela havia em todos os assuntos exceto um, ela permitiu que ele e conduzisse para dentro da terra. O terreno além da abertura escura era plano por um pequeno instante, em seguida, para sua surpresa, havia escadas cortadas na pedra. Seu coração bateu mais rápido, ela seguiu Raheem pela escada abaixo conforme eles penetravam fundo na terra. O ar, tão quente e seco acima, tornou-se algo úmido e verde abaixo, e fresco abaixo, e ela imaginou quantos milhares de anos haviam se passado desde que esse lugar havia se formado debaixo da areia. Finalmente, eles chegaram num terreno plano novamente, e após através um curto túnel, Raheem e Irene estavam numa enorme câmara que se estendia tão alto como um teto de uma catedral. Quando Irene suspirou, olhando para cima, ela pôde ver os arcos distantes esculpidos acima dela, e ela fez um som de reverência à determinação e habilidade dos escultores que haviam arriscado suas vidas para criar algo tão belo. “Existem muitos nomes para esse lugar, mas o que é mais comum é o Silêncio da Rocha. A história diz que houve um tempo, em que espíritos perigosos a fantasmas do deserto vinham a este lugar quando eles precisavam pensar. Nenhuma conversa era permitida, e mais de um demônio desistiu da vida malévola neste local e resolveram praticar apenas o bem.” Irene pensou que ela poderia compreender aquilo. Havia algo de solene a respeito desse


lugar, sobre a escuridão da abóbada que cobriam tão longe acima deles. Ela não poderia imaginar como seria ser barulhento ou contencioso ali. Algo a respeito desse lugar despiu toda pretensão, todo pensamento de conflito. Ela podia sentir a paz do local infiltra-se dentro dela como água num substrato rochoso, e ela segurou a mão de Raheem, tentando transmitir seu agradecimento através de seu toque. Ele sorriu para ela, e ela pensou que ele havia compreendido o que ela quis dizer. “Venha até aqui. Todo esse lugar é incrível, mas havia algo aqui que eu queria ter lhe mostrado.” Ele a guiou através das paredes, e a alguns cem pessoas adiante de onde eles estavam, ele lhe mostrou um mural. Demorou um curto período de tempo para que os olhos dela se ajustassem a luminosidade da lanterna de seu capacete, mas quando ela viu o que ele estava lhe mostrando, ela suspirou. O mural, no fundo da terra e em um dos lugares mais remotos do país, era de tirar o fôlego, vívido e belíssimo como havia sido quando o artista tocou pincelou a parede de pedra lisa. Era uma peça pintada em vermelhos e dourados, a cena de uma coleção de animais selvagens e jardins em pleno florescer. Ela pôde ver o alaranjado e preto das listras de um tigre, as penas brancas de uma garça e as graciosas antenas de um cabrito. Cada animal foi reproduzido nitidamente, com cuidadosos detalhes, cercados pelo verde abundante das árvores e samambaias. Era uma obra prima, e em todo o seu redor havia palavras em caligrafia árabe. “Ele conta uma história,” Raheem disse. Ele sentou-se numa pedra frio no chão, e quando Irene pegou sua mão, ela a guiou para que ela sentasse em seu colo. Poderia ter sido algo sexual, mas ela percebeu que não havia nada de sexual naquilo. Ele meramente queria dar a ela um lugar para que se sentasse que fosse confortável e próximo a ele.


“Certa vez, houve um grande lorde que mantinha uma coleção de animais como o mundo nunca havia antes visto,” ele contou delicadamente. “Ele era um belo homem, abençoado em todos os sentidos. Era um amante notório, um guerreiro temido, e um grande estadista, mas a única coisa que tocava seu coração era sua coleção de animais. Sua obsessão era tamanha que ele tinha que ter um fino exemplar de cada animal do mundo, e para isso, ele enviou seus homens para vasculhar os fins do mundo. Eles trouxeram girafas muito altas de Cush, enormes lagartos de sangue frio dos trópicos de oceanos distantes, gatos selvagens de uma terra chamada Fu Sang. Com cada animal que foi trazido para sua coleção, sua ganância crescia e clamava por mais, enviando seus homens para muito longe.” “Um dia, enquanto ele estava vagando entre seus prêmios, ele notou um pequeno cabritomontês em uma das jaulas. Ela era pequena e delicada, perfeita em todos os sentidos, mas em uma coleção de suntuosos pavões e poderosos rinocerontes, havia algo de especial a respeito dela. Ele começou a seguir adiante em seu caminho, mas para a sua surpresa, ela o chamou de volta.” “ ‘Por favor pare e me escute, ela disse, ‘eu sofre de uma terrível maldição. Meu pai é um feiticeiro bom que disputou com um feiticeiro mal, e em sua batalha, eu fui transformada e enviada para cá. Por favor, se você me ajudar, eu lhe concederei riqueza e vitória do tipo que você nunca antes viu.’ “O lorde olhou para ela e deu de ombros. ‘Eu já possuo riqueza e vitória. Eu não preciso de tais coisas, mas eu preciso de um perfeito cabrito-montês em minha coleção.’ ” “Diante de suas palavras, o cabrito-montês estremeceu, mas finalmente ela fez sua última oferta. ‘Se você me ajudar, eu o amarei como nunca nenhum homem foi amado.’ ” “O lorde pausou, e pensou.” Raheem parou ali, mas Irene estava tão envolvida na história que levou a ela um instante


para perceber que ele o tinha feito. Em seguida ela o cutucou sem pensar. A história era cativante. Ela nunca a havia ouvido antes, mas alguém a havia adorado tanto, que veio até este lugar, na Pedra Silenciosa, para pintá-la. Raheem balançou sua cabeça, uma expressão solene em sua face. “Meu pai me trouxe até esse lugar quando eu era apenas um garoto,” ele disse, “e ele me mostrou este mural. Toda a minha vida, eu quis saber como a história acaba, o que aconteceu com o cabrito-montês e ao homem a quem ela prometeu amar.” Surpresa, Irene seguiu o dedo de Raheem que apontava para o mural que estava pouco a frente de onde eles haviam se sentado. Para seu choque, havia um pedaço enorme de pedra que foi arrancada dali. Sentindo-se levemente enojada, ela se levantou para investigar. Não havia sido o trabalho da erosão ou um acidente, ela percebeu. Foi um ato deliberado de roubo. Alguém quis subtrair um pedaço do mural, provavelmente para vender, e eles simplesmente o lascaram da pedra onde estava pintado. O que restou foi um estrago de aparentemente muitas décadas atrás, mas havia um horrível ar de algo recente naquilo, como se a ferida nunca fosse fechar. Ela virou-se de volta para Raheem, que a assistia cuidadosamente. “Isso aconteceu em 1920,” ele contou, “quando Khanour sofria sob as mãos da França. Nós não tínhamos o dinheiro e a industrialização, e a França veio para levar metade de qualquer coisa que fizemos e mais alguma coisa que pudessem levar. Foi um período negro para Khanour, muito mais sombrio porque os franceses levaram mais que apenas nosso dinheiro. Eles também tomaram nossos tesouros. Às vezes eles diziam que era porque não era verdadeiramente importante, e os itens em questão poderiam ser comprados, mesmo que fosse apenas por uma ninharia. Às vezes, eles diziam que era porque nós não sabíamos como cuidar de coisas tão bonitas, e eles as manteriam seguras. Tudo o que sabíamos foi que ao final do regime colonial francês, nosso país estava culturalmente empobrecido. Existe apenas o suficiente para que a tradição oral possa


manter viva. Essa história foi uma das coisas que perdemos.” Irene sentiu-se enjoada quando ela pensou em tudo aquilo. Cada cultura do mundo possui um legado, e ver Khanour desprovida da sua, pela qual Raheem estava desesperadamente tentando preservar era brutal. Ela sentia-se vazia até mesmo para chorar. Ela sentiu como se tivesse sido espremida e esgotada de qualquer emoção. Pelo resto da tarde, ela e Raheem exploraram a igreja, admirando os pedaços de sua história que restaram apesar dos invasores e ladrões. Irene estava constantemente impressionada pelo quanto havia sobrevivido mesmo após tanto ser perdido. Alguns componentes haviam sido restaurados e protegidos, enquanto outros haviam sobrevivido simplesmente pelo resultado de terem sido feitos por pessoas com um olho na história e aqueles que vieram depois deles. Raheem estava silencioso no caminho de volta. Enquanto ele dirigia com grande confiança através das dunas, ela não evitar, mas vislumbrá-lo discretamente. Mesmo em repouso, havia algo fatalmente sério sobre o olhar dele. Ele era um homem proveniente de uma linhagem de guerreiros. Eles haviam protegido seu país como se fosse um dever sagrado. Agora que ela havia estado na Pedra Silenciosa, ela tinha uma ideia do que ele estava tentando proteger. Ela estava perdida em seus pensamentos quando eles retornaram para a casa. Ela tomou um banho e vestiu um vestido leve, necessitando livrar-se da areia. Ele preparou uma refeição leve para os dois, mas quando colocou na frente dela, ela recusou. “Raheem.” Ele olhou surpreso. “Irene?” “Eu tenho algo que quero dizer a você.”


Ela respirou profundamente e contou tudo a ele. Ela contou-lhe como havia sido recrutada, e como eles ameaçaram seu irmão. Ela contou a ele onde havia ido, e com quem havia conversado. Sua excelente memória permitiu que lhe fornecesse nomes, endereços, tudo o que ele precisava. Irene falou até sua voz ficar rouca, mas então, finalmente, ela revelou tudo a ele, tudo que ele precisava saber. Na metade de sua fala, ele pegou seu telefone, e enviou uma mensagem contendo as informações, que ela lhe forneceu, para seus homens. Pela forma engajada como ele parecia, ela pôde perceber que eles estava absorvendo cada pedaço de conhecimento, tomando tudo o que estava entregando a ele e transformando em ação que protegeria seu país. Irene deliberadamente não pensou em seu irmão. Quando ela havia terminado, ela recostou-se na cadeira. Ela sentia-se como se tivesse lutado uma árdua batalha por semanas. De certa forma, ela lutou. “Obrigada...” ele começou, mas o interrompeu. “Não me agradeça,” ela suspirou. “Por favor, não. Apenas... apenas me deixe ser livre disso. Eu não posso pensar sobre isso essa noite.” Ele assistia conturbado a sua fala, mas concordou. Quando ela não pôde comer seu jantar, ele não protestou, e apenas o retirou. Aquela noite, ele a deixou no quarto principal enquanto foi para o quarto menor. Ela podia ouvi-lo conversar com seus homens, levantando uma estratégia sobre o que queriam e como poderiam fazer. Irene esvaziou sua cabeça de tudo aquilo. Tudo o que ela sabia era que cama parecia muito grande, muito vazia. Quando as vozes do outro quarto aquietaram-se por um tempo, ela se levantou e andou através do corredor para encontrar o homem que era por lei e direito ancestral, seu marido.


“Você vai machucar meu irmão?” ela perguntou, sua voz despida e receosa. Ele se importava muito com ela para mentir. “Eu não sei,” ele disse. Eles ficaram em silêncio. Irene achou que ela iria chorar que ela iria gritar, mas depois de tudo esse tempo, havia apenas um vazio claro e cinzento. Era tão silencioso dentro dela que ela pensou que ficaria maluca se não fosse preenchido. “Faça amor comigo.” Em qualquer outra situação, o olhar de surpresa de Raheem teria sido engraçado. Ele virouse para olhá-la, seus olhos arregalados. “Irene...” Apesar da preocupação ali, ela pôde ver o calor crescendo nele também. Na noite anterior, ele não havia feito nada além de lhe dar prazer. A memória da última vez em que eles haviam verdadeiramente se unido estava viva na mente dele, e ela pôde ver sua paixão tentando superar a sua razão. “Eu sei o que eu quero,” ela respirou. “Eu preciso... estar longe de mim mesma. É desta forma que eu quero fazer isso.” Raheem lambeu os lábios, seu olhar varrendo-a de cima a baixo enquanto ela pôde vê-lo lutando contra o que era certo para ela. “Eu não sei se você está em seu juízo correto...” “Eu estava em meu juízo correto quando eu lhe entreguei o que você queria saber,” ela disse, sua voz tranquila. “Dê-me o que eu quero agora.”


Um estremecimento o percorreu. Ela sabia que na batalha entre a emoção e razão dele, a sua razão perderia. O ar entre eles tornou-se pesado com a expectativa de sexo. O espaço entre eles estava tão carregado que uma simples fagulha teria levado a explosão. Irene podia sentir os olhos de Raheem sobre ela, fazendo-a mais consciente de seu corpo como nunca antes. Ela estava ciente do peso de suas roupas, da forma como seus cabelos tocavam seus ombros nus, da maneira como sua saia leve roçava contra suas pernas nuas. Apesar de estar inteiramente vestida, ela não estava certa se algum dia sentiu-se tão nua. “Se você não quiser o que está acontecendo aqui, você deve me dizer agora,” Raheem disse, sua voz baixa. Havia uma sugestão de perigo ali, algo quase selvagem. Deveria tê-la feito querer correr, mas ao invés disso, ela sentiu-se atraída. Era como se tivesse sempre sido assim com Raheem. Tudo a respeito daquele homem a puxava para próximo dele, fazia com que ela quisesse mais. “Eu... eu quero,” ela disse suavemente. Um fogo intenso que acendeu nos olhos dele despertou algo quente dentro dela, algo que envolveu seu corpo e fez com que sua pele perecesse estar viva acesa com eletricidade. “Esta é sua última chance Irene,” ele disse alertando-a. Quando ele deu um passo em sua direção, ela pensou numa pantera afugentando sua presa, seus olhos iluminados para captar cada movimento. Irene teve que engolir duas vezes antes que pudesse falar. “Eu não quero uma última chance,” ela disse claramente. “Eu quero você.” Foi como jogar gasolina no fogo. Ela sentiu mais do que ouviu a respiração suave que ele tomou. Em questão de segundos, ele havia cruzado o quarto até onde ela se encontrava, e a tomou num abraço selvagem. Antes que ela pudesse pronunciar outra palavra, sua boca firme inclinou-se


sobre a dela. Ele estava quente, tão quente em todos os lugares, banhando seus sentidos com a exuberante virilidade de seu corpo. Sua força, seu cheiro, a demanda de sua boca, a inundaram e com um gemido de desejo, ela permitiu ser afogada. O contraste de seu corpo rijo contra a sua maciez fez com que ela ficasse tonta de desejo e prazer. O riso de Raheem era quase um rugido. “Você poderia me arruinar com um simples abraço,” ele rosnou. “É esse o tipo de poder que você possui sobre mim. É o quanto eu te quero.” Ela riu um pouco sobre a ideia de alguém como ela ser capaz de controlar um homem como Raheem. Havia alguma coisa além da imaginação naquilo, Raheem parecia absolutamente sério. “Você poderia me fazer implorar,” ele falou a levantando com seus braços. “Você poderia me fazer rastejar, se eu não tomasse cuidado.” “Não é isso que eu quero que você faça,” ela sussurrou roucamente, e ele riu austeramente. “Não, eu acho que sei do que você gostaria bela mulher...” Ele a deitou na cama, onde um único raio da luz da lua iluminava os lençóis brancos. Por um momento, ele simplesmente a admirou. Ela pensou como parecia, esparramada num abandono selvagem sobre a cama. Ele esticou-se para alcançar seu vestido. Primeiro, ela pensou que ele intencionava desabotoá-lo, mas quando ela tentou ajuda-lo, ele fechou os punhos ao redor do tecido fino e o rasgou. Ela arfou diante de sua força e sua repentina exposição. Deitada sobre as ruinas remanescentes de seu vestido, vestindo apenas um sutiã pêssego e calcinha combinando, ela nunca se sentiu tão exposta. Com os olhos bem abertos, ela olhou para ele, e sua face estava mordaz. “Eu estava cansado de ser mantido longe de sua pele, de sua beleza,” ele disse, e desceu


para o resto de seu corpo em cima dela. Ele começou a beijá-la, descansando seu peso sobre seus cotovelos. Com um aspecto de total dominância e desejo, brincava com a boca dela, correndo a ponta de sua língua sobre seu lábio de baixo antes de escorrega-la sobre a sua com uma intimidade insinuante. Ela nunca havia pensado que beijar podia ser um ato incrivelmente erótico, apesar de íntimo, mas agora ela podia sentir que apenas alimentava seu fogo. Quando ele pressionou sua língua entre os lábios dela, era uma intimação dissimulada do que viria mais tarde, e seu corpo respondeu àquilo. Irene correu sua mão ao longo de seu corpo, frustrada que ele ainda estava vestido. Ela puxou inutilmente o tecido, desejando que pudesse arrancá-lo facilmente como ele rasgou o seu. Ela deslizou suas mãos pela lateral de seu corpo, até suas coxas, e em seguida as subiu novamente para apalpar seu desejo rígido entre as suas mãos. Seu toque íntimo fez com ele gemesse, e por um momento, ela pensou que tivesse ultrapassado o seu controle de ferro. Mas ele retirou-se com um riso suave. “Garota esperta, mas esperta demais, eu acho.” Ela começou e perguntar o que ele faria a respeito daquilo, mas então ele alcançou os restos de seu vestido. Antes que Irene pudesse imaginar o que ele estava fazendo, ele capturou seus pulsos, os entrelaçando juntos com o tecido antes de atar as pontas soltas nas barras da cabeceira da cama. Agora ela estava esticada por debaixo dele, suas mãos incapazes por cima de sua cabeça. Devia ter sido assustador, mas havia algo nela que sempre ansiou em estar assim tão aberta, tão indefesa por baixo de um homem em que, ela estava prestes a descobrir, confiava tão verdadeiramente. “Bem, o que você vai fazer comigo agora?” ela perguntou, e de algum jeito, soou mais quente que amedrontado.


“Exatamente o que eu quero fazer,” ele respondeu, e procedeu para deixá-la insana. Ela podia sentir a eletricidade entre eles. Se ela fosse honesta, aquilo esteva ali, colorindo a interação deles desde a primeira vez que colocaram os olhos um no outro. Apesar de aquela eletricidade estar mais acessa do que nunca antes, Raheem agiu como se a tivesse notado. Como um homem com todo o tempo do mundo, ele começou tocando sua pele nua gentilmente, primeiro com as pontas dos dedos e em seguida, com as palmas das mãos. Ele corria as mãos acima e abaixo de seu corpo, sensibilizando sua pela até formigar. Com a mesma força que ele havia usado em seu vestido, ele partiu sua calcinha, deixando-a sem ar diante da exposição. Raheem apenas ria enquanto apalpava a carne macia que havia ali, saboreando seu calor e umidade. “Você é tão saborosa aqui,” ele murmurou. “Como se você me quisesse. Como se você já estivesse pronta para mim...” Ela choramingou enquanto ele levava um dedo firme até sua abertura, deslizando contra a pele delicada antes de separar suas dobras como uma leve pressão. Ela podia sentir o quão escorregadia já estava, e isso foi logo antes de seus dedos moverem para cima e encontrarem seu clitóris. Com um pouco mais de pressão, ela estava inclinando seus quadris para encontra-lo. Seus calcanhares afundaram na cama por baixo dela enquanto ela choramingava, querendo mais. “Veja como você está quente,” Raheem admirava-se. “Tão linda...” Com um leve movimente, ele deslizou um dedo dentro de sua quentura, molhando-o e o trazendo de volta até seu clitóris. O seu toque anterior a levou a loucura, mas agora ela estava quase gritando de desespero. Ela podia sentir a pressão de seu próprio climáx crescendo dentro dela. Ela sabia que ele apenas... continuasse...tocando-a da forma como estava, seria inevitável. Somente quando ela estava trêmula, à beira da concretização, ele retirou sua mão, fazendo


com que ela se lamuriasse. “Não, por favor, mais,” ela chorou, cheia de desejo para se preocupar em como soava. “Por favor, Raheem, eu preciso!” A risada dele era como um ronronado, e ele começou a tocá-la novamente. Ela fechou os olhos com força, lutando para voltar ao lugar onde estava. Logo, seu corpo começou a vibrar, a sentir e em seguida ele retirou sua mão novamente. Ela estava sem palavras dessa vez, Irene apenas gemeu muito alto, seus olhos entreabertos e encontrando os dele. Irene estava chocada que ao invés de rir dela, o olhar dele estava tão desesperado quanto, com tanta ânsia como ela. “Por favor,” ela sussurrou. “Vem comigo?” Ele pareceu compreender exatamente o que ela quis dizer. Ele ascendeu na cama, despindose rapidamente antes de alcançar o criado mudo. Ela o assistia com os olhos bem abertos enquanto ele colocava um preservativo. Ela nunca soube o quão sensual era ver um homem tocar seu próprio corpo, preparando-se para ela. Quando ele retornou, ele esticou todo seu comprimento sobre ela. “É isso que você quer?” ele perguntou. “De verdade?” Com um choro leve, ela fez que sim com a cabeça. Se ela pudesse, ela teria jogado seus braços ao redor dele. Mas ao invés disso, eles ainda estavam presos sobre sua cabeça, esticandoa indefesa por baixo dele. Ele deslocou-se até que as pernas dela estivessem totalmente afastadas, e deitou-se entre elas. Agora ela podia sentir seu soberbo membro, rígido contra sua carne ardente. Ela o sentiu pressionar seu membro contra sua abertura, e em seguida com um movimento suave, ele a


penetrou, sem parar até que eles estivessem unidos, próximos como jamais antes. A sensação de ser preenchida após ser provocada ao máximo duas vezes era fora do comum, e por um momento, Irene simplesmente fechou os olhos, respirando o mais absoluto prazer. Ela não tinha muito tempo para desfrutar, entretanto. Com um profundo rugido que pareceu ecoar através de ambos os corpos, ele começou a investir dentro dela, gemendo enquanto moviase sobre seu corpo. De alguma forma, ela apoiou os tornozelos por debaixo e podia mover-se contra ele, aumento seu prazer e o tornando ainda mais selvagem. Irene pôde sentir o prazer feroz crescer dentro dela novamente, ela sabia que não haveria provocação, nenhum momento onde ele desistiria. Ao invés, as sensações que estavam balançando seu corpo cresceram ainda mais e quando ela pensou que não aguentaria por mais um instante sequer, ela desabou num orgasmo que rasgou um urro de seus lábios. Suas pernas entrelaçadas ao redor de Raheem, enquanto a eletricidade dançava através de seu contorno, fazendo com que ela chorasse mais e mais. Quando a primeira onda de sensações tomou conta de Irene, ela pôde sentir Raheem alcançar seu próprio prazer, suas investidas tornaram-se cada vez mais suaves e menos frenéticas. Ele avançou contra ela ferozmente uma última vez, tremendo enquanto paralisava por cima dela. Ocorreu a ela, perdida em meio ao prazer, como ele era belo, quanta beleza havia em cada linha de seu corpo. Finalmente, ele estava quieto, enfeitiçado sobre ela, seus cabelos negros cobriam seus olhos. Irene desejava que naquele momento pudesse tocá-lo, pentear seus cabelos para trás para ver como ele parecia enquanto estava tão tomado pelo prazer. Ao invés, ele encurvou-se para beijá-la docemente antes de alcançar suas amarras. Ela se ajeitou, gemendo um pouco enquanto a vida retornava as suas mãos e pulsos.


“Você está bem? Não estava muito apertado?” ele perguntou, e sorria para ele, tímida por todo o tempo que passou expressando seu prazer tão alto que havia ecoado pelo quarto. “Essa foi a primeira vez que eu fiz algo assim,” ela confessou. “Não eu não acho que estava nem um pouco apertado.” Uma leve sombra escureceu sua face, e Irene apressou-se em embrulhar seus braços ao redor dele. Eles estavam ambos ligeiramente escorregadios de suor, estafados, mas ainda havia o suficiente nela que queria tocá-lo, que queria confortá-lo. “Eu não te machuquei?” ele perguntou. “Nunca,” ela prometeu. “Aquilo foi... incrível. Foi lindo.” Ele sorriu, jogando um braço pesado sobre os ombros dela. “Eu nunca senti o que eu sinto por você antes,” ele confessou. “É... mais que um pouco alarmante o quão rápido nós...” Algo na forma como ele falou fez com que Irene olhasse para ele, mesmo estando cansada até os ossos. “Nós o quê?” ela perguntou, mas ele estava balançando a cabeça. “Nada,” ele disse. “Haverá tempo para falarmos sobre isso mais tarde. Agora, você devia dormir.”

“Estou com medo de dormir,” ela disse sem rodeios. “Estou com medo do que meus sonhos possam me trazer.” Raheem encolheu-se um pouco diante daquilo, mas a abraçou com mais força. Mesmo


quando o coração dela estava partido aos pedaços diante do que havia feito, ainda havia conforto ali. “Durma agora,” ele falou. “Eu manterei os sonhos afastados.” Ela esboçou um sorriso leve, fechando os olhos. O sono já a estava alcançando, e dessa vez, quando ela adormeceu, seus sonhos eram profundos e serenos.


Capítulo Sete Irene despertou com o barulho de um homem conversando. Por um momento, ela simplesmente deitou-se na cama, espantando os fragmentos de sonhos dos quais ela não podia recordar-se com precisão. Em seguida, ela se deu conta que as vozes eram reais e não parte de seus sonhos, e ela se endireitou. Calmamente, ela vestiu suas roupas e dirigiu-se até a sala de estar. Raheem estava ali, conversando com dois homens vestidos de preto. Suas vozes eram baixas e sérias, e quando eles a viram, eles se portaram de forma respeitosa. Raheem veio ficar ao lado de Irene. “Bom dia,” ele disse, e ela estava ao mesmo tempo aliviada e desapontada quando ele não beijou como havia feito durante toda a semana. “Bom dia,” ela disse, ciente de que sua voz estava apática. “O que está havendo?” “Estes homens são parte de uma tarefa de força que foi criada para lidar com roubo internacional. Logo, eu partirei com eles.” “Você irá onde meu irmão está,” ela disse embotada. “Você está indo para procurá-lo.” Ele hesitou por um momento, e em seguida fez que sim. “Eu estou. Irene, agora mesmo, você tem uma escolha.” Irene olhou para ele. Parecia que ela estava embrulhada em algodão, e suas palavras estavam vindo de muito longe. “Uma escolha?” “Sim. Eu tenho um homem que a levará de volta para a cidade. Ele foi instruído para levá-la pra um hotel, um dos que pertence a minha família. Todas as suas coisas estão esperando por você, assim como uma passagem.” Ela piscou. Ela sabia que ele havia dito que ela seria autorizada e deixar Khanour conforme desejasse quando a semana chegasse ao fim, mas não havia de fato acreditado.


“A passagem é para a cidade de Nova Iorque,” ele disse. “e juntamente com ela, há uma remessa em dinheiro que irá ajudá-la a manter-se onde quer que você vá em seguida. É o mínimo que posso oferecê-la pela ajuda que você nos deu, ainda que de forma relutante.” “Você mencionou uma escolha...” “Sim.” Raheem levou um momento para se recompor, e quando ele falou, havia um tremor ali. “Você também poderá ficar no hotel. Eu irei até lá, logo em seguida. Em seguida, nós poderemos conversar sobre o eu acontecerá, sobre o que realmente existe entre nós dois. Se você estiver lá, eu saberei que você quer algum tipo de futuro junto a mim. Se você partir... bem, é uma resposta.” Ela olhou para ele ainda, se sentido sufocada pelo algodão. Seus pensamentos giravam como imagens e medos sobre seu irmão, mas havia mais do que aquilo. Havia ainda o fantasma das mãos de Raheem correndo sobre seu corpo, a forma como ele cuidou dele, a tocou, conversou com ela. As imagens rodavam ao seu redor até que ela pensou que fosse desmair. Raheem tocou seus cabelos, ela tremeu, mas não se afastou. Raheem olhou para baixo como se estivesse com medo, e aquilo foi estranho e até ridículo. Do que um homem como ele haveria de estar com medo? “Eu espero que você esteja esperando por mim quando eu voltar para a cidade,” ele falou solenemente. “Mas se você não estiver...” Ele hesitou, e em seguida inclinou-se. Ela não fazia ideia do que iria fazer se ele quisesse beijá-la, mas ele apenas se aproximou o suficiente para sussurrar em seu ouvido. “Eu te amo. Por favor, espere.” Ela paralisou, sem conseguir compreender as palavras que havia escutado. Um dos homens chamou por Raheem e ele olhou para o outro lado. Ele parecia quere dizer mais alguma coisas para ela, mas em seguida balançou a cabeça. Ele havia dito tudo o que havia para dizer. Raheem e os outros homens da força tarefa partiram, e um outro homem veio, este vestido com um uniforme de piloto. “Senhorita, assim que estiver pronta, nós podemos retornar para a cidade.”


“Claro,” ela respondeu vagamente. “Eu estarei pronta em um instante.” O restante do dia passou meio desfocado. Ela foi levada primeiro para o avião e em seguida, de carro para o coração metropolitano de Khanour. Irene não conseguia impedir-se de olhar para fora da janela, para o mundo que seguia enquanto ela esteve na prisão e no deserto. Pareceu como se tudo, de alguma forma, tivesse mudado, ou talvez fosse ela quem havia mudado. Na suíte luxuosa, Irene não conseguia parar de movimentar-se. A passagem que Raheem havia prometido a ela estava numa carteira de couro sobre a mesa. Por duas vezes ela tentou tocá-la, e por duas vezes desistiu. Ela sabia que deveria pegá-la, subir no avião, partir e criar uma vida nos Estados Unidos. Em menos de um dia de viagem, Khanour poderia se tornar mais um estranho capítulo na história de sua vida. Peter... talvez houvesse algo que ela pudesse fazer por ele nos Estados Unidos, apelar para figuras políticas ou pessoas para manifestarem-se. Finalmente, Irene apanhou as passagens. Parecia exótico ter o direito de ir para onde ela desejasse, quando ela desejasse. Ela tomou sua decisão e enfiou a passagem em sua bolsa. *** Dois dias depois, Raheem despertou de um cochilo de duas horas e descobriu que a operação foi bem sucedida e finalmente estava acabada. Os criminosos estabeleceram melhores conexões do que eles haviam pensado, ocupando um sistema de cavernas próximo ao deserto. A batalha havia sido inesperadamente árdua, e próximo ao fim, seu braço havia sido ferido por uma arma de fogo. Não foi o suficiente para pará-lo, mas afetou o seu desempenho. “Vossa Alteza, nós encontramos o americano que você nos pediu para procurar.” “Ileso?” “Sim, senhor.” Raheem ficou de pé, seguindo para a tenda onde eles disseram que Peter Bellingham estava sendo mantido. Ele pensou que estava firme de pé, mas quando ele viu a face de Peter, ele sentiu uma pontada.


Eles não eram idênticos, mas não havia dúvidas que eram gêmeos. Ela tinha a pele sua pele clara, seus olhos azuis, suas bochechas bem desenhadas e seus cabelos loiros. Agora, eles estavam ambos exaustos e desconfiados. Quando Raheem olhou mais de perto, ele pôde ver antigas cicatrizes em seus braços e pernas, coisas que haviam acontecido muito antes do ataque de hoje. Raheem sentou-se na frente do homem, e Peter o observava sem dizer uma palavra. Raheem brevemente imaginou o que ele iria fazer se o irmão Bellingham também fosse um fã do tratamento para silêncio. “Você é um homem que têm sido motivo para uma grande dose de discussão ultimamente, senhor Bellingham,” ele disse por fim. “Vamos falar sobre isso...” Seis horas mais tarde, Raheem estava num carro sendo levado para a cidade. Seus homens poderiam lidar com o resto da operação. Peter já havia sido manejado. Agora ele estava livre para pensar em Irene. Ele estava assustadoramente ciente de que talvez nunca mais a veria. Se ela tivesse decidido que não queria ficar com ele, aquilo teria sido provavelmente pelo melhor, mas havia uma parte dele que urrava contra isso. Se ela tivesse partido para Nova Iorque, ele não queria mais que simplesmente ir atrás dela e trazê-la de volta. Ele queria confrontá-la e torná-la ciente de que uma conexão como a que eles tiveram não se encontra em qualquer lugar, e não deveria ser jogada fora tão precipitadamente. Ele espantou aqueles pensamentos. Se Irene tivesse partido, ele respeitaria a sua decisão. Ele tinha que respeitar. Quando Raheem voltou para a cidade, ele parou em seu apartamento para tomar um banho e barbear-se. Vestido em roupas civis novamente, ele pegou seu próprio carro e se dirigiu para o hotel onde havia instruído seu motorista para levá-la. Quando perguntou por ela, entretanto, o homem na recepção o informou que ela havia partido. Raheem sentiu como se o chão tivesse aberto para engoli-lo. Não havia nada que pudesse


fazer, mas ficar ali, de pé, olhando para o além. Mas finalmente, ele moveu-se. Ele saiu até a luz do anoitecer e imaginou o que viria a seguir. “Raheem!” A princípio, ele pensou que era um produto de seu cérebro febril, uma última estranha alucinação antes de se permitir deixá-la partir inteiramente. Em seguida Raheem se deu conta de que era Irene, e ele se virou. Havia algo de diferente sobre ela quando se tornou uma mulher livre. Ela estava usando um vestido preto de linho que fazia sua pele brilhar, e quando ela olhou para ele, ela estava tranquila. Ele andou até ela, mas antes que pudesse se render ao instinto de abraça-la, ele parou. “Seu irmão, ele está livre,” ele disse. Ela o encarou, seus olhos azuis bem abertos. “O quê?” “Eu o encontrei, e ele não está machucado. Pelo menos, não foi machucado pelos meus homens. Os bandidos não foram gentis com ele. Mas, nós conversamos, e chegamos a um acordo. Após um período numa casa de recuperação, ele ingressará na parte de recuperação de corpos no museu. Ele terá um trabalho e um código de conduta. Se ele voltar a jogar, ele estará fora.” Irene olhou para Raheem, suas mãos sobre sua boca. Ela não podia acreditar no que ele estava dizendo, mas ela sabia que ele era um homem que simplesmente não mentiria. “Você salvou meu irmão?” ela perguntou, sua voz se elevando. Ele fez que sim com a cabeça, e pela primeira vez, ela viu a exaustão nos olhos dele. Ele devia ter vindo direto do deserto. “Eu salvei,” ele disse. “Eu conversei com ele, e ele foi uma vítima tanto quanto você foi. Não foi correto aprisioná-lo assim como não foi certo aprisionar você. Mas você, você poderia ter ouvido tudo isso numa ligação mais tarde. Você não deveria estar a caminho de Nova Iorque?” Irene balançou a cabeça.


“Era a coisa mais certa a se fazer,” ela disse calmamente. “Eu sabia que era. Khanour me trás lembranças muito ruins agora...” Ela olhou para ele, um pouco tímida apesar de tudo o que haviam feitos juntos. Havia tanto que ela não sabia sobre ele, mas ela pensou que as partes importantes, aquelas eram bem conhecidas por ela agora. “Aqui estou,” ela disse. “Eu me dei conta de que as melhores lembranças de vida que tenho foram aqui também. Raheem, eu sinto muito que não pude lhe dizer isso três dias atrás. Eu já sabia, mas eu não pude... não com tudo entre nós.” “E agora que as coisas são diferentes?” “Eu te amo,” ela disse, se jogando em seus braços. “Eu te amo. Eu te amo. E não ficar sem você...” De alguma maneira, ela se encontrou nos braços dele, e foi como se ali era onde ela queria ter estado durante toda a sua vida. De alguma maneira, a vida, com todas as suas curvas inesperadas a levou até esse homem, e agora que ela estava ao seu lado, ela nunca mais o deixaria novamente. “Você vai ficar?” ele murmurou. “Você vai ficar aqui comigo?” “Eu vou,” Irene disse, seus olhos enchendo de lágrimas. “Por Deus, me perdoe, e sinto que tenho chorado desde que conheci você...” Deliberadamente, ele se inclinou e beijou suas lágrimas, fazendo ela sorrir e agarrando-se a ele com ainda mais força. “Isso é para sempre?” ela perguntou com doçura. “Você e eu...nós teremos isso para sempre?” Ele se afastou para olhar para ela, e ela não poderia imaginar um homem que poderia fazer com que ela se sentisse melhor. Aquele homem era seu marido, era quem seria o pai de seus filhos, era quem podia fazer seu coração bater mais rápido com apenas um olhar ou palavra. “Sim,” Raheem disse, e quando ele disse a palavra, ali havia toda a força de um comando


imperial. “Isso entre nós vai durar para sempre, e será escrito e registrado mil vezes assim nunca será esquecido.” Ela pensou no mural no deserto, no seu tempo no oásis, no seu irmão e em todo o medo e dor pelo qual havia passado. Então uma risada de satisfação, Irene se jogou nos braços de Raheem, porque seus pensamentos estavam repletos dos dois juntos.

FIM

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